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El origen del maz

El origen exacto del maz actual (Zea mays) es algo que, incluso en nuestros das, no ha llegado a esclarecerse plenamente. Existen dos corrientes distintas con respecto a su origen. La primera y ms extendida sita su origen en una evolucin del teosinte, cultivo anual que posiblemente sea el ms cercano al maz. La segunda tendencia cree que se desarroll a partir de un maz silvestre hoy desaparecido. Gracias a la datacin por medio de Carbono 14 realizada sobre espigas de maz encontradas en yacimientos arqueolgicos del Valle de Tehuacn se ha sabido que el maz era consumido en Mxico hace 7000 aos. Las mazorcas de aquella poca se diferenciaban considerablemente de las que conocemos hoy en da. Medan entre 3 y 4 cm. de longitud y tenan escasa cantidad de granos cada una. Unos 1000 aos despus este maz primitivo ya estaba domesticado. La evolucin natural y las capacidades agrcolas de los indgenas precolombinos transformaron progresivamente esas pequeas mazorcas salvajes en algo ms parecido a lo que conocemos actualmente. El maz era un alimento bsico de las culturas indgenas americanas muchos siglos antes de que los europeos llegaran a Amrica. En las civilizaciones maya y azteca jug un papel fundamental en las creencias religiosas, en sus festividades y en su nutricin. En tiempos precolombinos se cultivaba desde Chile hasta Canad. En el ao 1604 se inici su cultivo en Espaa. Debido a su productividad y a su fcil adaptacin al medio, el cultivo del maz se extendi rpidamente en la dieta popular. Durante el siglo XVIII el cultivo se difundi de forma

gradual por el resto de Europa, primero por los lugares de clima ms clido del Mediterrneo y posteriormente por la Europa septentrional. Es el nico cereal proveniente del Nuevo Mundo. Actualmente se cultiva en la mayora de los pases del mundo siendo la tercera cosecha ms importante despus del trigo y el arroz. Hoy en da el maz se utiliza como fuente fundamental en la nutricin tanto de seres humanos como animales. Es adems una materia prima indispensable en la fabricacin de productos alimenticios, farmacuticos y de uso industrial. Los granos, las hojas, las flores, los tallos,.... todo es aprovechado para la fabricacin de multitud de productos: almidn, aceite comestible, bebidas alcohlicas, papel, edulcorante alimenticio, pegamentos, cosmticos, forraje, levaduras, jabones, antibiticos, caramelos, plsticos e incluso, desde hace poco, se emplea como combustible alternativo a la gasolina, ms econmico y menos contaminante. Una de las principales caractersticas de las culturas mesoamericanas contina siendo, hasta nuestros das, el empleo variado y predominante del maz como nutrimento bsico; principalmente, en las comunidades indgenas que organizan su vida comunitaria en torno a la agricultura

2. CICLO VEGETATIVO DEL MAZ Nascencia: comprende el perodo que transcurre desde la siembra hasta la aparicin del coleptilo cuya duracin aproximada es de 6 a 8 das. Crecimiento: una vez nacido el maz, aparece una nueva hoja cada tres das si las condiciones son normales. A los 15-20 das siguientes a la nascencia, la planta debe tener ya cinco o seis hojas, y en las primeras 4-5 semanas la planta deber tener formadas todas sus hojas. Floracin: a los 25-30 das de efectuada la siembra se inicia la panoja en el interior del tallo y en la base de ste. Transcurridas 4 a 6 semanas desde este momento se inicia la liberacin del polen y el alargamiento de los estilos. Se considera como floracin el momento en que la panoja se encuentra emitiendo polen y se produce el alargamiento de los estilos. La emisin de polen dura de 5 a 8 das, pudiendo surgir problemas si las temperaturas son altas o se provoca en la planta una sequa por falta de riego o lluvias. Fructificacin: con la fecundacin de los vulos por el polen se inicia la fructificacin. Una vez realizada la fecundacin, los estilos de la mazorca, vulgarmente llamados sedas, cambian de color, tomando un color castao. Transcurrida la tercera semana despus de la polinizacin, la mazorca toma el tamao definitivo, se forman los granos y aparece en ellos el embrin. Los granos se llenan de una sustancia leosa, rica en azcares, los cuales se transforman al final de la quinta semana en almidn. Maduracin y secado: hacia el final de la octava semana despus de la polinizacin, el grano alcanza su mximo de materia seca, pudiendo entonces considerarse que ha llegado a su madurez fisiolgica. Entonces suele tener alrededor del 35% de humedad. A medida que va perdiendo la humedad se va aproximando el grano a su madurez comercial, influyendo en ello ms las condiciones ambientales de temperatura, humedad ambiente, etc., que las caractersticas varietales.

3. EXIGENCIAS DEL CULTIVO Temperatura: para la siembra del maz es necesaria una temperatura media del suelo de 10 C, y que ella vaya en aumento. Para que la floracin se desarrolle normalmente conviene que la temperatura sea de 18 C como mnimo. Por otra parte, el hecho de que deba madurar antes de los fros hace que tenga que recibir bastante calor. De todo esto se deduce que es planta de pases clidos, con temperatura relativamente elevada durante toda su vegetacin. La temperatura ms favorable para la nascencia se encuentra prxima a los 15 C. En la fase de crecimiento, la temperatura ideal se encuentra comprendida entre 24 y 30 C. Por encima de los 30 C se encuentran problemas en la actividad celular, disminuyendo la capacidad de absorcin de agua por las races. Las noches clidas no son beneficiosas para el maz, pues es la respiracin muy activa y la planta utiliza importantes reservas de energa a costa de la fotosntesis realizada durante el da. Si las temperaturas son excesivas durante la emisin de polen y el alargamiento de los estilos puede producirse problemas. Si sobrevienen heladas antes de la maduracin sin que haya producido todava la total transformacin de los azcares del grano en almidn, se interrumpe el proceso de forma irreversible, quedando el grano blando y con un secado mucho ms difcil, ya que, cuando cesa la helada, los ltimos procesos vitales de la planta se centran en un transporte de humedad al grano. Humedad: las fuertes necesidades de agua del maz condicionan tambin el rea del cultivo. Las mayores necesidades corresponden a la poca de la floracin, comenzando 15 20 das antes de sta, perodo crtico de necesidades de agua. En Espaa el maz es planta propia de los regados o de los secanos hmedos del norte y noroeste. Suelo: el maz se adapta a muy diferentes suelos. Prefiere pH comprendido entre 6 y 7, pero se adapta a condiciones de pH ms bajo y ms elevado, e incluso se da en terrenos calizos, siempre que el exceso de cal no implique el bloqueo de micro elementos.