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ALAS SINOPSIS Wings es el primero de cuatro libros acerca de una chica aparentemente ordinaria llamada Laurel que descubre

que es una hada. Cuando laurel se adentra en medio de una batalla de hace un siglo entre las hadas y los duendes, se encuentra entre ser un humano y una hada ama. En este cuento extraordinario de la magia y encanto, romance y peligro, todo que pensabas conocer sobre las hadas ser cambiado por siempre. CAPTULO 1 Los zapatos de Laurel se volteaban con un ritmo alegre, desafiando su mal humor. Cuando ella atraves los pasillos de Del North High, la gente la miraba pasar con ojos curiosos. Despus de revisar su horario, Laurel encontr el laboratorio de biologa y se apresur para conseguir un sitio junto a la ventana. Si ella tena que permanecer dentro, al menos quera ver fuera. El resto de la clase apareci lentamente. Un chico sonri en su direccin mientras caminaba al frente de la clase y ella intent devolvrselo. Esperaba que l no creyese que estaba haciendo muecas. Un hombre alto y delgado se present como el seor James y comenz a pasar sus libros de texto. El comienzo del libro pareca bastante estndar (clasificacin de los animales y las plantas, ella los conoca) entonces empezaba a tratar la anatoma bsica humana. Alrededor de la pgina 80, el texto comienza a parecer un lenguaje extranjero. Laurent murmur por lo bajo. Este iba a ser un largo semestre. Cuando el seor James pas lista, Laurent reconoci algunos nombres de sus dos primeras clases en la maana, pero iba a pasar mucho tiempo hasta que ella consiguiera relacionarlos con sus caras. Ella se senta perdida en medio de un mar de gente desconocida. Su madre le haba asegurado que todos los estudiantes de secundaria sentiran lo mismo (despus de todo, tambin era su primer da en la escuela) pero ninguno de ellos pareca perdido o asustado. Talvez el estar solo y asustado sea algo q va desapareciendo despus de aos en la escuela pblica. Las clases en casa haban ido tan bien durante los ltimos diez aos; as que ella no poda ver ninguna razn para que esto cambiase. Pero sus padres estaban decididos a hacerlo todo correctamente con su nica hija. Cuando ella tena cinco aos, eso era estudiar en casa en un pequeo pueblo. Aparentemente, ahora ella tena quince aos, y eso es estudiar en una escuela pblica en un pueblo un poco menos pequeo. La sala estaba en silencio y Laurel se dio cuenta cuando el profesor repiti su nombre Laurel Sewell? Aqu!, dijo ella rpidamente. Ella se retorci cuando el seor James la observ por encima de sus gafas y entonces l pas al siguiente nombre. Laurel solt el aliento que estaba conteniendo y tom su cuaderno, tratando de llamar la atencin sobre ella tan poco como fuera posible. Cuando el profesor explic el programa del semestre, sus ojos se posaron en el chico que le haba sonredo antes. Ella tuvo que contener una sonrisa al darse cuenta que l tambin le lanzaba miradas furtivas. Cuando el seor James anunci el almuerzo, ella desliz el libro con gracia en su mochila. Hey. Ella levant la mirada. Era el chico que la haba estado mirando. Sus ojos fueron lo primero que llam su atencin. Ellos eran de un azul brillante que contrastaba con el tono olivceo de su piel. El color pareca fuera de lugar, pero no de una mala manera. Del tipo extico. Su pelo ligeramente ondulado y castao claro era bastante largo y descansaba sobre su frente formando un suave arco. Eres Laurel, verdad?. Ms debajo de sus ojos haba una clida pero casual sonrisa con unos dientes muy rectos. Probablemente aparatos, Laurel crey que su lengua se mova rpida e inconscientemente tras sus propios dientes, tambin bastante perfecta. S. Su voz se atasc en su garganta y ella tosi, sintindose estpida. Yo soy David. David Lawson. Yoyo quera decirte hola. Y bienvenida a Crescent City, supongo. Laurel forz una pequea sonrisa. Gracias, dijo. Quieres sentarte conmigo y mis amigos para almorzar? Dnde? pregunt Laurel. David la mir extraado. En la cafetera? Oh dijo ella, desilusionada. l pareca agradable, pero ella estaba cansada de estar encerrada dentro. Ahora, voy a buscar un lugar fuera. Hizo una pausa. Gracias, creo. Fuera me suena muy bien. Quieres compaa? De verdad? Claro. Voy a coger mi almuerzo de mi mochila, as estar listo. Adems, dijo colgndose la mochila de un hombro, no dbras sentarte sola tu primer da. Gracias dijo despus de un momento. Me gusta. Ellos fueron juntos al csped trasero y encontraron un trozo de hierba que no estaba muy mojado. Laurel extendi su chaqueta en el csped y se sent sobre ella; David se qued de pi. No tienes fro? pregunt, mirando con exceptismo sus vaqueros cortos y su top. Ella se quit sus zapatos y desliz sus pies por el csped. No tengo fro muy a menudo (al menos no aqu). Si estuviera en algn lugar con nieve, estara miserable. Pero este clima est perfecto para m. Ella sonri avergonzada. Mi madre bromea con que tengo la sangre helada. Suerte la tuya. Yo me fui de Los ngeles hace unos cinco aos y yo todava no me acostumbro a esta temperatura. No hace tanto fro. Seguro. Dijo David con una mueca, pero este no es el ms clido de ellos. Despus de nuestro primer ao aqu, busqu los registros sobre el clima; sabas que la diferencia entre la temperatura media de Julio y la de Diciembre son solo 14 grados? Ahora es malo. Ellos se mantuvieron en silencio mientras David coma un sndwich y Laurel empujaba su ensalada con un tenedor. Mi madre me ech pastel de sobra. Dijo David, rompiendo el silencio. Quieres? l sac un bonito pastel cubierto de escarcha azul. Es casera. No, gracias. David mir su ensalada con dudas, entonces, volvi al pastel. Laurel se dio cuenta de lo que David estaba pensando y suspir. Por qu ser que todo el mundo se llevaba la misma impresin de ella? Seguramente ella

no era la nica persona en el mundo que solo le gustaban las verduras. Laurel pos una ua en su lata de Sprite. No estoy a dieta. No quise decir Soy vegetariana. Le interrumpi Laurel. En realidad, muy estricta. Oh, s? Ella asinti, entonces sonri de manera rgida. No debe haber muchos vegetarianos, verdad? Creo que no. David carraspe y pregunt. As que, cundo te mudaste? En Mayo. Yo he trabajado un montn con mi padre. Es el dueo de la librera del centro. De verdad? pregunt David. Yo estuve all la semana pasada. Es una tienda genial. Aunque creo q no recuerdo verte. Es culpa de mi madre. Ella me arrastr a comprar los materiales para la escuela toda la semana. Es el primer ao que no estudio en casa, y mi madre estaba convencida de que no tena materiales suficientes. Estudiabas en casa? S. Ellos me obligaron a venir a una escuela pblica este ao. l sonri. Bueno, me alegro de que lo hicieran. l agach la mirada a su pastel unos segundos antes de preguntar. Echas de menos tu antigua ciudad? A veces, ella sonri suavemente. Pero estoy bien aqu. Mi antigua ciudad, Orick, es demasiado pequea. Como quinientos habitantes. Wow. l se ri en silencio. Los ngeles es solo un poco ms grande que eso. l sonri y bebi de su soda. David pareca preparado para preguntar algo ms, pero el timbre son y en vez de hacerlo, sonri. Podemos repetir maana? Dud durante un segundo, entonces aadi. Con mis amigos, quizs? El primer instinto de Laurel fue decir que no, pero ella se lo haba pasado bien con David. Adems, socializar ms era otra razn por la que su madre haba insistido con la escuela pblica este ao. Claro, dijo antes de que pudiera cambiar de idea. Sera divertido. Genial. l se levant y le ofreci su mano. l la puso sobre sus pies y sonri de lado durante un minuto. Bueno, yote ver por aqu, espero. Ella lo vio marcharse. Su abrigo y holgados vaqueros parecan ms o menos como los de cualquiera, pero haba una seguridad en su caminar que lo haca destacar entre la multitud. Laurel senta envidia de sus zancadas. Quizs algn da. Laurel arroj su mochila al mostrador y se hundi en el taburete del bar. Su madre, Sara, mir el pan que estaba amasando. Cmo te fue en la escuela? Apesta. Sus manos pararon, Ese lenguaje, Laurel. Bueno, lo hace. Y no hay palabra que lo describa mejor. Tienes que darle un tiempo, dulce. Todo el mundo me mira como si fuera una friqui. Ellos te miran porque eres nueva. Yo no me veo como todos ellos. Su madre sonri. Eso es lo que quieres? Laurel volte sus ojos, pero ella tena que admitir que su madre haba dado en el clavo. Ella debi dar clases en casa y estar un poco protegida, pero ella saba que se pareca un montn a las adolescentes de las revistas y la televisin. Y le gustaba. La adolescencia haba sido agradable para ella. Su blanca piel casi traslucida no haba sufrido los efectos del acn y su pelo rubio nunca haba estado grasiento. Ella era una pequea y gil chica de 15 aos con una cara perfectamente ovalada y ojos verde claros. Ella siempre haba sido delgada, pero no demasiado, y una ve haba desarrollado algunas curvas en los aos anteriores. Sus extremidades eran largas y esbeltas y ella andaba con la gracia de una bailarina, a pesar de que nunca tom lecciones. Quiero decir que me visto diferente. Puedes vestirte como una ms si quieres. S, pero ellas llevan zapatos anticuados y vaqueros apretados y como, tres camisetas como capas una encima de la otra. S? No me gusta la ropa ajustada. Me pica y me hace torpe. Y realmente, kin podra querer llevar ropa anticuada? Puaf. As que lo que quieres es ropa. Si tus ropas no son adecuadas para que hagas amigos, ellos no son los amigos que quieres. Tpico consejo de madre. Dulce, honesto, y totalmente intil. Hay ruido all. Su madre par de amasar y se quit los flequillos de la cara, manchando de harina su frente. Cario, es difcil comprender que una escuela secundaria entera sea tan tranquila como aqu nosotras solas. Se razonable. Soy razonable. Yo no estoy hablando del ruido normal; ellos corren por all como monos. Ellos gritan y ren y silban desde sus pulmones. Y tienen sus taquillas. Su madre puso los brazos en jarras. Algo ms? S. Los pasillos son oscuros. No lo son, dijo su madre, su tono ligeramente enfadado. Yo revis con tigo la escuela entera la ultima semana, y eran luminosos. Pero no hay ventanas, solo unas espantosas luces fluorescentes. Ellos son tan falsos y no dejan entrar la luz real en los pasillos. Son solooscuros. Extrao Orick. Su madre empez a organizar la masa para los panes. Cuntame algo bueno de hoy. Quiero decir. Laurel vag alrededor de la nevera. No, dijo su madre, levantando una mano para detenerla. Algo bueno primero. Umconoc a un chico agradable, dijo, rodeando el brazo de su madre para coger una soda. DavidDavid algo. Este fue el turno de su madre para rodar sus ojos. Por supuesto. Nos mudamos a una nueva ciudad y te matriculas en una escuela nueva y la primera persona que conoces es un chico. No es eso. Estoy bromeando. Laurel se qued callada, escuchando las bofetadas de la masa contra el mostrador. Mam? S? Laurel seal en una respiracin profunda. De verdad tengo que seguir yendo? Su madre frot sus manos. Laurel, ya hemos hablado de eso. Pero No, no vamos a hablar de lo mismo otra vez. Se inclin en el mostrador, su cara muy cerca de la de Laurel. No me siento calificada para seguir dndote

clases en casa. A decir verdad, debera haberte inscrito en la escuela media. Estaba solo a un largo camino de Orick y tu padre estaba ya convencido yde todos modos. Es la hora. Pero puedes encargar uno de esos programas para estudiar en casa. Lo vi en Internet, dijo Laurel rpidamente cuando su madre abri la boca. T no tendras que hacer de profesor realmente. El material lo cubre todo. Y cunto cuesta? pregunt su madre, su voz tranquila, con una ceja levantada. Laurel se qued callada. Escucha, dijo su madre, despus de una pausa. Dentro de unos meses, podramos considerar esta opcin si an odias la escuela. Pero hasta que vendamos la casa de Orick, no tenemos dinero para ningn extra. Lo sabes. Laurel agach la mirada al mostrador, con los hombros cados. La verdadera razn de la mudanza a Crescent City en primer lugar era porque su padre haba comprado una librera en el centro de Wahington Street. A principio de ao, ellos haban conducido hasta aqu y haban visto un cartel de se vende en una librera que estaba arruinada. Laurel record escuchar a sus padres hablar durante semanas sobre lo que podran hacer para comprar la tienda (un sueo compartido desde que se casaron) pero las cuentas no salan. Entonces, en Abril, un chico llamado Jeremiah Barnes se acerc al trabajo del padre de Laurel en Eureka y le dijo que estaba interesado en su propiedad de Orick. Su padre haba llegado a casa casi brincando de la alegra. Lo dems sucedi tan rpido que Laurel no poda recordar qu haba pasado primero. Sus padres fueron muchos das al banco en Brooklings y en Mayo, la librera era suya y ellos se estaban mudando de su pequeo habitculo en Orick a una casa todava ms pequea en Crescend City. Pero los meses pasaron y las cosas todava no terminaron con el seor Barnes. El dinero era escaso, su padre trabajaba muchas horas en la tienda, y Laurel estaba pegada en la escuela. Su madre pos una mano en las suyas, clida y reconfortable. Laurel, al lado de la costa, tambin tienes que aprender a conquistar nuevas cosas. Eso ser muy bueno para ti. El ao que viene podrs tomar clase de APNT y podras unirte a un grupo o equipo. Todos los extras de la escuela se ven muy interesantes. Lo s. Pero Yo soy la madre dijo ella con una sonrisa que ablandaba su tono firme. Y yo digo escuela. Laurel se agach y empez a arrastrar su dedo por la lechada entre los azulejos en lo alto del mostrador. El reloj son fuerte cuando su madre meti los panes en el horno y puso el tiempo. Mam, quedan algunos de tus melocotones en conserva? Estoy hambrienta. Su madre mir a Laurel Tienes hambre? Laurel form remolinos en su lata de soda con su dedo, evitando la mirada de su madre. Tengo hambre esta tarde, en el ltimo momento. Su madre estaba intentando no sacar esto de quicio, pero ambas saban que eso era algo fuera de lo normal. Laurel raramente senta hambre. Sus padres haban escuchado los extraos hbitos para comer de Laurel. Ella solo coma para satisfacerlos, pero no porque lo necesitara, mucho menos disfrutara. Esto era por lo que su madre estaba de acuerdo en llenar la nevera de Sprite. Ella estaba en contra los perjuicios an indocumentados de los carbohidratos, pero no poda discutir sobre las 140 caloras por lata. Lo que era 140 ms que el agua. Al final as saba que Laurel estaba metiendo ms caloras en su sistema, aun cuando estaban vacas. Su madre corri a la despensa y cogi un bote de melocotones, probablemente asustada de q Laurel cambiase de opinin. Los desconocidos calambres en el estmago de Laurel haban empezando durante la clase de espaol, veinte minutos antes del ltimo timbre. Haba parado un poco en el camino de vuelta a casa, pero no del todo. Aqu tienes, dijo, colocando un recipiente frente a Laurel. Entonces ella se volvi de espaldas, dndole a Laurel un poco de privacidad. Laurel mir abajo hacia el plato. Su mam le haba puesto un melocotn y medio y media taza de zumo. Ella se comi el melocotn en pequeos trozos, mirando la espalda de su madre, esperando que ella se voltease y la mirase. Pero su madre estaba ocupada con los platos y no la volvi a mirar. Todava, Laurel senta como que haba perdido una batalla imaginaria, as que cuando termin, cogi su mochila del mostrador y sali de la cocina andando de puntillas antes de que su madre se diese la vuelta. CAPTULO 2 El timbre son en Biologa y Laurel corri a guardar el horrible libro tan hondo en su mochila como era posible. Qu tal el segundo da? Laurel busc para ver a David recostado en la silla en su mesa de laboratorio. Bien. Al menos ella haba odo su nombre por primera vez en todas las convocatorias de sus clases. Ests lista? Laurel intent sonrer, pero su boca no obedeca. Cuando acept acompaar a David y sus compaeros para comer ayer, haba parecido una buena idea. Pero la idea de conocer a un grupo entero de desconocidos la haca encogerse. S, dijo ella, pero ella dira que su tono no era convincente. Ests segura? Porque no tienes que hacerlo. No, estoy segura, dijo rpidamente. Solo permteme coger mis cosas. Ella guard su cuaderno y bolgrafos lentamente. Cuando ella choc uno de sus bolgrafos en la puerta, David lo recuper y se lo entreg. Ella tir de l, pero l no se lo permiti hasta que ella lo mir. No muerden, dijo l seriamente. Te lo prometo. Durante el camino David monopoliz la conversacin, sacudindose hasta que entraron en la cafetera. l salud a un grupo al final de una de las largas, finas mesas. Vamos, dijo l, poniendo una mano debajo de su espalda. Se senta extrao que alguien la tocara as pero tambin extraamente reconfortable. l la gui a lo largo del concurrido pasillo, entonces baj su mano tan pronto como llegaron a la mesa correcta. Hey, chicos, esta es Laurel. David apunt a cada persona y dijo sus nombres, pero cinco minutos ms tarde, Laurel no habra podido repetir ninguno de ellos. Ella se sent en un asiento vaco al lado de David e intent captar algunos trozos de la

conversacin a su alrededor. Distradamente, ella sac una lata de soda, una ensalada de fresas y espinacas, y medio melocotn en jugo que su madre le haba empaquetado esa maana. Una ensalada? Es el da de la lasaa, y t traes una ensalada? Laurel mir a la chica con el pelo castao y rizado que tena una bandeja llena de comida de la escuela delante de ella. David habl rpidamente, cortando cualquier contestacin que Laurel podra haber dado. Laurel es vegetarianaella es muy estricta. La chica mir el pequeo medio melocotn con su mirada castaa. Parece ms que vegetariana. Los vegetarianos no come, como, pan? Laurel sonri un poco. Algo. David volte sus ojos. Esta persona que te est interrogando es Chelsea, para variar. Hola, Chelse. Parece como si estuvieras haciendo una especia de mega-dieta, dijo Chelsea, ignorando a David. No exactamente. Es solo que este es el tipo de comida que me gusta. Laurel vio los ojos de Chelsea volver a su ensalada y poda sentir ms preguntas sobre ella estallando. Probablemente sera mejor tirarla que responder a las 20 preguntas. Mi sistema digestivo no suele aceptar muy bien la comida normal, dijo ella. Todo menos las frutas y verduras me hace sentir enferma. Eso es duro. Quin puede vivir solo con cosas verdes? Has visto a algn doctor para esto? Porque Chelsea? la voz de David fue tranquila pero severa. Laurel no dud de que cada uno en la mesa lo haba odo. Los ojos de Chelsea se ampliaron un poco. Oh, lo siento. Ella sonri, y cuando lo hizo, se le ilumin el rostro entero. Laurel se encontr sonrindole de vuelta. Encantada de conocerte, dijo Chelsea. Entonces ella se volvi hacia su comida y no volvi a mirar la comida de Laurel otra vez. La comida solo duraba veintiocho minutoscorto para los estndares de todospero hoy se estaba haciendo eterno. La cafetera era bastante pequea y las voces venan de todos lados como su fueran pelotas de ping-pong, asaltando sus odos. Pareca como si todo el mundo le estuviera gritando a la vez. Varios de los amigos de David intentaron meterla en la conversacin, pero Laurel no se poda concentrar cuando la temperatura en la sala pareca crecer por minutos. Ella no poda entender porque nadie pareca notarlo. Ella haba elegido una camiseta esa maana, en lugar de un tanque, porque se haba sentido tan bien el da anterior. Pero ahora el escote pareca ms alto, tanto que pareca que llevara cuello alto. Un ajustado cuello alto. Cuando la campana son finalmente, ella sonri y dijo adis a todos, pero sali corriendo antes de que David pudiera pillarla. Ella fue corriendo al cuarto de bao, lanzando su mochila contra la puerta, en la base del alfizar y sac su cabeza fuera al aire libre. Respir en el fro y salado aire y onde el frente de su camiseta, intentando conseguir para su cuerpo la mxima brisa posible. La dbil nusea que haba llenado su estmago durante la comida empezaba a disiparse, y ella sali del bao justo a tiempo para llegar a su prxima clase. Despus del colegio, ella camin a casa lentamente. El sol y el aire fresco estimulndola y haciendo que el mareo en su estmago desapareciese completamente. No obstante, cuando eligi su ropa la maana siguiente, ella volvi a su tank topNT. Al comienzo de bio, David se sent en la silla de al lado de ella. Te importa? Pregunt. Laurel sacudi su cabeza. La chica que se sienta ah se pasa toda la clase hablando de alguien llamado Steve. Es una distraccin. David sonri. Probablemente Steve Tanner. l es sper popular. Supongo que todo el mundo va a por la persona obvia. Ella sac su libro y busc la pgina que el Seor James haba escrito en la pizarra. Quieres comer otra vez conmigo hoy? Y mis amigos, aadi rpidamente. Laurel dud. Ella se haba figurado que se lo preguntara, pero an ni haba decidido una manera de contestarle sin herir sus sentimientos. l le gustaba mucho. Y le gustaban sus amigoslos que haba sido capa de or durante la comida. No creo, ella empez. Yo Es Chelsea? Ella no quera hacerte sentir mal por tu comida; es solo que ella es realmente honesta todo el tiempo. Es realmente dulce y refrescante una vez t te acostumbras a ella. No, no es ellatodos tus amigos fueron realmente agradables. Pero no puedono puedo permanecer en la cafetera. Si tengo que permanecer dentro durante todo el da, necesito permanecer fuera durante la comida. Creo que despus de mi libertad en el hogar durante diez aos estoy teniendo problemas para renunciar a ella tan rpidamente. Qu te parece si nosotros comemos contigo fuera, entonces? Laurel estaba callada y escuch el inicio de la lectura sobre phyla.NT Estara genial, contest ella susurrando. Cuando el timbre son, Te veo all fuera. Yo solo se lo voy a decir a los otros as pueden venir si quieren. Cuando el almuerzo termin, Laurel recordaba la mitad de los nombres de los chicos y haba participado en varias conversaciones. David y Chelsea iban con ella a la prxima clase y se senta natural caminar con ellos. Cuando David hizo una broma sobre el Seor James, la risa de Laurel reson por todo el pasillo. Solo tres das despus, el colegio empezaba a ser ms familiar; ella no se senta tan perdida, incluso la estampida de gente con la que se haba encontrado el Lunes no era tan mala hoy. Por primera vez desde que dej Orick, Laurel senta como que perteneca aqu. CAPTULO 3 Las siguientes semanas de escuela pasaron ms rpido de lo que Laurel haba imaginado aquel torpe primer da. Se senta afortunada de haber conocido a David; ellos quedaban fuera de la escuela y ella comparta una clase con Shelsea tambin. Ella nunca coma sola y senta que haba llegado a un punto en el que poda llamar a Shelsea y a David sus amigos. Y las clases iban bien. Era diferente estar esperando aprender a la misma velocidad que todo el mundo, pero Laurel se fue acostumbrando. Ella tambin se estaba acostumbrando a Crescend City. Era ms grande que Orick, por supuesto, pero todava quedaba mucho espacio abierto y ninguno de los edificios meda ms de dos pisos de alto. Altos pinos y rboles de hojas grandes crecan por todos lados. Incluso delante de la tienda de comestibles.

La hierba del csped era densa y verde, y las flores florecan alrededor de casi todos los edificios. Un viernes de Septiembre, Laurel corri directamente hacia David parndose en la puerta de su clase de espaol, su ltima clase del da. Lo siento, se disculp David con una mano en su hombro. No pasa nada. No estaba prestando atencin. Laurel mir los ojos de David. Ella sonri tmidamente, hasta que se dio cuenta de que estaba cortndole el paso. Oh, lo siento, dijo Laurel, movindose de la puerta. Um, realmente, estabaestaba buscndote. Pareca nervioso. De acuerdo. Solo tengo que Ella levant su libro. Necesito meter esto en mi taquilla. Ellos caminaron a la taquilla de Laurel, donde ella guard su libro de espaol, entonces mir expectante a David. Yo solo me preguntaba si tu querras, quizs, salir conmigo esta tarde? Su sonrisa se mantuvo en su cara, pero ella senta los nervios en su estmago. Tan rpido como su amistad se haba confinado completamente a la escuela; de repente Laurel se dio cuenta de que no saba qu le gustaba a hacer cuando no estaba almorzando o tomando apuntes. Pero la posibilidad de encontrarse fuera presentaba un repentino atractivo. Qu ests haciendo? Hay algunos bosques detrs de mi casadesde que te gusta estar fuera, creo que podramos ir a dar un paseo. All hay rboles verdaderamente chulos que creo que te gustara ver. Bueno, dos rboles, realmente, perolo entenders cuando lo veas. Si quieres ir, quiero decir. Vale. De verdad? Laurel sonri. Claro. Genial. l miro al final del pasillo hacia las puertas traseras. Es ms fcil si vamos por el camino de atrs. Laurel sigui a David a travs del concurrido pasillo y sali al fresco aire de Septiembre. El sor luchaba por romper la niebla y el aire estaba fro y cargado de humedad. El viento soplaba desde el Oeste, trayendo el sabor salado del ocano con l, y Lauren respir profundamente, disfrutando del aire cuando entraron en una subdivisin a media milla de la casa de Laurel. As que vives con tu mam? pregunt ella. Sip. Mi padre se fue cuando yo tena 9 aos. As que mi madre dej la escuela y nos vinimos aqu. Qu hace ella? Ella es farmacutica abajo en la tienda de medicina. Oh, ri Lauren. Es irnico. Por qu? Mi madre tiene un master en naturotapia. Eso qu es? Es alguien q hace todas sus medicinas con hierbas. Ella a veces cultiva un racimo de su propia materia. Yo nunca he tomado ninguna droga, ni siquiera Tylenol. David la miraba. Me tomas el pelo! Nop. Mi madre hace las cosas que nos tomamos en su lugar. Mi madre no lo hara. Ella cree que hay una pldora para todo. Mi madre cree que los mdicos quieren matarnos. Yo creo que ambas de nuestras madres podran aprender algo la una de la otra. Laurel ri. Probablemente. As que tu madre nunca va al mdico? Nunca. De modo que t, como que, naciste en casa? Yo fui adoptada. Oh s? l permaneci en silencio durante un momento. Sabes quines son tus verdaderos padres? Laurel sorbiNT. Nop. Por qu es divertido? Laurel se mordi el labio. Prometes no rerte? David elev sus manos y remed seriamente. Lo juro. Alguien me dej en una canasta en el marco de la puerta de mis padres. No puede ser! Te ests quedando conmigo. Laurel levant una ceja David bostez. Honesta? Lauren asinti. Yo era una nia cesta. Yo no era realmente un beb, creo. Yo tena, como, tres y mi madre dice que yo estaba pateando e intentando salir cuando ellos contestaron a la puerta. As que eras una niaNT? Podas hablar? S. Mam deca q yo tena ese gracioso acento atascado en torno a un ao. Huh. No sabais de dnde eras? Mi madre dice que yo me saba mi nombre pero nada ms. Yo no saba de dnde era, ni qu haba pasado, ni nada. Es la cosa ms extraa que haya escuchado nunca. Se form un enorme lo jurdico. Despus mis padres decidieron que queran adoptarme, ellos tenan un detective privado buscando a mi madre biolgica y todo tipo de cosas sobre custodia temporal y lo que sea. Tom ms de dos aos antes de que todo se solucionase. Has vivido en un orfanato o algo as? No. El juez con el que mis padres trabajaron fue muy cooperativo, as que yo viv con ellos durante todo el proceso. Una trabajadora social vena a vernos todas las semanas, creo, y mis padres no tenan permitido sacarme del estado hasta que cumpl los siete. Qu extrao. Te has preguntado alguna vez de dnde vienes? Sola hacerlo. Pero no hay respuestas, as que era frustrante preguntar despus de un tiempo. Si pudieras averiguar quin es tu verdadera madre, lo haras? No lo s, dijo ella, metiendo sus manos en sus bolsillos. Probablemente. Pero me gusta mi vida. No lamento haber terminado con mi madre y mi padre. Eso est muy bien. David seal a una calzada. Este camino. l mir arriba hacia el cielo. Parece que va a llover pronto. Vamos a soltar nuestras maletas y esperemos que nos de tiempo de ver el rbol. Es esta tu casa? Es bonita. Estaban pasando por delante de una pequea casa blanca con una puerta rojo brillante; zinniasNT multicolores llenaban un gran manto que cubra el frente de la casa. Debera, dijo David, apuntando hacia el camino principal, me pas dos semanas este verano pintndolo. Ellos soltaron las maletas en la puerta principal y entraron a una aseada y simplemente decorada cocina. Puedo ofrecerte algo? pregunt David, entrando en la cocina y abriendo el frigorfico. Sac una lata de Mountain DewNTT y cogi un paquete de TwinkiesNTTT de un armario. Laurel se forz a no arrugar la nariz por los Twinkies y en lugar de ello miro alrededor de la cocina. Sus ojos encontraron un bol de frutas. Puedo coger una? pregunt, sealando a una fresca pera verde.

Sip. Cgelo y tretelo. l mantuvo el lo alto una botella de agua. Agua? Ella sonri abiertamente. Claro. Ellos guardaron sus snacks y David seal hacia la puerta trasera. Por ah. Ellos caminaron hacia detrs de la casa y l abri la puerta corrediza. Laurel dio un paso dentro de un ordenado y vallado patio trasero. Parece como la muerte final para m. David sonri, Para ojos que no estn acostumbrados, quizs. Se acerc a la valle de bloques de ceniza, y con un rpido, salto confinado, se coloc encima y se alz all. Vamos, dijo, extendiendo su mano. Te ayudar. Laurel lo mir con exceptismo pero extendi su mano. Sorprendentemente con poco esfuerzo, l la alz sobre la valla. La lnea de rboles vena directa hacia la valla, as que con un pequeo salto, ellos estaban en un hmedo bosque, con una capa formando una alfombra bajo sus pies. La densa capa silenciaba el sonido lejano de los coches, y Laurel miraba a su alrededor aprecindolo todo. Esto es agradable. David mir hacia arriba con sus manos en sus caderas. Lo es, supongo. Nunca he sido mucho de estar al aire libre, pero encontr aqu un montn de plantas que puedo mirar y observar con mi microscopio. Laurel ech un vistazo hacia l. Tienes un microscopio? Ella disimul una risa. Realmente eres un friquiNT de la ciencia. David sonri. Sip, pero todo el mundo pensaba que Clark Kent era un estpido tambin, y mira cmo cambi eso. Ests dicindome que eres Superman? pregunt Laurel. Nunca lo sabrs, dijo David con guasa. Laurel ri y mir abajo, de repente se asust. Cuando ella mir hacia arriba, David estaba mirndola. El claro pareca incluso mas tranquilo cuando sus ojos se encontraron. A ella le gustaba cmo la miraba l, sus ojos suaves y penetrantes. Y l poda saber ms sobre ella solo con estudiar su cara. Despus de un largo momento l sonri, un poco avergonzado, e inclin su cabeza hacia un tenue camino. El rbol est por ese camino. l la llev a un sendero de ida y vuelta, aparentemente sin fin. Pero despus de pocos minutos, l seal un rbol justo fuera del camino. Wow, dijo Laurel. Es increble. En realidad eran dos rboles, un abeto y un aliso que haban germinado juntos. Sus troncos se haban fusionado y retorcido, dando como resultado un rbol con agujas de pino por un lado y grandes hojas por otro. Descubr esto cuando nos mudamos aqu. Entonces Dnde est tu padre? pregunt Laurel, deslizando su mochila debajo de un rbol y se coloc sobre un montn de hojas. Ella sac la pera de su bolsillo. David ri un poco en su garganta. San Francisco. l es un abogado defensivo con una gran empresa. Lo ves muy a menudo? pregunt ella. David se uni a ella en el campo, su cuello descansando suavemente sobre su muslo. Ella no quera moverse. Cada dos meses. l coge un jet privado y vuela a McNamara Field y me hace volver con l un fin de semana. Eso est bien. Supongo. l no te gusta? David se encogi de hombros. Bastante. Pero es l el que nos abandon, y l nunca intent pasar ms tiempo conmigo ni nada, as que yo solamente no me siento como suyo, sabes? Laurel cabece. Lo siento. Est bien. Nosotros siempre somos felices. Solo que a veces es raro. Ellos se sentaron en silencio durante unos pocos minutos, el tranquilo claro arrullndolos en un estado relajado. Pero entonces ambos miraron arriba cuando los truenos retumbaron en el cielo. Ser mejor que te lleve de vuelta. Esto va a estallar pronto. Laurel estaba fuera de s misma. Gracias por traerme aqu, dijo ella, gesticulando hacia el rbol. Es maravilloso. Me alegra que te guste, dijo David. l evit sus ojos. Peroeste no era realmente el punto. Oh, Laurel se sinti complementada y torpe al mismo tiempo. Este camino, dijo David. Su cara un poco colorada cuando se volvi. l volvi a subir sobre la valla justo cuando las primeras gotas de lluvia empezaron a caer. Quieres llamar a tu madre para que venga a recogerte? Pregunt David una vez que estaban de vuelta en la cocina. Nah, estar bien. Pero est lloviendo, debera acompaarte. No, est bien. De verdad, me gusta caminar por la lluvia. David par durante un segundo, entonces dijo de repente. Entonces puedo llamarte? Quizs maana? Laurel sonri. Claro. Laurel empez a abrir su mochila, pero David la par. No te preocupes por eso, dijo. Aqu. David le cogi la mano y le apunt su nmero sobre su palma. De este modo no lo perders. Dijo l con vergenza. Genial. Te llamo ms tarde. Ella se despidi de l con una clida sonrisa antes de salir fuera a la fuerte lluvia. Una vez que ella estaba bajando la calle lo bastante lejos como para perder de vista la casa, Laurel se baj la capota de su chaqueta y levant su cara hacia el cielo. Ella respir hondo y la lluvia le roci sus mejillas y gote por su cuello. Ella empez a extender sus brazos hacia fuera, entonces record el nmero de telfono. Ella enterr sus manos en sus bolsillos y recogi su paz, sonriendo cuando la lluvia continu cayendo suavemente sobre su cabeza. El telfono estaba sonando cuando Laurel entr en su casa. Su madre no pareca estar en casa, as que Laurel corri los ltimos pasos para coger el telfono antes de que colgaran. Hola? dijo ella sin aliento. Oh, hey, ests en casa. Solo quera dejarte un mensaje. David? Sip. Hola. Perdona por llamar tan pronto, dijo David, pero estaba pensando que tenemos el examen de bio la semana que viene y he pensado que quizs te gustara venir maana y estudiar conmigo. En serio? dijo Laurel. Eso sera impresionante! Estoy tan estresada por ese examen. Me siento como si solo supiera la mitad de la materia. Genial. l hizo una pausa. No genial que t ests estresada por esto, pero genial quenada. Laurel ri con su torpeza. A qu hora? Cuando quieras. No estar haciendo nada ms que tareas domsticas para mi madre maana.

Ok. Te llamar. Genial. Te veo maana. Laurel dijo adis y colg. Ella sonrea cuando subi las escaleras corriendo, saltando los escalones de dos en dos. CAPTULO 4 El sbado por la maana, los ojos de Laurel se abrieron sonrientes. Ella no era una persona que pensara mucho por la maana, nunca lo haba sido. Ella normalmente se levantaba sobre una hora antes que sus padres y esto le daba la oportunidad de dar un paseo para s misma y disfrutar del sol en su espalda y del aire en sus mejillas antes de que tuviera que ir a pasar horas encerrada en la escuela. Despus de ponerse un vestido, ella cogi la vieja guitarra de su mam de su estuche antes de deslizarse silenciosamente hacia fuera para disfrutar de la fresca tranquilidad de la temprana maana. El pasado Septiembre haban ahuyentado las brillantes, claras maanas y trado en su lugar la niebla procedente del ocano y que permaneca en la ciudad hasta las primeras horas de la tarde. Ella camin a lo largo de un pequeo sendero que se deslizaba a travs de su patio trasero. A pesar del pequeo tamao de su casa, en total era bastante grande y los padres de Laurel haban hablado la posibilidad de aadir algo ms algn da. El patio tena algunos rboles que le proporcionaban sombra a la casa, y Laurel haba pasado casi un mes ayudando a su madre a plantar racimos de flores y vinos todo a lo largo del camino exterior. Su casa era una en una lnea de casas, as que ellos tenan vecinos a ambos lados, pero como la mayora de las casas en Crescent City, su patio trasero se adentraba en un bosque sin cultivar. Laurel normalmente caminaba hacia los senderos retorcidos de las caadasNT y por el arrollo que corra a por el medio de ella, paralelo a la lnea de casas. Hoy ella pase por el arrollo y se sent en el banco. Ella meti su pie en la fra agua que era clara y fresca por las maanas antes de los chinches de agua y mosquitos se aventuraran hacia fuera y puntearan la superficie, buscando trozos de comida. Laurel apoy su guitarra en su cuello y empez a tocar unos pocos acordes al azar, sacando un poco de meloda despus de un tiempo. Era genial llenar el espacio a su alrededor con msica. Ella empez a tocar tres aos atrs cuando ella haba encontrado la vieja guitarra de su madre en el tico. Era necesario ponerle cuerdas nuevas y afinarla, pero Laurel convenci a su madre para arreglarla; esto lo haca ms romntico. Como una vieja reliquia de familia. Un insecto se pos en su hombre y empez a bajar por su espalda. Cuando Laurel lo aplast en sus dedos toc algo. Ella estir su brazo hacia atrs un poco ms y lo volvi a sentir. Estaba all todava; un bulto redondo, apenas lo suficientemente grande como para sentirlo bajo su piel. Ella estir su cuello pero no poda ver nada detrs de su hombro. Ella lo toc de nuevo, tratando de averiguar qu era. Finalmente ella estaba frustrada y se dirigi de nuevo a casa para mirarse en el espejo. Despus de cerrar la puerta del cuarto de bao, Laurel se sent sobre el lavabo, torcindose hasta que ella pudo ver su espalda en el espejo. Ella se baj la parte de arriba de su vestido y busc el bulto. Finalmente vio que justo entre sus hombros haba unas pequeas hojas, circulares, mezclndose con su piel. Apenas se notaba, pero sin duda estaban ah. Ella las palp provisionalmenteno dola, pero tocndolas le provoc un poco de escalofros. Pareca como un grano. Esto es reconfortante, pens Laurel con irona. De una forma completamente no reconfortante. Laurel escuch los tranquilos pasos de su madre por el pasillo y sac su cabeza fuera de la puerta del bao. Mam? Cocina, llam su madre con un bostezo. Laurel sigui su voz. Tengo un bulto en mi espalda. Puedes verlo? pregunt ella, girndose. Su madre permaneci tranquila un momento. Solo un grano, concluy ella. Eso es lo que me figur, dijo Laurel, colocndose de nuevo la parte superior de su vestido. T no tienes realmente granos. Dud ella. Has empezadot sabes? Laurel sacudi su cabeza rpidamente. Slo un golpe de suerte. Su voz era plana y su sonrisa estaba sostenida. Todo forma parte de la pubertad, como t siempre dices. Ella se gir y huy antes de que su madre pudiera hacerle ninguna pregunta ms. De vuelta en su dormitorio ella se sent en su cama, tocando con el dedo el pequeo bulto. Le haca sentirse extraamente normal tener su primer grano; como un rito de iniciacin. Ella no tena ms experiencia con la pubertad que lo de los libros de texto decan. Ella nunca tuvo granos y, aunq sus pechos y caderas se haban desarrollado demasiado pronto por lo que ellos suponan, actualmente con 15 aos y medio ella todava no haba tenido su primer periodo. Su madre siempre se encoga de hombros, diciendo que como ellos no tenan ni idea del historial mdico de su madre biolgica, ellos no podan estar seguros de que esto era un rasgo familiar perfectamente normal. Pero ella poda decir que su madre estaba empezando a preocuparse. Laurel se puso su camiseta habitual y vaqueros y empez a cogerse una cola de caballo. Entonces ella pens en lo que se irritaba normalmente viendo como las otras nias tenan sus espaldas llenas de granos en el bao y se dej su pelo suelto. Solo por si el bulto se pusiera algo feo ms tarde. Especialmente en la casa de David. Eso jodera. Laurel cogi una manzana cuando ella sala por la puerta y le deca adis a su madre. Ella estaba casi en la casa de David cuando mir hacia arriba y vio a Chelsea haciendo footing por el otro camino. Laurel la salud y la llam. Hey! dijo Chelsea, sonriendo mientras sus rizos volaban gilmente alrededor de su cara. Hola, dijo Laurel con una sonrisa. No saba que eras una corredora. Campo a travs. Normalmente practico con el equipo, pero los sbados son nuestros. Qu ests haciendo? Me dirijo a lo de David, dijo Laurel. Vamos a estudiar. Chelsea se ri. Bueno, bienvenida al club de fan de David Lawson. Yo ya soy la presidenta, pero t puedes ser la tesorera. No es eso, dijo Laurel, no completamente segura de que estaba diciendo la verdad. Nosotros solo vamos a estudiar. Tengo un examen de bio el Lunes y la voy a cagar totalmente sin alguna intervencin seria. l est al volver la esquina. Te acompaar all.

Ellas giraron la esquina y oyeron el cortacsped. David no las haba visto cuando ellas llegaron y ambas se quedaron all, mirndolo. l estaba pasando el cortacsped por el denso csped, llevando solo un par de vaqueros y unos tenis viejos. Su dorso y brazos eran largo y delgado pero fuerte y musculososu piel estaba teida por el sol y brillaba con el sudor cuando l se mova casi con gracia en la suave luz del sol de la maana. Laurel no poda parar de mirar. Ella haba visto chicos corriendo alrededor sin camisetas numerosas veces, pero de alguna forma esto era diferente. Ella vio sus brazos flexionarse cuando l llego a un espeso parche de csped y tuvo que forzar el cortacsped para seguir adelante. Su torso pareca un poco apretado. Creo que he muerto e ido al cielo, dijo Chelsea, sin molestarse en ocultar la apreciacin en sus ojos. Como si se sintiera observado, de repente David mir hacia arriba y se top con los ojos de Laurel. Ella dej caer su barbilla y estudi su cara. Chelsea ni siquiera parpade. Para cuando Laurel volvi a mirar, David se estaba poniendo una camiseta. Hey, chicas. Llegis pronto. Todava es temprano? pregunt Laurel. Eran casi las nueve en punto, despus de todo. Oh, dijo ella, avergonzada. Olvid llamar. David se encogi de hombros con una sonrisa. Est bien. l gesticul hacia la cortadora de csped. Voy. Bueno, voy a correr, dijo Chelsea, su dificultad para respirar regres bastante de repente. Literalmente. Ella se gir para que solo Laurel pudiera ver su cara y gesticul, Wow! antes de abandonarlos a ambos y correr calle abajo. David se ri en silencio y sacudi su cabeza cuando la vio irse. Entonces l se gir hacia Laurel y apunt hacia su casa. Vamos? La Biologa no espera. Despus de terminar los exmenes el lunes, David se gir hacia Laurel. Entonces, cmo de malo ha sido, realmente? Laurel sonri. Bien, no eran tan malo. Pero solo porque t me ayudaste. Ellos haban estudiado durante tres horas ms o menos el sbado y haba hablado otra hora el domingo por la noche. Por supuesto, la conversacin telefnica no tuvo nada que ver con la biologa, pero quizs ella haba aprendido algo de la osmosis. Osmosis por telfono, claro. l dud durante solo un segundo antes de decir, Podamos hacer esto regularmente. Estudiar juntos, quiero decir. Sip, dijo Laurel, gustndole la idea de bastantes ms sesiones de estudio con l. Y la prxima vez t podras venir a mi casa, aadi ella. Genial. Estaba lloviendo cuando las clases terminaron ese da, as que el grupo se reuni en un pequeo pabelln. Quizs ninguno coma all porque no tenan mesas de picnic ni cemento debajo de ellos, pero a Laurel le gust el pedazo abultado de hierba que nunca pareca secar el camino ni aun con el porche en lo alto. Cuando llova, la mayora de los grupos permanecan dentro, pero hoy David y Chelsea se unieron a ella junto con un chico llamado Ryan. David y Ryan arrojaron trozos de pan el uno al otro y Chelsea critic su puntera, la forma de lanzar y la incapacidad para evitar golpear a los espectadores. Est bien, eso fue puntera, dijo Chelsea, sacando un trozo de pan que haba cado en su escote y lanzndoselo de nuevo a los chicos. Nop, eso fue un accidente, dijo Ryan, T eres la nica que puede decir que yo hice eso a propsito. Entonces quizs deberas apuntarme a m para estar segura de que no me golpears, ella volvi a lanzrselo. Ella suspir y se volvi hacia Laurel. No quiero decir que me guste vivir en el norte de California, dijo ella, quitndose el pelo de la cara. Durante el verano mi pelo est genial, pero agrgale un poco de lluvia y BAM! Se vuelve as. Chelsea tena un cabello castao con un tinte rojizo que caa en rizos por su espalda. Suaves, sedosos rizos los das de verano, y locos, gruesos rizos que se salan de control cuando el aire era fro y hmedolo que era la mitad del tiempo. Ella tena unos brillantes ojos grises que le recordaban a Laurel el ocano cuando el sol lo baaba, y las ondas tenan una calidad infinita en medio de aquella oscuridad. Yo creo que es precioso, dijo Laurel. Eso es porque no es tuyo. Tengo que usar champs y acondicionadores especiales solo para ser capaz de cepillarlo cada da. Ella mir a Laurel y toc su recto y liso cabello un segundo. El tuyo parece genial; Qu usas? Oh, lo que sea. Hmm. Chelsea toc su pelo una vez ms. Usas normalmente un acondicionador reparador? Es el que normalmente le viene mejor al mo. Laurel tom aire y lo solt ruidosamente. Realmenteno me pongo nada. Cualquier tipo de acondicionador me deja el pelo liso y grasiento. Y si uso champ, me deja el pelo realmente, realmente seco aunque parece que est mojado. Entonces t no te lo lavas? La idea era mucho ms que extraa para Chelsea. Me lo enjuago muy bien. Quiero decir que est limpio y todo. Pero sin nada de champ? Laurel sacudi su cabeza y esper un comentario escptico, pero Chelsea solo permaneci en silencio, Qu suerte, y se volvi hacia su comida. Esa noche Laurel examin su pelo detenidamente. Necesitaba lavrselo? Pero pareca como siempre. Ella volvi su espalda al espejo y toc con la punta del dedo el bulto. Haba sido pequeo el sbado por la maana, pero durante el fin de semana haba crecido mucho. El infierno del primer grano, murmur Laurel en su reflexin. La maana siguiente, Laurel se levant con un hormigueo entre sus hombros. Intentando no entrar en pnico, corri al cuarto de bao y gir su cuello para mirar su espalda en el espejo. El bulto haba crecido alrededor de un cuarto! Eso no era un grano. Ella lo toc con cuidado, y un extrao escalofro recorri sus dedos. Con pnico ella agarr su camisn contra su pecho y corri por el pasillo hacia la habitacin de sus padres. Ella acababa de sacar su mano para llamar cuando se forz a parar para tomar aliento. Laurel se mir a s misma y de repente se sinti muy tonta. En qu estaba pensando? Ella estaba parada en el pasillo con poco ms que su ropa interior. Mortificada, ella se alej de la puerta del dormitorio de sus padres y volvi al cuarto de bao, cerrando la puerta tan rpido y silenciosamente como ella

pudo. Ella volvi a girar su espalda al espejo de nuevo y estudi el bulto. Ella se gir para verlo desde diferentes ngulos hasta que se convenci a s misma de que no era tan grande como ella crea. Laurel haba crecido con la idea de que el cuerpo humano se cuidaba l mismo. La mayora de las cosas, si no les echaba cuenta, desapareceran solas. Sus padres tambin vivan as. Ellos nunca iban al doctor, ni tomaban antibiticos. Tan solo es un enorme grano. Se ir por s mismo, reflexion Laurel, su tono sonando exactamente como el de su madre. Ella rebusc en el cajn de su madre y encontr un tubo con el blsamo que preparaba cada ao. Tena romero, lavanda, sabia de rbol de t y quin saba qu ms, si su madre le echaba de todo. No podra doler. Laurel se ech un poco en un dedo y comenz a frotrselo en su espalda. Irritando el bulto con sus dedos y menos y con la sabia de rbol de te, la espalda de Laurel quemaba tanto que se sac el camisn por la cabeza y, con los hombros pegados a la pared, volvi a su habitacin. Ella cogi una camiseta holgada de baloncesto para hoy. Probablemente la mayora de sus camisetas taparan el bulto, pero Laurel no quera darle ninguna oportunidad. Esa cosa podra crecer muchsimo ms, y cuando lo hiciera, Laurel preferira ocultarlo con la camiseta. Ella segua sintiendo el escalofro, su pelo largo, la camiseta que se meti por la cabeza y, por su puesto, todo el tiempo ella lo tocaba, intentando recordarse a s misma que era real. Para cuando comenz a bajar las escaleras, ella estaba convencida de que todos los nervios de su cuerpo estaban conectados con el bulto. Para cuando lleg el jueves, Laurel no poda seguir negndose que esta cosa estaba en su espalda, eso no era un grano. No solo haba seguido creciendo los dos ltimos das, sino que pareca que lo haca ms rpido. Esta maana era del tamao de una pelota de golf. Laurel haba bajado a desayunar decidida a contarles a sus padres sobre el enorme bulto. Ella tom aire y abri su boca para contarlo. Pero en el ltimo segundo se arrepinti y tan solo le dijo a su padre que le pasara el meln. Entre las camisetas que haba llevado los ltimos das y su largo pelo que lo haba llevado suelto, nadie se haba fijado en su bulto todava, pero era solo cuestin de tiempo, especialmente si segua creciendo. Si, se repeta Laurel a s misma, si sigue creciendo. Quizs el ungento de mam tiene la culpa. Ella se haba untado el ungento durante tres das hasta ahora, pero no pareca que estuviese haciendo mucho. Pero entonces, talvez algo que creca tan rpido no se poda arreglar tan solo con un poco de sabia de rbol, podra? Quizs era un tumor. Laurel estaba segura de lo que haba ledo en las historias de las personas que tenan tumores espinales. Laurel respir hondo. Si fuera un tumor lo sentira mucho ms. Hola? Me vas a escuchar de una vez? La voz de Chelsea cort los pensamientos de Laurel y ella gir su cara hacia su amiga. Qu? Chelsea solo se ri. Yo no pensaba as. Entonces silenciosamente, Ests bien? Estabas muy embobada. Laurel mir hacia arriba y por un segundo no pudo recordar hacia qu clase se dirigan. Estoy bien, murmur ella irritada. Solo estaba pensando. Chelsea observ su cara por varios segundos antes de levantar una ceja. De acuerdo. David se dej caer al lado de ellas, y cuando Chelsea se adelant para dirigirse a su clase Laurel intent alcanzarla. l lleg y solt su maleta. Dnde est el fuego, Laury? Todava faltan tres minutos para que suene el timbre. No me llames as, solt ella antes de que pudiera evitarlo. David se call la boca y no dijo nada ms hasta que todo el mundo se sent alrededor de ellos. Laurel busc las palabras para disculparse, pero qu se supone que tena que decir? Lo siento, David, solo explot porque quizs tenga un tumos. En vez de eso ella dijo, No me gustan los apodos. David ya tena pegada su valiente sonrisa. No lo saba. Lo siento. l se pas los dedos por el pelo. T? Su voz se arrastr fuera y l pareci cambiar de idea. Vamos. Te acompao a clase. Ella se senta torpe caminando junto a l. Ella se gir hacia l cuando llegaron a su clase y agit el brazo. Aqu est. Laurel? Ella se gir. Qu vas a hacer el sbado? Ella dud. Haba esperado que ella y David pudieran quedar de nuevo. Y hasta esa maana, ella haba intentado venir con una respuesta casual. Pero quizs no era una buena idea. He estado pensando mucho que podramos ir de picnic y quizs hacer una hoguera. Se que la playa sera un lugar genial. Chelsea dice que ella vendra, y Ryan y Molly y Joe. Y otra par dijo que quizs. Comida, arena, y una humeante hoguera. Nada de eso sonaba divertido. Hace un poco de fro, as que no podremos nadar, perot sabes. Algunos normalmente lo hacen. Es divertido. La sonrisa se evapor de la cara de Laurel. Ella odiaba la sensacin del agua salada en su piel. A veces incluso despus de ducharse ella segua sintindolocomo si la sal hubiese sido absorbida por sus poros. La ltima vez que ella haba nadado en el ocano, hace aos, ella haba estado floja y cansada durante cuatro das. Y no haba manera de ocultar su bultofuese lo que fueseen un traje de bao, cualquiera de ellos. Ella se estremeci al imaginarse cmo de grande sera dentro de dos das! No poda ir, incluso aunque quisiera. David, yo Ella odiaba rechazarlo. No puedo. Por qu no? pregunt David. Ella poda decir que tena que trabajar en la librerahasta las ltimas dos semanas ella haba pasado la mayora de los sbados all ayudando a su padrepero no poda mentirse a si misma. No a David. Tan solo no puedo, murmur, y sali por la puerta sin decir adis. El viernes por la maana el bulto era del tamao de una pelota de bisbol. Definitivamente era un tumor. Laurel no necesitaba ir al cuarto de bao para mirarlo. Ella poda sentirlo. Ninguna camiseta iba a tapar eso. Laurel escarb en el interior de su armario para encontrar una blusa suelta que podra al menos camuflar el bulto. Ella permaneci en su dormitorio hasta que llego el momento de ir a la escuela, entonces corri escaleras abajo y sali por la puerta con solo un Buenos das y Adis, a sus padres. El resto del da se hizo interminable. El bulto hormigueaba todo el tiempo ahora, no solo cuando ella lo tocaba. Era todo en lo que ella poda pensar, como un zumbido constante en su cabeza. Ella no fue a ningn sitio en la hora

de la comida y se sinti mal por ello, pero ella no poda concentrarse en nada mientras su espalda estaba zumbando tanto. Para cuando la ltima clase termin, ella haba respondido cuatro veces malamente cuando le haban preguntado. Las preguntas haban sido cada vez ms fcilescomo si la seora Martnez le estuviera dando una oportunidad para redimirsepero su maestra podra haber estado hablando SwahiliNT. Tan pronto como el timbre son, Laurel se levant de su sitio y sali por la puerta alejndose de todo el mundo. Y definitivamente antes de que la seora Martnez pudiera acorralarla. Ella vio a David y Chelsea charlando en la taquilla de Chelsea, as que tom el otro camino y salio corriendo por las puertas traseras, esperando que ninguno de ellos se girara y la reconocieran por la espalda. Tan pronto como ella haba escapado de la escuela, ella corri a travs del campo de ftbol, sin estar segura de adnde se diriga en esta an poco familiar ciudad. Cuando estaba caminando, no pudo evitar que su miedo creciera. Qu si era un cncer? Los cnceres no desaparecen. Quizs debo contrselo a mam. El lunes, susurr Laurel mientras el fro agitaba su pelo. No va a pasar del lunes, se lo dir a mis padres. Ella subi las gradas, golpeando cada escaln con sus pies, hasta que lleg a la cima. Ella se apoy en la barandilla, mirando hacia la lnea de rboles en el horizonte. Tan lejos de ella que pareca un mundo aparte. Era lo mejor. Su cabeza se levant cuando ella escuch pasos detrs de ella. Ella se gir para ver la cara avergonzada de David. Hey, dijo l. Laurel no dijo nada cuando el auxilio y la molestia combatieron en su mente. El auxilio estaba ganando. l seal con su mano el banco donde ella estaba. Puedo sentarme? Laurel permaneci as un momento, entonces se sent en el banco y golpe al lado suya con una ligera sonrisa. David se sent cautelosamente como si no creyese en su invitacin. En realidad mi intencin no es seguirte, dijo mientras se inclinaba hacia delante con sus codos en sus rodillas. Yo iba a esperarte abajo, pero l dud. Qu puedo decir? Estoy impaciente. Laurel no dijo nada. Ellos se sentaron en silencio durante bastante tiempo. Ests bien? pregunt David, su voz antinaturalmente baja como si acompaase a los bancos vacos. Laurel sinti las lgrimas quemando sus ojos pero se forz a mantenerlas detrs. Estoy bien. Es solo que has estado tan callada toda la semana. Lo siento. Yoyo he hecho algo? Laurel sacudi su cabeza bruscamente. T? No, Davidt eres genial. Toda la culpa era suya. Ella forz una sonrisa. Solo he tenido un mal da, eso es todo. Dame el fin de semana para recuperarme. Me sentir mejor el lunes. Lo prometo. David asinti y el silencio volvi, pesado y torpe. Entonces l carraspe. Puedo acompaarte a casa? Ella sacudi su cabeza. Me voy a quedar aqu. Estar bien, aadi ella. Pero l no continu. l solo asinti con la cabeza, entonces se puso de pie y empez a irse. Entonces se gir. Si necesitas algo, sabes mi nmero, vale? Laurel asinti con la cabeza. Se lo saba de memoria. De acuerdo. l cambi su peso de pie a pie. Ahora me voy. Justo antes de que desapareciera de su vista, Laurel lo llam. David? Pero cuando se gir hacia ella, su rostro tan franco y abierto, ella perdi el valor. Psalo bien maana, dijo ella poco convincente. Su cara se desilusion un poco, pero l asinti con la cabeza y continu caminando. Aquella noche Laurel se sent en el lavabo de su cuarto de bao fijndose en su espalda. Lgrimas caan por sus mejillas cuando ella observ de nuevo todas las manchas. No haba pasado nada antes, y la lgica le deca que tampoco iba a pasar nada esta vezpero ella tena que intentar algo. CAPTULO 5 El sbado por la maana amaneci fresco, con tan solo una luz de niebla que probablemente el sol habra hecho desaparecer para el medioda. Laurel predijo al 100 por ciento que todos en la hoguera terminaran buceando o siendo arrastrados por las fras aguas del Pacfico, y estaba doblemente agradecida por no haber salido. Ella se tumb en su cama durante varios minutos mirando el amanecer con su mezcla de tonos rosados, naranjas y un suave y brumoso azul. La mayora de las personas disfrutaban la belleza del atardecer por regla general, pero para Laurel, era el amanecer lo que era realmente impresionante. Se estir y se sent, aun frente a la ventana. Pens en el porcentaje de personas en su pequea ciudad que estaban durmiendo a lo largo de esa increble vista. Su padre, por ejemplo. l era un durmiente desconocido que raramente se levantaba antes del medioda los sbadoso un durmiente de daNT, como ella lo sola llamar. Ella sonri con ese pensamiento, pero la realidad la golpe demasiado pronto. Sus dedos caminaron sobre su hombro y sus ojos volaron muy abiertos. Ella dio un pequeo grito cuando su otra mano se encontr con la primera, intentando confirmar lo que ella estaba sintiendo. El bulto se haba ido. Pero haba algo en su lugar. Algo largo y fro. Y mucho ms grande de lo que el bulto haba sido. Maldicindose a si misma por no se una de las chicas que tienen un espejo en su habitacin, Laurel estir su cuello, intentando ver sobre su hombro, pero ella solo poda ver algo blanco con bordes redondeados. Ella retir la delgada sbana y corri a la puerta. El pomo de la puerta se gir en silencio y Laurel la abri una pequea grieta. Ella poda escuchar a su padre roncando, pero a veces su madre se levantaba temprano y ella estaba muy silenciosa. Laurel dej su puerta abiertaconscientemente agradecida, por primera vez en su vida, de las bisagras bien engrasadasy se desliz por el pasillo hacia el bao con su espalda pegada a la pared. Como si eso fuera a ayudarla. Sus manos estaban temblando cuando ella cerr la puerta del bao y ech el pestillo. Solo cuando escuch el click del cerrojo se permiti respirar de nuevo. Ella apoy su cabeza contra la madera spera, inacabada y se oblig a respirar despacio. Sus dedos encontraron el interruptor de la luz y la encendi. Respirando hondo, sali de la oscuridad y se dirigi al espejo. Ella no tuvo que girarse para ver el cambio. Largas y blancas y azules formas asomaban sobre ambos hombros. Por un momento Laurel se qued hipnotizada, mirando las cosas plidas con los ojos muy abiertos. Eran

terrorficamente hermosasdemasiado hermosas para describirlas con palabras. Se gir para poder verlas mejor. Tiras como ptalos brotaban de donde haba estado el grano, formando cuatro estrellas suavemente formadas en su espalda. Los ptalos ms largossoplando sobre cada hombro y rodeando su cinturamedan ms de un pie y eran tan anchos como su mano. Los ptalos ms pequeossobre unas ocho o nueve pulgadas de largoformaban espirales en el centro, rellenando los espacios. Haba incluso algunas pequeas hojas verdes donde la enorme flor conectaba con su piel. Todos los ptalos estaban teidos de un azul oscuro en el centro que se descolora en el ms suave azul del cielo en el medio y blanco en los finales. Los bordes estaban encrespados y parecan inquietos como las violetas africanas que su madre criaba cuidadosamente en su cocina. Deba haber unos veinte ptalos suaves. Quizs ms. Laurel se gir frente al espejo de nuevo, sus ojos en los ptalos que se asomaban detrs de su cabeza. Parecan ms como alas. Un rpido golpe en la puerta sac a Laurel de su trance. Todava no? pregunt su madre dormida. Laurel se hinc las uas en su palma cuando ella entr en pnico por las cosas grandes y blancas. Eran bonitas, claro, Pero a quin en todo el mundo le creca una flor enorme detrs de su espalda? Esto era dieznocien veces peor que el grano. Cmo iba a ocultarlo? Talvez solo tena que arrancar los ptalos. Ella agarr una de las tiras y tir de ella. El dolor recorri su columna vertebral y se tuvo que morder la mejilla para sofocar un grito. Pero no pudo evitar que un gemido se le escapara entre los dientes. Su madre volvi a llamar. Laurel, ests bien? Laurel tomo aliento cuanto el dolor desapareci en un sordo palpitar y ella recobr su poder de expresin. Estoy bien, dijo, su voz un poco agitada. Solo un minuto. Sus ojos recorrieron la habitacin buscando algo til. El fino camisn de tirantas que llevaba no la iba a ayudar en absoluto. Ella agarr su enorme toalla y se la arroj sobre los hombros, cerrndola a su alrededor. Despus de una rpida mirada en el espejo para estar segura de que no se vean los ptalos gigantes, Laurel abri la puerta y se forz a sonrer a su madre. Siento haber tardado tanto. Su madre la mir asombrada. Has tomado una ducha? No he escuchado el agua. Fue corta. Dud Laurel. Y no me lav el pelo, aadi. Pero su madre no le estaba prestando mucha atencin. Baja cuando ests vestida y te har algo de desayunar, dijo con un bostezo. Parece que hoy va a ser un da bonito. Laurel borde a su madre para ir a la seguridad de su dormitorio. Ella no tena pestillo en la puerta, pero coloc una silla bajo el picaporte como haba visto a la gente hacer en las pelculas. Ella lo mir dudosa. No pareca que fuese a resistir mucho, pero era lo mejor que poda hacer. Ella dej caer la toalla de sus hombros y examin los ptalos aplastados. Estaban un poco arrugados, pero no tenan heridas. Ella coloc una larga pieza sobre su hombro y la examin. El grano enorme era una cosa, pero qu iba a hacer con esto? Oli la cosa blanca, par, y volvi a olerla. Ola como una flor de fruta, pero ms fuerte. Mucho ms fuerte. La esencia intoxicante estaba empezando a llenar la habitacin. Al menos aquella cosa enorme no apestaba. Tendra que decirle a su madre que tena un perfume nuevo o algo. Laurel volvi a inhalar y dese que pudiera encontrar algo que oliera as de bien en una perfumera. Cuando la enormidad de la situacin estall sobre Laurel, la habitacin pareca girar bajo ella. Su pecho se sinti oprimido cuando intent considerar q hacer. Lo ms importante primero; tena que ocultarlo. Laurel abri su armario y permaneci ante l, buscando algo que le ayudara a ocultar una enorme flor que estaba creciendo en su espalda, pero esa no era exactamente su primera prioridad cuando fue de compras en Agosto. Laurel llorique en el armario lleno de luz, camisas finas y ropa de verano. Expresamente hecho para no ocultar nada. Examin cuidadosamente sus ropas y agarr unos cuantos tops. Despus de cerciorarse de que no haba monos a la vista, Laurel corri al cuarto de bao, jurando que ira a una tienda hoy y comprara un espejo para su dormitorio. La puerta se cerr un poco ms fuerte de lo que ella intentaba, pero aunque se qued al lado de ella con su oreja presionada contra la fra madera durante varios segundos, no escucho ninguna queja de su madre. El primer top se ajustara sobre la enorme flor. Ella lo mir en el espejo. Tena que haber otra forma. Ella agarr tantos de los largos, blancos ptalos como ella pudo e intent envolverlos alrededor de sus hombros. No fue muy bien. Encima, ella no kera llevar mangas largas durante el resto de su vidafuera el tiempo que fuera. Ella los despeg de sus brazos y en su lugar los envolvi alrededor de su cintura. Eso estaba mejor. Mucho mejor. Ella tom una larga bufanda de seda de una de las perchas y la envolvi alrededor de su cintura, asegurando los ptalos a su piel. Entonces cerr sus shorts sobre parte de la bufanda. Todava no dola, pero se senta confinada y cubierta. Aun as, eso era mejor que nada. Ella escogi una blusa ligera, de estilo campesino y la coloc sobre la cosa entera. Entonces, con temor, se gir para mirarse en el espejo Bastante impresionante, se dijo ella a s misma. La tela de la blusa era arrugada de todas formas, as no podas decir que haba nada debajo. Incluso desde el lado del bulto debajo de su espalda era solo apenas visible y si se dejaba el pelo suelto, nadie lo notara. Un pequeo problema resuelto. Cientos de ellos aparecieron.NT Esto era ms que una extraa manifestacin de pubertad. Cambios de humor, acn desfigurante, incluso periodos que venan todos los meses era al menos semiformal. Pero ptalos de flores creciendo de tu espalda de un grano del tamao de una pelota de bisbol? Eso era otra cosa. Pero qu? Esto era el tipo de cosa que t ves en las pelculas malas de miedo. Incluso si decidiera contrselo a alguien, quin la creera? Nunca, incluso en sus peores pesadillas, ella se haba imaginado que algo como esto podra pasarle. Esto iba a estropearlo todo. Su vida, su futuro. Era como si todo hubiese desaparecido en un instante. El bao de repente pareca demasiado caluroso. Demasiado pequeo, demasiado oscuro, demasiadodemasiado todo. Desesperada por salir de

casa, Laurel atraves rpidamente la cocina, tomando una lata de soda, y abriendo la puerta trasera. Vas a dar un paseo? S, mam. Dijo ella sin girarse. Psalo bien. Laurel hizo un sonido evasivo bajo su aliento. Ella baj por el camino hacia el bosque, sin prestar atencin a la vegetacin a su alrededor. Aun quedaba un toque de niebla en el horizonte al oeste saliendo del mar, pero la cima del cielo era azul y claro y el sol se estaba abriendo camino de manera constante a travs de ella. Realmente este podra ser un da hermoso. Pens. Ella se sinti como si la Madre Naturaleza se estuviese burlando de ella. Su vida estaba desenredndose, aun as todo a su alrededor era precioso, como para herirla. Ella se meti detrs de un gran grupo de rboles, fuera de la vista de ambos caminos y de su casa; no era suficiente, pens. Ella sigui su camino. Tras unos pocos minutos, se par y escuch el sonido de algoo nadaa su alrededor. Una vez que se sinti segura, se levant la parte de atrs de su camiseta y desat la bufanda. Un suspiro escap entre sus labios cuando los ptalos se volvieron a su posicin original en su espalda. Se senta como si fuese liberada de una diminuta y estrecha caja. Un rayo de sol brill a travs de un hueco entre los rboles, extendiendo su silueta delante de ella. El borde de su sombra pareca como una enorme mariposa con alas transparentes. Y de alguna extraa forma los bordes relucan, la oscuridad tena un tono azul en ellos. Ella intent mover la cosa con forma de alas, pero aunque poda sentirlassentir cada pulgada de ellas, baadas por los rayos del solno tena control sobre ellas. Algo que te destrozara tanto la vida no debera ser tan bonito. Ella mir la imagen en el suelo durante un largo tiempo, preguntndose qu hacer. Deba contrselo a sus padres? Ella se haba prometido a s misma que se lo contara el lunes si el grano no haba desaparecido. Bueno, haba desaparecido. Poniendo una de las largas tiras sobre su hombro, Laurel la recorri con sus dedos. Era tan suave. Y no dola. Talvez solo se ir, pens con optimismo. Era lo que su madre siempre deca. Normalmente la mayora de las cosas desaparecan por s mismas. Quizsquizs todo ir bien. Okei? La palabra pareca llenar su cabeza, reverberando en su crneo. Tengo una enorme flor creciendo de mi columna vertebral. Cmo se supone q ir bien! Cuando sus emociones cayeron alrededor como un huracn, sus pensamientos se centraron de repente en David. Quizs David podra ayudarle a encontrar sentido a esto. Habra una explicacin cientfica. l tena un microscopiouno realmente bueno, por lo que l deca. Quizs l poda mirar un trozo de sus extraas flores. l debera ser capaz de decirle a ella qu era esto. Y si l le deca que no tena ni idea, ella no iba a estar peor de lo que estaba ahora. Envolvi su bufanda alrededor de las flores de nuevo y entr corriendo en casa, casi derribando a su padre cuando l estaba en la cocina. Pap! dijo ella sorprendida. Su frescocasi a punto de romperseestirado padre. l baj la cabeza y la bes en lo alto de la suya. Maana, bonita. l dej caer un brazo sobre sus hombros, y Laurel trag nerviosa y esperando que l no pudiera sentir los ptalos a travs de su camiseta. Pero entonces, su padre raras veces se daba cuenta de nada antes de su segunda taza de caf. Por qu ests levantado? pregunt ella, con un ligero temblor en su voz. l gimi. Tengo que abrir la tienda. Maddie necesita el da libre. Claro, dijo Laurel ausentemente, intentando no ver este cambio en la rutina como una clase de mal augurio. l empez a quitar su brazo, entonces par y oli el aire por su hombro. Laurel se congel. Hueles bien. Deberas usar este perfume ms a menudo. Laurel asinti, rezando porque sus ojos no se salieran de su cabeza, y desenrollndose ella misma del abrazo de su padre. Ella corri para coger el telfono inalmbrico y entonces subi rpidamente las escaleras. En su habitacin, ella tuvo en sus manos el telfono un largo tiempo antes de que sus dedos marcaran el nmero de David. l lo cogi despus de la primera seal. Hola? Hey, dijo ella rpidamente, obligndose a no colgar. Laurel. Hey! Qu pasa? Los segundos se estiraron en el silencio. Laurel? S? T me llamaste. Ms silencio. Puedo ir? dijo ella bruscamente. Um, claro. Cundo? Ahora mismo? CAPTULO 6 Unos minutos despus, Laurel trab de nuevo la puerta de su habitacin inclinado la silla bajo la manija. Levanto el frente de su camiseta y liber una orilla una de las franjas blanco- azuladas, de su bufanda rosada. Casi olvid que estaba atada a su espalda. Cogi las tijeras de manicura de su madre y estudio el borde de uno de los ptalos. Probablemente no necesitaba un pedazo muy grande. Lo mir de nuevo y seleccion una punta curveada de los rebordes ondulados. Se abraz mientras colocaba las tijeritas en posicin. Deseaba cerrar sus ojos, pero estaba temiendo hacerse ms dao de ese modo. Cont en silenci. Uno, dos, tres!..Mejor cuento hasta cinco. Hasta llamarse as misma cobarde, posicion las tijeras otra vez. Uno, dos tres, cuatro, cinco! Presion y las tijeras hicieron un corte limpio. Laurel jade y dio unos saltitos por unos segundos mientras el ardor se alivi y miro hacia el borde cortado. No estaba sangrando, pero drenaba un poco de lquido claro. Laurel elimin el lquido con una toalla antes de colocar suavemente el borde dentro de su bufanda. Despus envolvi la pequea muestra en un pauelo y la escondi en su bolsillo. Bajo a saltitos las escaleras tratado de lucir lo ms normal que le fuera posible. Hasta que vio muy cmodamente a sus padres tomando su desayuno ella dijo, Voy a casa de David Espera, dijo su pap. Laurel se detuvo, pero no volte. Que tal si dijeras Puedo ir con David? Laurel forz una sonrisa en su rostro.Puedo ir con David? Sus ojos no dejaron de mirar el peridico mientras acercaba su caf hacia su boca Seguro. Divirtete. Laurel hizo que sus pies caminaran a un ritmo normal hacia la puerta, pero en cuanto se cerr detrs de ella, corri a su bici y pedale hacia su destino. Eran tan solo unas cuantas cuadras a la casa de David, y tan pronto como lleg,

Laurel recargo su bici contra el garaje. Se par en el felpudo, concentrada en el brillo rojizo de la puerta principal, y toc el timbre antes de que pudiera convencerse a si misma de arrepentirse y correr a casa. Contuvo el aliento mientras escuchaba pasos y la puerta se abri. Era la madre de David. Laurel intent ocultar la sorpresa en su rostro -despus de todo, era sbado, y Laurel debi haber esperado que ella se hallara en casa. Pero era solamente la segunda vez que ella la haba visto. Ella vesta una linda camiseta roja sin manga y unos jeans con su largo, casi negro cabello suelto cayndole hacia su espalda en ondas. Era la mam menos maternal q Laurel haba visto. De buen modo. Laurel, que agradable verte Hola, Dijo Laurel nerviosamente, entonces slo se qued ah parada. Por suerte David estaba por ah. Hey, dijo l con una gran sonrisa. Ven ac le hizo una sea a Laurel hacia el pasillo. Laurel necesita un poco de ayuda con una tarea de biologa, le explic a su madre. Estaremos en mi habitacin. La mam de David les sonri a ambos. Necesitan algo? Un bocadillo o algo? Neg con la cabeza. Slo un poco de silencio. Es una materia bastante compleja Entonces los dejar solos. La puerta verde bosque de la habitacin de David estaba entreabierta, extendiendo su brazo, David introdujo a Laurel. Se inclin para sacar su libro de biologa de su carpeta y, despus de mirar hacia el pasillo para asegurarse de que su madre no estuviera cerca, cerr la puerta. Laurel observ la puerta cerrada. Haba estado en su habitacin antes, pero el nunca haba cerrado la puerta, se dio cuenta por primera vez de que el pomo de la puerta no tena pestillo Tu mam no suele, pues, escuchar tras la puerta, o s? Pregunt Laurel. Sintindose tonta mientras la pregunta se el escapaba de la boca. David resopl Nunca. He ganado mucha privacidad al no preguntar porqu muchas de las citas de mi mam no se marchan hasta la maana. Me alejo de los asuntos de mam; ella se mantiene ajena de los mos Laurel se carcaje, un poco dejando escapar ahora un poco de los nervios ahora que se encontraba ah. David le seal la cama y jal una silla para s. Entonces? dijo despus de unos segundos. Era ahora o nunca. Realmente, estaba deseando que miraras algo bajo el microscopio por m. La confusin se reflej en el rostro de David Mi microscopio? Dijiste que tenas uno muy bueno. Se recuper rpidamente Ah, bien. S, claro. Laurel busc en su bolsillo y sac el pauelo. podras decirme qu es esto? Tom el pauelo, lo desenvolvi muy cuidadosamente, y mir el pedacito blanco. Parece un pedazo del ptalo de una flor. Laurel puso los ojos en blanco. podras mirarlo bajo tu microscopio? Seguro se volte hacia una mesa cubierta de varias piezas de equipoalgunas que Laurel reconoci como piezas del laboratorio de biologa. Unas pocas. l retir una cubierta gris de un brillante microscopio y tomo una platina de una caja de pequeos paneles de vidrio separados por delgadas hojas de papel Puedo seccionarlo? pregunt, mirando hacia ella. Laurel se estremeci al recordar recortrselo hace menos de media hora y asinti. Es todo tuyo. David cort un pequeo trozo y lo coloc en la platina, le agreg una solucin amarilla, y lo cubri con otra platina. Sujeto la platina debajo de la lente juguete con los discos de aumentos mientras se asomaba por el ocular. Los minutos pasaron lentamente mientras ajustaba el disco y mova la platina, mirndola desde distintos ngulos. Finalmente se enderez. Todo lo que realmente pudo decirte es que ciertamente es un pedazo de planta y que las clulas estn muy activas, lo que significa que est creciendo. Floreciendo. Eso asumo por el color. Un trozo de planta? Ests seguro? Muy seguro. Le dijo, mirando nuevamente por el ocular. No es una parte de animal? M -m. De ningn modo. Cmo lo sabes? l busc entre algunas platinas etiquetadas y preparadas en otra caja. Seleccion una con una gota rosada y procedi a enfocar el microscopio. Ven, le dijo, hacindole seas levantndose de su silla. Ella tom su lugar y se inclin relativamente cerca sobre el microscopio. No te va a morder, l dijo rindose. Inclnate ms cerca Lo hizo y abri sus ojos a una imagen de un mundo rosa con lneas marrn y puntillos. Qu se supone que estoy viendo? Quiero que veas las clulas. Se parecen mucho a las ilustraciones de nuestro libro de biologa. Viste como estn redondas o de forma irregular? Se ven como manchas, todas juntas, conectadas. Bien. Desliz de nuevo el microscopio hacia l y cambi a la platina amarilla que haba preparado haca unos minutos. Despus de girar los discos de aumento, le pas de nuevo el microscopio. Ahora observa sta. Laurel coloc su frente cerca al ocular nuevamente, mucho ms temerosa de esta platina que de la anterior. Dese que David no notara que sus manos le temblaban. Mira estas clulas ahora. Son algo cuadradas y uniformes. Las clulas vegetales son efectivamente, no como las clulas animales. Y tienen una pared celular gruesa que es cuadrangular como las que estas viendo aqu. No estoy diciendo que no vers clulas animales cuadradas, pero no seran tan uniformes, y las paredes celulares seran ms delgadas. Laurel se volvi a sentar muy lentamente. Esto no tena ningn sentido. De hecho, tena una planta crecindole de su espalda! Una planta parsita mutante! Ella era el fenmeno de fenmenos, y si alguien se enteraba, sera encerrada y pinchada por el resto su vida. La cabeza empez a darle vueltas y siti como si todo el aire hubiera sido extrado de la habitacin. Su pecho se contrajo y pareca no poder tomar una bocanada de aire. Debo irme, murmur. Espera dijo David, asindola del brazo. No te vayas. No mientras ests toda trastornada como ahora. Intento verla a los ojos, pero ella no quera mirarlo.Estoy realmente preocupado por ti. Puedes explicrmelo? Ella mir en sus ojos azules. Eran gentiles y honestos. No era que ella creyera que l no podra guardar un secreto; estaba segura que lo hara. Confiaba en

l, se dio cuenta. Tena que decrselo a alguien. Tratar de enfrentarlo sola no haba funcionado. Ciertamente no haba funcionado. Tal vez el entendera. Qu perda? Titube. No le dirs a nadie? Nunca? Nunca. Lo juras? Asinti solemnemente. Necesito escucharte decirlo, David. Lo juro. No hay fecha de caducidad en esta promesa. Si te lo digo- su nfasis en el si era distintivo- no puedes nunca decrselo a nadie. Nunca. Ni en diez, veinte o cincuenta aos Laurel espera! Prometo no decirle a nadie. A menos que me lo pidas. Lo mir. No es un fragmento de flor, David. Es un fragmento mo. David la observo por un buen tiempo A qu te refieres, es un pedazo tuyo? Haba pasado al punto sin regreso. Tena este bulto en mi espalde. Por eso estaba tan rara. Pens que tena cncer o un tumor o algo. Pero esta maanaesta cosa o flor brot de mi espalda. Tengo una flor emergiendo de mi espalda se sent con los brazos cruzados en el pecho, desafindolo aceptarla ahora. David miraba con su boca levemente abierta. Se levant, coloc las manos en su cintura, presion sus labios. Se volvi y camino hacia la cama y se sent con sus codos en sus rodillas. Voy a preguntarlo solo una vez, porque debo- pero nunca lo volver a hacer porque creo que me responders, bien? Asinti. Es esto una broma, o realmente crees lo que me acabas de decir? Se par rpidamente y se dirigi hacia la puerta. Haba sido un error acudir a l. Un gran error. Pero antes deba girar el pomo, David se par enfrente de ella. Bloquendole el paso. Espera. Dije que deba preguntarlo una sola vez. Y en serio. Si me juras que esto no es una broma, te creer. Lo mir a los ojos y los examin cuidadosamente. Lo que vio la sorprendi. No era incredulidad, era incertidumbre. l simplemente no quera ser parte de una estpida broma. Ella quera probar que no hara eso-no a l. Te lo mostrar, le dijo, pero son ms como una pregunta. Bien. Su voz era tentativa tambin. Se volvi de espaldas y desat el nudo de su bufanda. En cuanto liber los enormes ptalos, se subi la camiseta de su espalda para que pudieran alcanzar su posicin normal. David boquiabierto, con sus ojos totalmente abiertos y su boca aun muy abierta. Pero cmo- no puedes- hay- qu demonios?. Laurel de dio una sonrisa forzada Sip. Puedo puedo verla ms de cerca Laurel asinti y David se acerc vacilante. No muerdo dijo, pero su tono era serio. Lo s es slo queSu cara enrojeci. No importa. Camin cerca de ella y acarici con sus dedos a lo largo de las suaves superficies. Esto est bien? le pregunt. Laurel asinti. David acarici delicadamente alrededor de la base donde su piel se entremezclaba con las hojitas verdes. No hay ni siquiera una grieta aqu. Emergen directamente de tu piel. Es la cosa ms increble que he visto. Laurel mir hacia el piso, no saba que decir. Puedo entender porque estabas un poco rara esta semana. No tienes idea, dijo Laurel mientras se sentaba en su cama y giraba su espalda hacia la ventana para que el sol brillara en los ptalos. La luz solar era extraamente reconfortante. David la mir, con sus ojos llenos de dudas. Pero no dijo nada. Se sent al otro lado de la habitacin frente a ella, sus ojos se movan rpidamente de su cara a los ptalos sobresaliendo de sus hombros, una y otra vez. T has? Pero se detuvo. Despus de un minuto se par y se pase por la habitacin Podra ser? Dej de hablar nuevamente y continu pasendose. Laurel perdi los estribos. Por favor no pasees- me vuelve loca. David inmediatamente se dej caer en la silla. Perdn La examin otra vez. Sabes que esto es imposible, verdad?. Creme, estoy consciente. Lo s solamente, ver es creer, pero creo que si parpadeo un par de veces, me despertar o mi vista se aclarar o algo. Est bien. Dijo Laurel, dirigindose a sus manos en su regazo. Yo tambin sigo esperando despertarme.Alarg su mano, y agarr un gran ptalo, lo examin por unos cuantos segundos antes de soltarlo. Oscil hasta enderezare a un lado de su rostro. No los vas a amarrar otra vez? pregunt David. Se sienten mejor si los dejo sueltos. Se sienten mejor? Puedes sentirlos?. Laurel asinti. El mir hacia el pedacito que ella se haba cortado Te doli? Me ardi bastante Puedes moverlos? Bueno, si puedes sentirlas, pueden ser ms una parte de ti que un crecimiento. Tal vez no sean realmente ptalos de flor, tal vez sean ms bienbueno, alas. Se ri. Suena bastante raro eh? Laurel ri Ms raro q el hecho de que me estn creciendo de la espalda en primer lugar? Buen punto Suspiro mientras sus ojos se desviaban hacia los ptalos brillando al sol. Entonces debes hidratarlo No lo s Laurel resopl. No sera agradable? Entonces tendra un modo de marchitarlas. David murmuro algo por lo bajo. Qu? David se encogi de hombros. Creo que es bonita. Slo eso Laurel mir por encima de sus hombros los contornos ondulados teidos de azul que se extendan externamente a cada lado suyo. Lo crees? Seguro. Si fueras a la escuela as, apuesto que la mitad de las chicas se pondran locamente celosas. Y la otra mitad me vera como si fuera un fenmeno de la naturaleza. No, gracias. Entonces qu vas a hacer? Sacudi su cabeza. No s que puedo hacer. Nada, supongo. Se ri sin nada de nimo. Esperar a que se apodere de mi cuerpo y me mate? Tal vez se quite. Claro, era lo que me deca acerca del bulto. David vacil Le has dicho a tus padres. Laurel sacudi su cabeza. Les va a decir? Neg con la cabeza nuevamente Creo que deberas

Laurel pas saliva He estado pensando en eso desde que me levant. Volvi para mirarlo. Si tu fueras un padre y tu hijo te dijera que tiene una planta gigante salindole de la espalda, qu haras? David empez a hablar, despus bajo la mirada hacia el piso. Haras algo responsable. La llevaras al hospital; la encerraran y la pincharan y se convertira en un fenmeno mdico. Eso es lo que me pasara a m. No quiero ser esa chica, David. Tal vez tu mam pueda hacer algo para ayudar, David sugiri a medias. Ambos sabemos que esto es algo ms grande de lo que mi madre podra arreglar. Entrelaz sus dedos al frente. Honestamente, si esta cosa va a matarme, prefiero hacerlo en privado. Y si se va se encogi de hombros, extendiendo sus manos al frente, entonces es mejor que nadie lo sepa. Bien,dijo finalmente David. pero creo que necesitas considerar si pasa algo ms. Qu ms podra pasar? pregunt Laurel. Podra crecer ms. O extenderse. Extenderse? no haba considerado eso. Sip, como si las hojas empezaran a crecer por toda tu espalda-o tuvieras floresen alguna atraparte. Estuvo callada por un buen rato. Pensar en eso. l ri secamente. Creo que adivine porque no quisiste venir a la playa hoy. Oh, cielos. Lo lamento. Lo olvide completamente. Est bien. Es dentro de un par de horas. Estuvo callado por un rato. Te invitara otra vez, pero gesticulo hacia los ptalos y Laurel asinti tristemente. No funcionara. Aunque, puedo ir a verte despus? Slo para asegurarme de que ests bien? Lgrimas se anegaron en los ojos de Laurel. Crees que estar bien? David la acompao en la cama y dej caer un hombro alrededor de sus hombros. Eso espero. No lo das por hecho, o s? No, David contest honestamente. Pero verdaderamente lo espero. Ella se front la cara con su brazo. Gracias. Entonces puedo ir? Ella le sonri y asinti. CAPTULO 7 Laurel descansaba en el sof cuando son el timbre. "Lo conseguir ella dijo. Abri la puerta y sonri a David con su remera negra sobre pantalones cortos de color amarillo brillante y bordo. "Oye", dijo, mientras sala al porche y cerraba la puerta detrs de ella "Cmo estuvo la fiesta?" David se encogi de hombros. "Podra haber estado mucho mejor si hubieras estado all." l vacil. "Cmo estas?" Laurel mir hacia abajo al suelo. "Estoy bien. Igual q esta maana. " "Te duele o algo?" Ella sacudi la cabeza. Senta su mano decender por su brazo. "Todo va a estar bien", dijo suavemente. "Cmo se supone que va a estar bien, David? Tengo una flor creciendo en mi espalda. Eso no esta bien." "Quiero decir, nosotros pensaremos algo." Ella ri tristemente. "Lo siento. Viniste para ser agradable, y yo soy solamente justa - " Su voz fue cortada por linternas brillantes dirigidas a su cara. Ella sostuvo una mano para bloquear el fulgor y mir un coche aparcando en el camino de entrada. Un alto y amplio hombre salio y comenz a andar hacia ellos. "Esta es la residencia de los Sewell?" Su voz era baja y spera. S" Laurel dijo en cuanto l entro y estuvo bajo la luz del porche. Laurel arrugo su nariz involuntariamente. Su cara no pareca correcta. Los huesos faciales eran agudos y rugosos y su ojo izquierdo se inclinaba hacia delante. Su nariz larga se pareca haber sido roto unas cuantas veces sin volver a ser colocada correctamente, y aun cuando l no se mofara, su boca fue puesta en una mirada permanente de decepcin. Sus hombros eran enormemente amplios y el traje q l llevaba se vea fuera de lugar sobre su voluminosa forma. "Estn tus padres en casa?" Pregunt el hombre. "S, slo un segundo." Se volvi lentamente. "Eh, vamos entren" Ella dej la puerta abierta y tanto el hombre como David entraron dentro. Cuando los tres estaban ya en la entrada, el hombre sorbi su nariz y a continuacin, aclaro su garganta. "Tienes una fogata o algo hoy?", Pregunt, mirando crticamente hacia David. "S," dijo David. "Abajo en la playa. Yo estaba a cargo de la iluminacin, y vamos a decir que hubo una gran cantidad de humo antes de que existiera cualquier fuego. "l se ri por un segundo, pero cuando el hombre ni siquiera sonro, se qued en silencio. "Voy a ir por ellos", dijo Laurel de prisa. "Voy a ayudarla", dijo David, despus de ella. Caminaron a la cocina, donde los padres de Laurel tomaban el t. "Hay un hombre aqu que quiere verlos", dijo Laurel. "Oh." Su pap coloco su taza de t sobre la mesa y marc un lugar en su libro. "Perdonen". Laurel tard en la entrada, mirando a su pap. La mano de David estaba en el pequeo bulto de su espalda, y ella esper que l no lo moviera. No poda decir con precisin que ella tuviera miedo, pero ella no poda sacudirse de encima un sentido que le deca que algo no estaba exactamente bien. "Sarah", su padre llam. "Jeremas Barnes est aqu." La mam de Laurel dejo su taza sobre la mesa con fuerte estruendo y se apresur pasado cerca de David y Laurel haca la puerta delantera. "Quin es Jeremas Barnes?" David pregunt bajo su aliento. "Agente Inmobiliario" Laurel respondi. Ella mir a su alrededor. "Ven aqu", dijo, agarrando la mano de David. Ella tir de l hasta las escaleras detrs del sof donde estaba tomando Mr.Barnes asiento. Ella fue de puntillas unos pocos pasos, hasta quedar fuera de vista. Luego solt la mano de David, pero como se sentaron, l puso su brazo a travs de la escalera detrs de ella. Ella se inclin un poco, disfrutando de la sensacin de l a su lado. Que ahuyentaba un poco la inquietud que haba venido construyendo desde que el Sr. Barnes lleg. "Espero que no le importe que yo halla venido sin avisar ", dijo Barnes. "No, en absoluto," dijo la madre de Laurel. "Puedo hacerle una taza de caf? T? Agua? " " Estoy bien, gracias ", dijo Barnes. Su voz profunda condujo al cuerpo de Laurel al lmite.

"Tuve algunas preguntas acerca de los orgenes de la propiedad antes de presentar nuestra oferta oficial", dijo Barnes. "Tengo entendido que la familia es duea de la tierra. Cunto tiempo ha estado su familia en estas tierras? " " Desde los das de la fiebre del oro, " dijo la mam de Laurel. "Mi extrao bis abuelo reclam la tierra y construy la primera cabina all. Nunca encontraron el oro, aunque Cada uno en mi familia ha vivido all en un tiempo u otro desde entonces. Nadie alguna vez trat de venderlo? Ella sacudi su cabeza. "No, solamente yo. Me imagino la vuelta de mi madre en su tumba, pero" Ella se encogi. "Tanto como lamentamos verlo ir, hay cosas ms importantes. " "De verdad. Hay all cualquier cosainusual sobre la propiedad?" Los padres de Laurel se miraron el uno al otro y entonces sacudieron sus cabezas. "No lo creo" dijo su pap. Barnes cabece. "Ha tenido usted algn problema con intrusos? Forasteros que tratan de agacharse all? Algo as? " " No realmente, " dijo el pap de Laurel. " De vez en cuando tenemos gente tomando paseos a travs de la tierra, y nosotros vemos a la gente aqu y all. Pero entonces, vamos inmediatamente con Redwood National Park; no tenemos una valla y no fijamos ninguna advertencia de lneas de propiedad. Estoy seguro de que si usted quiere hacerlo, no tendr ningn problema. "No fui capaz de averiguar cual es su peticin de precio." Barnes dej la pregunta tcita colgando del aire. El pap de Laurel limpi su garganta. "Ha sido difcil conseguir una apreciacin buena sobre la tierra. Hemos enviado dos tasadores hacia fuera y ambos han logrado perder nuestros archivos. Ha sido muy frustrante. Nosotros preferiramos que usted diga su precio e iremos desde all. " Comprensible." Barnes se puso de pie. "Espero tenerle mi oferta escrita dentro de una semana." l les tendi la mano izquierda. Laurel contuvo el aliento hasta que oy el rugido de vida que profiri el coche al echarse atrs del camino de entrada. El brazo de David se aflojo a su alrededor y luego Laurel descendi la escalera. "Finalmente, Sarah, " dijo su pap con excitacin. " Esto ha sido casi seis meses desde que l primero se acerc a m. Yo comenzaba a pensar que llegara todo y trabajaramos sobre nada." Har las cosas un tanto ms fciles," estuvo de acuerdo la mam de Laurel. "Esto no es un trato hecho, aunque" "Lo s pero estamos tan cerca." "Hemos estado cerca antes. Haba una mujer el verano pasado que estaba muy excitada con respecto a la casa. " S, realmente excitada,"discuti el pap de Laurel. "Cundo la llamamos para comprobar algunas cosas ella dijo, y cito. 'Q casa?' Ella se haba olvidado completamente de eso "Tienes razn", estuvo de acuerdo su mam. "Supongo q ella no estaba impresionada." "No ests pensando en serio en venderle nuestra tierra a l?" Laurel dijo vehementemente. Sus padres recurrieron a interrogarla con los ojos. "Laurel?" Dijo su mam. "Cul es el problema?" "Oh, vamos. Fue totalmente escalofriante. La madre de Laurel suspir. "No hay que rechazar una venta que puede cambiar la vida a slo porque alguien no es muy carismtico". "l no me gusta. Me asusta." "Tienes miedo?" Pregunt su pap. "Qu te da miedo de l?" "No lo s", dijo Laurel, al sentirse un poco intimidada ahora que el Sr. Barnes haba desaparecido. He l se ve gracioso" Su pap se rea. "Si. Probablemente un jugador de ftbol que tuvo xitos demasiados duros. Pero no puedes basar tu opinin sobre la manera en que alguien se ve. Recuerdas esa cosa del libro-y-la-cubierta? " "S, supongo," Laurel cedi, pero ella no estaba convencida. Haba algo extrao sobre l, algo extrao en los ojos. Que a ella no le gust. Por ltimo David limpi su garganta. "Tengo que volver a casa", dijo. "Slo me detuve a pasar por unos minutos "Te acompao hasta a fuera", dijo rpidamente Laurel, de camino a la puerta. Laurel tuvo slo un segundo para comprobar que el camino estaba vaco antes de salir al porche "A ti te pareci raro?" Laurel pregunta tan pronto como David cerr la puerta. "El seor Barnes?" l esper un largo momento, y luego se encogi de hombros. "No realmente", admiti. "l era un tipo de aspecto raro, pero creo que la mayora es por la nariz. Es como la de Owen Wilson*. Probablemente se la rompieron jugando al ftbol como tu pap dijo. " Laurel suspir. "Tal vez sea slo yo. Probablemente slo este hipersensible porque... "Ella gesto a sus espaldas. "T sabes". S, de eso es lo que quera hablar contigo." David empujo sus manos hacia sus bolsillos, entonces lo retiro y cruzo a travs de su pecho. Despus de unos segundos, cambio de idea y empuj sus manos de nuevo hacia sus bolsillos. "Tengo que decirte, Laurel, que esta es la cosa ms extraas de la que he odo hablar. No puedo fingir que no". Laurel asinti. "Lo s. Soy un monstruo total. " "No, tu no eres. Bueno... t sabes, un poco. Pero t no eres. ", aadi apresuradamente. "Acabas de tener esta cosa rara. Y yo... Voy a hacer lo que pueda para ayudar. Est bien? " "En serio?" Laurel susurr. David asinti. "Yo te lo prometo". Agradecida, Las lgrimas la amenazaban, pero las obligo a regresar. "Gracias". "Tengo que ir a la iglesia con mi mam maana y, a continuacin, voy a ir a comer a Eureka con mis abuelos, pero estar de vuelta en la noche y te llamar." "Genial. Y divirtete." "Voy a intentarlo." l dud un minuto y pareca que estaba a punto de girar y salir. Pero en el ltimo segundo, dio un paso hacia adelante y le abraz. Sorprendida, Laurel le abraz de regreso. Ella mir como la bicicleta de David desapareca en el crepsculo oscuro y soport la preocupacin de l durante mucho tiempo despus de que l estaba fuera de su vista. Ella haba estado tan asustada cuando fue a su casa esa maana. Pero ella saba ahora que l haba sido la persona correcta con la que contar. Ella sonro, luego giro para dirigirse de nuevo hacia adentro. El lunes era el primer da de escuela de Laurel con la enorme flor sobre su espalda. Ella pens fingir estar enferma, pero quin saba cuanto tiempo la flor se quedara? Para siempre, tal vez, ella pens con un temblor.

Ella no poda fingir estar enferma cada da. Encontr a David en el atrio delantero antes de la escuela y l asegur varias veces que no poda decir que haba algo bajo su camisa. Ella suspir y se march a su primera clase. En el almuerzo, Laurel se sent y mir a David. Las nubes se rompieron justo en esos momentos, liberando un rayo brillante de luz de sol, y Laurel not el modo en que el sol brill sobre l - el destell de los toques de luz sutiles en su pelo castao arenoso que cogi las puntas de sus pestaas. Ella no haba pensado mucho antes cun aproximadamente hermoso era l, pero en los pocos das anteriores, ella se haba encontrado mirndolo cada vez ms, y dos veces ya durante el almuerzo l haba dado vuelta y la haba cogido. l comenzaba a provocarle el sentimiento " mariposas en el estmago " ella siempre lea sobre el en los libros. Cuando nadie estaba mirando, Laurel corri su propia mano hasta el sol. No se vea igual. El cuerpo de David haba bloqueado el sol por completo, y lo que serpentea alrededor de los lados. Su mano pareca slo bloquear una parte del sol, y la luz pareca brillar como si hubiera encontrado algo de su ruta a travs de su piel. Ella meti su mano en un bolsillo. Ella se estaba volviendo paranoica. Los ptalos alrededor de su cintura eran bastante incmodos, y ella anhelaba la libertad de ellos, especialmente con la brillante luz del sol que saba sera tan escasa en los prximos meses. Pero fue un malestar que poda-y-debatratar de soportar. Ella esperaba que el sol volviese a aparecer esta tarde cuando se podra escabullir afuera para dar un paseo. Chelsea estaba en casa por enfermedad, por lo que David camin con Laurel a su clase de ingls por s mismo. "Hola, David?", Dijo. "Si?" "Quieres tomar un viaje conmigo esta tarde? Yo y mis padres ", aadi. La cara de David cay. "No puedo". " Por qu no? "Consigo mi permiso de conducir en unas semanas y mi Mam decidido que tengo que trabajar bastante para pagar por el gas y el seguro. Ella me consigui un trabajo en la droguera y tengo que comenzar hoy. " Ah. Tu no me contaste." " Slo lo averig ayer. Adems " - l se inclin en el final - "Tus problemas son un poco ms grande que los mos en este momento." "Bien, buena suerte, " dijo Laurel. David suspir. "S, nada como un pequeo nepotismo para hacer a todos sus colegas como tu. " l se ri en breve. "Adonde vas?" Abajo a mi vieja casa. Mi mam ha estado hablando de nada ms que la venta durante los dos das anteriores. Ella est excitada sobre ello, pero ella es amable de tener segundos pensamientos tambin. " "Por qu? Pens que realmente quera venderla". "Yo pensaba lo mismo. Pero mam se va triste al respecto. Ella se cri all. Y antes de eso su mam. Y atrs y atrs. Sabes?" "Creo que es impresionante. Deseara que no tuvieran que venderla." "Yo tambin", dijo Laurel. "No es que no sea genial aqu", dijo rpidamente. "Me alegro de q nos mudemos. Me gusta la idea de ser capaz de volver a visitarnos. "Han ido desde que se trasladaron de nuevo?" "No. Todos hemos estado tan ocupados recibiendo la tienda y las cosas que van entrando y, as, simplemente no hemos tenido tiempo. As que mam quiere visitar y asegrese de que est realmente seguro de la venta y rastrillar las hojas, mientras que estamos en l. Y lavar las ventanas. Y probablemente pap desea recortar la cobertura. "Ella sonri con falso entusiasmo. "Va a ser diversin, diversin, diversin", dijo sarcsticamente. David asinti, y luego la mir ms serio. "Ojala pudiera ir", dijo. "De verdad". Laurel mir hacia abajo, sus ojos eran tan intensos. "En otro momento", dijo sinceramente, tratando de no parecer demasiado decepcionada. "Espero que s." CAPTULO 8 El cabello de Laurel estaba salvaje y enredado cuando llegaron. Llevara aos cepillarlo ms tarde, pero vala la pena el viaje en carretera de cincuenta y cinco minutos en el viejo convertible con el viento azotando por su cara. Llegaron a la larga carretera, y Laurel contuvo la respiracin mientras dobl cerca de un grupo de rboles y la cabaa apareci a la vista. La apariencia de su antigua casa estaba acompaada por una ola de nostalgia que Laurel no haba esperado. La cabaa de troncos era pequea pero pintoresca, estaba al abrigo de un amplio crculo de espeso pasto verde, rodeado por una desvencijada valla. Con frecuencia Laurel haba extraado su antiguo hogar desde la mudanza, pero nunca tan intensamente como el momento en que apareci a la vista por primera vez en cuatro meses. Por doce aos ella haba vivido en esta casa y en esta tierra. Ella conoca todos los torcidos senderos a travs del inmenso bosque detrs de la casa y haba pasado horas vagando por ellos. No era precisamente que deseara vivir ah de nuevo, pero no quera abandonarlo. Sus padres empezaron descargando rastrillos y baldes y suministros de limpieza. Laurel sac su guitarra del asiento trasero, y su mam ri. Adoro que toques esa cosa vieja. Por qu? Slo me recuerda cuando yo sola tocarla en Berkeley -le sonri al pap de Laurel. Cuando nos conocimos. ramos hippies en aquel entonces. Laurel mir la larga trenza de su mam y las sandalias Birkenstock (sandalias de suela de corcho) de su pap, y solt un bufido. Son hippies ahora. No, esto no es nada. ramos verdaderamente hippies en aquel entonces -su mam desliz una mano en la de su pap, entrelazando sus dedos. Yo sola tomar esa guitarra para las manifestaciones pacficas. Tocaba We shall not be moved (sera algo como No Seremos desplazados/trasladados), terriblemente desafinada y todos vociferaban alrededor. Recuerdas eso? Su pap sonri y sacudi la cabeza. Los viejos buenos tiempos -dijo l sarcsticamente. Era divertido. Si t lo dices -su pap cedi, inclinndose por un beso. Les importa si vago un poco? -pregunt Laurel, deslizando la correa de la guitarra por encima de su hombro. Regresar en un rato para ayudar. Claro -dijo su mam mientras hurgaba a travs del maletero. Hasta pronto -dijo Laurel, ya caminando hacia la parte trasera de la casa. El bosque estaba lleno tanto de rboles de hoja ancha como de pinos que daban sombra al suave follaje, alfombrando el suelo. La mayora de los troncos de rbol estaban cubiertos con musgo verde oscuro que ocultaba la spera corteza. Dondequiera que miraras era verde. Haba llovido ligeramente esa

maana y el sol haba salido, transformando los millones de gotitas de agua en chispeantes orbes que hacan cada superficie centellear como sbanas de esmeraldas. Los senderos se torcan en la oscuridad entre los rboles, y Laurel lentamente se dirigi por uno. Era fcil imaginar que estaba caminando a travs de tierra santa -las ruinas de alguna magnfica catedral de recuerdo de aos atrs. Sonri cuando vio una rama arropada de musgo iluminada con un delgado rayo de luz solar y frot su mano a travs de ella, de tal manera que las resplandecientes gotas de agua escurrieron de sus dedos y atraparon la luz mientras caan al suelo. Cuando haba estado fuera de la vista de sus padres por varios minutos, Laurel desliz la guitarra al frente y desat la correa. Con un suspiro de alivio, levant su blusa un poco para dejar que los ptalos de la flor saltaran libres. Despus de estar atados la mayor parte del da, anhelaban ser liberados. Los ptalos se estiraron lentamente como msculos adoloridos y acalambrados mientras Laurel continuaba bajando el delgado sendero, cubierto de hojas. Escuch el distante gorgoteo de un extenso arroyo y eligi su camino a travs de la vegetacin en su direccin, encontrndolo en slo unos pocos minutos y se desplom sobre una roca en la orilla. Se quit sus sandalias y dej sus dedos balancearse dentro del agua fra. Ella siempre haba amado este lago. El agua era tan clara en la silenciosa corriente que podas ver en el fondo y observar peces revolotear de ac para all. Donde chapoteaba sobre rocas en pequeas cascadas, se agitaba en una perfecta blanca espuma que pareca espesas y espumosas burbujas de jabn. La escena completa perteneca a una postal. Lauren empez a seleccionar acordes de su cancin favorita de Sarah McLachlan. Tarare silenciosamente mientras el olor de la flor la envolva. Despus del primer verso, un susurro a su izquierda hizo su cabeza levantarse de un tirn. Prest atencin cuidadosamente y crey escuchar suaves susurros. Mam? -llam indecisamente . Pap? Reclin la guitarra contra un rbol y se ocup del nudo de la bufanda donde la haba atado alrededor de su mueca. Ms le vala apartar los ptalos de la vista antes de que sus padres vieran. La larga bufanda de seda se rehus a aflojarse de su mueca y ella escuch otro susurro, ms fuerte que el primero. Sus ojos se lanzaron hacia el lugar de donde provena el sonido, justo por encima de su hombro izquierdo. Hola? Cuidadosamente, Laurel baj los suaves ptalos y los envolvi alrededor de su cintura. Estaba a punto de asegurarlos con la bufanda cuando una figura tropez desde atrs de un rbol mientras ella pensaba que haba sido empujado. l lanz una mirada antiptica al rbol por slo un segundo antes de que su rostro se girara a Laurel. Su agitacin se desvaneci y un inesperado afecto llen sus ojos. Hola -dijo l con una sonrisa. Laurel jade e intent retroceder, pero su taln se enganch en una raz y se cay, soltando los ptalos para agarrarse a s misma. Era demasiado tarde para ocultar algo; surgieron a plena vista. No, no...! Oh, cario. Lo siento. Puedo ayudarte? dijo el extrao. Laurel levant la mirada hacia sus ojos verde oscuro casi demasiado enrgicos para ser reales. La cara de un hombre joven la miraba curiosamente mientras ella estaba tirada sobre la tierra. l extendi su mano. Lo siento mucho. Nosotros... Yo s hice algo de ruido. Pens que me habas odo-sonri tmidamente. Supongo que me equivoqu. Su rostro pareca una pintura clsica -pmulos claramente definidos debajo de una suave, bronceada piel que pareca que encajara mejor en una playa de Los ngeles que en un bosque fro, cubierto de musgo. Su cabello era espeso y negro, haciendo juego con las cejas y pestaas enmarcando sus preocupados ojos. Su cabello estaba bastante largo y hmedo -mientras pensaba que l no se haba refugiado cuando comenz a llover -y de algn modo se las haba arreglado para teir slo las races del mismo verde que sus ojos. Tena una suave, gentil sonrisa que hizo que el aliento de Laurel se atascara en su garganta. Le tom varios segundos encontrar su voz. Quin eres? l hizo una pausa y la estudio con una extraa, resuelta mirada en sus ojos. Y bien? -Laurel incit. No me conoces, o s? -pregunt l. Ella estaba torpe para responder. Senta como si s lo conociera. Haba un recuerdo all, en el borde de su mente, pero por ms fuerte que ella trataba de agarrarlo, ms rpido se escabulla. Debera? -su voz era mesurada. La indagadora mirada desapareci tan abruptamente como haba llegado. El extrao ri suavemente -casi tristemente -y su voz rebot en los rboles, sonando ms como un ave que un humano. Soy Tamani -dijo l, an sosteniendo una mano para ayudarla. Puedes llamarme Tam, si quieres. Repentinamente consciente de que an estaba tendida sobre la tierra hmeda donde haba cado, Laurel sinti que la vergenza la inund. Ella ignor su mano y se empuj contra sus pies, olvidando sujetar sus ptalos. Con un agudo jadeo, baj de un tirn su blusa, respingando cuando la flor se aplast contra su piel. No te preocupes -dijo l. Mantendr mi distancia de tu florecimiento -sonri y ella sinti como si se estuviera perdiendo de algn chiste privad. S con los ptalos de quin se me tiene permitido meterme y con los de quien no -inhal profundamente. Mmmm. Y tan fabuloso como hueles, tus ptalos estn fuera de mi alcance-l levant una ceja. Al menos por ahora. l levant una mano a su cara y Laurel no se pudo mover. Le quit algunas hojas del cabello y le ech un vistazo de arriba abajo a su estructura corporal. Pareces estar intacta. Sin ptalos o tallos rotos. De qu ests hablando? -pregunt ella, tratando de ocultar los ptalos asomndose al final de su blusa. Es un poco tarde para eso, no crees? Ella lo mir con rabia. Qu ests haciendo aqu? Vivo aqu. T no vives aqu -dijo ella, confundida. Esta es mi tierra. De verdad? Ahora estaba toda agitada de nuevo. Bueno, es la tierra de mis padres -agarr el faldn de su blusa. Y t no... no eres bienvenido aqu. Cmo haban conseguido sus ojos ser tan intensamente, imposiblemente verdes? Lentes de contacto, se dijo a s misma firmemente. No lo soy? Los ojos de ella se abrieron de par en par mientras l daba un paso ms cerca. Su rostro era tan confiado, su sonrisa tan contagiosa, ella no poda alejarse.

Estaba segura que nunca antes haba conocido a nadie como l en su vida, pero una sensacin de familiaridad la abrum. Quin eres? -repiti Laurel. Te dije; soy Tamani. Ella neg con la cabeza. Quin eres en realidad? Tamani presion un dedo contra los labios de ella. Shh. Todo a su debido tiempo. Ven conmigo -l tom su mano y ella no la retir mientras la conduca ms profundo dentro del bosque. Su otra mano gradualmente olvid lo que estaba haciendo y solt su blusa. Sus ptalos lentamente se elevaron hasta que estuvieron expandidos detrs de ella en toda su hermosa gloria. Tamani mir hacia atrs. Ah, eso se siente mejor, no? Laurel slo pudo asentir. Su mente se senta confusa, y aunque en algn lugar en el fondo de su consciencia sospechaba que debera molestarse por todo esto, por alguna razn no pareca importante. Lo nico que importaba era seguir a este chico de fascinante sonrisa. l la llev a un pequeo claro donde las hojas sobre ellos se dividan, permitiendo que un crculo de luz solar se filtrara a travs de las ramas sobre un parche de pasto punteado con manchas de esponjoso musgo verde. Tamani se repantig en el pasto y le hizo ademn para que se sentara en el sitio frente a l. Embelesada, Laurel slo mir. Su cabello verde y negro colgaba en largas trenzas que caan por su frente, excepto sobre sus ojos. Estaba vestido con una camisa blanca que pareca hecha en casa y pantalones bombachos similarmente diseados que se anudaban justo debajo de las rodillas. Estaban indudablemente pasados de moda, pero l los haca parecer tan de ltima moda como el resto de su persona. Sus pies estaban descalzos, pero incluso las puntiagudas agujas de pino y las ramitas rotas a lo largo del sendero no parecan molestarle. l era talvez quince centmetros ms alto que ella y se mova con una gracia gatuna que nunca haba visto en otro chico. Laurel se sent en una posicin de piernas cruzadas y lo examin de manera expectante. El extrao deseo de seguirlo estaba lentamente comenzando a desvanecerse, y la confusin estaba forjando su entrada. Nos diste un buen susto, fugndote as -su voz tena un suave ritmo, no del todo Britnico, no del todo Irlands. As como? -pregunt Laurel, tratando de aclarar su cabeza. Aqu un da, desaparecida el siguiente. Dnde has estado? Estaba empezando a entrar en pnico. Pnico? -ella estaba demasiado aturdida para argumentar o exigir ms informacin. Le has dicho a alguien sobre esto? -pregunt, sealando por encima de su hombro. Ella neg con la cabeza. No... Oh, s. Le dije a mi amigo David. La cara de Tamani se quebr en una pizarra ilegible. Slo es un amigo? El juicio de Laurel empez a regresar en pequeas cantidades. S... no... No creo que eso sea algo de tu incumbencia -pero lo dijo quedamente. Pequeas lneas aparecieron en las esquinas de los ojos de Tamani, y por slo un instante, Laurel pens que estaba viendo un rayo de temor. Entonces l se reclin y su suave sonrisa regres; ella debi haberlo imaginado. Quizs no -juguete con una brizna de pasto. Pero, tus padres no lo saben? Laurel comenz a negar con la cabeza, pero la ridiculez de la situacin finalmente se las arregl para llegar. No... s... talvez. Yo no debera estar aqu -dijo ella mordazmente, ponindose de pie. No me sigas. Espera -dijo Tamani, su voz asustada. Ella empuj al pasar una baja rama colgante. Aljate! Yo tengo respuestas! -Tamani llam. Laurel hizo una pausa y mir hacia atrs. Tamani se haba levantado sobre una rodilla, su expresin implorndole quedarse. Tengo respuestas para todas tus preguntas -dijo l, su voz ms tranquila ahora. Laurel dio dos pasos hacia Tamani instantneamente relajada. T qudate all -dijo Laurel, sealando el lado opuesto del claro. Y yo me voy a sentar aqu. No quiero que me toques otra vez. Tamani suspir. Bastante justo. Ella se instal en el pasto de nuevo pero permaneci tensa y alerta, lista para correr. De acuerdo. Qu es? Es un florecimiento. Desaparecer? Mi turno ahora; A dnde fuiste? Crescent City; Desaparecer? -repiti, su voz ms mordaz. Lamentablemente, s -suspir de manera acongojada. Y qu lstima. Ests seguro que desaparecer? -la vacilacin de Laurel se esfum mientras se aferraba a la buena noticia que l le ofreca. Por supuesto. Florecers el prximo ao, pero como todas las flores, no duran para siempre. Cmo sabes eso? Mi turno de nuevo. Qu tan lejos est Crescent City? Ella se encogi de hombros. Cuarenta, cincuenta millas. Algo as. En qu direccin? No, mi turno. Cmo sabes sobre esto? Slo soy como t. Somos de la misma especie. Entonces, dnde est el tuyo? Tamani ri. Yo no florezco. Dijiste que eres de mi especie. Si eso es cierto, deberas tener uno tambin. Tamani se apoy sobre un codo. Tambin soy un chico, en caso de que no lo notaras. Laurel sinti su respiracin acelerarse. Ella estaba muy consciente de que l era un chico. Qu direccin? -repiti l. Norte. No tienes un mapa? l sonri. Es esa tu pregunta? No! -dijo Laurel, entonces le lanz una mirada rabiosa a Tamani cuando l ri. Ella senta que su siguiente duda estaba desesperada por ser preguntada. Finalmente ella trag y pregunt quedamente . Me voy a volver una flor? Una divertida sonrisa se movi en la esquina de la boca de Tamani, pero no se ri. No -dijo suavemente. Laurel sinti todo su cuerpo relajarse con alivio. T siempre has sido una flor. Disculpa? -dijo ella. Slo, qu quieres decir con eso?

Eres una planta. No eres humana, nunca lo has sido. Florecer es slo la ms obvia manifestacin -Tamani explic, ms tranquilo de lo que Laurel crey que tena derecho a estar. Una planta? -dijo Laurel, sin molestarse en ocultar la incredulidad en su voz. S. No slo cualquier clase de planta. Las ms altamente evolucionada forma de naturaleza en el mundo -l se inclin, sus ojos verdes chispeando. Laurel, eres un hada. La quijada de Laurel se tens cuando se dio cuenta lo estpida que haba sido. Embaucada por un rostro guapo, estafada para permitirle guiarla muy adentro del bosque, incluso medio creer sus ultrajantes afirmaciones. Ella se puso de pie, sus ojos destellando con ira. Espera -dijo Tamani, arrojndose hacia ella para agarrar su mueca. No te vayas todava. Necesito saber lo que tus padres van a hacer con esta tierra. Laurel zaf de un tirn su mueca. Quiero que te vayas -sise ella. Si te veo aqu de nuevo, llamar a la polica -se dio la vuelta y corri, jalando la parte trasera de su blusa sobre sus ptalos. l grit detrs de ella. Laurel, tengo que saber. Laurel! Laurel se oblig a ir ms rpido. Nada pareca ms importante que poner tanta distancia como fuera posible entre ella y Tamani, esta extraa persona que despert tantas emociones confusas dentro de ella. Cuando lleg hasta el claro donde haba estado antes de seguir a Tamani, Laurel hizo una pausa por unos momentos para envolver los ptalos de vuelta alrededor de su cintura y asegurarlos con la bufanda. Recogi la guitarra y levant la correa por encima de su espalda. Mientras lo haca, su mano atraves un haz de luz solar. Hizo una pausa y mostr su mano otra vez. Su mueca centelle con diminutas partculas de polvo resplandeciente. Genial. l dej alguna especie de residuo en m. Eso es un estpido truco. Cuando consigui estar dentro de la vista de la cabaa, hizo una pausa, su pecho exhalando. Mir de nuevo su mueca y la ira burbuje dentro de ella y frot el polvo centelleante hasta que todos los rastros de l haban desaparecido. CAPTULO 9 Al da siguiente, Laurel se senta como un zombie. No quera creer nada de lo que Tamani haba dicho. Pero no poda hacer menos que pensar al respecto y preguntarse. Era posible? Entonces se enojaba consigo misma por ser ridcula, y el ciclo completo empezaba de nuevo. David trat de atraparla varias veces en el pasillo, pero ella se las arregl para escabullirse en sus clases antes que l. Pero no pudo evadirlo en biologa. l se apresur a reclamar su usual asiento junto a ella. Qu te ocurre? -pregunt. Se est expandiendo? -susurr antes de que ella pudiera alejarse. Ella neg con la cabeza y su cabello cay alrededor de su cara como una barrera entre ellos. David arrastr su silla un poco ms cerca mientras el resto de la clase tomaban sus asientos ruidosamente. Laurel, tienes que hablar conmigo. Te vas a volver loca conteniendo todo esto. No puedo... -su voz se cort mientras sus ojos se llenaban de lgrimas. No puedo hablar justo ahora. David asinti. Podemos hablar despus de la escuela? -murmur mientras el seor James comenzaba la clase. Laurel asinti y trat de quitarse sutilmente las lgrimas sin atraer la atencin. David le dio palmaditas en la pierna por debajo del escritorio, entonces comenz a garabatear en su cuaderno. Laurel dese que tomara unas pocas notas ms para que ella pudiera copiarlas. El da se alarg interminablemente mientras Laurel iba y vena en su mente, reprendindose a s misma por prometer contarle a David, entonces se sinti aliviada de tener alguien a quien contarle. No estaba segura ni siquiera de cmo empezar. Cmo simplemente uno sale y dice: Oh, oye, yo podra ser un criatura mitolgica No lo soy -Laurel susurr por debajo de su aliento. Es estpido. Pero no poda convencerse del todo. Despus de la escuela, ella y David caminaron hacia la casa de l. David pareca percibir que ella no estaba totalmente lista para hablar, as que caminaron en silencio. l estaba especialmente gentil mientras la ayudaba a saltar por encima de la valla trasera, su mano evitando estudiosamente su espalda. La agarr de los brazos cuando ella baj de un salto de la valla, y una vez que ella ya estaba en tierra y estable, l continu sin retirar sus manos. Laurel sinti la urgencia de acurrucarse contra su pecho y slo olvidarse acerca de todo este sinsentido. Pero saba que era imposible. l la mir impasiblemente, hasta que ella empuj sus manos dentro de sus bolsillos y se oblig a s misma a alejarse. Por aqu -dijo David, tomando la delantera mientras iban al rbol torcido. Laurel levant la mirada al denso dosel de follaje sobre ella. Era Octubre ahora y las hojas estaban en un perfecto estado a mitad de transformacin. Los bordes eran naranjas y rojos -con algunas ramas alardeando amarillos y marrones plidos. Los centros seguan peleando por permanecer verdes. Eso haca al bosque hermoso con las mezclas de colores, pero Laurel estaba un poco triste de ver al verde perder su batalla ante los ms ostentosos matices. La hizo pensar en su propia flor. Morira lentamente como las hojas? Dolera? Pens repentinamente con un apretn de miedo. An si as era, valdra la pena que slo desapareciera. Pero Tamani haba dicho adems que le crecera el prximo ao. Esperaba que la mayora de lo que dijo fuera cierto. El resto... ni siquiera quera pensar en ello. Pero sus pensamientos estuvieron divagando de vuelta de todos modos. Y aunque odiaba admitirlo, no era slo porque la informacin fuera tan bizarra; era por causa del mismo Tamani. l la haba sacudido -introducido emociones que nunca haba experimentado. Esa aguda sensacin de esperar por alguien sin ni siquiera conocerlo -nunca antes se haba sentido de esa manera. Con nadie. Era emocionante y estimulante, pero tambin un poco aterrador. Una parte de ella que pareca totalmente fuera de control. Y no estaba segura de que eso le gustara. l era tan... hermoso era la palabra correcta? Pareca la palabra correcta. Lo que fuera, ella difcilmente pudo retirar sus ojos de l. Esa es la parte que realmente la hace preguntarse si l haba sido alguna clase de espejismo. Un sueo sper realista.

Le ech un vistazo a su mueca donde haba limpiado el polvo centellante. Eso haba sido real. Haba encontrado un rayo de eso en los jeans cuando lleg a casa. l tena que ser real. Y entonces estaba la quisquillosa sospecha de que lo haba visto antes. No poda quitrsela de encima. Y l, por su puesto, haba actuado como si la conociera. Por qu habra de conocerla? Cmo poda conocerla? Todo el asunto estaba haciendo dar vueltas su cabeza. Y, q sucedi ayer? -David finalmente pregunt mientras llegaban a la vista del rbol. Laurel solt un gemido, pensando qu tan tonto haba empezado a parecer todo despus de que haba acordado hablar con David. Es tan ridculo, David, no s por qu estoy tan instigada por eso. Probablemente porque me hace sentir estpida. Tiene que ver con la, uh, flor? Algo de eso, talvez. No lo s -dijo Laurel. Sus palabras se desbordaron mientras comenzaba a pasear. Slo si es verdad, y no puedo creer eso. Estoy empezando a creer que me invent todo el asunto, como un sueo del que no recuerdo haberme quedado dormida o algo. No est teniendo sentido alguno lo que dices. Sentido -dijo Laurel con un bufido. Cuando te cuente lo que l dijo, tendr an menos sentido. Quin? Laurel dej de pasear y se reclin contra el rbol. Conoc a alguien. Arriba en las tierras. Un chico, algo por el estilo -casi un hombre, pero ella no lo dijo en voz alta. Dijo que vive all. En tus tierras? Eso es lo que dije. Qu dijeron tus padres? Laurel neg con la cabeza. Ellos no lo vieron. Lo conociste sola? Laurel asinti. Algn chico desconocido t sola? Tienes suerte de no haber resultado herida! -hizo una pausa por un segundo, entonces pregunt quedamente. Te hiciste dao? Pero Laurel ya estaba negando con la cabeza. No fue as -por un momento, mientras se sentaba en el pequeo claro, record la sensacin que haba tenido. Me sent a salvo; estaba a salvo. l... l me conoca. No s cmo. Vio la flor y no se sorprendi en absoluto. Me dijo que es un florecimiento. Un florecimiento? Dijo adems que desaparecer. Esa es la nica parte de la conversacin que espero y ruego que sea verdad. Quin era l? Lo dijo? Dijo que su nombre era Tamani -tan pronto como ella dijo su nombre dese no haberlo hecho. El nombre pareca de algn modo mgico y decirlo en voz alta le trajo de vuelta esa sensacin fuera-de-control que la haca sentirse extraamente impulsiva. Su cara le invadi la mente, bloquendole la vista de cualquier otra cosa. Sus intensos ojos, esa media sonrisa, la forma en que ella haba estado abrumada por una sensacin de alivio y familiaridad cuando l toc su mano. Tamani? -David dijo, devolvindola a la realidad. Nombre raro. Laurel slo asinti, forzando sus pensamientos a regresar al presente. Qu ms dijo? Me dijo que era de mi especie; es por eso por lo que saba acerca del florecimiento. Tu especie? Qu significa eso? Laurel ri, tratando de romper la tensin. No funcion. Es simplemente tan tonto. l dijo... dijo que soy una flor, una planta. Una planta? Exacto. Es ridculo. David hizo una pausa para contemplar esto. Algo ms? -pregunt l. Algo ms? No es lo bastante malo? Dijo que soy una extraa planta. No soy una planta. No lo soy -remat por aadidura. David hizo resbalar su espalda por el tronco del rbol y se sent en el suelo, sus dedos tamborileando sobre sus rodillas. Eso explicara mucho, ya sabes -dijo l, de manera vacilante. Oh, por favor, David, no t tambin. Dijo algo ms? -pregunt David, ignorando su comentario. Laurel volvi la espalda y comenz a arrancar pequeos trozos de corteza del rbol contra el que haba estado apoyada. Slo dijo algunas otras cosas locas, eso es todo. David se puso de pie y camin al rbol que ella estaba asaltando y esper hasta que ella levant la mirada hacia l. Si fue slo una loca conversacin, por qu ests tan molesta? Porque... porque fue tan estpido. Laurel. Sus ojos se clavaron en los de l. Qu dijo? Es tonto. l dijo que soy... slo vas a rerte. No me reir. Qu dijo que eres? Solt un largo respiro, y sus hombros se desplomaron hacia adelante. Dijo que soy un hada -susurr. David estuvo callado por un momento antes de levantar la mano, pulgar y dedo cerca de ocho centmetros de distancia. Un hada? -dijo l, dubitativamente. Bueno, obviamente, soy un poco ms grade que eso -se mof Laurel. David slo sonri. Qu? -su voz fue ms afilada de lo que ella pretenda, pero no se disculp. Slo... bueno, tiene algo de sentido. La mano de Laurel se dirigi a su cadera. Algn chico loco afirma q soy una criatura mtica, y eso tiene sentido para ti? David se ruboriz y se encogi de hombros. Si tuviera q elegir una persona quien pensara q me recuerda a un hada, seras t. Laurel haba esperado que David riera y le dijera que eso era ridculo. Haba estado dependiendo de eso. Pero l lo crea en cierto modo. Y aunque ella saba que era irracional, eso la haca enfadar. Podemos irnos ahora? -se dio la vuelta y emprendi el regreso sendero abajo. Espera -David corri para alcanzarla. No te da curiosidad? No, David -chasque ella. No me da curiosidad. Me hace querer irme a casa y dormirme y despertarme para descubrir que todo esto es un sueo. Que la flor, el bulto, incluso la escuela pblica nunca sucedieron. Eso es lo q me hace

querer! -se dio la vuelta sin dejarlo responder y trot por un sendero al azar. No le import a dnde condujera. Slo tena que irse. Qu te asusta ms, Laurel -David grit detrs de ella, qu l tenga razn o que est equivocado? Laurel corri todo el camino a casa y se detuvo jadeando en su entrada por varios minutos antes de abrirse paso por el curveado camino hacia su puerta frontal. Los das se estaban haciendo ms cortos, y el sol ya estaba comenzando a ponerse. Colaps sobre el porche delantero con sus brazos enredados alrededor de las rodillas. Era ese mgico momento cuando las nubes estaban purpreas, matizadas con un naranja fluorescente. Laurel amaba este momento del da. Su nueva casa tena un gran ventanal en la cara oeste donde ella y su madre con frecuencia observaban las nubes encenderse de un resplandeciente prpura, entonces palidecan lentamente a lila mientras el naranja del agonizante sol las dominaba. Esta noche no tena ninguna belleza para ella. Laurel mir su patio, en los blancos sanguiuelos (flores) que rodeaban el camino frontal. Si Tamani poda estar en lo cierto, ella tena ms en comn con los rboles que con sus padres vivos, que respiraban, esperando slo del otro lado de la puerta. Baj la mirada a sus pies. Sin pensar, se haba quitado sus sandalias y empujado los dedos de los pies en la miserable tierra de los lechos de flores delanteros. Tom rpido respiraciones poco profundas para rechazar su pnico mientras limpiaba la tierra de sus pies y los regresaba a sus zapatos. Qu tal si ella fuera al patio trasero, metiera sus pies en la abundante tierra, y levantara sus manos a los cielos? Se endurecera lentamente su piel en corteza de rbol? Florecera con ms ptalos, quiz de su estmago o en lo alto de su cabeza? Era un pensamiento aterrorizante. Pero Tamani haba parecido normal. Si l era realmente lo mismo que ella, significa eso que ella no cambiara? Segua sin estar segura de que pudiera confiar en algo de lo que l haba dicho. La puerta de entrada golpete, y Laurel tir de sus pies rpidamente y se volvi mientras su pap asomaba la cabeza. Cre escuchar a alguien -dijo su pap con una sonrisa. Qu ests haciendo? Laurel hizo una pausa, tratando de pensar en lo que la haba hecho detenerse y sentarse en primer lugar. Slo estaba observando la puesta de sol -dijo ella con una sonrisa forzada. l vio y se recarg contra el marco de la puerta. Es hermoso, no? Laurel asinti e intent reprimir el nudo en su garganta. Has estado muy callada las ltimas semanas, Laurel. Te encuentras bien? pregunt suavemente. Slo estresada por la escuela -minti Laurel. Es ms difcil de lo que pens. l se le uni en el escaln del porche. Lo ests manejando bien? S, slo extrae mucho de m. l sonri y pas su brazo por los hombros de Laurel. Laurel se puso rgida, pero su pap pareci no notar eso o los delgados ptalos separados de ser descubiertos por un puro milmetro ms o menos de tela. Bueno, tenemos un montn de duraznos para mantener tu energa -dijo l con una sonrisa. Gracias, pap. Entra cuando ests lista dijo. Es casi la hora de la cena. Pap? S? Yo... era diferente de otros nios cuando era pequea? l se detuvo, vio la cara de Laurel, entonces se le uni en el escaln delantero de nuevo. A qu te refieres? Ella consider confiar en l pero rpidamente cambi de opinin. Quera averiguar lo que l saba primero. Como la forma en que coma. Otros chicos no comen como yo. Todos piensan que es raro. Es un poco diferente. Pero no conozco a nadie que coma ms frutas y vegetales que t. Creo que es saludable. Y nunca has tenido algn problema, o s? Laurel neg con la cabeza. He tenido que ir al doctor alguna vez? Claro. Cuando estbamos finalizando la adopcin, un pediatra vino a la cabaa para asegurar que estabas en buena salud -hizo una pausa. De hecho, esta es una historia graciosa. l te revis y todo se vea bien -su pap ri. Excepto que tu rodilla no haca eso de dar patadas cuando l la golpeaba con su pequeo mazo. l estaba preocupado, pero yo no crea que fuera realmente importante. Entonces sac su estetoscopio. Ah fue cuando las cosas se pusieron raras. l mantuvo moviendo su estetoscopio por toda tu espalda y pecho. Le pregunt cul era el problema, y me respondi que deba ir por tu mam. Quera hablar con ambos. As que fui a buscarla, y para cuando regresamos, l estaba empacando sus cosas. Sonri y dijo que estabas en perfecta salud. Entonces qu era? Eso es lo que le pregunt. Dijo que no saba de qu estaba yo hablando. Digamos que no ayud con la opinin que tiene tu mam respecto a los doctores. Ella mancill durante semanas sobre lo chiflado que estaba. Y nunca lo descubriste? Su pap se encogi de hombros. No pens que hubiera algo malo contigo. Creo que su estetoscopio estaba roto, o lo us mal o algo. Entonces se dio cuenta de su error, no quiso parecer incompetente y trat de hacer caso omiso de todo. A los doctores nunca les gusta admitir que estn equivocados examin a Laurel . A qu viene esto? Quieres que te llevemos al doctor? Conseguimos dispensarte de tu chequeo mdico escolar, pero si te hara sentir mejor, podemos llevarte ahora. Laurel neg con la cabeza. Eso era lo ltimo que ella quera. No. En realidad, no. Ests bien? Laurel sonri. S, creo que lo estoy. Ests segura? -su padre inst, sus ojos suaves pero preocupados. Ella asinti. Estoy bien. Bien -se puso de pie y gir la perilla de la puerta. Oh, por cierto, conseguimos la oferta de Barnes esta maana. Eso es estupendo -dijo Laurel mientras contemplaba en el oscurecido horizonte. Espero que la compre rpido. Yo ni siquiera quiero regresar, aadi en su cabeza. CAPTULO 10

Laurel estaba sentada en el porche de David cuando l sali para ir a la escuela la maana siguiente. La mir por unos pocos segundos, entonces tom un profundo respiro y cerr la puerta con llave. Lo siento dijo Laurel antes de que David retrocediera. No tena razn alguna para gritarte. T fuiste tan genial y tratabas de ayudar y yo te insult por eso. Est bien -David mascull, metiendo sus llaves en el bolsillo. No, no lo est -Laurel dijo, bajando al escaln junto a l. Fui tan horrible... te grit. Yo nunca grito. Es slo que he estado tan estresada. David se encogi de hombros. Me lo mereca en cierto modo. Presion demasiado. Debera haber retrocedido. Pero necesito eso algunas veces. No me gusta afrontar cosas difciles. T eres mejor en eso que yo. Es slo porque no es tan personal para m. No soy el que tiene un florecimiento. Laurel se detuvo y agarr la mano de David para darle la vuelta. Cuando l lo hizo, ella no lo solt. Senta agradable tener su mano en la de l. No puedo hacer esto sin un amigo. Lo siento mucho. David neg con la cabeza, entonces levant una mano lentamente hacia su cara y movi un poco de cabello detrs de su oreja, el pulgar ligeramente acariciando su mejilla cuando lo hizo. Ella se mantuvo muy quieta, adorando la sensacin de su mano contra su cara. Es imposible permanecer enojado contigo. Bien -estando de pie tan cerca, el calor de su pecho casi la tocaba, ella tuvo la repentina urgencia de besarlo. Sin detenerse a cuestionarlo, cambi su peso al frente de sus dedos de los pies y se inclin. Pero un carro pas volando justo en ese momento y Laurel perdi el valor. Se dio la vuelta abruptamente y comenz a caminar. No quiero llegar tarde -dijo, riendo de manera tensa. David rpidamente la alcanz. As que, queras hablar al respecto? -pregunt. No s sobre qu hay que hablar -replic Laurel. Y qu tal si l tiene razn? -David no tuvo que especificar de quin hablaba. Laurel neg con la cabeza. No tiene sentido. Admito que soy un poco diferente, y que esta flor en mi espalda es en serio rara, pero, ser realmente una planta? Cmo podra siquiera estar viva? Bueno, planta podra significar muchas cosas. Hay plantas con ms capacidades de las que t podras posiblemente imaginar... Y esas son slo las que los cientficos han descubierto. Sospechan que hay millones de especies en la selva tropical que nadie nunca ha podido de estudiar. Claro, pero, has visto alguna vez una planta salir de la tierra y caminar en la calle? No -l se encogi de hombros. Pero hay muchas cosas que nunca antes he visto. Eso no significa que no existan -puso los ojos en blanco. Estoy aprendiendo eso a diario. No tiene sentido -repiti. Pens mucho sobre esto anoche, de hecho. Ya sabes, en la extraa coincidencia de que t fueras a hablarme de nuevo. Hay en realidad una forma bastante fcil de probarlo o refutarlo Cmo? Muestras de tejido. Qu? T me das varias muestras de clulas de tu cuerpo y las miramos bajo mi microscopio y vemos si son clulas de planta o animal. Eso debera ser bastante concluyente. Laurel arrug la nariz. Cmo te doy las muestras de tejido? Podramos obtener clulas epiteliales de tu mejilla como hacen en CSI. Laurel ri. CSI? Vas ahora a investigarme? No si t no quieres. Pero imagino que deberas al menos verificar lo que este chico... cmo se llamaba? Tamani -un pequeo escalofro se propag por su espina dorsal. S. Deberas comprobar lo que Tamani dijo y averiguar si hay algo de realidad en eso. Y qu tal si es verdad? -Laurel haba dejado de caminar. l mir hacia atrs de ella, y su cara estaba grabada con miedo. Entonces lo sabras. Pero significara que mi vida entera sera esta terrible mentira. A dnde ira? Qu hara? No tendras que irte. Todo podra mantenerse igual. No, no podra. Las personas lo descubriran y querran... no s, hacerme cosas. Nadie tiene que averiguarlo. T no lo dirs; yo no lo dir. Tendrs este maravilloso secreto que te separar de todos los dems. Sabras que t eres esta... increble criatura, y nunca nadie ms sospechara. Laurel dio un puntapi en el asfalto. Haces que suene emocionante y glamoroso. Quiz lo es. Laurel vacil, y David dio un paso un poco ms cerca. Es tu decisin -dijo suavemente. Pero lo que sea que decidas, te ayudar coloc una suave, clida mano detrs de su cuello y Laurel contuvo la respiracin. Lo que sea que necesites, ser. Si necesitas al sabelotodo de ciencias para darte respuestas de un libro de texto, soy tu chico; si slo quieres un amigo que se siente cerca de ti en biologa y te ayude a sentirte mejor cuando ests triste, sigo siendo tu chico -su pulgar lentamente acarici a travs del lbulo de su oreja y baj a su mejilla. Y si necesitas alguien que te apoye y proteja de cualquier persona en el mundo que podra querer lastimarte, entonces yo soy definitivamente tu chico -sus ojos azul plido taladrando los ojos de ella, y por un segundo ella no pudo respirar. Pero decdelo t -murmur. Era tan tentador. Todo acerca de su presencia era tan placentero. Pero Laurel saba que no sera justo. l le gustaba -mucho -pero ella no estaba segura si sus sentimientos por l eran romnticos o slo de necesidad. Y hasta que estuviera segura, no poda comprometerse a nada. David, creo que tienes razn... Debera conseguir algunas respuestas. Pero justo ahora todo lo que necesito, todo lo que puedo manejar, es un amigo. La sonrisa de David fue un poco forzada, pero apret gentilmente el hombro de ella y dijo: Entonces, eso es lo que tendrs -se dio la vuelta y comenz a caminar otra vez, pero permaneci lo bastante cerca de su lado que sus hombros se rozaban. A ella eso le gust. Estas son definitivamente clulas de plantas, Laurel -dijo David, entrecerrando los ojos en su microscopio.

Ests seguro? -Laurel pregunt, tomando su turno para mirar las clulas q ella haba extrado del interior de su mejilla. Pero incluso ella reconoci la pared gruesa, clulas cuadradas q punteaban la brillantemente alumbrada laminilla. Noventa y nueve por ciento seguro -David dijo, estirando sus brazos por encima de la cabeza. Creo que este chico Tamani est en algo. Laurel suspir y puso los ojos en blanco. T no estabas ah; l era en serio raro. S, contina dicindote eso a ti misma; talvez lo creers. Empuj lejos la vocecilla. Todo eso es razn de ms para que l est emparentado contigo. Laurel levant las cejas y pate la silla de David mientras l se rea. Estoy increblemente ofendida -dijo ella, ensanchando los ojos dramticamente. An as -dijo David, parece que tiene razn. Al menos sobre esto. Laurel neg con la cabeza. Tiene que haber algo ms. David hizo una pausa. Hay algo, pero... No, es tonto. Qu? David la estudi por unos minutos. Yo... yo podra mirar una muestra de sangre. Oh -a Laurel se le cay el alma a los pes. Cul es el problema? Cmo obtendras la sangre? David se encogi de hombros. Un pinchazo en el dedo lo hara fcil. Laurel neg con la cabeza. No puedo hacerlo con agujas. Me aterrorizan. En serio? Laurel asinti, su cara pasmada. Nunca he sido pinchada con una aguja. Nunca? Laurel neg con la cabeza. Nada de doctores. Recuerdas? Y qu hay de las inyecciones? No he tenido ninguna. Mi mam tuvo que completar un formulario especial para conseguir que entrara a la escuela. Ninguna puntada? Oh, Dios -dijo ella, cubrindose la boca. Ni siquiera quiero pensar al respecto. Est bien, olvdalo entonces. Se sentaron en silencio por un buen rato. No tendra que mirar? -pregunt Laurel. Lo prometo. Y no duele en realidad. Laurel contuvo el aliento en su garganta, pero esto pareca importante. Est bien. Lo intentar. Mi mam es diabtica, as que tiene lancetas en su habitacin para examinar su sangre. Esa es probablemente la forma ms fcil. Vuelvo enseguida. Laurel forz su respiracin a regularizarse mientras David estaba fuera de la habitacin. l entr de regreso, las manos vacas. Dnde est? -pregunt ella. No te lo dir. Ni siquiera voy a dejarte verla. Anda rpidamente al otro lado. Tengo una idea -se sent en la cama justo delante de ella. De acuerdo, sintate detrs de m y pon tus brazos alrededor de mi cintura. Puedes poner tu cabeza contra mi espalda y apretarme si te asustas. Laurel fue rpidamente detrs de l. Presion la cara contra su espalda y apret su cintura tan fuerte como pudo. S necesito una mano -dijo David, su voz un poco forzada. Laurel se oblig a perder su agarre y soltar una mano. David frot su mano suavemente mientras ella comenzaba a apretarlo de nuevo. Lista? -pregunto. Sorprndeme -dijo ella, su voz sofocada. David frot su mano un poco ms, entonces ella dej escapar un chirrido mientras una sensacin como de un golpe de esttica estall en su dedo. De acuerdo, est terminado -dijo David serenamente. La sacaste? -pregunt Laurel sin levantar la cabeza. S -dijo David, su voz extraamente plana. Laurel, necesitas ver esto. La curiosidad ayud a disipar el miedo mientras Laurel ech una ojeada por encima del hombro de David. Qu? David estaba gentilmente aplicando presin al final de su dedo medio. Una gota de lquido claro sali. Qu es eso? -pregunt Laurel. Estoy ms preocupado por lo que no es -replic David. No es roja. Laurel slo contempl. Hum, puedo...? -David hizo un ademn hacia la caja de laminillas. Por supuesto -Laurel dijo de manera entumecida. David tom una delgada laminilla de vidrio y golpe ligeramente el dedo de Laurel contra ella. Puedo obtener un par? Laurel slo asinti. Tres laminillas despus, David enroll el dedo de Laurel en un pauelo y Laurel puso las manos en su regazo. David se sent a su lado, su muslo tocando el de ella. Laurel, es esto lo que siempre sale cuando te cortas? No me he cortado en aos. Has tenido al menos una rodilla raspada en algn momento, no? Estoy segura que he tenido, pero... su voz se desvaneci mientras se daba cuenta que no poda localizar con precisin un solo ejemplo. No lo s murmur. No puedo recordar. David se pas los dedos a travs del cabello. Laurel, has alguna vez sangrado... de algn sitio en toda tu vida? Ella odi todo lo que l estaba implicando, pero no pudo negar la verdad. No lo s. Honestamente no puedo recordar cada sangrado. David desliz la silla de vuelta frente al microscopio y coloc la nueva laminilla bajo el iluminado alcance, entonces la estudi a travs del lente por un largo tiempo. Cambi las laminillas y mir de nuevo. Entonces sac unas pocas laminillas teidas de rojo de otra caja y las introdujo dentro de la rotacin. Laurel no se movi durante todo el tiempo. l se gir hacia ella. Laurel -dijo, qu tal si t no tienes sangre? Qu tal si este lquido claro es todo lo que circula a travs de tus venas? Laurel neg con la cabeza. Eso no es posible. Todos tienen sangre, David. Las epiteliales de todos son clulas animales tambin, Laurel... pero no las tuyas -respondi. Dijiste que tus padres no creen en doctores. Has alguna vez ido a ver uno? Cuando era muy pequea. Mi pap me cont al respecto la otra noche -sus ojos se ensancharon. Oh, por Dios -le relat la historia a David. l saba, l debe haber sabido.

Por qu no le dira a tus padres? No lo s -ella neg con la cabeza. David estaba callado, su frente fruncida. Cuando habl, fue de manera vacilante. Te importa si intento algo? Mientras no incluya abrirme el cuerpo para mirar mis intestinos. l ri. Ella no. Puedo tomarte el pulso? Laurel estaba desprevenida para la ola de alivio y humor que la inund. Comenz a rer y no pudo detenerse. David la mir silenciosamente mientras ella se carcajeaba de histeria, hasta que finalmente recuper el control. Lo siento -dijo -respirando trabajosamente mientras adverta otra ola de risitas entrecortadas. Es slo... esto es mucho mejor que abrirme el cuerpo. David sonri a medias y puso los ojos en blanco. Djame tomar tu mano -dijo. Ella solt su brazo y l puso dos dedos sobre su mueca. Tu piel est muy fra -dijo l. Estoy un tanto sorprendido de que no haya notado eso antes -entonces l estuvo callado, concentrndose. Despus de un rato, se cambi de la silla a la cama junto a ella. Djame intentarlo ahora sobre tu cuello. l sostuvo la parte de atrs de su cuello con una mano y coloc sus dedos firmemente contra el lado derecho. Ella poda sentir su aliento en la mejilla, y aunque l estaba mirando estudiosamente lejos de su cara, ella no poda mira a ningn otro lado. Vio cosas que nunca antes haba notado. Una ligera nocin de pecas a lo largo de su lnea de cabello, una cicatriz casi oculta por su ceja, y la agraciada curva de sus pestaas. Vagamente sinti sus dedos presionar un poco ms fuerte. Cuando contuvo el aliento, l se ech para atrs. Te doli? Ella neg con la cabeza y trat de no fijarse en lo cerca que estaba. Pocos segundos despus, su mano retrocedi. A ella no le gust la mirada en sus ojos -la arruga de preocupacin entre sus cejas. Qu? -pregunt ella. Pero l slo neg con la cabeza. Tengo que estar seguro. No voy a asustarte por nada. Puedo... puedo escuchar tu pecho? Como un estetoscopio? No tengo un estetoscopio. Pero si... vacil. Si coloco mi oreja justo sobre tu corazn, debera ser capaz de escucharlo fuerte y claro. Laurel se sent ms erguida. Est bien -dijo ella tranquilamente. David puso una mano a cada lado de sus costillas y lentamente baj la cabeza. Laurel trat de respirar regularmente, pero estaba segura que su corazn deba estar corriendo. La mejilla de l estaba clida sobre su piel, presionando contra el cuello de su blusa. Despus de un largo momento l alej su cara. As que... Shhh -dio l, girando la cabeza y poniendo su otra mejilla contra el lado opuesto de su pecho. No permaneci ah mucho tiempo antes de que levantara la cara de nuevo. No hay nada -dijo l, su voz muy suave. Ni en tu mueca ni en tu cuello. Y no puedo escuchar nada en tu pecho. Suena... vaco. Qu significa eso, David? No tienes latido, Laurel. Probablemente ni siquiera tienes corazn. CAPTULO 11 Todo el cuerpo de Laurel estaba temblando ahora. Senta los brazos de David, clidos y pesados a su alrededor, y pareca como si no pudiera sentir nada ms. l era una salvacin, y ella no estaba segura de que pudiera sobrevivir los prximos segundos si lo soltaba. Qu se supone que haga, David? No necesitas hacer nada. Tienes razn -dijo ella en tono desanimado. Slo necesito esperar a q el resto de mi cuerpo se de cuenta q est muerto. David la estrech y acarici su cabello. Ella se aferr a su camisa mientras lgrimas la abrumaban, y se esforz por respirar. No -murmur David cerca de su oreja. No vas a morir -su mejilla roz contra la de ella; spera con una dispersa barba incipiente. La punta de su nariz recorri la longitud de su cara, y sus lgrimas se detuvieron mientras ella se concentraba en la sensacin de la cara de l tocando la suya. l se senta tan clido contra su piel, la cual siempre estaba fra. Sus labios le rozaron la frente y un diminuto escalofro le subi por la columna. Sus ojos se detuvieron en los de ella, y sus prpados se abrieron con voluntad propia, sus pensamientos perdidos en el mar azul de sus ojos. l roz sus labios tan suavemente contra los de ella, y una ola de calor diferente a todo lo que alguna vez haba sentido se propag desde sus labios a travs de su cara. Cuando ella no se movi, l la bes de nuevo, un poco ms confiadamente esta vez. En un instante, l se convirti en parte de la tormenta que ruga dentro de ella, y sus brazos se enroscaron alrededor de su cuello, atrayndolo ms cerca, ms apretado, tratando de prolongar ese increble calor en su interior. Podran haber sido segundos, minutos, horas -el tiempo era insignificante mientras su clido cuerpo se presionaba contra el de ella y ese lento calor la envolva. Cuando David retrocedi casi de manera violenta y jade en busca de aire, la realidad invadi la mente de Laurel. Qu he hecho? Lo siento -susurr l. No era mi intencin... Shhh -Laurel presion los dedos contra sus labios. Est bien -no lo solt, y cuando ella no pareci protestar, David dubitativamente se inclin de nuevo. En el ltimo segundo, Laurel lo detuvo con una mano sobre su pecho, y neg con la cabeza. Respir profundamente, entonces dijo: No s si lo que siento es real o slo me estoy dejando llevar por el pnico o... hizo una pausa. No puedo hacer esto, David. No con todo lo que est pasando. l se alej lentamente y estuvo callado por mucho tiempo. Entonces esperar -dijo, apenas audible. Laurel recogi su mochila. Debera irme -dijo, intilmente. Los ojos de David la siguieron mientras cruzaba la habitacin. Ella hizo una pausa para mirar atrs una vez ms antes dar un paso a travs de la puerta y cerrarla de golpe detrs de ella. En biologa, Laurel seleccion su lugar usual pero no sac sus libros. Se sent con la espalda totalmente recta y aguz los odos por el sonido del paso familiar de David. An as, se sobresalt cuando l dej caer pesadamente su mochila sobre la mesa junto a ella. Se oblig a mirarlo, pero en lugar del tenso, cauteloso rostro que ella estaba esperando, encontr una amplia sonrisa y mejillas ruborizadas con entusiasmo.

Le un poco anoche -dijo sin saludar, y tengo algunas teoras. Teoras? No estaba segura de que quisiera saber. De hecho, algo sobre la expresin en su cara justamente le asegur que no quera saber. l lanz un libro abierto y lo desliz delante de ella. Una Venus atrapamoscas? T seguro sabes cmo elogiar a una chica -trat de empujar de regreso el libro hacia l, pero l puso ambas manos sobre el libro y lo retuvo ah. Slo escucha un segundo. No estoy diciendo que t eres una Venus atrapamoscas. Pero lee un poco acerca de sus hbitos alimenticios. Es carnvora, David. Tcnicamente s, pero lee por qu -sus dedos volaron sobre los prrafos que haba resaltado en un verde brillante. Las atrapamoscas crecen mejor en tierra pobre, generalmente la tierra que tiene muy poco nitrgeno. Comen moscas porque los cuerpos de la moscas contienen mucho nitrgeno pero nada de grasa ni colesterol. No es sobre la comida; es sobre la clase de nutrientes que necesitan -dio vuelta a la siguiente pgina. Mira aqu, habla sobre lo que hay que dar de comer a una Venus atrapamoscas domstica. Dice que muchas personas las alimentan con pequeos trozos de hamburguesa y bistec porque, como t dijiste, ellos slo piensan: Oye, es carnvora. Pero, de hecho, puedes matar a una atrapamoscas dndole de comer hamburguesa, porque la hamburguesa tiene mucha grasa y colesterol, y la planta no puede digerir eso. Laurel slo contempl con horror la fotografa de la planta de aspecto monstruoso y se pregunt cmo diablos David pudo pensar que ella era como la planta. No estoy comprendiendo -dijo ella planamente. Los nutrientes, Laurel. T no tomas leche, o s? No. Por qu no? Me da asco. Apuesto que te da asco porque hay grasa y colesterol en ella. Qu bebes? Agua, soda -hizo una pausa, pensando. El jarabe en los duraznos enlatados de mi mam. Eso es bastante. Agua y azcar. Alguna vez has puesto azcar en un vaso de flores para mantenerlas vivas? A las flores les encanta; la absorben bien. La explicacin de David adquira demasiado sentido. A Laurel le comenz a doler la cabeza. Entonces, por qu yo no como moscas? -pregunt Laurel sarcsticamente mientras se frotaba las sienes. Demasiado pequeas para hacerte algn bien, imagino. Pero piensa en las cosas que comes. nicamente frutas y vegetales. Plantas que crecieron en la tierra y absorbieron todos estos nutrientes por medio de sus races. T las comes y obtienes los mismos nutrientes como si tuvieras races y pudieras obtenerlos por ti misma. Laurel estuvo callada por varios segundos mientras el seor James comenzaba a llamar al orden a la clase. As que, t an piensas que soy una planta? -Laurel pregunt en un susurro. Una increblemente evolucionada, altamente avanzada planta -replic David. Pero s, una planta. Eso apesta. No lo s -dijo David con una sonrisa. Yo pienso que es un tanto genial. T s; eres el genio de ciencias. Yo soy la chica que slo quiere pasar la clase de de gimnasia sin que la miren. Bien -David persisti. Pensar que es genial por ambos. Laurel buf y atrap la atencin del seor James. Laurel, David? Les gustara compartir el chiste con el resto de la clase? pregunt, una mano en su flaca cadera. No, seor -dijo David. Pero gracias por preguntar. Los estudiantes de alrededor se rieron, pero el seor James no pareca complacido. Laurel se reclin y sonri. David, uno. Profesor que deseara ser tan listo como David? Cero. El domingo, Laurel y David se reunieron en casa de David para estudiar. David le mostr un artculo que haba encontrado en Internet sobre cmo las plantas absorben dixido de carbono por medio de sus hojas. Y qu hay de ti? -pregunt l. Ella estaba sentada sobre la cama con los ptalos desenvueltos y girados hacia la ventana occidental donde podan absorber la luz solar. Era slo una de las muchas ventajas de estudiar en la vaca casa de David despus de la escuela casi todos los das. David incluso haca un valiente esfuerzo para no mirar aunque Laurel no estaba segura si l estaba mirando a hurtadillas sus ptalos o su abdomen descubierto. De cualquier manera, a ella no le importaba. Bueno, yo no tengo hojas, excepto las diminutas bajo los ptalos, an -agreg ella enigmticamente. No tcnicamente, pero creo que tu piel probablemente cuenta. Por qu? Se est viendo un poco verde estos das? -pregunt, entonces cerr la boca. El pensamiento de ponerse verde le hizo pensar en Tamani y su verde cabello. No quera pensar en l. Era demasiado confuso. Y pareca injusto pensar en l mientras estaba con David. Desleal, de un extrao modo. Se guard esos pensamientos para la noche, justo cuando estuviera a punto de caer dormida. No todas las hojas son verdes -David sigui parloteando, sin darse cuenta. En la mayora de las plantas, las hojas son la superficie externa ms grande, y en ti eso podra ser tu piel. As que talvez t absorbes dixido de carbono a travs de tu piel -se ruboriz. A ti s te gusta usar tank tops incluso cuando hace fro. Laurel removi su Sprite con la pajilla. Entonces, por qu respiro? Yo s respiro, ya sabes-dijo mordazmente. Pero, tienes que? Qu quieres decir con si tengo que? Por supuesto que tengo que. No creo. No en la forma que yo tengo que hacerlo, de todos modos. O al menos, no tan frecuentemente. Qu tanto puedes aguantar la respiracin? Ella se encogi de hombros. Lo suficiente. Vamos, has estado nadando, debes tener una idea. Un burdo estimado presion, cuando ella neg con la cabeza. Slo emerjo cuando me canso de estar bajo el agua. No me hundo mucho, de todos modos. Slo para mojar mi cabello, as que no lo s. David sonri y seal su reloj. Lo averiguamos? Laurel lo oje por unos segundos, entonces apart su soda y se inclin, pinchando a David en el pecho, con una sonrisa. Estoy cansada de ser sometida a experimento. Veamos cunto tiempo puedes t aguantar la respiracin. Bastante razonable, pero t vas despus. Trato hecho.

David tom varias respiraciones profundas y cuando Laurel dijo adelante, l inhal en una gran bocanada de aire y se reclin en su silla. Tard cincuenta y dos segundos con la cara roja antes de que el aire le saliera en un silbido, y fue el turno de Laurel. Sin rerse -advirti ella. Probablemente vas a vencerme. Lo dudo considerablemente -sonri de manera afectada, con la misma confianza que tena cuando estaba seguro de tener la razn. Laurel tom un hondo respiro y se recost sobre las almohadas de David. l puso en marcha el cronmetro con un suave pitido. La intimid mirar su sonrisa confiada mientras lo segundos transcurran, as que, en cambio, se gir a la ventana. Observ un pjaro volar sobre el cielo azul plido, hasta que remont fuera de vista por encima de una colina. Sin nada ms interesante que mirar, comenz a poner atencin a su pecho. Estaba empezando a volverse incmodo. Esper un rato un poco ms largo, decidi que no les gustaba la sensacin, y dej salir el aire. Ah tienes. Cul es el veredicto? David mir su reloj. Aguantaste la respiracin tanto como pudiste? Tanto como quise. Eso no es lo mismo. Podras haber durado ms tiempo? Probablemente, pero estaba volvindose incmodo. Cunto tiempo ms? No lo s -dijo ella, frustrada ahora. Cunto dur? Tres minutos y veintiocho segundos. Le tom un momento asimilar los nmeros. Se incorpor. Me dejaste ganar? No. Yo slo prob mi teora. Laurel mir su brazo. Una hoja? De verdad? David tom el brazo de ella y levant el suyo al lado. Comprubalo. Si miras, de cerca tus brazos no se ven del todo iguales. Ves? dijo l, sealando venas que se araaban a lo largo de sus brazos. De acuerdo, las venas usualmente sobresalen ms en los chicos de todos modos, pero con tu piel clara, deberas al menos poder ver plidas rayas azules. T no tienes ninguna. Laurel estudi su brazo, entonces pregunt: Cundo notaste eso? l se encogi de hombros con culpabilidad. Cuando revis tu pulso, pero estabas tan alterada que decid que poda esperar un tiempo. Aparte de eso, quera investigar un poco antes. Gracias... creo -estuvo callada por un largo rato mientras pensamientos pasaban a prisa por su cabeza. Pero volva a la misma conclusin una y otra vez. Soy realmente una planta, no? David levant la mirada hacia ella, entonces asinti solemnemente. Eso creo. Laurel no estaba segura por qu las lgrimas llegaron. No era exactamente una sorpresa. Pero ella nunca lo haba aceptado propiamente antes. Ahora que lo haba hecho, senta una abrumadora combinacin de miedo, alivio, asombro, y una extraa tristeza. David subi a la cama junto a ella. Sin una palabra, se reclin en la cabecera de la cama y la jal contra su pecho. Ella se acopl a l fcilmente, disfrutando la seguridad que senta en sus brazos. Las manos de l ocasionalmente se movan arriba y abajo por sus brazos y espalda, evitando cuidadosamente los ptalos. Ella poda escuchar el corazn de l latiendo a un ritmo regular que le record algunas cosas que seguan siendo normales. Dignas de confianza. El calor de su cuerpo se propagaba en ella, hacindola entrar en calor de una forma que era notablemente similar a como el sol lo haca. Sonro y se acurruc un poco ms cerca. Qu hars el prximo sbado? -pregunt David, y su voz le reson en el pecho donde ella tena presionada su oreja. No lo s. Qu hars t? Eso depende de ti. Estaba pensando sobre lo que Tamani te cont. Ella levant la cabeza de su pecho. No quiero hablar sobre eso. Por qu no? l tena razn sobre que t eres una planta. Quiz tena razn sobre... sobre que eres un hada. Cmo puedes siquiera decir eso cuando tu microscopio puede orte, David? Laurel pregunt con una risa, tratando de mantener el tema ligero. Podra dejar de funcionar si se da cuenta de que su dueo es tan acientfico. Es bastante acientfico tener una amiga que es una planta -dijo David, negndose a aceptar su tono humorista. Laurel suspir, pero dej su cabeza hundirse de vuelta sobre su pecho. Todas las nias pequeas desean ser en realidad una princesa o un hada o una sirena o algo por el estilo. Especialmente las nias que no saben quines son sus verdaderas madres. Pero pierdes ese sueo cuando tienes, como, seis aos. Nadie sigue pensando eso cuando tiene quince -encaj la mandbula testarudamente. No existe tal cosa como las hadas. Talvez no, pero no tienes que ser necesariamente una de verdad. Qu quieres decir? David estaba contemplando su florecimiento. Hay un baile de disfraces en la escuela el prximo sbado. Pens que quiz podras ir como un hada y probar el papel. Ya sabes, acostumbrarte a la idea como un disfraz antes de intentar abordar la idea de que es real. Sentirte a gusto con eso. Qu? Colgarme alas y usar algn extravagante vestido? Me parece que ya tienes alas -dijo David, su voz seria. Laurel cay en la cuenta lentamente de lo que quera decir y lo mir incrdula. Quieres que vaya as? Con mi florecimiento expuesto para que todo el mundo lo vea? Debes estar loco! No! Slo escucha -dijo David, incorporndose. He pensado sobre esto. Conoces esas cosas de guirnalda de oropel? Si envolvemos eso alrededor de la base de la flor y entonces le damos la vuelta sobre tus hombros, nadie notara que no es falsa. Slo pensaran que es un asombroso disfraz. No podra hacer pasar esto como un disfraz, David. Es demasiado bueno. David se encogi de hombros. Las personas generalmente creen lo que se les dice -sonri. Y, realmente piensas que alguien va a mirarte y decir Hmm, creo que esa chica es una planta? S sonaba realmente absurdo. La mente de Laurel vagabunde al vestido formal azul cielo con destellos que haba usado en la boda del primo de su madre el verano pasado.

Lo pensar -prometi. El mircoles despus de la escuela, David tuvo que trabajar, as que Laurel decidi ir a la biblioteca pblica. Avanz hacia el escritorio de consulta donde la bibliotecaria estaba intentando explicar el sistema decimal Dewey (sistema de clasificacin utilizado en las bibliotecas) a un nio que claramente ni entenda ni quera entender. Despus de un par de minutos, l se encogi de hombros y se alej. Con un suspiro frustrado, la bibliotecaria se gir a Laurel. S? Puedo usar el Internet? -pregunt Laurel. La bibliotecaria sonri, probablemente alegrada por una pregunta razonable. Esa computadora de all -dijo, sealando. Entra con tu nmero de tarjeta de la librera y tendrs una hora. Slo una? La bibliotecaria se inclin de manera conspiradora. Es una regla que tuvimos que hacer un par de meses atrs. Tuvimos que retirar a una mujer que vena y jugaba Internet Hearts (es un juego, creo) todo el da -se encogi de hombros mientras se enderezaba de nuevo. Ya sabes cmo es; un par de locos lo arruinan para el resto de nosotros. Aunque es de alta velocidad -aadi mientras retroceda hacia una pila de libros que estaba registrando. Laurel se dirigi al cubculo de estudio que tena la nica computadora con Internet habilitado. Nada parecido a la repantigada biblioteca que Laurel y su padre haban visitado con frecuencia en Eureka, la biblioteca de Crescent City era difcilmente ms grande que una casa normal. Tena un anaquel de libros de fotografas, un anaquel de ficcin para adultos y otro ms que, era todo de viejos libros de consulta. Y ni siquiera muchos de ellos. Se sent en la computadora y entr. Despus de un rpido vistazo al reloj, comenz a buscar en Google. Cincuenta y cinto minutos ms tarde, haba encontrado imgenes de hadas viviendo en flores, usando ropa hecha de flores, sorbiendo t de diminutas copas de flores. Pero ninguna mencin de hadas que en realidad fueran flores. O plantas. O lo que sea. Intil, pens malhumoradamente. Empez a leer a travs de un largo artculo de Wikipedia, pero cada dos o tres oraciones, tena que mirar una referencia que no haba entendido. Hasta ese momento ella estaba slo unos pocos prrafos dentro del artculo. Con un profundo respiro, entrecerr los ojos y empez a leer el artculo de nuevo. Me encantan las hadas! Laurel casi se cae de la silla cuando la voz de Chelsea son justo en su oreja. Chelsea de desplom en la silla junto a Laurel. Pas por esta fase hace aproximadamente un ao donde todo lo que haca tena que ver con hadas. Tengo como, diez libros, todos sobre hadas e imgenes en mi techo. Incluso encontr un folleto de una teora conspiradora de algn chico sobre cmo Irlanda es controlada por el Tribunal Seelie (segn Wikipedia, es un trmino escocs para referirse a un grupo de hadas de la luz). Y aunque sus ideas eran un poquito descabelladas, s nombr algunos puntos vlidos. Laurel cerr su navegador tan rpidamente como pudo, aunque la frase demasiado poco demasiado tarde, le vino a la mente. En la poca Oscura, la gente sola pensar que todo lo malo que suceda era causado por las hadas -Chelsea continu, sin parecer notar que Laurel segua sin haber dicho una palabra. Por supuesto, adems les echaban la culpa a las hadas de todo lo bueno que pasaba tambin, de manera que supongo que se nivelaba. An as -sonri. As que, por qu estabas buscando sobre hadas? La boca de Laurel se sec. Trat de inventar alguna clase de excusa, pero despus de envolver su mente alrededor de docenas de contradictorias leyendas de hadas, no tena nada. Hum, slo quera investigar para... -apenas se las arregl para recordar que Chelsea estaba en su clase de Lengua, antes de usarla como una excusa. Entonces record la proposicin de David. Ir al baile como un hada este sbado -dijo impulsivamente. Pens en intentar aprender un poco ms sobre ellas. La cara de Chelsea se ilumin. Eso es tan genial. Yo quiero totalmente ser un hada. Deberamos intentar hacer juego. Oh, grandioso. De hecho, David est hacindome alguna clase de alas. Dice que es una sorpresa. Oh -Chelsea vacil por slo un segundo. Eso est bien. Probablemente yo debera colaborar con Ryan de todos modos -sus mejillas se colorearon un poco. l me lo pidi el viernes. Eso es estupendo. S. l es lindo. No es lindo? Claro. Bien -ella mir perdida en sus pensamientos por un momento. As que, t irs con David? Laurel asinti. Chelsea sonri, aunque se vea un poco apesadumbrada. Bueno, sers una hermosa hada. Prcticamente pareces un hada de todos modos, as que ser perfecto. Parezco? Chelsea se encogi de hombros. Eso creo. Especialmente con tu cabello y piel siendo tan claros. La gente sola pensar que los ngeles eran hadas, as que las hadas deben ser muy claras y de aspecto frgil. Frgil? Laurel pens, un poco desconcertada. Te vers perfecta -dijo Chelsea. Te esperar cerca de la puerta. Quiero ver tu disfraz primero. Trato hecho -dijo Laurel con una sonrisa forzada. No le gustaba cmo repentinamente se haba metido en la idea de David. Pero era mejor que decirle a Chelsea la verdad. Por qu ests navegando aqu de todos modos? -pregunt Chelsea. No tienes Internet en casa? Dial-up -dijo Laurel, poniendo los ojos en blanco. En serio? An tienen eso? Mi pap es un tcnico de computadoras e instal toda esta red inalmbrica en nuestra casa. Tenemos Internet de alta velocidad en seis computadoras. l simplemente morira si le cuento que sigues usando dial-up. Deberas venir a mi casa la prxima vez. Mucha banda ancha, y te prestar algunos libros, de acuerdo? Laurel acept instintivamente, pero no haba manera de que pudiera ir a la casa de Chelsea a investigar. Chelsea era demasiado lista -atara cabos. Asumiendo que hubiera algn cabo que atar. Laurel no haba encontrado una sola fuente que hablara sobre hadas que fueran algo como lo que ella era. Lo

ms cercano que haba encontrado fueron dryads -espritus de madera-y eran slo los espritus de rboles. Estaba bastante segura de no ser un espritu. Bueno, me tengo que ir -dijo Chelsea. Tengo que hacer algo de investigacin seria -levant su libro de historia. Se supone que encuentre al menos tres fuentes sin incluir Internet. Lo juro, el seor Mitchell es tan anticuado. Como sea, te veo maana? S -Laurel dijo, agitando la mano. Maana. Se gir de vuelta a la computadora para hacer una bsqueda ms. Pero cuando abri el navegador Web, su tiempo haba expirado. Laurel suspir y reuni sus notas dispersas. Si quera ms, tendra que regresar otro da. Ech un vistazo hacia los anaqueles de libros donde slo poda ver los saltarines rizos de Chelsea. La casa de Chelsea sera ms conveniente. Demasiada mala conveniencia estaba bajando en su lista de prioridades esos das. CAPTULO 12 An nada? -pregunt David cuando Laurel lo llam el sbado en la tarde, unas pocas horas antes del baile. Nada. He estado en la biblioteca tres das seguidos y no hay nada. Ni siquiera pistas? Bueno, puedes leer alguna explicacin en algo si realmente quieres, pero no descripciones de... -ella baj la voz -... hadas que suenen a algo como yo. Qu hay de Shakespeare? Sueo de una noche de verano? En realidad, esas son lo ms parecido posible. Pero an tienen alas y parecen muy mgicas. Por no mencionar maliciosas. Yo no soy as... o s? David ri. No, no lo eres -estuvo callado por unos momentos. Talvez las historias estn equivocadas. Todas ellas? Qu tan ciertas son la mayora de las leyendas? No lo s. Slo parece como que habra alguna documentacin si fuera cierto. Bueno, nos mantendremos buscando. De todos modos, ests lista para esta noche? Por supuesto. Te ver a las ocho entonces? Estar lista. David apareci unas pocas horas ms tarde con una gran caja que supuestamente contena las alas. Laurel atendi la puerta dentro de su vestido con un chal enrollado ajustadamente alrededor de sus hombros. Guau-dijo David. Luces magnfica. Laurel baj la mirada, medio deseando haber elegido algo que llamara menos la atencin; todos la miraran con eso. El vestido era de un destellante satn azul claro con abalorios plateados, cortado en una diagonal que caa en un perfecto drapeado a travs de cada una de sus curvas. El frente tena un suave escote de corazn y dejaba la espalda al descubierto. Estaba desnuda casi hasta la cintura por un considerable borde y ms de los chispeantes abalorios plateados. Una mini cola proporcionaba el toque final. David traa puestos unos pantalones negros con una chaqueta blanca de esmoquin completa con colas. Una faja de seda roja rodeaba su cintura, y se las haba arreglado para encontrar una corbata para atar alrededor de su cuello. Con guantes asomndose del bolsillo de su pecho y se haba echado gel en el cabello. Qu se supone que eres? -pregunt Laurel de manera apreciativa. David se ruboriz. El Prncipe Azul? -cuando Laurel ri, l se encogi de hombros. Imagin que ambos podramos ser criaturas mticas de un cuento de hadas. Mi mam sabe que vienes -susurr Laurel, guiando rpidamente a David al piso superior, pero creo que es mejor si tratamos de terminar todas las preparaciones antes de que ella sepa que ests aqu. Podra insistir en que mantenga la puerta abierta o algo por el estilo. No hay problema. Lo llev a su habitacin y, despus de echar una precavida mirada al pasillo, cerr la puerta. Laurel desat el nudo de su chal blanco y dej el florecimiento revolotear libre. Ayud a los ptalos a regresar a su posicin vertical; haban parecido un poco flcidos los ltimos das y no podan erguirse tan alto. Se dio la vuelta cuando escuch la honda inspiracin de David. Qu? Son simplemente tan hermosos, especialmente con ese vestido. Me maravillo cada vez que los veo. Claro -dijo Laurel sarcsticamente. Son fabulosos cuando no son tuyos. Le tom cerca de dos minutos a David asegurar la guirnalda alrededor de la base de la flor y por encima de sus hombros. Laurel se gir al nuevo espejo colgado detrs de la puerta y ri. David, eres un genio. Parece completamente un disfraz. David se puso de pie junto a ella, sonrindole a su reflejo. Todava no he terminado del todo-l retrocedi a la caja. Sintate -dijo, sealando la silla. Y cierra los ojos. Ella lo hizo, empezando a disfrutar esto ahora. Las manos de l tocaron su rostro y entonces ella sinti algo fro rozando a lo largo de sus prpados y mejillas. Qu ests haciendo? Nada de preguntas. Y mantn tus ojos cerrados. Escuch algo agitarse y entonces una fresca neblina cubri el largo de su cabello. Slo un segundo -dijo l. Entonces sinti su clido aliento, haciendo las manchas an frescas sobre sus prpados incluso ms fras pero entibiando el resto de su cara. Est bien, ests lista. Ella abri los ojos y se puso de pie para mirar en el espejo. Jade y ri mientras giraba la cara a un lado, luego al otro, permitiendo que la plida luz del sol atrapara el destello sobre sus pmulos y alrededor de sus ojos. Y su cabello estaba lleno de destello que chispeaba y caa para decorar su vestido cuando sacuda la cabeza. Casi no se reconoca a s misma en medio del destello y la luz trmula de la pintura en su rostro y el oropel sobre sus hombros. Ahora te ves como un hada -dijo David de manera aprobatoria. Laurel ri. Me siento como un hada. Nunca pens que dira eso -ella se gir hacia David. Eres asombroso. No -dijo David con una sonrisa. Lo hemos probado cientficamente, t eres asombrosa -l pas los dedos por su lustroso cabello con una sonrisa torcida. Yo soy slo humano. Laurel sonri y apret su mano. Talvez, pero eres el mejor humano.

Hablando de humanos -dijo David, haciendo un ademn hacia la puerta, deberamos ir a mostrarle a tus padres. Mi mam estar aqu para recogernos en aproximadamente diez minutos. Toda la tensin de la noche regres a prisa. No crees que mi mam se de cuenta de esto? -pregunt ella. Ella no tienen ni idea -dijo David. Estoy seguro -le tom ambas manos. Lista? No lo estaba, pero asinti rgidamente de todos modos. David abri la puerta, entonces le ofreci su brazo con un floreo. Vamos? La mam de Laurel los atrap mientras se dirigan escaleras abajo. Ah estn -dijo, blandiendo su cmara. Tena miedo que intentaran escabullirse de m -estudi a Lauren con una sonrisa. Te ves hermosa -dijo. T tambin te ves guapo -agreg a David. Dnde est pap? -pregunt Laurel, inspeccionando la sala de estar. Tuvo que trabajar hasta tarde esta noche. Pero le promet montones de fotografas. As que, vamos, sonran! Tom cerca de cincuenta fotografas antes de que la mam de David finalmente toc la bocina. Laurel sac a David detrs de ella mientras su mam les grit que se divirtieran. La mam de David tambin les habl con excesiva efusin, pero ya haba sacado fotografas de David, as que se libraron del gancho con slo cinco o seis fotografas ms de ellos dos juntos. Para cuando haban terminado, Laurel casi haba cambiado de opinin. Es demasiado llamativo -le susurr a David en el asiento trasero del carro de su mam. Alguien va a averiguarlo. David ri. Nadie va a averiguarlo -le asegur. Lo prometo. Ms te vale tener razn -gru Laurel mientras llegaban al estacionamiento de la escuela. Mrate! -Chelsea chill cuando ella y David entraron al decorado gimnasio. David dijo que las alas iban a ser asombrosas, pero no tena idea que seran as de buenas -hizo a Laurel darse una vuelta completa. Ya sabes, se ven un poco ms como una flor que como alas, no crees? Son como alas de flor, supongo -respondi Laurel nerviosamente. Pero Chelsea slo se encogi de hombros. Son totalmente hermosas. David, eres un genio -dijo, tocando el hombro de l. Laurel sofoc una sonrisa. David obtendra la mayora del crdito por la flor esta noche, pero ella estaba de acuerdo con eso. Especialmente cuando la otra opcin era que todos descubrieran que le haba crecido! Chelsea olfate en su hombro y Laurel se puso rgida. Guau -dijo Chelsea, olfateando ms abiertamente ahora. Qu rociaste sobre estas? Pagara completamente por lo que sea que usaste. Laurel se qued atascada slo por un segundo, entonces dijo. En realidad, es slo un viejo perfume que he tenido siempre. Ni siquiera recuerdo cmo se llama. Si t nunca lo has querido, yo s. Mmmm. Laurel sonri y mir significativamente a David mientras inclinaba la cabeza hacia el otro lado de la habitacin. Lejos de la nariz de Chelsea. Vamos a conseguir algo de beber -dijo David, tomando la mano de Laurel. Afortunadamente, Ryan apareci y Chelsea estaba lo suficiente distrada que no los sigui. Laurel dej su mano en la de David. l no haba dicho exactamente que esto era una cita, pero tampoco haba dicho que no lo era. Ella prefera pensar que s lo era. A pesar de su indecisin para llamarlo su novio, no estaba completamente segura de que eso no era lo ella que quera. Q ms podra kerer en un chico? l era dulce, paciente, inteligente, divertido, y no era ningn secreto que la adoraba. Ella sonri mientras lo segua. Caminar tomados de la mano podra iniciar algunos rumores, pero a ella no le importaba. Mientras caminaba, todos le abrieron paso a las alas. Personas que nunca antes le haban hablado, iban a buscarla para decirle qu tan genial era su disfraz. Dondequiera que ella miraba la gente estaba observndola. Pero eso no la puso nerviosa esta noche. Saba lo que estaban viendo -ella lo haba visto por s misma en el espejo antes. Ella se vea mgica; no haba ninguna otra palabra para ello. Una lenta cancin comenz cerca de las once treinta y David finalmente la reclam para su primer baile de la noche. l se haba quedado atrs, charlando con sus amigos y observndola la mayor parte de la noche mientras varios chicos le haban pedido bailar. As que dime -dijo l, atrayndola ms cerca. Fue todo tan malo? Ella le sonri mientras pasaba los brazos alrededor de su cuello. En absoluto. Tenas toda la razn. David ri. Sobre qu? La sonrisa permaneci en su cara, pero sus palabras fueron serias. Todos pueden verme por lo que soy, y nadie est asustado o alterado. Nadie est llamando a un cientfico loco o algo. Slo piensan que es genial -vacil, entonces aadi. Creo que es un tanto genial. Es genial. Es maravilloso -l sonri. T eres maravillosa. La mirada fija de Laurel baj al hombro de l, pero un calor estremecedor se propag a travs de ella. Entonces, cmo se siente ser un hada? Laurel se encogi de hombros. No tan mal. Por supuesto, no sera as todos los das. No, pero si puedes slo acostumbrarte a la idea, entonces quiz puedas empezar a pensar en si es verdad. Laurel lo contempl divertida. T quieres que sea verdad! Y qu si s quiero? Por qu? Porque ser mtico por asociacin es lo ms cerca que alguna vez voy a llegar. A qu te refieres? T eres el Prncipe Azul. S, pero, ya sabes, no en realidad. Pero t? Laurel, yo creo que es verdad. Y es asombroso. Quin ms es el mejor amigo de un hada? Nadie! Laurel sonri. Y realmente soy tu mejor amiga? l baj la mirada a ella con ojos serios. Por ahora. Se acerc ms, poniendo la cabeza contra el hombro de David para la ltima mitad de la cancin. Cuando termin, ella lo atrajo ms cerca para un abrazo. Gracias -susurr ella en su odo. l sonri y le ofreci su brazo dramticamente. Vamos?

l la gui de vuelta a la mesa donde la mayora de sus amigos estaban sentados y Laurel se desplom sobre un asiento. Tengo que decir, estoy totalmente agotada. David se inclin cerca de su odo. Qu esperabas? l sol ha estado oculto por horas. Todas las buenas hadas deberan estar en casa arropadas en sus camas de flores. Laurel ri, entonces se sobresalt cuando alguien golpe ligeramente su hombro. Un alumno de ltimo ao que ella reconoci de la escuela estaba de pie justo detrs de ella. Oye, esto se desprendi cuando dejaste de bailar. Imagin que lo querras de vuelta -l le entreg un largo ptalo blanco y azul. Laurel contempl con los ojos muy abiertos a David. Despus de unos pocos segundos, David tom el ptalo. Gracias, amigo. No hay problema. De qu hiciste eso? Se siente como un ptalo de flor real. Es un secreto de profesin -dijo David con una sonrisa. Bueno, es en serio asombroso. Gracias. El alumno de ltimo ao deambul de vuelta a la muchedumbre mientras David puso el ptalo sobre la mesa. Laurel estaba extraamente avergonzada de tenerlo puesto ah donde todos podan mirarlo. Se senta ntimo -como si David hubiera puesto un par de prendas de su ropa interior. Slo se cay? -pregunt David, inclinndose cerca de nuevo. Lo sentiste? Laurel neg con la cabeza. No pudo haber dado un tirn sin que lo notaras, o s? Laurel record el dolor insoportable cuando intent arrancar uno de los ptalos hace unas pocas semanas. De ninguna manera. Laurel -comenz David, tan quedamente que ella apenas poda orlo, no es esto lo que Tamani dijo que sucedera? Laurel asinti rpidamente. No lo cre; no poda. Era demasiado bueno para ser verdad su boca dijo las palabras automticamente, pero su mente se fij en la pregunta obvia. Si l tena razn sobre esto, tena razn sobre que soy un hada? David mir al piso detrs de ella por un segundo, entonces se agach y se incorpor de vuelta sosteniendo dos ptalos ms. l sonri al grupo y se encogi de hombros. Parece que mi creacin se est vinindose abajo. Est bien -dijo Chelsea. El baile terminar en pocos minutos de todos modos le sonri a Laurel. Fue magnfico mientras dur. David, podemos ir a esperar a tu mam? -pregunt Laurel desesperadamente. Por supuesto. Vamos. Laurel recogi frenticamente los ptalos todo el camino hacia la puerta mientras David la guiaba a travs de la multitud. Pero cada vez que alguien chocaba con ella, ms ptalos se caan. Para cuando atravesaron hasta las puertas de entrada, slo unos pocos ptalos seguan pegados a su espalda, y sus brazos estaban llenos de ellos. Agarr todos? -pregunt ella, examinando el suelo a su alrededor. Eso creo. Laurel suspir y se frot la cara. Una lluvia de destello roci el piso. Rayos, lo olvid. David ri y mir su reloj. Son las doce en punto. Vas a perder un zapato tambin? Laurel puso los ojos en blanco. No es tan gracioso. David slo meti las manos en sus bolsillos y sonri. Cmo se ve? -pregunt Laurel, girando su espalda hacia l. No se nota con el oropel puesto. Bien. Ella hizo una pausa por un largo rato y mir la brazada de ptalos. Su garganta se senta seca mientras levant la mirada hacia David. Es verdad, no? Qu? Ella se encogi de hombros pero se oblig a decirlo. Soy realmente un hada, verdad? David slo sonri y asinti. Y por alguna razn, Laurel se sinti mejor. Se ri entre dientes. Guau -dijo ella. Su mam se detuvo pocos minutos ms tarde y ellos fueron rpidamente al asiento trasero. Oh, las alas se cayeron -dijo ella. Es bueno que ya haya tomado fotografas. Laurel no dijo nada mientras se daba la vuelta y recoga dos ptalos ms y los aada al montn. Llegaron al camino de entrada de Laurel y David sali para ayudar a Laurel hasta la puerta con su brazada de ptalos. Slo quedan cinco -dijo David, mirando su espalda. Y esos probablemente se caern mientras ests durmiendo. Ja! Si llegan tan lejos. David hizo una pausa. Te sientes aliviada? Laurel pens sobre eso por unos minutos. Un poco. Me alegro de q ya no tendr que ocultar nada, excepto quiz una marca donde el bulto sola estar. Me alegrar usar tank tops de nuevo. Pero... -vacil, reuniendo sus pensamientos. Algo cambi esta noche, David. Por unas pocas horas me gust la flor. En verdad, en verdad me gust. Se senta especial y mgica -sonri. T hiciste eso por m. Y... estoy muy contenta. Recuerda, la tendrs de nuevo el prximo ao. Eso es lo q dijo Tamani, verdad? Su frente se arrug con el sonido de su nombre. Podramos hacerlo una tradicin. Puedes salir de tu escondite y ser un hada para que todos te vean una vez al ao. Ella asinti. Le gustaba la idea ms de lo que podra haber predicho antes de esta noche. Las otras chicas estarn celosas -advirti ella. Todas querrn que hagas alas para ellas tambin. Tendr que decirles que slo Laurel consigue alas. Ellas simplemente no sabrn qu tan cierto es eso. No crees que alguien caiga en la cuenta? Talvez. Siempre hay alguien que secretamente cree en mitos y leyendas; o al menos partes de ellas. Esas son las personas que mirarn ms all de lo obvio y vern cosas en este mundo que son verdaderamente maravillosas -se encogi de hombros. Pero ellos no dirn nada, incluso si lo ven. Porque el resto de nosotros quienes vemos el mundo como lgico y cientfico no veramos la verdad si fuera anunciada en una cartelera. Soy afortunado de que t me golpeaste la cabeza con eso, nunca te hubiera visto por lo que realmente eres.

Slo soy yo, David. Esa es la mejor parte. Antes de que ella pudiera decir algo, l se inclin y le dio un suave beso en la frente, entonces se dio la vuelta con un murmurado buenas noches y se dirigi al carro. CAPTULO 13 Laurel mir fijamente dentro del espejo sobre su hombro hasta su espalda desnuda. Haba una delgada lnea blanca bajando el medio- como una larga y olvidada cicatriz- pero era apenas perceptible. Ella suspir y se puso el chaleco sobre la cabeza. Eso estaba mucho mejor. La idea de ser una hada haba parecido tan real la noche pasada. Hoy, estaba mucho ms lejos. Ella escudri los ngulos de su cara, medio esperando que hubieran cambiado. Soy una hada ella susurr. Pero su reflejo no respondi. Se sinti tonta al decir eso. Ella no se senta como una hada- no se senta diferente a como siempre haba sido. Ella se senta normal. Pero no importa que, ella saba la verdad ahora- y normal no era una palabra que pudiera volver a describir su vida denuevo. Necesitaba hablar con Tamani. Baj en puntillas las escaleras y tom el telfono, marc el nmero de David. Slo cuando el respondi con una spera voz ella se dio cuenta de la hora. Qu? Ese no es un punto para colgar ahora- podra haberlo despertado. Hola. Perdn. No estaba pensando. Que ests haciendo despierta a las seis de la maana? respondi adormilado. Um, el sol sali. David resopl De acuerdo. Laurel mir hacia el cuarto de sus padres con la puerta ligeramente entornada y se desliz alrededor de la esquina sobre la despensa. Me podras cubrir hoy? pregunt en un susurro. Cubrir? Puedo decirles a mis padres que estoy en tu casa? David sonaba ms alerta ahora Donde vas a ir? Tengo que ver a Tamani, David. O al menos, tengo que intentarlo. Vas a ir la tierra? Cmo vas a llegar ah? El bus? Ellos tienen que bajar la 101 el domingo, no crees? Eso es como t conseguiras ir a Orick, pero cuan lejos es eso de tu vieja casa? Puedo poner mi bicicleta en el frente del bus. Es slo una milla y eso desde la estacin de buses; no me tomar ni diez minutos. David suspir. Deseara tener mi licencia. Laurel ri. El se quejaba sobre eso frecuentemente. Dos semanas ms, David. Puedes hacerlo. No es eso. Me gustara poder acompaarte. No puedes. Si el sabe que t ests ah quizs el no saldra. El no pareca emocionado con la idea que te hablara sobre las flores en primer lugar. Le dijiste sobre eso? Laurel envolvi el cable del telfono alrededor de su mueca. El pregunt si yo te haba contado algo y se lo tuve que decir. El es rey y es diferentepersuasivo. Es como que t no puedes mentirle. Eso no me gusta, Laurel. El puede ser peligroso. T eres el nico que ha estado diciendo que l tuvo la razn toda la semana. El dijo que le gustaba. Si el dijo la verdad sobre todo lo dems, por qu me mentira sobre eso? Qu sobre Barnes? Y si l esta ah? Los papeles no han sido firmados todava. Todava son nuestros. Ests seguro? Si. Mam justamente lo mencion ayer. David suspir y la lnea estaba en silencio. Por favor? Tengo que ir. Tengo que averiguar ms. Est bien. Una condicin- cuando vuelvas me tienes que contar lo q l dijo. Todo lo que pueda. Qu se supone que significa eso? No s lo que l me va a decir. Qu si es un gran secreto hada que se supone no debo decirle a nadie? Bueno, todo excepto el gran secreto hada del mundo si es que eso existe. Trato? Trato. Laurel?. Si?. Ten cuidado. Se muy, muy cuidadosa. Despus de encadenar a su bicicleta a un pequeo rbol, Laurel coloc su mochila sobre un hombro. Ella pas por la casa vaca, entonces vacil al borde de la lnea del rbol donde varios caminos serpenteaban dentro de los gruesos arbustos y el bosque. Decidi tomar el camino del lugar que encontr la ltima vez. Este pareca el mejor plan. Cuando alcanz la larga roca en el riachuelo, Laurel mir alrededor. Sentada sobre la hermosa corriente la haca sentir calmada y feliz; por el momento consider slo quedarse sentada ah por una hora, cuando volviera a casa sin haber hablado con Tamani en absoluto. Era solamente espantoso hablarle. Pero se forz a quedarse, tom aliento profundamente, y dijo, Tamani? ms bien reson contra las rocas, su voz pareci amortiguarse en los rboles, hacindola sentirse muy pequea. Tamani? lo llam denuevo, un poco ms suave esta vez. Sigues aqu? Quiero hablar. Se gir en un crculo, tratando de ver en todos lados. Tam Hey La voz le dio la salud pero son extraamente vacilante. Laurel gir y casi corri sobre el pecho de Tamani. Ella lanz sus manos sobre su boca para evitar gritar. Era Tamani, pero se vea diferente que antes. Sus brazos estaban desnudos, pero sus hombros y pecho estaban cubiertos en lo que pareca una armadura hecha de corteza y hojas. Una larga lanza sobresala detrs de su hombro, con una punta de piedra afilada como el borde de una navaja de afeitar. El era tan aturdidor como antes, pero un aire de intimidacin lo abrazaba alrededor como una niebla espesa. Tamani la mir por un largo tiempo, y aunque ella tratara, Laurel no poda mirar hacia otro lado. La orillas de su boca jalaban hacia arriba en una media sonrisa y el tir la extraa armadura sobre su cabeza, dejando eso de lado al igual que su aire intimidante. Hoy estamos en gran alerta. Se enderez y sonri de forma vacilante. Estoy feliz de que hayas vuelto. No estaba seguro que quisieras. Bajo la armadura, estaba vestido todo de verde oscuro- una polera ajustada de manga tres cuartos y del mismo estilo de sueltos pantalones que estaba vistiendo la ltima vez. Y viniste sola. No era una pregunta. Cmo supiste?.

Tamani ri, sus ojos brillaban. Qu clase de centinela sera si no supiera cuanta gente invade mi tierra? Centinela? As es. l ahora la conduca camino abajo, hacia el claro pudieron hablar la ltima vez. Qu cuidas? Ella pregunt. l gir con una sonrisa y le toc la punta de la nariz. Algo muy, muy especial. Laurel trataba de coger su aliento y apenas lo logr. Vine a um disculparme, ella tartamude. Por qu? respondi, sin perder la calma. El se burlaba, o el realmente no estaba molesto? Reaccion de forma exagerada la ltima vez, ella dijo, ponindose al lado de l. Me volv loca sobre todo lo que estaba pasando, y las cosas que me dijiste me llevaron al lmite. Pero yo no debera haber explotado de esa forma contigo. Entonces lo siento. Caminaron unos pasos ms. Y? Tamani incit. Y qu? Laurel pregunt, su pecho estaba se senta apretado cuando sus ojos verdes la estudiaban. Y todo lo que dije era verdad, y ahora tu ests aqu para aprender ms. El par abruptamente. Esa es la razn por la que estas aqu, correcto? l se apoy contra un rbol y la mir divertido. Ella inclin la cabeza, incapaz de hablar. Nunca se haba sentido tan torpe. Por qu ella no poda mantener la boca cerrada? Ella no poda pensar o hablar alrededor suyo. El, por otra parte, se vea completamente cmodo con ella. Tamani se hundi con gracia en la tierra, y Laurel comprendi que haban llegado al claro. El le haca seas desde un punto a unos metros ms lejos. Toma asiento. El sonri abiertamente y acarici la hierba junto a l. Por supuesto, t puedes sentarte en m si quieres. Laurel aclar su garganta y se sent al otro lado suyo. No soy tan afortunado todava? Entrelaz sus dedos detrs de su cabeza. Todava hay tiempo. Entonces?, el dijo cuando ella se instal, Tus ptalos se marchitaron. Laurel asinti. Anoche. Aliviada?. Mayormente. Y ests aqu para investigar ms sobre cmo ser un hada, correcto? Laurel estaba avergonzada por ser tan transparente, pero l tena razn y no haba nada que hacer slo admitirlo. No lo s y realmente tengo mucho que contarte- t has sobrevivido por veinte aos por ti mismo; t no necesitas advertirme de que no coma sal. Estuve investigando, dijo Laurel. Tamani ri disimuladamente. Eso puede ser bueno. Qu?. Es solamente que los humanos nunca aciertan con eso. Me he dado cuenta. Despus de un momento de vacilacin ella pregunt, T no tienes alas escondidas bajo esa camiseta, o no es cierto? Quieres comprobar? Su mano fue hacia el botn de su camisa. Est bien, Laurel dijo rpidamente. Tamani se puso serio. No hay alas, Laurel. No sobre alguien. Algunas flores parecen alas, la forma de algunas flores parecen mariposas- tus flores estn preciosas, realmente. Pero son slo flores- como t te has dado cuenta. Por qu las historias estn equivocadas? Supongo que los humanos son muy buenos malinterpretando lo que ven. Nuca le nada sobre hadas siendo plantas. Y creme, busqu, ella dijo. A los humanos les gusta contar historias sobre otros humanos, pero uno con alas o cascos o manos mgicas. No sobre plantas. No sobre algo que no son ni pueden esperar ser. El se encogi. Y los humanos se parecen mucho a nosotros, creo que es una razonable suposicin. Pero todava. Estn muy lejos. No tengo alas. Y seguramente no tengo magia. No puedes? Tamani dijo con una sonrisa. Los ojos de Laurel se ensancharon. Debera?. Por supuesto. Enserio?!. Tamani ri por la excitacin de Laurel. Entonces es magia? Magia real? No es solamente todo gracias a la ciencia como David dijo?. Tamani puso los ojos en blanco. David denuevo?. Laurel se enfureci. l es mi amigo. Mi mejor amigo. No es tu novio?. No. Yo quiero decir no. Tamani la mir fijamente por varios minutos. Entonces ests libre?. Laurel puso los ojos en blanco. Nosotros no estamos teniendo esta conversacin. l la mir fijamente de manera significativa por unos segundos, pero ella se rehus a encontrar sus ojos. l la mir posesivamente, como si fuera su amante el habra ganado y l solo estaba esperando que ella lo comprendiera. Hblame sobre la magia, ella dijo, cambiando de tema. Puedes volar?. No, como las alas, es slo un mito. Qu puedes hacer? No quieres saber sobre lo que t puedes hacer? Puedo hacer magia? Absolutamente. T puedes hacer magia muy poderosa. T eres una hada cada. Qu quieres decir? Hay cuatro tipos de hadas; primavera, verano Otoo, e invierno? Yep. Por qu soy una hada cada? Por qu tu naciste en la cada. se es el por qu tus flores crecieron en la cada Eso no suena muy mgico, Laurel dijo, un poco decepcionada. Suena como ciencia. Lo es. No todo en nuestra vida es mgico. En realidad, hadas son muy normales, en su mayor parte. Entonces qu hay sobre la magia? Bueno, cada tipo de hada tiene su propio tipo de magia. Su cara tom un aire de veneracin. Las hadas de invierno son las ms poderosas de todas las hadas, y son las ms raras. Slo dos o tres producen una generacin completa, incluso menos. Nuestros jefes siempre son hadas de invierno. Dominan a todas las plantas. Todas ellas. Una secoya (tipo de flor) madura podra doblarse por la mitad si una hada de invierno le dice que lo haga. Suena como si pudieran hacer casi todo. A veces pienso que pueden. Pero las hadas de invierno sobretodo guardan sus habilidades- y sus limitaciones- de los dems, pasndolas por generaciones. Algunos dicen que el mejor don de las hadas de invierno es guardad un secreto. Entonces que pueden hacer las hadas cadas? Laurel pregunt impaciente.

Las hadas cadas son las siguientes ms poderosas, como las hadas de invierno, ms raras. Las hadas cadas hacen cosas. Qu tipo de cosas? Cosas de otras plantas. Elxires, pociones, empastes. se tipo de cosas. Eso no sonaba tan mgico despus de todo. Entonces, soy como una cocinera? Mezclo cosas? Tamani sacudi la cabeza. T no entiendes. No es mezclar cosas simples juntas- de otra manera todos podran hacerlo. Las hadas cadas tienen un sentido mgico para las plantas que se pueden usar para el beneficio de todos. Dame cada libro que se ha escrito sobre tnicos y todava no podra hacer una mezcla que se pueda usar. Es magia, incluso si no suena lgico. Eso no suena como magia, eso es todo. Pero lo es. Diferentes hadas cadas tienes distintas especialidades. Hacen pociones y elxires para hacer cualquier tipo de cosas- como crear una niebla para confundir a los intrusos o crear un veneno para darles mientras duermen. Las hadas cadas son cruciales para la sobrevivencia de las hadas como especie. Son muy, muy importantes. Supongo que eso es genial. Pero Laurel no estaba completamente convencida. Sonaba como qumica para ella, y su clase de biologa era un tipo de indicador, pero ella no era muy buena en eso. Qu pueden hacer las hadas de verano?. Tamani sonri. Las hadas de verano son rpidas, el dijo, reasumiendo el tono de la conversacin. Como las flores de verano. Crean ilusiones y los ms increbles trabajos de fuego. El tipo de cosas que los humanos tpicamente piensan que es magia. Laurel no estaba ayudando pero pensaba que ser una hada de verano mucho ms divertido que ser una hada cada. Eres un hada de verano?. No. Tamani vacil. Soy solamente un hada de primavera. Por qu solamente?. Tamani se encogi. Las hadas de primavera son las menos poderosas de todas las hadas. Por eso soy un centinela. Trabajo manual. No necesito mucha magia para eso. Qu puedes hacer? Tamani mir lejos. Si te digo, tienes que prometer no enojarte. Por qu debera enojarme?. Por qu lo utilic contigo la ltima vez que estuviste aqu. CAPTULO 14 Hiciste qu? -la voz de Laurel se elev. Tienes que prometer no enojarte. Arrojaste alguna clase de hechizo sobre m y ahora esperas que slo sonra y te diga que est bien? Pues no! Mira, ni siquiera funcion muy bien... nuca funciona en otras hadas. Laurel cruz los brazos. Slo dime. Tamani se reclin contra un rbol. Te atraje. Me atrajiste? Consegu que me siguieras hasta aqu. Por qu haras eso? Tenas que escuchar lo suficiente para conocer la verdad. Entonces... qu? Echaste polvo de hadas en mis ojos? No, eso es ridculo -dijo Tamani. Te dije, la magia de las hadas reales no es del todo lo que t ests pensando. No hay polvo de hada para hacerte volar. Nada de ondeantes varitas mgicas. Nada de nubes de humo. Son slo cosas que podemos hacer que nos ayudan en nuestros papeles en la vida. Cmo la atraccin puede ayudarte a ser un centinela? -la voz de Laurel destilaba sarcasmo, pero Tamani continu explicando como si no lo hubiera notado. Piensa al respecto. Puedo ahuyentar a un intruso con mi lanza, pero, qu bien hace eso? l slo correra y le dira a sus amigos lo que sucedi, y volveran a buscarnos -Tamani extendi sus manos delante de l. En cambio, lo atraigo, le doy un elixir de la memoria, y lo expulso. Alguna vez has escuchado hablar de un fuego fatuo? (en ingls: will-o-the-wisp, luces que pueden verse de noche flotando en el aire, sobre todo en pantanos, se supone que retroceden cuando te les acercas) Claro. Eso somos nosotros. Despus de que los humanos beben el elixir, todo lo que recuerdan del completo incidente es un destello de luz. Es pacfico de esa manera. Nadie sale herido. Pero yo te record. No te d un elixir, o s? Sin embargo usaste tu magia en m -se neg a rendirse tan fcilmente. Tuve que. Me habras seguido si no lo hubiera hecho? Laurel neg con la cabeza, pero en su mente saba que no era del todo cierto. Ella podra haber seguido a Tamani de todos modos. Adems, como dije, no funciona muy bien en otras hadas, y no funciona en absoluto si saben lo que se les viene. Lo rompes fcilmente cuando piensas en ello -la media sonrisa estaba de vuelta. Y qu hay de hoy? -Laurel pregunt antes de que la sonrisa pudiera hipnotizarla. Tienes miedo de que lo haya usado en ti otra vez? -pregunt con una sonrisa. Un poco. No. Todo este encanto y carisma viene naturalmente -su sonrisa era ahora confiada. Arrogante. Promteme que nunca lo intentars en m de nuevo. Esa es una fcil. Ahora que lo sabes, no funcionara si s lo intento. Y no lo har -asinti. Prefiero cuando puedo hechizarte sin magia. Laurel disimul una sonrisa y se recost, esperando que la amena sensacin que la rodeaba se esfumara. No lo hizo. Frunci las cejas. Basta ya. Lo prometiste. Los ojos de Tamani se abrieron de par en par con confusin. Basta de qu? Eso de la atraccin. Lo sigues haciendo. La expresin de confusin de Tamani cambi a una clida sonrisa. La satisfaccin revolote en sus ojos Ese no soy yo. Laurel lo mir furibunda. Es la magia del reino. Se transmite desde el mundo de las hadas. Ayuda a los centinelas a sentirse en casa cuando no pueden estarlo -su sonrisa ahora era tranquila y serena, y un rastro de satisfaccin rondaba en sus ojos. Lo sentiste antes, s que s. Es la razn por la que amas tanto este trocito de tierra. Pero ahora que sabes lo que eres y has florecido por primera vez, ser ms fuerte l se inclin, su nariz escasos centmetros de la suya. Contuvo la respiracin

mientras su cercana haca que todo su cuerpo se sintiera flcido. Es el reino llamndote a casa, Laurel. Laurel retir los ojos de las interminables profundidades de la mirada de Tamani y se concentr en lo que estaba sintiendo. Estudi el follaje a su alrededor y el sentimiento se intensific. La apacible sensacin pareca emanar de los rboles, y el aire reverberaba con ello. Es realmente magia? -pregunt sin aliento, sabiendo que podra ser algo ms. Por supuesto. No eres t? Tamani ri suavemente pero no de manera burlona. Es una magia mucho mayor que la que una ordinaria hada de primavera puede siquiera intentar. Ella se encontr con sus ojos y por un momento no pudo apartar la mirada. Los brillantes ojos verdes de l se engancharon a los suyos. l pareca en su mayor parte humano, pero haba algo -ella no poda dar del todo con ello -que pareca indicar que l era mucho ms de lo que aparentaba ser. Son la mayora de las hadas como t? -pregunt ella quedamente. l gui, y ella se las arregl para apartar la mirada. Eso depende de a qu te refieras -dijo. Si te ests refiriendo al encanto e ingenio, no. Soy tan encantador como es posible. Si te refieres a mi apariencia... -hizo una pausa para bajar la mirada y evaluarse. Supongo que soy bastante normal. Nada muy especial. Laurel habra discutido eso. l tena el tipo de cara que incluso las estrellas de cine obtienen con aerografa. Pero si l tena razn, quiz todas las hadas se vean como l. Con un sobresalto Laurel se pregunt si ella se vea de esa manera para sus semejantes. A ella su cara le pareca normal, pero entonces, haba estado mirndola en el espejo cada da durante toda su vida. Se pregunt brevemente si lo que ella vio cuando mir a Tamani fue lo que David vio cuando la mir a ella. El pensamiento la incomod un poco. Se aclar la garganta y empez a buscar en su mochila para disimularlo. Sac una lata de soda de su mochila. Quieres una? -le pregunto de manera ausente mientras la abra. Qu es? Sprite. Tamani ri. Sprite? Ests bromeando. Laurel puso los ojos en blanco. Quieres una o no? Claro. Ella le mostr cmo quitar el arillo y l lo intent indecisamente. Huh, qu no es algo... la escudri por unos cuantos segundos. Es esto lo que usualmente tomas? Es una de las pocas cosas que me gustan. Ni pregunto por qu tu cabello y ojos son casi incoloros. Y? Nunca te has preguntado por qu los mos no lo son? Yo... supongo que me he preguntado sobre tu cabello. Eso fue un eufemismo. Yo como muchas cosas color verde oscuro. El musgo por el ro, en su mayora. Eww. No, es bueno. Slo fuiste criada con ideas humanas. Apuesto que te gustara si lo probaras. No, gracias. Haz lo que quieras. Te ves lo suficiente bonita tal como ests. Ella sonri tmidamente mientras l alzaba la lata en su direccin antes de beber. Yo como duraznos -dijo ella de repente. Tamani asinti. Eso es bueno, supongo. Yo no soy muy goloso, personalmente. Ese no es el punto. Por qu no me pongo naranja? Qu ms comes? Fresas, lechuga, y espinacas. Manzanas algunas veces. Frutas y vegetales bsicos. Comes una variedad, de manera que tu cabello y tus ojos no adquieren algn cierto color; slo permanecen claros -sonri con afectacin. Intenta comer nada excepto fresas por una semana. Eso le causar un ataque a tu madre. Me pondra roja? -pregunt Laurel horrorizada. No toda -dijo Tamani. Slo tus ojos y las races de tu cabello. Como el mo. En casa es una moda. Azul, rosa, prpura. Es divertido. Eso es tan raro. Por qu? No dicen la mitad de las historias de los humanos que tenemos la piel verde? Eso es mucho ms raro. Talvez -Laurel record algo de la ltima vez que se haba encontrado con Tamani. Dijiste que no hay polvo de hada, verdad? Tamani inclin un poco la barbilla, aparentemente de acuerdo, pero su cara estaba ilegible. La ltima vez que estuve aqu, agarraste mi mueca y ms tarde haba este polvo chispeante en ella. Qu era eso, si no era polvo de hada? Ahora Tamani hizo una mueca. Lamento eso; debera haber sido ms cuidadoso. Por qu, era peligroso? Tamani ri. Difcilmente. Era slo polen. Polen? S, ya sabes -l estudio sus manos como si de repente se hubieran vuelto muy interesantes. Para... polinizar. Polinizar? -Laurel comenz a rer, pero Tamani no pareca que estuviera diciendo una broma. Por qu crees que crece una flor? No es slo para mirar. Aunque la tuya era muy atractiva. Oh -Laurel estuvo callada por unos instantes. La polinizacin es como las flores se reproducen. Es como nosotros nos reproducimos tambin. Entonces, t podras haberme... polinizado? Nunca hara eso, Laurel -su cara estaba extremadamente seria. Pero, podras haberlo hecho? -Laurel presion. Tamani habl lentamente, eligiendo sus palabras con mucho cuidado. Tcnicamente, s. Entonces, qu? Tendra un beb? Una plntula, s. Crecera en mi espalda? No, no. Las hadas crecen en flores. Esa es una de las cosas en las q las historias de los humanos generalmente tienen razn. La... hembra... es polinizada por un macho y cuando sus ptalos se desprenden ella se habra quedado con una semilla. Ella la siembra y cuando la flor florece, tienes una plntula. Cmo t... nosotros... ya sabes, las hadas se polinizan?

El macho produce polen en sus manos y cuando dos hadas deciden polinizar, el macho alcanza el florecimiento de la hembra y permite que el polen se mezcle. Es un proceso algo delicado. No suena muy romntico. No tiene nada de romntico en absoluto -replic Tamani, una sonrisa confiada extendindose por su cara. Para eso es el sexo. Ustedes an as...? -dejo la pregunta en el aire. Claro. Pero, las hadas no se embarazan? Nunca -Tamani gui el ojo. La polinizacin es para la reproduccin, el sexo slo por diversin. Puedo ver el polen? -pregunt Laurel, alarg las manos para alcanzar las de l. Tamani retir sus manos instintivamente. No tengo nada en este momento. T ya no ests en flor. Slo producimos polen cuando estamos alrededor de una hembra que est en flor. Esa es la razn por la que lo olvid y dej un poco en tu mueca. No he estado cerca de una hembra con un florecimiento en mucho tiempo. Por qu no? Soy un centinela. Siempre hay otros centinelas, pero los de aqu son todos machos. Y no voy a casa con demasiada frecuencia. Suena solitario. Algunas veces -la mir de nuevo y algo cambi en sus ojos. Haba bajado la guardia y ella vio una profunda, penosa tristeza. Casi le dola mantener la mirada, pero no pudo alejarse. Entonces, tan rpidamente como lleg, desapareci -remplazada con una sonrisa indiferente. Era ms divertido cuando t estabas aqu. Me metiste en un buen problema, por cierto. Qu hice? Desapareciste -Tamani ri y neg con la cabeza. Hombre, nosotros estamos contentos de est de vuelta. Cuando t... Quines son nosotros? No piensas que soy la nica hada aqu, o s? Laurel jug con un mechn de cabello que haba escapado de su coleta. Un poco, s. No nos vers a menos que te lo permitamos. A pesar de lo que Tamani haba dicho, Laurel ech un vistazo alrededor de los rboles. Cuntos? inquiri ella, preguntndose si estaba rodeada por legiones de hadas invisibles. Depende. Shar y yo estamos casi siempre aqu. Otros diez o quince usualmente se alternan a la vez por seis meses o un ao. Cunto tiempo has estado aqu? l la mir por varios silenciosos segundos con una ilegible expresin. Mucho tiempo -dijo finalmente. Por qu ests aqu? l sonri. Para vigilarte. Bueno, hasta tu acto de desaparicin. Estabas aqu para vigilarme? Por qu? Para ayudar a protegerte. Para asegurar que nadie descubriera lo que eres. Laurel record algo de su investigacin. Soy un... un nio cambiado? (en ingls: changeling, que es el hijo de un hada, elfo... etc, que intercambian en secreto con un nio humano) Tamani vacil por un segundo. En el ms impreciso sentido de la palabra, s. Excepto que no raptamos a nadie y lo remplazamos contigo. Prefiero pensar en ti como un vstago. Qu es un vstago? Es una planta que ha sido tomada de cierta planta e injertada en otra. T fuiste tomada de nuestro mundo y puesta en el mundo de los humanos. Un vstago. Pero, por qu? Hay muchos... vstagos? No. Por el momento, slo ests t. Por qu yo? l se inclin un poco. No puedo decirte todo, y tienes que respetar eso, pero te dir lo que pueda, de acuerdo? Laurel asinti. Fuiste colocada aqu hace doce aos para integrarte en el mundo humano. Laurel puso los ojos en blanco. Debera haberlo sabido. Quin ms me dejara en una cesta en el porche de alguien? -sus ojos se ampliaron cuando Tamani ri. T hiciste eso? l ri ms fuerte ahora, dirigiendo la cabeza hacia atrs en su diversin. No, no. Yo era demasiado joven. Pero cuando me un a los centinelas aqu, fui bastante bien informado sobre toda tu vida. Laurel no estaba segura de que le gustara esa idea. Toda mi vida? S. Ella entrecerr los ojos. Me espiaron? No es exactamente espionaje. Estbamos ayudando. Ayudando... claro -cruz los brazos sobre su pecho. De verdad. Tenamos que impedir que tus padres descubrieran lo que eres. Eso suena como un plan perfecto -su tono se volvi sarcstico. Hmm, cmo deberamos impedir que estos dos humanos averigen sobre las hadas? Oh, ya s, dejemos caer una en su puerta. No fue as. Necesitbamos que tuvieran una hija hada. Por qu? Tamani vacil, entonces apret los labios. Bien, seor te-lo-dira-pero-entonces-tendra-que-matarte. Por qu me echaron cuando era un beb? -se ri entre dientes de manera un poco torpe. Confa en m, habra encajado mejor en la cesta si no hubiera tenido tres aos. Tamani no sonri esta vez. De hecho, t eras bastante mayor que eso. A qu te refieres? Las hadas no envejecen de la misma forma en que los humanos lo hacen. Nunca son realmente bebs. Quiero decir, se ven como bebs humanos cuando florecen, pero las hadas bebs nunca son indefensos como los humanos. Nacen sabiendo cmo caminar y hablar, y mentalmente son el equivalente aproximado... -lo consider por un momento. Talvez de alguien de cinco aos de edad. De verdad? S. Entonces maduran un poco ms lento fsicamente, de manera que para cuando un hada parece de tres o cuatro aos de edad, tiene en realidad siete u ocho... y mentalmente acta como si tuviera cerca de once o doce. Eso es raro. Necesitas recordar que somos plantas. El cuidado y proteccin de jvenes indefensos es lo que hacen los animales. No las plantas. Las plantas producen plntulas y esas plntulas crecen por su propia cuenta. No necesitan ayuda.

Entonces, qu, las hadas ni siquiera tienen padres? No tengo padres hadas en algn lugar? Tamani se mordi el labio y mir al suelo. Las cosas son diferentes en el reino de las hadas. No hay mucho tiempo para ser un nio y no suficientes hadas adultos para slo sentarse por ah y mirar a los nios jugar. Todos tienen un papel y un propsito, y asumen esos papeles muy prematuramente. Maduramos rpido. Yo he sido un centinela desde que tena catorce. Era un poco joven pero slo por un ao o dos. La mayora de las hadas estn practicando sus profesiones y viviendo por su cuenta cerca de los quince o diecisis aos. Eso no suena muy divertido. La diversin no es en realidad el propsito. Si t lo dices. As que, no pude venir cuando era un beb porque poda caminar y hablar, verdad? S. Entonces, qu edad tena cuando vine? l suspir, y por un momento Laurel no crey que se lo dira. Entonces pareci cambiar de opinin. Tenas siete. Siete? -la idea fue un poco impactante. Por qu no recuerdo nada? Tamani se inclin, los codos sobre sus muslos. Tienes que entender que antes de que responda eso, aunque no lo recuerdes, t estuviste de acuerdo en todo esto. Todo qu? Todo. Venir aqu, desempear tu papel, vivir con los humanos, todo eso. T fuiste seleccionada para esto hace mucho tiempo, y accediste a venir. Por qu no lo recuerdo? Te dije que puedo hacer que los humanos olviden que me vieron, verdad? Ella asinti. Eso es lo que te hicieron. Una vez que tenas la edad con la que podras pasar por un nio humano, te hicieron olvidar tu vida de hada. Como... con una pocin o algo por el estilo? S. Laurel se qued estupefacta. Me hicieron olvidar siete aos de mi vida? Tamani asinti solemnemente. Yo... no s qu decir. Se quedaron en silencio por varios minutos mientras Laurel trataba de comprender lo que esto significaba para ella. Empez a sumar los aos que Tamani afirm que ella haba perdido. Tengo diecinueve? -pregunt asombrada. Tcnicamente, s. Pero an te ves slo como una humana de quince aos. Cuntos aos tienes t? -pregunto, el fuerte enojo en su voz . Cincuenta? Veintiuno -dijo Tamani quedamente. Tenemos casi la misma edad. As que, slo me hicieron olvidar todo? Tamani se encogi de hombros, su rostro tenso. El rgido control de Laurel sobre su temperamento se afloj Ustedes chicos siquiera pensaron en esto completamente? Un milln de cosas pudieron haber ido mal. Qu tal si mis padres no me queran? Qu tal si descubran que yo no tena corazn, o sangre, o que apenas respiraba? Saben lo que comen la mayora de las personas a los tres aos? Leche, galletas, hot dogs! Pude haber muerto! Tamani neg con la cabeza. Por qu nos tomas? Aficionados? Raramente ha habido una ocasin en tu vida en la que no tuvieras al menos cinco hadas vigilndote, asegurndose de que todo estaba marchando tranquilamente. Y no era como que comer algo fuera un problema. Ese es el por qu t fuiste seleccionada en primer lugar. No olvid lo que se supona que comiera? Eso es lo genial de ser un hada de otoo. Parte de su magia es saber intrnsecamente lo q es bueno y malo para s mismos adems de otras hadas. Tienen que, a fin de hacer sus elixires. Sabamos q no podras comer algo que fuera malo para ti por voluntad propia. Para lo nico q tenamos que vigilarte era para que tus padres no te forzaran a comer. Lo cual nunca hicieron -dijo antes de que ella pudiera preguntar. Tenamos todo completamente bajo control. Bueno -aadi de manera reacia -, hasta q te fuiste. Hasta que me fui? Si estaban vigilndome tan de cerca, deberan haber sabido que nos mudaramos. Dejamos de vigilarte tan de cerca hace unos pocos aos. Insist. Estoy... un tanto a cargo se ti ahora mismo. Ya no eras una nia. En trminos de madurez de hadas, eras ms que una adulta. Las seales de que eras un hada no eran tan obvias. No te caas muy seguido, y tus padres estaban acostumbrados a tus hbitos alimenticios. Sent que merecas un poco ms de privacidad. Pens que podras apreciarlo -agreg malhumoradamente. Probablemente lo habra hecho si hubiera sabido -concedi Laurel. Tamani suspir. Pero me alej demasiado y no nos dimos cuenta de que te mudabas hasta que la agencia de mudanza apareci. Quera ir al extremo y detener todo justo en ese momento. Drogar a las personas de la mudanza, llevarte de vuelta al reino, declarar todo el maldito proyecto un desperdicio. Pero... slo digamos que no tena derecho a votar. As que t y tus padres se fueron en el carro y entonces t slo... te habas ido -ri sin humor. Hombre, me met en problemas. Lo siento. Est bien. Volviste. Todo est bien ahora. Ella lo mir cautelosamente. Van a seguirme a casa y mudarse a mi traspatio ya que aparentemente les gusta vigilarme tanto? l ri. No. Estamos bien aqu, gracias. En su mayor parte estbamos preocupados por tu florecimiento y teniendo graves problemas con eso. Afortunadamente, t te las arreglaste muy bien. As que, yo vivir all y ustedes slo se quedaran viviendo aqu afuera? Por el momento. Entonces, cul es el propsito de que yo sea un... vstago? Era slo un experimento? No. En absoluto -Tamani dej salir un ruidoso, exasperado aliento, entonces mir alrededor del claro rpidamente. El propsito de enviarte aqu fue para ayudar a proteger esta tierra. Es... un lugar importante para las hadas. Es imperativo que alguien que lo entienda est en posesin de la tierra. Esa es la principal razn por la que fuiste colocada con ellos. Cuando la mam de tu madre muri, tu mam se afligi mucho e inmediatamente puso este lugar en venta. Tena diecinueve aos y supongo que slo le traa muchos recuerdos. Ella me cont sobre eso. Tamani asinti. Las cosas mejoraron cuando se cas con tu pap, pero ella no dej de intentar vender. Eso fue cuando el Tribunal Seelie propuso la idea de aadirte a su familia. Funcion incluso mejor de lo que haban esperado. Cuando tu mam

realmente se apeg a ti, dej de intentar vender. Otro tanto que en ocasiones vendedores vena por aqu de vez en cuando, esa parte de nuestro trabajo ha sido fcil. Parece estar todo ms o menos cuesta abajo ahora -Tamani se reclin con las manos estiradas detrs de su cabeza. Slo nos sentamos cmodamente y esperamos a que t heredes. Laurel baj la mirada a sus manos. Qu tal si yo no heredo? Qu tal si... qu tal si mis padres venden? No pueden vender -dijo l de manera prctica. Su cabeza se sacudi. Por qu no? Tamani ri traviesamente. No puedes vender una casa que nadie recuerda que existe. Huh? Vernos no es lo nico que podemos hacer que los humanos olviden. Los ojos de Laurel se abrieron de par en par mientras entenda. Los han estado saboteando! Han hecho que las personas olviden incluso que han visto la casa. Tuvimos que. Y los valuadores? Confa en m, sera demasiado tentador si tu mam descubriera cunto vale esta tierra. Entonces, los hicieron olvidar tambin? Era necesario, Laurel. Creme. Hum... no funcion -dijo Laurel quedamente. La cara de Tamani se volvi cautelosa. A qu te refieres? -pregunt en un leve y serio tono. Mi mam est vendiendo la tierra. A quin? Nadie ha venido a mirar. Nosotros nos habramos encargado de eso. No lo s; algn tipo que mi pap conoci en Brookings. Tamani se inclin. Laurel, esto es muy importante. No puedes permitirle que venda. Por qu? Para empezar, porque vivo aqu. En verdad no apreciara quedarme sin hogar. Pero... -ech un vistazo alrededor y gru con frustracin. No puedo explicarte todo ahora mismo, pero no puedes permitirle vender. Lo que sea que cueste, necesitas hablar con ella cuando llegues a casa y hacer todo lo que puedas para convencerla de que le diga a este tipo que no. Hum, eso podra ser un problema. Por qu? La oferta ya est. Redactarn los papeles pronto. Oh, no -Tamani se retir el cabello de la frente. Esto es malo, esto es tan malo. Shar va a matarme -suspir. Puedes hacer algo al respecto? No es realmente mi decisin -dijo Laurel. No puedo decirles qu hacer. Slo te estoy pidiendo que lo intentes. Di... algo. Nosotros trataremos de resolverlo aqu tambin. Si supieras qu tan importante es esta tierra para el reino, no dormiras hasta que estuviera a salvo. No s si podr dormir hasta que t vuelvas y me digas que est a salvo. Por qu? Solt el aliento en un exasperado silbido. No lo puedo decir... est prohibido. Prohibido? Soy un hada, no? No entiendes, Laurel. No consigues saber todo slo porque eres una de nosotros... no todava. Incluso en el reino, a hadas jvenes no se les permite entrar en el mundo humano hasta que hayan probado su lealtad... si acaso tienen la oportunidad. Ests pidindome revelar uno de los ms grandes secretos de nuestra especie. No puedes esperar eso de m. Varios segundos transcurrieron en silencio. Har lo que pueda -dijo finalmente Laurel. Eso es todo lo que te estoy pidiendo. Ella forz una sonrisa. Mis padres van a pensar que estoy loca. No tengo problema con eso. Laurel lo mir por unos segundos antes de extender la mano para darle una palmada en el hombro. Tamani slo ri. Entonces se puso serio y la mir. De manera vacilante, se desliz ms cerca y dej los dedos encontrarse con su brazo desnudo. Me alegro que hayas venido hoy -dijo. Te he extraado. Yo... creo que quiz te extra tambin. De verdad? -la esperanza brill en sus ojos tan cruda que Laurel tuvo que apartar la mirada y rer nerviosamente. Ya sabes, despus de que termin de pensar que eras un loco chico sin hogar. Rieron juntos y Laurel se maravill con la suave, tintineante voz de Tamani. Hizo que un clido estremecimiento le subiera por la espalda. Le ech un vistazo a su reloj. Yo... necesito irme -dijo ella, su voz cargada de disculpa. Vuelve pronto dijo Tamani. Hablaremos ms. Laurel sonri. Eso me gustara. Y prometes que hablars con tus padres? Laurel asinti. Lo har. Me traers noticias? Tan pronto como pueda. Pero no s cundo ser eso. Les vas a decir a tus padres sobre todo esto? -pregunt Tamani. No lo s -dijo Laurel. En verdad no creo que me creeran. Especialmente desde que ya no tengo el florecimiento para demostrarlo. As es como convenc a David. David -dijo Tamani con un tono de mofa. Qu hay de malo con David? Nada, supongo. Pero, ests segura que es de confianza? Estoy segura. Tamani suspir. Supongo que tenas que decirle a alguien. Aunque no me gusta. Por qu no? Porque l es humano. Todos saben que los humanos no pueden ser de fiar. Deberas tener cuidado. No tengo que tener cuidado con l. l no lo dira. Espero que tengas razn. Caminaron lentamente, Laurel encabezando el camino hacia abajo por el familiar sendero. Se detuvieron en el borde de la lnea de rboles. Ests segura que te tienes que ir? pregunt Tamani quedamente. Laurel estaba sorprendida por la emocin en su voz. Haba detectado en la conversacin que ella le gustaba mucho. Pero esto pareca como algo ms. Algo ms personal. Estaba un poco sorprendida de darse cuenta de que ella estaba reacia a irse tambin. Mis padres ni siquiera saben que estoy aqu. Me escabull en cierto modo. Tamani asinti. Te extraar -susurr. Laurel ri nerviosamente. Apenas me conoces. Te extraar de todos modos -l se encontr con sus ojos. Si te doy algo, lo conservars para recordarme... y quiz para pensar en m slo un poco ms? Talvez -los ojos verde oscuro de Tamani parecan ver a travs de ella... dentro de ella.

l arranc un delgado trozo de cuerda alrededor de su cuello y sostuvo un pequeo, resplandeciente crculo. Esto es para ti. Puso el diminuto destello en su mano. Era un brillante anillo dorado. Apenas ms grande que un guisante, con una minscula flor de cristal arriba. Qu es? -pregunt Laurel con admiracin. Es un anillo para una plntula -replic Tamani. Ya sabes, un hada beb. Cada plntula obtiene un anillo cuando son jvenes. Si lo usas, crece contigo. Las hadas de invierno los hacen. Bueno, las hadas de primavera los hacen, pero las hadas de invierno los hechizan -levant su mano para mostrarle una banda de plata pura. Mira, este es mo. Sola ser tan pequeo como ese. Ya no eres una plntula, as que no se ajustar a tu dedo, pero pens que talvez te gustara. El pequeo anillo era exquisito, hermoso en cada detalle. Por qu me ests dando esto? Para ayudarte a sentirte ms como nosotros. Puedes colgarlo en un collar vacil un momento ms largo. Slo creo que deberas tenerlo. Laurel lo mir interrogante, pero l no se encontr con sus ojos. Dese que tuviera ms tiempo para sacarle secretos. Lo usar siempre -dijo ella. Y pensars en m? sus ojos la mantuvieron cautiva, y ella supo que haba slo una respuesta. S. Bien. Ella comenz a girarse, pero antes de que pudiera dar un paso, Tamani agarr su mano. Sin romper el contacto visual, se llev su mano a la cara y roz los labios sobre sus nudillos. Por slo un segundo, los ojos de l fueron incautos. Una chispa atraves a Laurel en lo que vio ah: puro, desenfrenado deseo. Antes de que ella pudiera mirar algo ms ntimo, l sonri, y el destello se haba ido. Laurel camin hacia su bicicleta, su respiracin era superficial mientras trataba de detener el clido rubor que estaba extendindose a travs de su cuerpo desde el lugar donde los labios de Tamani la haban tocado. Se mantuvo girndose para verlo mientras iba en bicicleta hacia la carretera. Cada vez que se gir, los ojos de l estaban an enganchados en ella. Incluso cuando pedale sobre el sendero a lo largo de la carretera, puso sentirlos siguindola mucho despus de que ella pudiera verlos. CAPTULO 15 Eran las cuatro de la tarde cuando Laurel parque su bicicleta en la cochera, mucho ms tarde de lo que cualquier sesin de estudio podra realmente justificar. Se prepar y abri la puerta delantera empujndola. Su padre estaba tomando una siesta en el sof, sus ronquidos eran tranquilos, un ritmo familiar. Sin amenaza de problema de esa procedencia. Prest atencin por su madre y escuch botellas chasqueando en la cocina. Mam? -la llam mientras daba la vuelta a la esquina. Ah ests. T y David deben haber terminado esa ltima pgina rpidamente. Slo llam hace media hora. Uh, s. Estaba ms fcil de lo que pens -dijo ella rpidamente. La pasaste bien? l es un chico agradable. Laurel asinti, su mente muy lejos de David -alrededor de cincuenta y dos millas lejos de David, para ser precisa. Estn ustedes dos...? Qu? -Laurel trat de enfocarse en lo que su mam estaba diciendo. Bueno, t pasas una tremenda cantidad de tiempo all en su casa; pens que talvez ustedes dos estaban... llegando a ser algo. No lo s -dijo honestamente. Talvez. Es slo... S que la mam de David a veces trabaja largas horas, as que t y David pasan mucho tiempo solos. Es fcil que las cosas se salgan de control cuando estn juntos en una casa vaca. Tendr cuidado, mam -dijo ella sarcsticamente. S que lo tendrs, pero soy la madre, y tengo que decirlo de todos modos -dijo con una sonrisa. Recuerda -aadi, slo porque no hayas empezado tu periodo no necesariamente significa que no puedas quedar embarazada. Mam! Yo slo estoy diciendo. Laurel pens en las palabras de Tamani, ms temprano ese da -Polinizacin es para reproduccin, el sexo slo por diversin. Se pregunt lo que su mam dira si Laurel le contara que ella no podra embarazarse -que nunca empezara su periodo. Que el sexo para ella era slo sexo, sin ninguna atadura adjunta. Si haba algo que Laurel pudiera decir para verdaderamente sacudir a su madre, sera eso. An estaba tratando de envolver su mente alrededor de eso. Mam -dijo Laurel de manera titubeante. Quiero hablar contigo acerca de la tierra. Ha estado en tu familia por tanto tiempo. Y vivimos ah durante toda mi vida -agach la cabeza cuando pens en sus verdaderos orgenes, su hogar secreto. Tanto como puedo recordar, de todos modos lgrimas inesperadas pincharon sus ojos cuando regres la vista a su mam. Es el lugar ms mgico en el mundo. Deseo q no lo vendieras. Su mam la mir por mucho tiempo. El seor Barnes est ofrecindonos mucho dinero, Laurel. Todas las cosa que has querido ltimamente de las que pudiramos disponer, estaran en nuestro presupuesto de nuevo. Pero, qu tal si no vendieras? Estaramos bien? Su mam suspir y pens sobre eso por un momento. Tu padre est haciendo buenos negocios, pero no hay garanta de que eso continuar -se reclin sobre el mostrador, apoyada sobre sus codos. Tendramos este apretado presupuesto por mucho tiempo, Laurel. No me gusta vivir de esta manera austera. No eres la nica que tiene que renunciar a cosas. Laurel estuvo callada por un rato. Pareca una tarea demasiado monumental para una chica de quince aos de edad. Pero entonces, aadi mentalmente, No soy ninguna chica ordinaria. Alentada por ese pensamiento, dijo: Podras al menos pensar al respecto? Como por, una semana? -aadi Laurel cuando su mam apret los labios. Se supone que mandemos los papeles el mircoles. Una semana? Por favor? Slo dile al seor Barnes que necesitas una semana. Y si realmente lo piensas por una semana, nunca no te molestar sobre eso de nuevo. Su mam la estudio con escepticismo. Por favor? Su rostro se suaviz. Supongo que probablemente el seor Barnes no podra rescindir su oferta si necesito una semana ms. Laurel dio brincos alrededor de la barra y abraz a su mam.

Gracias -susurr. Significa mucho. As que realmente no te dijo mucho -David se sent sobre un taburete en la barra de su cocina. Su mam estaba en una cita, de manera que l y Laurel tenan la casa para ellos solos esta noche. David estaba comiendo sobras calentadas en el microondas y Laurel estaba haciendo garabatos en un cuaderno, tratando de distraerse del olor. Me dijo suficiente -dijo Laurel, a la defensiva. Fue como si l quisiera contarme ms, pero no lo tena permitido. Not que eso le molestaba. l suena un poco raro. Es definitivamente diferente... y no slo en su apariencia -hizo una pausa en la mitad de un espiral y levant la mirada, recordando. Es tan intenso. Todo lo que siente, bueno o malo, parece acentuado. Y contagioso -ella comenz a garabatear de nuevo. Quieres sentir como l siente, pero no hay manera de que puedas llevarle el paso, porque la forma en que l est sintiendo cambia tan rpidamente. Debe ser agotador ser tan apasionado. Su cuerpo tirit cuando encontr justo la palabra correcta para l. Apasionado, siempre. As que, ustedes dos son, como, amigos ahora? No lo s. La verdad era que ella saba que l la quera. Y que, a pesar de intentar que no, ella se senta de manera muy similar. Pareca desleal pasar la tarde con David despus de su da con Tamani. O quiz se senta desleal por haber pasado el da con Tamani. Era difcil decirlo con seguridad. Levant la mano para tocar el anillo que l le haba dado, ensartado en una delgada, plateada cadena. Ya haba hecho eso al menos unas cien veces ese da. Le haca recordar la sensacin de estar con l. En su corta visita, se haban convertido en ms que amigos no, no ms, mucho ms all que amigos. La palabra amigos pareca demasiado insignificante para describir la conexin que ellos compartieron. Era ms como si tuvieran un vnculo. No poda decirle eso a David. Sera bastante difcil de explicar a un observador no afectado -y David estaba muy lejos de no ser afectado. Si l tuviera una idea de la tormenta de emociones que senta por Tamani, se pondra terriblemente celoso. Pero eso no significaba que a ella no le gustara David. Lo consideraba su mejor amigo y algunas veces, ms. David era todo lo que Tamani no era -sereno y centrado, lgico, tranquilizador. Sus sentimientos por l no eran una tormenta de caos sino una serena, fuerte atraccin. l era una constante en su vida de una manera que Tamani nunca podra ser. Dos mitades que nunca podran ser un todo. David finalmente acab su cena y Laurel empuj el cuaderno a un lado para mirar hacia l. Gracias por encubrirme, por cierto. Nunca so que mi mam en verdad te llamara. David se encogi de hombros. Habas estado ausente mucho tiempo, y ella sabe que en realidad a ti no te gusta la biologa. Le un poco esta tarde -dijo Laurel. T sabes cmo las plantas absorben dixido de carbono del aire y entonces liberan oxgeno como un subproducto, verdad? S, ese es el por qu se supone que salvemos a los rboles y todas esas cosas. Estaba pensando que no tendra sentido para m respirar oxgeno. Entonces... crees que respiras dixido de carbono? Y exhalo oxgeno, s. Supongo que eso tendra sentido. Estaba pensando -Laurel comenz lentamente, que podra intentar otro experimento. David la mir, desconcertado. De acuerdo. Qu clase de experimento? Hum, bueno, el aire no es algo que puedas mirar bajo un microscopio o algo, as que la nica manera de decir si yo exhalo oxgeno sera ver si t podras inhalarlo sin problema alguno. David empez a ver qu rumbo llevaba esto. Y cmo propones que hagamos eso? -pregunt l, con una minscula sonrisa rondando la esquina de su boca. Bueno, estaba pensando un poco que sera una especie como de... resucitacin boca a boca. Excepto que t respiraras en mi boca primero y entonces, sin tomar otro soplo de aire, yo podra respirar en la tuya lo mir por un segundo, entonces dijo impulsivamente. Pero no hay razn por la que tengas que. Era slo una idea que tuve. Estoy impresionado -dijo David. Estudiaste biologa t sola. Laurel puso los ojos en blanco, pero sonri. Google es mi amigo. David buf, entonces trat de cubrirlo con un tosido Laurel lo mir furibunda Tiene sentido -dijo David. Hagmoslo. David se gir hacia ella hasta que sus rodillas estaban tocndose. Primero tomas un soplo de aire y lo retienes por alrededor de diez segundos, de manera que tus pulmones puedan convertirlo en dixido de carbono. Entonces lo soplas en mi boca, y yo lo inhalar. Despus esperar cerca de diez segundos y lo soplar de vuelta dentro de tu boca, de acuerdo? David asinti. Sonaba bastante simple. Bueno, excepto la parte de boca a boca. Pero ella poda manejar eso, cierto? El pecho de David se expandi mientras absorba aire a pulmn lleno y su cara se enrojeca mientras lo sostena. Sin echarse para atrs ahora. Despus de aproximadamente diez segundos, l le hizo ademn y se inclin, sus ojos preparados en la boca de ella. Ella se oblig a concentrarse mientras se inclinaba para encontrarse con l. Sus labios se tocaron gentilmente en un principio, y Laurel casi se propas e inhal un nervioso trago de aire. Entonces David presion ms firmemente y sopl dentro de su boca. Ella dej sus pulmones llenarse. David retrocedi y Laurel cometi el error de encontrarse con sus ojos. Ella sonri, entonces tuvo que apartar la mirada mientras contaba hasta diez. Despus l estaba inclinndose de vuelta, su mano tirando suavemente de su hombro. Laurel se encontr con l a mitad de camino sin vacilacin esta vez. La boca de l se presion a la suya, y ella abri los labios slo un poco. Sopl todo el aire de sus pulmones de vuelta a la boca de l y lo sinti inhalndolo. l persisti slo por un momento antes de retroceder y romper contacto. Vaya -l exhal y recorri los dedos a travs de su cabello. Vaya. Eso fue asombroso. Mi cabeza est dando vueltas un poco. Creo que ests exhalando casi oxgeno puro, Laurel.

No vas a caer de tu taburete, o s? ella puso las manos sobre las piernas de l. Estoy bien -dijo David, respirando lentamente. Slo dame un par de segundos ms -l dej deslizar sus manos para cubrir las de ella, donde an estaban aseguradas sobre sus piernas. Ella levant la mirada mientras l se lama el labio inferior, entonces sonri. Qu es tan gracioso? Lo siento -dijo David, ruborizndose de nuevo T slo sabes tan dulce. Qu quieres decir con dulce? l se lami el labio inferior una vez ms. Sabes como a miel. Miel? S. Cre que estaba volvindome loco el da... bueno, ya sabes, ese da. Pero fue lo mismo hoy. Tu boca es muy dulce hizo una pausa por un segundo, entonces sonri. No como miel, como nctar. Eso tiene ms sentido. Genial. Ahora voy a tener que explicar eso a todo al que bese por el resto de mi vida a menos que seas t o... u otra hada casi dijo el nombre de Tamani. Sus dedos volaron al anillo alrededor de su cuello. David se encogi de hombros. Entonces no beses a nadie excepto a m. David... Slo estoy proponiendo la solucin obvia -dijo, sus manos levantadas en protesta. Ella ri y puso los ojos en blanco. Supongo que eso me detendr de ser una de esas chicas que besan a todos. David neg con la cabeza. T nunca podras ser as. Hum, gracias. Creo. As que, qu es eso? -pregunt l, sealando su collar. Te mantienes jugando con eso. Laurel dej caer el anillo bajo el frente de su camiseta. Era como un talismn que enviaba sus pensamientos directamente hacia Tamani. Se pregunt si Tamani haba sabido antes de drselo que hara eso. Se sorprendi un poco cuando el pensamiento no la irrit. Es un anillo -finalmente confes. Tamani me lo dio. David la mir de manera extraa. Tamani te dio un anillo? No es as -chicos. Es un anillo de beb. Supongo que todas las hadas los reciben cuando son pequeos en contra del impulso de conservar el anillo como su propio secreto especial, sac la cadena de debajo de su camiseta y le mostr a David el diminuto anillo. Es realmente bonito -dijo l de mala gana. Por qu te lo dara? Laurel trat de echar de lado su pregunta. No lo s. l slo quera que lo tuviera. David lo mir por mucho tiempo antes de dejarlo caer de vuelta sobre su pecho. CAPTULO 16 Justo a tiempo -su mam dijo mientras Laurel entraba por la puerta despus de la escuela al da siguiente. El telfono es para ti. Laurel tom el telfono. Ella acababa de dejar a David en la esquina. Por qu la llamara? Hola? -pregunt ella inquisitivamente. Hola, Laurel. Soy Chelsea. Hola dijo Laurel. Ests ocupada? Es un da soleado, as que pens que te podra gustar ir a ver el faro Battery Point. Laurel haba escuchado del monumento histrico pero no lo haba visto todava. S -dijo. Me encantara. Te recojo a las cinco? Estupendo. Vas a alguna parte con David? -pregunt la mam de Laurel despus de que colg. Chelsea, en realidad. Quiere ir al faro. Est bien? Claro, eso es maravilloso. Me alegra verte diversificar tus actividades. Ya sabes que David me agrada mucho, pero deberas tener ms amigos. Es ms saludable. Laurel fue a la nevera y abri una soda mientras estaba esperando. Hoy recib tus notas de mitad de semestre por correo dijo su mam. La soda pareci atorarse en la garganta de Laurel. Hasta que ella floreci, lo haba estado haciendo bastante bien en la escuela, pero no estaba segura cunto de eso haba sido capaz de mantener cuando su vida enloqueci. Tres A, dos B. Estoy bastante feliz con eso -dijo su mam con una sonrisa. Entonces ri y aadi. Honestamente, una parte de m est orgullosa de m misma. Deb haber hecho un buen trabajo para que t ests haciendo esto bien. Laurel puso los ojos en blanco mientras su mam le entregaba las notas. La B en biologa no era sorprendente, pero entonces tampoco lo era la A en Ingls. Todo lo que tena que hacer ahora era mantenerse hasta el final de semestre. No debera ser demasiado difcil. Lo peor estaba definitivamente detrs de ella. Por qu est el carro de pap aqu? -pregunt Laurel. Su mam suspir. Pap est enfermo. Ha estado enfermo todo el da. Falt al trabajo, incluso. Vaya -dijo Laurel. l nunca haba faltado a un da de trabajo. S. Lo obligu a que se quedara en cama todo el da. Debera estar mejor maana. Ella escuch una bocina sonar en el camino de entrada. Ah est Chelsea -dijo Laurel, agarrando su chaqueta. Divirtete -dijo su mam con una sonrisa. Laurel se desliz en el asiento trasero del carro de la mam de Chelsea y Chelsea se dio la vuelta y se dirigi a ella. Hola! El faro es asombroso; es totalmente clsico. Te encantar. La mam de Chelsea las dej en el estacionamiento. Volver en aproximadamente dos horas -dijo ella. Adis -grit Chelsea, agitando la mano. A dnde ahora? dijo Laurel, mirando el ocano. Caminamos respondi Chelsea, sealando hacia una isla a aproximadamente ciento cincuenta metros fuera de la orilla. Caminaremos a una isla? Tcnicamente es un istmo cuando la marea es baja. Protegiendo sus ojos del sol, Laurel mir la isla con los ojos entrecerrados. Yo no veo un faro. No es como los faros que ves en las fotografas. Es slo una casa con una luz en el techo. Chelsea encabez el camino mientras caminaban sobre una pequea franja de arena que conectaba la pequea isla con tierra firme. Era divertido estar tan

cerca del ocano sin en realidad estar dentro de l. A Laurel le gustaba el penetrante olor del agua salada y la fresca brisa que acariciaba su rostro y haca oscilar el rizado cabello de Chelsea. Era irnico, en realidad, que ella disfrutara el olor del ocano cuando odiaba el agua salada. Cuando llegaron a la isla, haba un camino de grava que conduca a una colina. Fueron unos pocos minutos antes de que ellas llegaran cerca de una pequea curva y el faro apareciera a la vista. En realidad, es slo como una casa normal -dijo Laurel, sorprendida. Excepto por la luz -dijo Chelsea, sealando. Chelsea la hizo de gua turstica, bajo el ojo vigilante de un guardia de seguridad, mientras guiaba a Laurel a travs de la pequea casa y le explicaba la historia del faro, incluyendo su papel en los tsunamis de los que Crescent City es vctima cada pocos aos. Son asombrosos -dijo Chelsea, al menos, cuando no se vuelven demasiado grandes. Laurel no estaba segura de compartir el entusiasmo de Chelsea. Chelsea la llev fuera a un pequeo patio y seal las flores prpuras que crecan en las rocas por todas partes de la diminuta isla. Son realmente bonitas -dijo Laurel, inclinndose para tocar un pequeo sendero de las diminutas flores. Chelsea sac una manta de su bolsa y la extendi sobre el suave pasto. Se sentaron juntas, mirando el mar en silencio por unos pocos minutos. Laurel se senta tan en paz en este escarpado, hermoso lugar. Chelsea hurg dentro de su bolsa de nuevo y sac una barra de Snickers para ella y le entreg a Laurel un pequeo recipiente Tupperware. Qu es esto? -pregunt Laurel. Fresas. Son orgnicas, si eso importa -aadi Chelsea. Laurel sonri y abri la tapa. Gracias. Lucen genial. Un milln de veces ms que la barra de caramelo que Chelsea estaba disfrutando. As que, qu pasa contigo y David? Laurel se atragant con la fresa que acababa de comenzar a masticar y tosi enrgicamente. A qu te refieres? Slo me preguntaba si ustedes ya eran pareja. Bueno, no te andas con rodeos al respecto o algo -dijo Laurel, ms a las fresas que a Chelsea. A l realmente le gustas, Laurel -suspir Chelsea. Deseara que yo le gustara la mitad. Laurel trinch las fresas con su tenedor. Creo que me ha gustado desde el da en que l se mud aqu. l y yo solamos estar juntos en un equipo de soccer -agreg, sonriendo. Laurel poda ver en su mente una Chelsea de diez aos de edad -obstinada y franca justo como ahora, y no realmente encajando -conociendo a David por primera vez. Imparcial, aceptando a David. No era de extraar que Chelsea se hubiera aferrado a l. Pero an as... Chelsea, sin ofender, pero, por qu me ests diciendo esto? No lo s -estuvieron en silencio por un rato. No estoy tratando de hacerte sentir mal o algo -le asegur Chelsea. A David no le gusto de esa manera, s eso. Honestamente, si l va a tener una novia, preferira que fuera alguien como t. Alguien de quien yo tambin sea amiga. Eso es bueno, supongo -dijo Laurel. Entonces..., eres su novia ahora? -presion Chelsea. No lo s. Quiz? Es eso una pregunta? pregunt Chelsea con una sonrisa. No lo s -hizo una pausa, entonces mir de soslayo a Chelsea. En verdad no te importa si hablo sobre esto? En absoluto. Es como vivir indirectamente. T a veces dices las cosas ms raras -dijo Laurel de manera pesarosa. S, eso es lo que David dice tambin. Personalmente, no creo que suficientes personas digan lo que realmente piensan. Definitivamente tienes un punto ah. As q, novia o no? -pregunt Chelsea de nuevo, negndose a dejarlo por la paz. Laurel se encogi de hombros. Realmente no lo s. Algunas veces pienso que eso es lo que quiero, pero yo nunca antes he tenido un novio. Nunca he tenido realmente ni siquiera a un chico que fuera un amigo cercano. Eso me gusta mucho... No quisiera perder esa parte. Talvez no lo hars. Talvez. Slo no estoy segura. Podran haber beneficios suplementarios dijo Chelsea. Cmo qu? Si ustedes estuvieran en trminos de besarse, l podra hacer tu tarea de biologa. Tentador -dijo Laurel. Soy un asco en biloga. Chelsea sonri. S, eso es lo que l dijo. Los ojos de Laurel se abrieron de par en par. No lo hizo! De verdad? Es difcilmente un secreto, t te quejas al respecto casi todos los das en el almuerzo. Creo que l sera un novio estupendo -aadi Chelsea. Por qu ests alentando esto? La mayora de las personas en tu posicin estaran intentando separarnos. Yo no soy como la mayora de las personas -dijo Chelsea a la defensiva. Adems -continu en un tono ms ligero, eso lo hara realmente feliz. Me gusta cuando David es feliz. Estoy en casa -grito Laurel mientras entraba a la casa, lanz su mochila al suelo, y entr a la despensa en busca de un tarro de peras enlatadas. Su mam lleg pocos minutos ms tarde mientras Laurel estaba mordisqueando media pera directamente del tarro. Pero en lugar de la Mirada mam que Laurel usualmente obtena por no usar un tazn, su mam slo suspir y sonri de manera cansada. Puedes valerte por ti misma para la cena esta noche? Claro, qu pasa? Tu pap est empeorando. Le duele el estmago y est un poco hinchado, y ahora le ha dado fiebre. No est demasiado alta, cerca de treinta y ocho grados, pero no puedo conseguir que baje. Ni con compresas fras o un bao fresco o incluso mis cpsulas de hisopo y raz de regaliz. De verdad? pregunt Laurel. Su mam tena una hierba para todo, y hacan milagros. Sus amigos con frecuencia le llamaban cuando estaban en un aprieto y los medicamentos de la vuelta de la esquina simplemente no estaban remedindolo. Intentaste darle un poco de t de equinacea -sugiri, ya que eso era lo que su mam siempre le daba a ella.

Le hice una tanda completa de eso, helado. Pero est teniendo problemas de hinchazn tambin, as que no s si est obteniendo suficiente para aliviarse. Apuesto que fue algo que comi -sugiri Laurel. Quiz dijo su mam de manera distrada, pero no sonaba convencida. l realmente empeor justo despus de que te fuiste. De todos modos -aadi, chasqueando la cabeza de vuelta a su hija, voy a pasar la noche con l, ver si puedo hacerlo sentir un poco ms cmodo. No hay problema. Tengo peras enlatadas y un montn de tarea. Emocionante noche para ambas. Sip dijo Laurel con un suspiro, examinando la pila de libros esperndola sobre la mesa. CAPTULO 17 El jueves despus de la escuela, Laurel agarr su delantal azul y se dirigi calle abajo hacia La estantera de Mark. Jen, Brent, y Maddie -el personal de su pap haban estado haciendo turnos extras, pero si las cosas continuaban de la forma en que haban estado, los tres superaran cuarenta horas para el viernes. Laurel quera al menos darles a Brent y a Jen el da libre. Ella y Maddie se las podran arreglar. Maddie era la nica empleada que su pap haba heredado del antiguo propietario de la librera. Haba estado trabajando en esta librera por casi diez aos y, afortunadamente, poda casi dirigir el negocio ella sola. Pero no era la librera por lo que Laurel estaba preocupada mientras caminaba hacia la calle principal. Ella haba entrado a la habitacin de sus padres para recibir algunas instrucciones de ltimo minuto de su pap y haba quedado impactada por su apariencia. Su pap haba sido siempre delgado, pero ahora su cara estaba hundida y gris, con profundas sombras bajo los ojos. Sus labios estaban plidos y un delgado brillo de sudor cubra su frente. La mam de Laurel haba intentado de todo. Cataplasmas de lavanda y romero sobre su pecho, t de hinojo para su estmago, cargamentos de vitamina C para fortalecer su sistema inmunolgico. Nada pareca estar funcionando. Le dio Brandy en la noche para ayudarlo a dormir y ech aceite de hierbabuena en el humidificador. An sin mejora. Sin permitir que el orgullo se interpusiera en su camino, haba incluso tratado con un puado de medicamentos convencionales NyQuil y Tylenol extra fuerte -y sin embargo l no se haba sentido nada mejor. Lo que todos haban esperado que fuera un molesto resfriado se haba vuelto algo serio mucho ms rpidamente de lo que su mam podra haber anticipado. Cuando Laurel voluntariamente fue a la librera esa tarde de manera que su mam pudiera quedarse en casa con su pap, su mam haba abrazado a Laurel estrechamente y le murmur gracias al odo. Su pap no se pareca a s mismo para nada -ms como una enfermiza caricatura del hombre que haba sido haca slo unos pocos das. Haba tratado de sonrer y bromear de la manera en que siempre lo haca -siempre haba hecho -pero incluso eso fue demasiado para l. Un alegre repiqueteo son mientras Laurel abra la puerta de entrada de la tienda. Maddie levant la mirada y sonri. Laurel? Te pones ms bonita cada vez que te veo -la abraz, y Laurel persisti en el abrazo, sintindose un poco mejor. Maddie siempre ola como a galletas y especias y algo ms que Laurel nunca haba podido acertar. Cmo est tu pap? -pregunt Maddie con un brazo an alrededor de los hombros de Laurel. Su respuesta para todos los dems haba sido un simple: l est bien. Pero cuando Maddie pregunt, Laurel no pudo slo hacer caso omiso de eso. Luce terrible, Maddie. Como piel soltndose sobre un esqueleto. Mi mam no puede hacer nada para ayudarlo. Nada est funcionando. Incluso su hisopo y raz de regaliz? Laurel sonri dolorosamente. Eso es lo que pregunt. Bueno, es un remedio milagroso, en cuanto a m respecta. No para pap. No esta vez, de todos modos. Yo enciendo un cirio por l todas las noches. Lo que la raz de regaliz y el hisopo era para la mam de Laurel, los cirios eran para Maddie. Era una catlica devota que tena un anaquel de cirios en su ventana delantera y encenda una por todos desde un muchacho feligrs muriendo de cncer hasta un gato vecino desaparecido. An as, Laurel estaba agradecida. Pap mand un horario para el resto de la semana. Maddie ri. Enfermo en cama y an as redactando horarios, no debe estar demasiado cerca de las puertas de la muerte -ella le sostuvo la mano. Aqu, vamos a revisarlo -Maddie estudi el horario escrito a mano. Nos ha tenido que reducir horas de trabajo, ya veo. Laurel asinti. Simplemente no hay suficientes empleados para mantener horas regulares. Eso est bien. Yo he estado dicindole por meses que era ridculo abrir a las ocho. Quin quiere comprar un libro a las ocho en punto de la maana? -se inclin como si compartiera un secreto. A decir verdad, ni siquiera me gusta estar fuera de la cama a las ocho de la maana. Trabajaron juntas las pocas nuevas horas de manera bastante alegre, ambas evitando el tema del pap de Laurel. Pero l nunca estaba lejos de la mente de Laurel. Ella dej a Maddie terminando el papeleo del final del da y peg con cinta adhesiva un letrero en la puerta disculpndose por el cierre no programado de la tienda esa semana. Laurel camin a casa lentamente, todo su cuerpo cansado despus de dos horas de almacenar caja tras caja de libros. Mientras daba la vuelta a la esquina, vio un vehculo grande estacionado en el camino de entrada de su casa. Le tom unos pocos segundos procesar lo que estaba viendo, pero sus pies comenzaron a correr en el segundo que reconoci la ambulancia blanca y roja. Ella irrumpi a travs de la puerta justo cuando los paramdicos estaban bajando las escaleras con su padre en una camilla, su mam slo un paso detrs. Qu le pasa? -pregunt Laurel, sus ojos clavados en su padre. Las lgrimas estaban trazando lneas por en el rostro de su mam. Empez a vomitar sangre. Tuve que llamar. Las escaleras finalmente se despejaron lo suficiente para que Laurel llegara hasta su mam. Envolvi los brazos alrededor de su cintura. Est bien, mam. l se alegrar de que lo hicieras. l no confa en los doctores -dijo su mam de manera aturdida. Eso no importa. Necesita esto. Su mam asinti, pero Laurel no estaba segura si la haba escuchado siquiera.

Tengo que ir con l dijo ella. Slo a una persona se le tiene permitido subir a la ambulancia. Creo que sera mejor si te llamo cuando l est estable. S, ve. Puedo cuidar de m misma. Se las arregl para conseguir enganchar el bolso de su mam sobre su brazo mientras continuaba caminando hacia la ambulancia, ignorando la presencia de Laurel. No mir atrs mientras las puertas se cerraron de golpe. Laurel mir la ambulancia alejarse y una nauseabunda, estrujante sensacin envolvi su estmago. Ninguno de sus padres haba estado en el hospital que Laurel recordara, excepto para visitar a alguien. Lauren no haba querido creer que esto era ms que un agudo virus que eventualmente pasara por s solo. Pero ese no pareca ser el caso. Camin de vuelta a la casa y cerr la puerta empujndola con ambas manos. El sonido chasqueando dentro del lugar pareca hacer eco a travs del pasillo. La casa se senta enorme y vaca sin sus padres. Ella haba estado sola en casa muchas veces en los cinco meses desde q se haban mudado, pero esta noche se senta diferente. Espantoso. Sus manos temblaban mientras le daba la vuelta a la llave para cerrar el pestillo. Ella baj deslizndose por la puerta y se sent en el piso por mucho tiempo mientras los ltimos rayos de luz restantes de la puesta de sol se apagaban, dejando a Lauren en una lbrega negrura. Con la llegada de la oscuridad lleg un tcito para pensar en oscuros pensamientos tambin. Laurel se empuj sobre sus pies y se apresur a la cocina, donde encendi cada luz antes de sentarse en la mesa del comedor. Sac su tarea de Ingls y trat de trabajar en ella, pero despus de leer la primera oracin, las letras se deslizaban ante sus ojos -sandeces sin sentido. Dej caer su cabeza sobre el libro. Sus pensamientos vagaban de la tienda a Tamani a David, entonces volvan a sus padres en el hospital y por aqu y por all hasta que sus ojos lentamente se cerraron. Un fuerte timbre la sac de golpe de los sueos confusos y sin sentido. Se concentr en el sonido y se las arregl para presionar el botn de hablar en el telfono y escofinar un sooliento Hola? Hola, cario, es mam. Laurel se espabil hasta estar despierta y mir de reojo su libro de texto. Qu dijeron? Van a quedarse con l durante la noche y darle antibiticos. Tendremos que esperar y ver qu sucede maana -ella titube. l ni siquiera est en una habitacin todava, y para cuando lo est, ser tarde. Puedes quedarte por tu cuenta esta noche y venir a verlo maana? Laurel agit la mano por unos pocos segundos. Tena la irracional sensacin de que si iba al hospital, podra hacer algo. Pero eso era tonto. Maana sera lo bastante pronto. Ella forz un alegre tono en su voz. No te preocupes por m, mam. Estar bien. Te quiero. Yo tambin te quiero. Una vez ms, Laurel estaba sola en la casa vaca. Casi por voluntad propia, sus dedos encontraron el nmero de David. l dijo hola antes de que ella conscientemente se diera cuenta de que lo haba llamado. David? dijo ella, pestaeando. Hola. Ella examin la ventana de la cocina donde estaba la luna naciente. No tena idea de la hora que era. Puedes venir? Cuando el timbre de la puerta son, Laurel corri para dejar entrar a David. Siento mucho haber llamado. No saba qu tan tarde era dijo ella. Est bien -dijo David, sus manos firmes sobre los hombros de ella. Son slo las diez, y mi mam dijo que poda llegar a casa cuando quiera. Las emergencias suceden. Qu puedo hacer? Laurel se encogi de hombros. Mi mam se fue y... no quiero estar sola. David pas los brazos alrededor de sus hombros mientras ella se inclinaba hacia l. l la retuvo en el vestbulo por varios minutos mientras ella se acurrucaba contra su pecho, sostenindolo como consuelo. Se senta tan slido y clido contra ella y estrech los brazos hasta que le empezaron a doler. Por un breve rato, pareci como si talvez todo estara bien. Finalmente ella se alej. Se senta incmoda despus de dejar a David sostenerla por tanto tiempo. Pero l slo sonri y camin hacia el sof y recogi la guitarra. Quin toca? pregunt, rasgueando un acorde al azar. Tu pap? No, Um... Yo. Nunca he tomado lecciones o algo. En su mayor parte, slo he imaginado cosas por mi cuenta. Cmo es que yo no saba esto? Laurel neg con la cabeza. No soy tan buena, de verdad. Cunto tiempo has estado tocando? Cerca de tres aos -ella tom la guitarra de sus manos y la balance sobre su rodilla. La descubr en el tico. Sola ser de mi mam. Ella me mostr las digitaciones bsicas y yo slo improviso un poco sobre la marcha. Tocaras algo para m? Oh, no -dijo Laurel, retirando los dedos de las cuerdas. Por favor? Apuesto que te har sentir mejor. Por qu piensas eso? l se encogi de hombros. La ests sosteniendo tan naturalmente. Como si realmente la amaras. La mano de Laurel acarici el cuello. La amo. Es muy antigua. Me gustan las cosas antiguas. Tienen... historia, y relatos. Entonces toca -David se reclin, sus manos detrs de su cabeza. Laurel vacil, entonces rasgue la guitarra suavemente, creando pequeos arreglos. Lentamente sus manos recorrieron de acordes afinados a la suave meloda de John Lennon Imagine. Despus de la primera estrofa, Laurel comenz a cantar las palabras lentamente, suavemente. Pareca como una cancin apropiada para esta noche. Mientras sus dedos terminaban el acorde final, ella suspir. Guau -dijo David. Eso fue realmente hermoso. Laurel se encogi de hombros y coloc la guitarra de vuelta en su estuche. Tampoco me dijiste que cantabas -hizo una pausa. Nunca antes he escuchado algo como esto. No fue como la forma en que cantan las estrellas de pop; fue slo hermoso y tranquilizador -l tom su mano. Te sientes mejor? Ella sonri. S. Gracias. David se aclar la garganta y apret su mano. Entonces, ahora qu? Laurel mir alrededor. No haba mucho aqu para entretenerse. Quieres ver una pelcula? David asinti. Claro. Laurel eligi un viejo musical donde nadie estaba enfermo y nadie mora. Cantando bajo la lluvia? pregunt David, arrugando un poco la nariz.

Laurel se encogi de hombros. Es divertida. T decides. Quince minutos transcurridos de la pelcula, David estaba riendo mientras Laurel slo lo miraba -su silueta iluminada por la pantalla de la televisin. Su cara estaba en una casi sonrisa, y de vez en cuando l inclinaba su cabeza y rea. Era fcil olvidar todo lo dems cuando estaba con l. Sin detenerse a pensar en sus acciones, Laurel se acerc rpidamente. Casi instintivamente, David levant su brazo y lo pas alrededor de los hombros de ella. Laurel se acurruc contra sus costillas y recost la cabeza sobre su pecho. Su brazo se apret alrededor de ella, y l inclin la cabeza de manera que su mejilla descansara contra la corona de su cabeza. Gracias por venir -susurr Laurel con una sonrisa. Cuando quieras -dijo David, sus labios rozando su cabello. Laurel levant la mirada cuando el repique son en la puerta de entrada de la librera. No estaba segura de que tolerara sonrer a un cliente ms. Pero una sonrisa de alivio atraves su cara cuando sus ojos se encontraron con los de David. Hola -dijo David quedamente. Cmo ests? Laurel se oblig a sonrer. Estoy viva. Apenas -l vacil. Cmo est tu pap? Laurel retrocedi al estante, tratando de ahuyentar, las lgrimas por cerca de la quinceava vez ese da. Sinti las manos de David frotando sus hombros y ella se inclin sobre l, permitindose relajarse, sintindose mejor segura. Lo van a transferir al Centro Mdico de Brookings murmur despus de unos pocos minutos. Est peor? Es difcil decir. David dej su mejilla descansar contra la parte superior de su cabeza. El repique de la puerta de entrada son de nuevo, y aunque Jen se apresur a atender al cliente, Laurel se alej y tom un profundo, estremecedor respiro para recuperar la compostura. Necesito terminar esto -dijo ella, recogiendo la pequea pila de libros de la mesa. La tienda cierra en una hora, y tengo cuatro cajas ms para descargar. Djame ayudarte -dijo David. Slo dime dnde van -sonri. Puedes ser el supervisor -tom la pila de libros de sus manos y frot el brillante forro del ms alto por unos pocos segundos. Talvez podra venir y ayudar maana tambin. T tienes tu propio trabajo. Tienes que pagar el seguro del auto, me dijiste. No me importa mi estpido seguro, Laurel -su voz era spera y l hizo una pausa antes de continuar en un suave, tranquilo tono. Esta es la primera vez de toda la semana que te he visto adems del almuerzo o durante clase. Te extrao -dijo con un encogimiento de hombros. Laurel vacil. Por favor? Laurel cedi. Bien, pero slo hasta que mi pap est mejor. Eso ser pronto, Laurel. Tienen magnficos especialistas en Brookings; ellos resolvern lo que est mal -sonri. Sers afortunada si consigues sacar el valor del trabajo de una semana completa de m. CAPTULO 18 A PESAR DE LAS PALABRAS OPTIMISTAS DE DAVID, UNA SEMANA se convirti en dos, y el padre de Laurel an no mejoraba, Laurel se desplazaba en su vida como un fantasma, difcilmente hablando con alguien excepto Maddie y David y Chelsea, quienes a menudo paraban en la librera para conversar. No haban conseguido que Chelsea ayudara en mucho por el momento- se llamaba a s misma una supervisora natural, bromeando- pero la compaa de los dos amigos de Laurel era reconfortante. Fiel a su palabra, David estaba decidido a trabajar en la librera hasta que el padre de Laurel volviera a casa. Laurel se siti culpable mientras el tiempo pasaba y l continuaba trabajando gratis, pero esa era una batalla q daba por perdida. Algunos das pasaba las tardes platicando mientras acomodaban libros y sacudan repisas, y por algunos minutos Laurel podra olvidarse de su pap. Nunca duraba lo suficiente, ahora que haba sido transferido, no poda ir a visitarlo todos los das. Pero desde el momento que David obtuvo su licencia, se ofreca para servir de chofer cada dos o tres das. Condujo a Chelsea y a ella a las afueras de Brookings el primer da que recibi su licencia, y a pesar de que Laurel se sostena tan fuerte al cinturn de seguridad que los nudillos se le ponan blancos y que Chelsea le sermoneaba cada vez que exceda el lmite de velocidad, llegaron de una pieza. Laurel trajo flores- solo algunas silvestres de su jardn. Esperaba que el recordar su hogar hiciera que su padre se sintiera ms entusiasmo de regresar a casa. l haba estado muy dbil y solo poda mantener los ojos abiertos por unos minutos para saludar y aceptar un clido abrazo. Despus sucumba a la sedacin de la morfina. Esa fue la ltima vez que haba visto a su padre despierto. Poco despus, el personal del hospital empez a sedarlo todo el tiempo para mantenerlo ajeno al continuo dolor que ni la morfina poda erradicar completamente. Laurel estaba personalmente satisfecha. Era ms sencillo verlo dormido. Se le miraba feliz y tranquilo. Cuando estaba despierto, ella poda ver el dolor que le trataba de ocultar y era horripilantemente obvio lo dbil que se haba vuelto. Dormir era mejor. El tcnico laboratorista haba sido capaz de aislar una toxina de la sangre de su padre, pero era una que los doctores jams haban visto y, hasta ahora, incurable. Trataron todo, llenar su cuerpo con qumicos que ellos pensaban que le ayudaran-convirtindolo en un humano-cerdo de guinea para intentar revertir los efectos de la toxina. Peor nada funcionaba. Su cuerpo se volva ms dbil y dos das antes, los doctores sacaron a la madre de Laurel del cuarto y le informaron que, aunque ellos continuaran intentando, si no podan eliminar la toxina de su sangre, era slo cuestin de tiempo que sus rganos colapsaran, uno por uno. Y no ayudaba el hecho de que el Sr. Barnes llamara todas las noches. Por una semana, Laurel haba sido capaz de decir que su mam no estaba en casa, pero despus de un tiempo, l no aceptaba esa respuesta. Despus de ser interrogada dos veces, Laurel dej que la mquina contestadora tomara todas las llamadas, alzando el auricular solo si era Chelsea o David. No le haba dicho a su mam nada acerca del Sr. Barnes. Se senta culpable cada noche cuando borraba el mensaje del da- a veces eran dos- pero le haba prometido a Tamani que hara lo que le fuera posible. Era difcil pensar en Tamani ahora. Pareca casi un sueo. Una persona excepcional que perteneca a la ostentacin y emocin que vena con la

aceptacin de ser un hada. Nada de eso pareca muy importante ahora. Consider ir a verlo, pero aunque ella tuviera un medio de transporte, Qu hara l? La atraccin (hipnosis) ciertamente no iba ayudar a su padre. Le prometi que le advertira si la propiedad estaba en dificultades, pero desde que estaba borrando todos los mensajes del Sr. Barnes, no las haba. ltimamente, slo intentaba no pensar en Tamani en lo absoluto. Laurel escuch el agudo tono del telfono desde dentro de la casa mientras llegaba de la librera. Mientras colocaba la llave dentro de la cerradura. Alcanz a contestar en al sexto tono y escuch la voz de su madre. Hola, mam. Cmo esta pap hoy? La lnea estaba muda. Mam?. Escuch a su madre tomar una bocanada irregular de aire y habl nuevamente. Acabo de hablar con el Dr. Hansen, dijo, con voz temblorosa. Tu pap muestra signos de falla cardiaca. Le dieron menos de una semana. David estuvo callado mientras conduca en la lbrega autopista. Laurel haba logrado interceptarlo en su telfono celular justo cuando llegaba a casa, y l haba insistido en llevarla hasta Brookings esa noche en vez de esperar hasta la maana. Laurel mantuvo la ventanilla abajo, y aunque David se haba estado congelando con el fro viento de otoo fluyendo en el auto, no protest. Sinti que sus ojos revoloteaban continuamente hacia ella, y una que otra vez se atreva a acariciarla ms all del brazo. Pero no dijo nada. Aparcaron en el estacionamiento del Centro Mdico de Brookings y David asi la mano de Laurel mientras seguan la familiar ruta hasta el cuarto del pap de Laurel. Laurel toc quedamente en la puerta abierta e introdujo la cabeza a travs de una cortina que rodeaba la entrada. Su madre sentada hacia una pequea mesa con un hombre cuya espalda estaba frente a ellos- pero les indico a seas, a Laurel y David, que entraran. Laurel reconoci al hombre inmediatamente. Sus hombros eran anchos apretujados en una camiseta que no pareca quedarles nada bien. Y algo en su presencia hizo que los nervios se le pusieran de punta. Era el Sr. Barnes. Laurel se recarg en la pared con los brazos cruzados al pecho mientras su madre continuaba hablando con el Sr. Barnes. Ella sonri y asinti varias veces y, a pesar de que Laurel no poda or lo que el hombre le estaba diciendo, su madre segua diciendo, Oh, si y Por supuesto, y asintiendo entusiasmadamente. Laurel entrecerr los ojos mientras continuaba observando a su madre sonrer y asentir- firmando los papeles sin darles una miradita a lo que decan. Era muy extrao. A su madre no le gustaban los contratos, no confiaba en la palabrera legal, como ella le llamaba. Ella siempre estudiaba minuciosamente los formatos y acuerdos, generalmente tachando clausulas antes de firmar. Pero ahora Laurel la vio firmar ocho hojas de papel sin leer ni una sola palabra. Barnes ni siquiera lanz una mirada hacia ella en todo ese tiempo. La piel de Laurel empez a estremecerse y apret la mano de David mientras Barnes obtena unas cuantas firmas ms, le pas una pila de papeles engrapados a la mam de Laurel, y guard el resto en su portafolio. Le estrech la mano y se vir, encontrndose con los ojos de Laurel casi al instante. Sus ojos pasaron de Laurel a David, despus de nuevo a Laurel. Sus rasgos se quebraron en una malfica sonrisa que hizo que Laurel diera un paso hacia atrs. Laurel, le dijo en una voz tan falsa, Solo estaba preguntado por ti, parece que ninguno de mis mensajes lleg. Termin la frase con un levsimo gruido, y laurel apret los dientes mientras el horror repentinamente saturaba su pecho. Despus Barnes se encogi de hombros y su expresin se torn presuntuosa. Afortunadamente logre encontrar a tu mam, entonces todo quedo arreglado. Laurel no dijo nada mientras lo miraba, deseando que ella y David hubiesen llegado una hora antes. Entonces ellos habra qu? Ella ni siquiera saba, pero ella hubiese deseado averiguarlo. Fue un placer volver a verte Laurel. Mir brevemente a la mam de Laurel, quien continuaba sonriendo. Tu hija esHizo una pausa y alz una mano hacia Laurel, pero ella ya estaba contra la pared. Gir su cabeza, pero sus dedos rugosos se deslizaron por su mejilla. Encantadora, concluy. Cuando l dej hal la cortina y se fue, Laurel dej salir el aire contenido y se dio cuenta que haba agarrado la mano de David tan fuerte que sus dedos estaban casi blancos. Laurel apret los dientes. Qu estaba haciendo l aqu? Pregunt con voz ligeramente temblorosa. Su madre miraba fijamente la cortina que an se meca por la salida de aquel hombre. Qu? Ella pregunt volvindose hacia Laurel y David. Oh, um se acerc a la mesa y empez a amontonar los papeles. Vino a ultimar los papeles de venta de la propiedad de Orick. Mam, prometiste que lo pensaras. Lo hice, y aparentemente decidiste pensarlo por m, le dijo, mirando significativamente a Laurel. De ahora en adelante me pasars mis mensajes, entendido? Laurel mir hacia el suelo. Si, Mam, dijo sigilosamente. Su madre mir hacia los papeles en la pequea meza y pas su dedo a lo largo del borde enderezando las ya ordenadas hojas. De hecho, haba decidido que si deseabas mantener la propiedad en la familia, podramos hacerlo. La esperanza inund a Laurel. Tal vez no era demasiado tarde! Pero ya no ser posible La mam de Laurel estuvo callada por un rato, cuando volvi a hablar, su voz era baja y forzada. Se present aqu e increment la oferta. Mir hacia arriba y se encontr con los ojos de Laurel. Tena que tomarla. Los ojos de Laurel se retorcieron y su respiracin repentinamente se sinti forzada mientras pens en la prdida de la propiedad- perder a Tamani. Mam, no podas vender! La voz de Laurel era alta y aguda. Los ojos de la mam de Laurel se endurecieron y mir al pap de Laurel por un instante antes de dar dos pasos ms a travs del cuarto hacia Laurel para tomarla del brazo. Irrumpi, jalando a Laurel con ella hacia fuera. Los brazos de Laurel se sintieron dbiles ante el agarre aplastante de su madre; no poda recordar a su madre tratarla tan bruscamente. Su madre se introdujo en un pequeo hueco y liber el brazo de Laurel. Laurel se oblig a no sobarlo. Esto no se trata de ti Laurel. No puedo quedarme algo tan valioso solo por q te gusta. La vida no funciona as. La cara de su madre estaba rgida y arisca.

Laurel se par contra la pared y permiti a su madre desahogarse. Por semanas ella haba sido una roca- pero nadie puede contener todo ese estrs sin a veces desahogarse. Lo siento. Susurr Laurel. No deb haber gritado. Con un profundo respiro, la madre de Laurel dejo de pasearse y la mir. Su cara se relaj lentamente mientras se volva un mar de lgrimas. Se recarg en la pared y lnguidamente se deslizo hacia el piso mientras lgrimas brotaban hacia sus mejillas. Laurel resopl y cruz el pequeo espacio para sentarse al lado de su madre. Deslizo un brazo alrededor de la cintura de su mam y recarg la cabeza en su hombro. Se senta raro consolar a su mam. Te lastime el brazo? Le pregunt su madre suavemente despus de que el torrente de lgrimas se extingui. No minti Laurel. Exhal un profundo suspir. Realmente considere no vender, Laurel. Pero no tena otra alternativa. Debido a estas cuentas del hospital, estamos ahogados en deudas. No tenemos seguro? Su mam sacudi la cabeza. No mucho, pensbamos que nunca lo necesitaramos. Pero con todas estas pruebas y cuidados mdicos, es slo quehay demasiado por pagar. No hay otra manera. Deseo que la hubiera. He estado hurgando en mi cabeza, pero no hay otro lugar de donde sacar el dinero. Es la propiedad o la tienda, y para ser honesta, la propiedad vale ms. Hemos estirado nuestro crdito hasta el tope slo para mantener a tu pap aqu tanto como se pueda. Nadie nos prestar ms. Se volvi hacia Laurel. Tengo que ser hbil. La verdad es-hizo una pausa mientras sus ojos se llenaba nuevamente de lgrimas. Tu padre puede que nunca se recupere, tena que ver a futuro. La tienda es nuestra nica fuente de recursos. Y aunque se recupere, no hay forma de recobrarnos de este golpe financiero sin vender algo. Sabiendo lo mucho que tu padre ama su tienda Qu queras que hiciera? Laurel quera apartar la mirada de los afligidos ojos cafs de su madre, pero no pudo. Sac a Tamani de su mente e intent pensar racionalmente. Apretuj los dientes y asinti lentamente. Tenas que vender la propiedad. La cara de su mam estaba demacrada y sus ojos se vean desolados. Alz una mano para tocar la mejilla de Laurel. Gracias por entender. Deseaba tener otra eleccin, pero no. El Sr Barnes vendr por la maana con ms papeleo para finiquitar la venta. Quiere garantizar la venta lo antes posible, y con suerte el dinero estar en nuestra cuenta bancaria en una semana. Una semana? Era tan rpido. Su mam asinti. Laurel titube Actuaste chistoso mientras estuvo aqu. Estabas tan feliz y aceptabas todo lo que deca. Se encogi de hombros. Cre que puse mi cara de negocios. Es slo que no quera que nada echara a perder esta venta. El Sr. Barnes ofreci lo suficiente para cubrir todos los gastos mdicos, y tambin nos sobr un poco.Suspir. No s que es lo que sabe, pero quiero vender mientras el precio sea alto. Pero firmaste todo lo que te pona enfrente, continu Laurel. Ni siquiera lo leste. Su madre asinti tristemente. Lo s. Pero no haba tiempo. Quera tomar ventaja de su propuesta mientras estaba en la mesa. Si lo dudaba de nuevo, decidira que ramos muy sosos y retirara completamente la oferta. Creo que tiene sentido, dijo Laurel. Pero No ms, por favor, Laurel. No puedo discutir contigo ahora. Tom la mano de Laurel. Tienes que confiar que estoy haciendo lo mejor que puedo. Ok? Laurel asinti de mala gana. Su madre se levant del suelo y se limpi el ltimo rastro de lgrimas del rostro. Puso de pie a Laurel y la abrazo. Lo superaremos, le prometi. No importa que suceda, lo lograremos. Al entrar en el cuarto de su pap otra vez, los ojos de Laurel miraron hacia la silla donde Barnes haba estado sentado. Pero la simple idea de sentarse en la silla donde Barnes se haba sentado hizo que su piel se erizara. Camino hacia la mesa y recogi su tarjeta de presentacin. JEREMIAH BARNES, BIENES RACES. Debajo haba una direccin local Se vea bastante real, pero Laurel no estaba satisfecha, desliz la tarjeta en su bolsillo trasero y camino para estar junto a David. Hambre, David? dijo Laurel mirndolo explcitamente. Ni se dio cuenta. No realmente. Se acerc ms y lo asi por detrs de su camiseta. Mam, voy a llevarme a David y comprarle algo para cenar. Regresaremos en un par de horas. Su madre mir sobresaltada. Son ms de las nueve. David tiene hambre, dijo ella. Me muero de hambre, admiti David, sonriendo. Y me trajo aqu en noche de escuela, agreg Laurel. La mam de Laurel los mir llena de dudas por unos segundos, despus reanud su atencin a su esposo dormido. No prueben la comida de la cafetera. Les advirti. Por qu estamos haciendo esto otra vez? Pregunt David despus de manejar casi por una hora buscando la ubicacin correcta en la ciudad. David, hay algo malo en ese tipo. Puedo sentirlo. Si pero, merodear en su oficina y atisbar por las ventanas? Es demasiado. Bien, qu esperas que haga? Llamarlo y preguntarle si quisiera explicarme porqu me aterra tanto? Eso servira, murmur Laurel. Entonces qu le dirs a los policas cuando nos arresten? Pregunt sarcsticamente David. Oh, vamos, dijo Laurel. Est oscuro. Solo daremos una vuelta por la oficina, observaremos por algunas ventanas, y nos aseguraremos de que todo sea legtimo. Paus. Y si sucede que hay una ventana abierta, bueno, no es mi culpa. Estas tan chiflada. Tal vez, pero estas aqu conmigo. David puso los ojos en blanco. Esta es Sea Cliff, dijo repentinamente Laurel. Apaga las luces. David suspir pero desactiv las luces. De manera sigilosa, se deslizaron hasta el final de un callejn sin salida y se detuvieron en una casa dilapidada que se vea como si se hubiese construido a principios de 1900s. Esa es, Laurel susurr, bizqueando hacia la tarjeta de presentacin y hacia los nmeros en el brocado.

David mir hacia la imponente estructura. Esto no es como ninguna oficina de bienes races que haya visto jams. Parece abandonada Entonces, hay menor posibilidad de ser atrapados. Vamos. David se ci ms su chaqueta mientras se deslizaban al lado de la casa y empezaban a escudriar en las ventanas. Estaba oscuro y haba luna nueva, pero Laurel aun se senta expuesta en su delgada remera azul. Deseaba no haber dejado su chaqueta negra en el auto. Pero si regresaba por ella ahora, podra no tener el valor de regresar. La casa era enorme, una estructura desmadejada con pequeas remodelaciones nuevas brotando de la construccin principal como complementos al azar. Laurel y David miraron por las ventanas y vieron algunas formas voluminosas en las oscuras habitaciones- Muebles viejos, le asegur David- pero la casa estaba casi vaca. No hay manera de que realmente est haciendo negocios aqu, dijo David. Porqu puso su direccin en una tarjeta de negocios? Porq esta escondiendo algo, Laurel dijo respondiendo en un susurro. Lo saba. Laurel, no crees que estamos en una situacin que nos sobrepasa? Deberamos regresar al hospital y llamar a la polica. Y decirles qu? Que un vendedor de casas tiene una direccin falsa en su tarjeta de negocios? Eso no es un crimen. Entonces, le decimos a tu mam. Laurel sacudi su cabeza. Ella esta desesperada por vender. Y la viste con este negociante Barnes. Era como si la tuviera en un trance. Ella solo sonri y acept todo lo que l deca. Nunca la haba visto hacer eso. Y eso que firm, quin sabe que era! Laurel mir la esquina hacia donde haba una remodelacin peculiarmente torcida y le hizo seas a David. Veo una luz. David se apresur a agazaparse junto a ella. Justamente, cerca a espaldas de la casa, la luz brill a travs de una pequea ventana. Laurel tirit. Tienes fro? Sacudi su cabeza. Nervios. Has cambiado de opinin? De ninguna manera. Gate hacia delante, tratando de esquivar las largas ramas y la basura tirada por el jardn. La ventana era lo bastante baja para observar mientras se estaba arrodillado en el suelo, y Laurel y David se ubicaron a ambos lados de sta. Persianas cubran el vidrio, pero estaban combadas y era fcil ver a travs de ellas. Oyeron voces desde dentro, con la ventana cerrada, no pudieron or ni una palabra. Laurel respir varias veces para tranquilizarse, despus gir su cabeza para ver dentro de la ventana. Vio a Jeremiah Barnes casi de inmediato, con su imponente figura y extrao rostro. Estaba sentado hacia una mesa trabajando en unos papeles que pudo asumir que l traera para que su madre los firmara por la maana. Haba otros dos hombres sentados juntos, tirando dardos hacia la pared. Si Barnes era poco atractivo, esos dos eran completamente grotescos. Su piel les colgaba en su rostro como si no estuviera adecuadamente adherida y sus bocas estaban retorcidas en sonrisas macabras. Uno de los rostros de los hombres era un lo de cicatrices y palidez y, aun estando al otro lado del cuarto, poda decirse que un ojo estaba casi blanco y el otro poco ms o menos negro. El otro tena cabello de color rojo brillante que creca en patrn irregular que incluso su sombrero no poda ocultar completamente. Laurel. David seal que se acercara a su lado de la ventana. Pas por debajo del umbral y mir desde el otro ngulo. Qu diablos es eso? Encadenado en el lado ms lejano de la habitacin haba algo que pareca mitad humano, mitad animal. Su cara eran bultos retorcidos de piel pegados juntos casi al azar. Largos y torcidos dientes salientes de entre sus labios de una quijada prolongada, rematados con una monstruosidad bulbosa que debi haber sido su nariz. Era vagamente humanoide, y Laurel pudo ver jirones de ropa enredadas alrededor de sus hombros y abdomen. Pero un collar delineaba su cuello, dndole la apariencia de una bizarra mascota domstica. La gruesa figura se encorv en su sucia manta, aparentemente dormida. Las uas de laurel se clavaron en el marco de la ventana mientras miraba fijamente al ente. Su respiracin se volvi jadeos irregulares, y de algn modo no poda dejar de mirarlo. Justo cuando acababa de pensar que tendra las agallas para dejar de mirarlo, uno de los ojos azules se abri y se encontr con los de ella. CAPTULO 19 LAUREL SE ARROJ LEJOS DE LA VENTANA. Me mir. Crees que te haya visto. Los dos hombres le gritaron a la criatura que se callara, pero Barnes los silenci con una palabra fuerte que Laurel no reconoci. Un cntico suave le prosigui, y en cuestin de segundos los aullidos de la extraa criatura se calmaron. Laurel se ech inclin hacia la ventana pero sinti un pequeo tirn por detrs en su remera. Se vir. David sacudi su cabeza hacia ella y apunt hacia el auto. Laurel se detuvo, pero no estaba muy satisfecha. Levant un dedo a David ech un vistazo ms a travs de un lado de la ventana Sus ojos encontraron con la mirada de Jeremiah Barnes. Vete! le silb a David, y se lanz hacia el frente de la casa. Pero antes de que diera un paso ms para alejarse, oy el vidrio acres aicos y siti una gran mano que la agarraba del cuello, jalndola a travs de la ventana dentro del cochambroso cuartucho. Dedos speros rasparon su garganta mientras senta como el marco de madera de la ventana se rompa a sus espaldas. Despus estaba volando. Grit solo un momento antes de golpearse contra la pared en el lado opuesto del cuarto. Su cabeza gir. A la distancia oy un gruido de David al golpear la pared junto a l. Laurel trat de concentrarse mientras el cuarto a su alrededor pareca dar vueltas. David estir la mano y la atrajo hacia l, y ella sinti una estela de sangre caliente caer en su hombro. El cuarto finalmente paro de girar, mientras miraba a Barnes con su rostro burln. Qu tenemos aqu? ri cruelmente. La niita de Sara. He escuchado de ti ms de lo que hubiese querido saber. Laurel abri la boca para replicar pero, pero David le pellizc el brazo. Laurel sinti un grueso hilo de lquido meloso emergiendo de la punzante herida de su espalda y se pregunt cunto dao le haba hecho el marco de la ventana. Buena chica, Bess, dijo Barnes, acariciando la cabeza medio calva del extrao animal. Despus se acuclill al lado de David y Laurel. Porqu estn aqu les pregunto en una suave pero autoritaria voz. tenamos tenamos

que averiguar porqu porqu usted- mientras ella logr ingenirselas para mantener la boca cerrada y mir a Barnes. Podramos decir que algo no estaba bien. Dijo Davis. Vinimos a ver si descubramos algo. Laurel se volvi con los ojos muy abiertos y mir a David. Estaba mirando fijamente hacia delante con una apariencia ligeramente enajenada en su rostro era inquietantemente similar a la morada que Laurel habia visto en su madre justo una hora antes. David! sise. Y qu planeaban hace si encontraban algo? le pregunt Barnes con esa extraamente irresistible voz. Obtener pruebas. Llevarlas a la polica. David! chill Laurel, pero pareca que l no la escuchaba. Porqu estn tan preocupados? Barnes pregunt. Nuevamente David abri su boca, pero haba demasiados secretos que pudiesen desgajarse. Laurel cerr sus ojos, se disculp mentalmente, y abofete a David en el rostro lo ms fuerte que pudo. Mierda! Ay! Laurel! David ahueco la mano en su mejilla, estirando su mandbula. Un suspir de alivi escap de los labios de Laurel y apret la mano de David. l slo se vea confundido. He odo suficiente, dijo Banes, levantndose. El hombre pelirrojo sonri- una caricatura siniestra de una sonrisa real que provoc que Laurel se hiciera un ovillo en el pecho de David. Rompmosles las piernas. Podra ejercitarme. Laurel sinti que David se tens, y su respiracin se torn corta y errtica. Barnes sacudi la cabeza. Aqu no; esta direccin esta en mi tarjeta. Tengo demasiada sangre que limpiar ya. Se acuclill nuevamente a uno y al otro por un largsimo minuto. Les gusta nadar? Laurel entre cerro los ojos y mir al hombre, pero David la retuvo. Creo que ustedes hallaran un chapuzn en el Chetcoun tanto refrescante. Barnes solevanto y agarro a David por los hombros, jalndolo para que se parara. Regstrenlo. Los otros dos hombres sonrieron y empezaron a vaciar los bolsillos de David- la cartera, las llaves y una caja de mentas. Barnes recogi las llaves y se las arrojo a Cara cortada y desliz las llaves y las mentas dentro de los pantalones de David. Para que los policas puedan identificar sus cuerpos cuando los encuentren en la primavera, dijo rindose. Sin David retenindola, Laurel se arroj hacia Barnes, sus uas buscando su rostro, sus ojos lo que fuera. Barnes lanz a David hacia sus compinches y sujet los brazos de Laurel, retorcindolos detrs de ella mientras gema de dolor. Coloc sus labios cerca de su oreja y le acarici el rostro. Ella ni siquiera pudo rechazarlo. Slo estate quieta, le susurr tranquilizndola. Porque si no, continu en aquel tono dulzn, Te arrancar los brazos. David estaba luchando con sus captores, gritando y tratando de acercarse a Laurel, pero no pudo luchar mejor que ella. Silencio! gru Barnes con una voz que llen el cuarto e hizo eco en las paredes. La boca de David se cerro de golpe. Tome el auto, dijo Barnes. Manejen hasta Azalea y arrjenlos al ro. Y no se olviden de mantenerlos sumergidos, agreg cnicamente. Asegrense que sta no, sealando a Laurel, se presente antes de que los papeles estn firmados maana. Se ri. La primavera es ideal, pero mientras no sea maana, realmente no me importa cuando los encuentren. Y dejen el auto all, no en el estacionamiento- al lado de una va. No necesito el auto de unos chicos extraviados estacionado en frente de mi oficina. Mir de soslayo a ambos. Caminen de regreso, les har bien. No te saldrs con la tuya, murmur entre dientes Laurel. Pero Barnes solo se carcaje. Le solt el brazo y mir la mancha roja en su mano- la sangre de David. Que desperdicio, dijo, limpiando la sangre de sus manos con un pauelo blanco. Llvenselos. Los dos hombres ataron juntos a Laurel y a David y los arrojaron al asiento trasero del Civic de David. Puede gritar todo lo que quieran ahora, dijo Rojo con una sonrisa. Nadie los escuchar. Mientras conducan, la luz de las calles titilaba sobre el auto, suficiente luz para que Laurel pudiera ver el rostro de David. Su mandbula estaba flexionada y se vea tan asustado como ella, pero no se molest en gritar tampoco. Se siente bien estar fuera haciendo esto otra vez, no es as? Cara Cortada dijo, hablando por primera vez. A diferencia de su compaero, la voz de Cara Cortada era profunda y suave- el tipo de voz q se esperara escuchar de un hroe en una vieja pelcula blanco y negro, no de esta ruda, desfigurada figura. Si, dijo Rojo sonriendo, una repugnante risa sibilante que hizo que el estmago de Laurel se revolviera. He estado harto de sentarnos cerca de ese vejete esperando que algo emocionante pasara. Somos unos de los mejores de la horda. Pero Barnes nos trata como si furamos nada. Nos manda deshacernos de estos chicos. Chicos! S. Pasaron unos segundos en silencio. Deberamos hacerlos trizas en vez de arrojarlos al ro. Eso te hara sentirte mejor Una pequea risa de aquella voz perfecta, como de estrella de cine, llen cada rincn del auto a pesa r de su bajo volumen. Un escalofro se sacudi por la columna vertebral de Laurel. Me agradara. Ech un vistazo a Laurel y David con una aterrorizante sonrisa. Despus suspiro y volvi a mirar el camino. Pero no podran hallarlos por unos das. Las partes son difciles de esconderan en un ro. Hizo una pausa. Mejor solo seguimos rdenes. Laurel? Murmur David por un bendito momento S? Lamento no haberte credo lo de Barnes. Est bien. S, pero deb haber confiado en ti. Deseara Su voz se pasm por unos segundos. Deseara que hubiramos- No te atrevas a despedirte, David Lawson. Sise Laurel lo ms silencioso que pudo. Esto aun no termina. Ah s? pregunt David, frustrado. Qu sugieres? Pensaremos en algo, murmur mientras el click de la seal para dar vuelta de empez a sonar y el auto bajo la velocidad. Sinti las llantas crujir sobre un camino de grava dejando las luces de la autopista lejos. Fue un camino con baches por varios minutos previos a que los hombres se estacionaran y abrieran las portezuelas. Es hora, dijo Cara Cortada, su rostro era parco, inescrutable. No tienen que hacer esto, dijo David. Nos quedaremos callados. Ninguno de nosotros-

Shhh, dijo Rojo, blandiendo una mano sobre la boca de David. Solo escuchen. Oyeron eso? Laurel hizo una pausa. Escuch algunas aves y saltamontes, pero adems de eso, escuch el flujo distante del Ro Chetco. Ese es el sonido de su futuro, esperando para llevrselos. Vamos, dijo poniendo de pie toscamente a David. Ustedes tienen una cita y no queremos que lleguen tarde. Empujaron a sus prisioneros hacia delante al oscuro camino mientras uno de los hombres cant fea y estridentemente, desentonado, Oh Shenandah, quiero verla. Lejana al ro fluyente. Laurel hizo un mohn mientras pataba otra roca con sus dedos desnudos y dese por primera vez en su vida que hubiese traido puesto unos zapatos en lugar de sandalias. Despus los rboles se despejaron y pararon en frente del Ro Chetco. Laurel tom aire mientras admiraba la blanca espuma corriendo por los rpidos. Cara Cortada la empujo hacia el suelo Tu slo sintate aqu, gru. Ahora regresamos. Laurel no pudo zanjarse con las manos y aterriz con su estomago, sus mejillas descansaban en la lodosa y hmeda oscuridad. Pronto David cay tendido a su lado, y la desesperanza de su situacin finalmente aterriz. Todo era su culpa y ella lo saba, pero cmo te disculpas por hacer que asesinen a alguien? No pens que terminaramos as. Murmur David. Yo tampoco, dijo Laurel. muertos a manos de qu crees que son? No no creo que sean humanos. Ninguno de ellos. Tal vez ni Barnes. David suspir. Nunca he estado tan renuente a admitir que creo que tienes razn. Estuvieron callados por unos momentos. Cunto crees que tarde? pregunt Laurel, con sus ojos fijos en los espumosos rpidos David sacudi su cabeza. No lo s. Cunto crees poder aguantar la respiracin? ri malhumorado. Creo que aguantaras ms que yo. Pero su risa se detuvo rpidamente y suspir. Tom dos segundos a la mente de Laurel unir las piezas. David? una chispita de esperanza tom vida en su cabeza. Recuerdas mi experimento? En tu casa, en tu cocina? Oy los murmullos de los dos hombres mientras regresaban al ro. David toma un respiro muy, muy profundo, murmur. Los hombres traan unas rocas enormes y cantaban la misma cancin q Laurel no reconoci. Ms vueltas de soga lastimaban sus muecas y sinti q Cara Cortada examinaba el peso de una roca casi tan grande como una pelota de playa. Unos minutos despus hall que David estaba en la misma situacin Ests listo? dijo Cara Cortada a su compaero. Laurel mir hacia el ro. Eran al menos cien pies al centro del ro; que esperaban que hicieran, caminar? Como si presintiera su pregunta, Cara Cortada agarr a Laurel con una mano y la roca con la otra como si slo pesaran una o dos libras. Rojo hizo lo mismo con David. Antes de que Laurel cayera en cuenta de esta inaudita situacin, Cara Cortada la arroj. Aire fro corra por su rostro, y grit mientras volaba por los aires, pasando justo en medio del ro. Vagamente logr tomar una bocanada de aire antes de que la roca se hundiera a travs de la superficie y la arrastrara consigo. El agua pinchaba como agujas congeladas mientras la rugiente oscuridad se cerna sobre su cabeza. Parpadeo y forz sus odos a escuchar a David. Su roca rpidamente la pas, apenas esquivando su cabeza mientras descenda bajo la turbia negrura. Enredo sus piernas alrededor de su pecho y se desliz a travs del agua que la rodeaba. Su roca tiraba de sus brazos, y apret sus piernas alrededor de David. Esperaba que l hubiese logrado tomar un buen respiro. Fue solo unos segundos antes de que su rocas alcanzaran el fondo del ro con un misterioso sonido. Laurel mir hacia arriba pero no pudo ver ni un destello de luz. Solo poda ver un simple bosquejo del contorno de la plida piel de David en frente de sus ojos y no poda saber si an estaba conciente. Su boca indag en la oscuridad buscando la de l. El alivio la invadi cuando sinti su cara moverse tambin. Sus bocas se encontraron y Laurel se concentr en sellar sus labios con los de David antes de soplar aire gentilmente en su boca. El contuvo el aliento por unos segundos y sopl ms aire en la boca de ella. Esperando que pudiera entender que estaba haciendo ella, Laurel retir sus labios y empez retorcerse tanteando sus ataduras. El agua estaba helada y Laurel supo que tena que actuar rpido. Primero tena que poner sus manos al frente, o nada iba a funcionar- no poda ser capaz de acercarse lo suficiente a David y darle respiracin si no poda usar sus manos. Se inclin hacia delante y trat de deslizar sus brazos por debajo de su espalda, pero su espalda no se doblaba tanto. Sinti que la piel de sus muecas se rasgaba mientras halaba ms fuerte, sabiendo que David no podra aguantar la respiracin por ms tiempo. Su columna le doli mientras la forzaba a doblarse ms- y un poco ms. Su cuerpo se rebel, pero finalmente sus manos se deslizaron por debajo de sus rodillas y patale con sus piernas liberabas, buscando frenticamente a David, rodeo con sus brazos su cuello y presion su boca de nuevo. Respiraron varias veces inhalaron y exhalaron mientras trataba de decidir que hacer despus. Exhal un gran respiro en los pulmones de David y se separ de nuevo. Empuj la soga que conectaba a la roca con ella, y cuando alcanz el fondo, sus entumecidos dedos buscaron algo filoso. Pero el ro era tan turbulento. Cualquier cosa que alguna vez hubiese sido filosa se haba tornado en una mancha con terminado romo. Se permiti flotar para darle a David ms respiraciones antes de sumergirse nuevamente, siguiendo la soga de David esta vez. Sus dedos palparon el nudo alrededor de la roca y lentamente empez a liberar una hebra de la cuerda. Despus de unos intentos ms. Nad de regreso para darle respiracin a David. Estaba luchando para poder poner al frente sus brazos como los de ella, pero no era tan gil y no haba progresado nada. Despus de una respiracin profunda, David intent otra vez deslizar sus brazos pero no se movan ni un poco. Laurel apret los dientes; tendra que hacerlo sola. Se forz a regresar hacia donde estaba el nudo de la soga de David. Tom tres bocanadas ms de aire antes de que el nudo se deshiciera en sus manos. Pero la cuerda an estaba atrapada por debajo de la enorme roca. Afianzando sus pies en el fondo del ro, Laurel sopeso la roca, intentando liberar la ltima vuelta de la cuerda. Sus pies resbalaron, y pate la nica sandalia que haba sobrevivido la helada zambullida. Sus dedos buscaban las grietas en las rocas y hall un mejor agarre, y empujo contra la roca, tratando de que rodara unas cuantas pulgadas. Sinti que empezaba a moverse y

empuj un poco ms fuerte. La roca repentinamente se desplaz y los pies de Laurel se alejaron de sta. La corriente del ro la arrastr, sus brazos chocaron mientras la cuerda se estiraba La forma blanquecina de David paso sbitamente, como esclavo de la corriente y lejos de su alcance antes de que Lauren incluso pudiera tratar de agarrarlo. Pas menos de un minuto antes de que lo perdiera de vista, un pequeo rastro de burbujas era el nico rastro efmero de su presencia. David se fue y Laurel se senta torpe. Debi haberlo planeado mejor. Todo lo que poda pensar mientras miraba frenticamente en la oscuridad era que haba pasado mucho tiempo desde su ltima respiracin boca a boca. El pnico afloro en sus pensamientos y Laurel trato de sobreponerse. La falta de aire empez a arder en su pecho, pero era la menor de las cosas que le incomodaban por el momento. Sus pies estaban raspados por empujar la roca de David, y las muecas le dolan en el sitio donde las cuerdas aun pendan mientras flotaba torpemente en la corriente. Y lo peor esta enfrente de ella. Toco el fondo y hallo agarre a sus pies y empuj su roca, rogando poder moverla fcilmente. Ni siquiera se movi. Maldijo mentalmente, an en el agua, las lgrimas hallaron escape de sus ojos. Le tom unos preciosos segundos mover una de las rocas ms pequeas en frente de la que le cea la cuerda y aumentaba su dolor, los pies le hormigueaban nuevamente. La empuj con todo su ser, y mientras la oscuridad empez a descender en los lmites de su visibilidad, la roca empez a deslizarse. Laurel flexion los brazos y empuj nuevamente, exhalando el ltimo aliento de su boca mientras forzaba a la roca otra pulgada hacia delante. Otra, otra, solo un poco ms. Repentinamente estaba flotando a travs del caudal como una mueca de trapo, sin saber donde quedaba la superficie. Pataleaba frenticamente, intentando encontrar algn tipo de apoyo en el agua lodosa. La corriente contino arrastrndola y aunque pataleaba hacia la orilla, su cuerpo haba sido despojado de su fuerza. Sus pies araaron el fondo e intento ponerse en pie, pero sus piernas no le obedecan. La fuerza del agua la tir, y sus brazos y piernas golpearon estrepitosamente contra las rocas mientras intentaba controlar la situacin. Despus algo la rode por sobre su cabeza, empujando hacia abajo unos segundos. Laurel gimi, sabiendo que los dos tipos la haban hallado, ahora listos para terminar el trabajo que haban comenzado. Pero, cuando el abrazo alcanz su cintura, la hal hacia arriba alejndola del agua. Lejos de las despiadadas rocas. Te tengo, dijo David en su odo traspasando el sonido de la corriente. Sus brazos an atados estaban asegurados alrededor de su cintura, chapote a travs de las aguas poco profundas hasta la orilla. La arrastr unos cuantos metros fuera del ro y hacia una banca roja antes de que empezara a colapsar en el suelo. Sus dientes chasquearon en su odo mientras yacan juntos, ambos jadeando. Gracias a Dios, suspir David mientras sus brazos alrededor de Laurel se desplomaban. CAPTULO 20 Pasaron varios minutos antes de que alguien fuera capaz de moverse. El cuerpo de David se agit de fro mientras el desenredaba sus brazos de Laurel. Pens que nunca iba a verte de nuevo dijo l. Estuviste debajo durante casi quince minutos despus de que consiguiera liberar mis brazos para poder ver mi reloj. Quince minutos! Laurel estuvo instantneamente agradecida de haber liberado a David primero en vez de a ella. El habra estado muy muerto despus de solo cinco minutos. Cmo llegaste a la orilla? David sonri lnguidamente. Por ser muy, muy testarudo. No estaba convencida de que fuera a hacerlo todo. Pero segu golpeando y tomando aliento cuando poda y finalmente entr en aguas poco profundas. El se inclin ms cerca hasta que sus hombros se tocaron. No tena ni idea de donde estabas. Ni siquiera poda haber encontrado donde estabas atado porque el ro estaba tan oscuro. Segu caminando arriba y abajo de la orilla buscando cualquier seal de ti. Y qu pasaba si los dos feos haban estado esperando? Laurel reprend. Eso fue un riesgo que estaba dispuesto a correr David dijo bajito. Un violento estremecimiento agit todo su cuerpo, y Laurel convulsion lentamente hasta sus pies. Tenemos que conseguir que entres en calor dijo ella. Podras coger hipotermia despus de estar dentro del agua. Qu hay sobre ti? Estabas en un camino ms largo. Laurel agit su cabeza. Yo no soy de sangre caliente, recuerdas? Vamos, busquemos algo afilado para cortar esta cuerda. Ella se inclin y comenz a acariciar el suelo. No, dijo David. Volvamos a mi coche. Tengo un cuchillo dentro. Nos llevar menos tiempo a largo plazo. Crees que puedes encontrarlo? Mejor, de otra manera no importar que sobreviviramos en el ro. Caminaron con cansancio corriente arriba durante varios minutos antes de que las cosas comenzaran a parecer familiares. All, dijo Laurel, sealando el suelo. Ella poda ver su blanca correa recostada serenamente en el banco, la actual burbuja en el pie. Debo haberlo perdido cuando Scarface me recogi. David se detuvo, mirando el zapato. Cmo hicieron eso, Laurel? El me recogi con una mano! Laurel asinti. A m tambin. Y ella no quera decirle lo pesadas que las dos rocas haban sido. El coche debera seguir este camino dijo ella, sealando con su cabeza. Ella quera dejar el ro detrs y no volver nunca. Quieres esto? pregunt David, inclinndose a recoger sus zapatos. El estmago de Laurel se retorci mientras ella miraba la raspada sandalia blanca. Su pie vibr, pero ella no poda aguantar el pensamiento de llevar ese zapato de nuevo. No, dijo ella firmemente. Tiralo a la basura. Sin luna que les guiara, hicieron su camino lentamente por el sendero. Dos veces tuvieron que retroceder, pero fue menos de hora y media antes de que David se arrodillara junto a su coche, buscando la llave extra en la rueda. Le dije a mi madre que esta era una idea estpida dijo David, castaeando sus dientes de nuevo. Pero ella me asegur que algn da estara contento de que ella lo pusiera all. El recuper la llave plateada y la sostuvo en tus temblorosas manos. No creo que esto sea exactamente lo que ella tena en

mente. El desliz la llave dentro del maletero y ambos suspiraron cuando hizo clic y el maletero se abri. Voy a comprarla flores cuando llegue a casa prometi el. Tambin bombones. David excav torpemente en su kit de supervivencia al borde de la carretera y sac un pequeo cuchillo de bolsillo. Llev unos minutos rasgar las gruesas cuerdas, pero fue un milln de veces mejor que intentar hacerlo con una roca. El arranc el coche y gir el motor con una buena rfaga mientras se deslizaron en los asientos traseros, alzando sus manos a las rejillas de ventilacin e intentando secar sus ropas todava empapadas. Deberas quitarte tu camiseta y ponerte mi chaqueta dijo Laurel. No es mucho, pero al menos est seca. David agit su cabeza. No puedo hacer eso; tu la necesitas. Mi cuerpo se ajusta a cualquier temperatura en la que est expuesta siempre lo hace. Pontela orden ella. El dud, pero despus de unos pocos segundos se quit su camiseta y la sustituy con su chaqueta. Crees que puedes conducir? David olfate. Puedo conducir lo suficientemente lejos para llevarnos hasta la estacin de polica. Funcionar eso? Laurel detuvo la mano de David en la palanca de cambio. No podemos ir a la polica. Por qu no? Dos hombres intentaron matarnos! Confa en m, eso es para lo que los policas son. Esto es ms grande que los policas, David. Olvidaste cmo esos dos hombres nos lanzaron al ro como si no pesramos nada? Qu piensas que ellos haran a un par de policas? David mir su cuentarrevoluciones pero no dijo nada. No son humanos, David. Y nadie que sea humano va a salir herido si intentan detenerles. As que qu hacemos? pregunt David, con su voz aguda. Ignorarles? Escabullirnos a casa con nuestras colas entre nuestras piernas? No dijo Laurel muy tranquilamente. Vamos a Tamani. Lgrimas de alivio escocieron en los ojos de Laurel mientras ella pasaba el lmite del arbolado y sinti q el confort familiar del bosque la envolva. Ella apart su enredado pelo de su cara e infructuosamente intent pasar sus manos por ella mientras cojeaba por el tenuemente iluminado sendero hacia la corriente. Ella estaba tan exhausta, ella apenas poda poner un pie magullado enfrente del otro. Tamani? ella llam tranquilamente. Su voz pareca artificialmente alta en esta oscura y vaca noche. Tamani? Necesito ayuda. Tamani la sigui los pasos tan tranquilamente que ella no le percibi hasta que el habl. Puedo asumir que el chico del vehculo es David? Ella dej de caminar y sus ojos le absorbieron. El no estaba dentro de su armadura esta noche pero una camiseta de manga larga y pantalones a medida que combinaban casi sin costuras en las sombras. La noche era tan oscura que ella poda ver el perfil de su cara, cada suave ngulo y exquisitamente guapo. Ella quera arrojarse en sus brazos, pero ella se ech hacia atrs. S, es David. Sus ojos eran suaves pero sagaces. Qu le trajiste? No tuve opcin Tamani alz una ceja. Al menos le dijiste que se quedara dentro del coche. Lo estoy intentando, Tamani. Pero el era mi nica manera de bajar aqu esta noche. Tamani suspir y mir hacia atrs al sendero donde Laurel haba dejado a David en el coche. Tengo que admitir-que estoy muy contenta de estar aqu. Pero el bosque est lleno de hadas esta noche-no es un buen momento. Por qu estn ellos aqu? Ha habido muchaactividad enemiga en la zona ltimamente. No estamos seguros de por qu. Eso es todo lo que puedo decir. El dispar una rpida mirada hacia atrs al sendero. Aljemonos. El tom su mano y continu sendero abajo. El primer paso dispar el dolor por encima de su pierna mientras un palo excavaba dentro de sus rasgados pies. Para, por favor. Su voz era un ruego ahogado, pero ella estaba ms all de sentirse avergonzada esta noche. Las lgrimas rodaron por su cara mientras Tamani se detuvo y se gir. Qu va mal? Pero ahora que las lgrimas haban comenzado, Laurel no poda mitigarlas. El pnico y el miedo de la tarde la inundaron tan tangiblemente como el hecho del Chetco y ella jadeaban respirando. Entonces los brazos de Tamani estaban alrededor de ella, su pecho caliente a pesar del aire fro. Sus manos golpearon arriba y debajo de su espalda hasta que el toc el tajo profundo donde ella se haba cortado con la ventana y no pudo contener un gemido. Qu te ocurri? susurr Tamani en su odo mientras sus manos pasaban a travs de su pelo. Los dedos de Laurel agarraron el frontal de su camiseta mientras ella intentaba mantener su equilibrio. Tamani se inclin y movi sus brazos debajo de los de ella, despegando sus doloridos pies y curvndola contra el. Ella cerr sus ojos, hipnotizada por la grcil cadencia de sus pies que nunca parecan hacer un sonido. El camin unos minutos sendero abajo y se pos sobre una suave parcela en el suelo. Una chispa ardi y Tamani encendi lo que pareca un orbe dorado del tamao de una pelota de tenis. Luces parpadeantes brillaban con cientos de diminutos agujeros, rellenando el pequeo claro con un dulce brillo. Tamani desliz su mochila de sus hombros y se arrodill junto a ella. Sin decir una palabra, el coloc un dedo bajo su barbilla y gir su cara a un lado, despus al otro. El sigui por sus brazos y piernas, murmurando en las rozaduras y abrasiones que el encontr. Con cuidado, el ascendi el pie de ella sobre su regazo y Laurel capt los familiares aromas de lavanda mientras el frotaba algo clido en sus destrozadas suelas. Zumbaban y casi quemaron por un minuto antes de refrescarse y relajar el punzante dolor. Ests herida en alguna zona ms? Tamani pregunt despus de tratar todas las heridas que el pudo ver. Mi espalda dijo Laurel, girndose sobre su lado y levantando su camiseta. Tamani liber su respiracin en un pequeo silbido. Esta est bastante mal. Necesitar atarlo. Doler? dijo Laurel lentamente mientras el calor del pequeo orbe pareca envolver el cuerpo de ella. No, pero tendrs que tener cuidado durante unos das mientras cicatriza.

Laurel asinti y apoy su mejilla sobre su hombro. Dnde conseguiste eso, Laurel? pregunt el mientras sus suaves dedos trabajaban sobre el profundo tajo. Las hadas no son conocidas por ser torpes. La lengua de Laurel se sinti gruesa y lenta mientras intentaba explicarse. Intentaron matarnos. A David y a m. Quin? su voz era suave, pero Laurel pudo sentir la intensidad detrs de sus palabras. No lo s. Algo feo, inhumano. Hombres que convencieron a mi mam de vender la tierra. Feos? Laurel asinti. Ella cerr sus ojos mientras le contaba sobre su papa y Jeremiah Barnes, sus palabras comenzaban a arrastrarse. Una toxina? Tamani presion mientras sus ojos crecan ms pesados y su voz pareca alejarse ms y ms. Los papeles deban firmarse maana respir Laurel, forzndose a s misma a transmitir el mensaje ms importante mientras su piel zumbaba como si ella estuviera tumbada en el sol del medioda. Unos pocos segundos ms tarde un brazo se desliz alrededor de ella y Laurel aferrndose a ello mientras la mejilla de Tamani se apoyaba en su pelo. Ve a dormir susurr Tamani. No dejar que nadie ms te haga dao. D-d-david, el est esperando No te preocupes Tamani la tranquiliz, dando un toque a su brazo. El tambin est durmiendo. Shar se asegurar de que l est a salvo. Ambos necesitis descansar ahora. Todo lo que ella poda hacer era asentir mientras ella se acurrucaba contra el pecho de Tamani y dej que todo lo dems escabullera de su mente. Dulces dedos recorrieron el pelo de Laurel mientras ella lentamente se extir y rod sobre su espalda. Sus ojos aletearon abiertos y se encontraron con los de Tamani. Buenos das dijo el con una suave sonrisa mientras el se sent junto a su cabeza. Ella sonri, entonces sus ojos se alzaron al firmamento lleno de estrellas y la pequea lmpara todava colgaba de las ramas encima de ella. Lo son? Tamani ri. Bien, supongo que es muy temprano por la maana, pero s. Dormiste? El agit su cabeza. Demasiado para hacer. Pero Estar bien. Lo he hecho peor. Su sonrisa se desplom y su mandbula se cuadr. Es hora de irse. Ir adonde? pregunt ella, sentndose. A cuidar de los trolls antes de que terminen por matar a tu padre. Trolls? Ella agit su cabeza. Seguramente ella haba entendido mal. Ella se haba sentado demasiado rpido, eso era todo. Mi padre? Puedes ayudar a mi padre? No lo s admiti Tamani. Pero no importar a menos que tengas cuidado de los trolls primero. Tamani inclin su cabeza muy ligeramente a un lado. Vamos fuera, Shar. S que ests escuchando. Otro hombre camin silenciosamente fuera desde detrs de un rbol que Laurel habra jurado que era demasiado pequeo para que el se ocultara detrs. El tena la misma postura segura que Tamani y los mismos ojos verdes. Sus races eran verdes tambin, pero el resto de su pelo era rubio claro y largoapartado de su cara. Shar tena la misma perfeccin que ella todava no estaba acostumbrada a ver en Tamani; su rostro era ms spero sin embargo, lleno de afilados rasgos donde los de Tamani eran suaves. El era ms alto que Tamani casi tan alto como Davidcon largos y speros miembros y slidos brazos y pecho. Laurel, Shar. Shar, Laurel dijo Tamani sin mirar a la otra hada. Laurel mir fijamente, con los ojos amplios, pero Shar solo asinti y cruz sus brazos sobre su pecho, escuchando mientras el se inclinaba hacia atrs contra el rbol del que acababa de salir. Debera haber percibido que los trolls intentaban comprar esta tierra. Las criaturas que describiste no pueden ser nada ms. Necesitamos tener cuidado de ellos antes de que estos papeles puedan ser firmados. Trolls? Cmo trolls de verdad? Hablas en serio? Por qulos trollsse preocuparan en comprar esta tierra? Solo porque vosotros vivs aqu? Tamani mir por encima de su hombro a Shar antse de girarse a Laurel. No. Es porque el portaln est aqu. El portaln? Tamani, vas demasiado lejos gru Shar. Tamani gir su cuerpo hacia atrs. Por qu? No crees que ella, de todas las hadas, tenga derecho a saber? Esa no es tu decisin. Estas dejando que llegue a ser demasiado personal. Es personal dijo Tamani, con amarga pesadez en su voz. Siempre ha sido personal. Nos ajustamos al plan insisti Shar. He estado ajustndome al plan durante doce aos, Shar. Pero que los trolls estn a meras horas de ganar el titulo de esta tierra y deshacer todo por lo que hemos trabajado no es parte del plan. El se detuvo, mirando a su compaero. Las cosas han cambiado, y ella necesita saber que est en juego. La Reina no estar contenta. La Reina ha pasado la mayor parte de su reino hacindome miserable. Quizs es mejor si la marea cambia por una vez. Confo en ti, Tamani, pero sabes que no puedo ocultar esto. Pas un largo momento mientras los dos hombres se estudiaban mutuamente. As que hazlo dijo Tamani y se gir a Laurel. Te dije una vez que guard algo muy especial. No es algo que pueda coger y movereso es por lo que esta tierra es tan importante. Es una puerta al reino. La nica barrera a una puerta a Avalon. Avalon? respir Laurel. Tamani asinti. Hay cuatro portalones en todo el mundo que guan a ello. Hace cientos de aos, los portalones estaban abiertos. Eran an as secretos y guardados por aquellos que saban de ellos, pero el hecho es que demasiados saban. Desde el comienzo de los tiempos, los trolls han estado intentando controlar Avalon. Es una pieza tan perfecta de la tierra que la naturaleza no es el nico recurso abundante all. Oro y diamantes son tan comunes como astillas y piedras. No significa nada para nosotros excepto como decoraciones, sonri Tamani. Nos gustan las cosas que brillan, ya sabes.

Laurel ri mientras ella pensaba en los prismas de cristal que haba enhebrado en la ventana de su dormitorio hace aos. Pens que era solo una preferencia personal. Nunca conoc a las hadas que no quise dijo Tamani con una sonrisa. Pero los trolls han intentado siempre sobornar al mundo de los humanos con dinero. Algunos trolls pasan todas sus vidas cazando tesoros y Avalon es un tesoro demasiado grande para dejar escapar. Durante siglos, fue un lugar de muerte y destruccin mientras los trolls intentaban invadir y destruirnos y las hadas desesperadamente intentaran proteger su hogar. Pero durante el reino del Rey Arturo, todo cambi. El rey Arturo? El rey Arturo? Ests bromeando! Ni siquiera un poco, sin embargo como todo lo dems, las historias nunca llegan bastante correctas. Te digo esto, si quieres mantener un secreto, convirtelo en una historia humana. Ellos lo enredarn tanto en cien aos, que nadie ser capaz de separar la verdad del mito. Me molestara excepto, si descubriera que es completamente verdad. Tamani se encogi de hombros. Qu hizo el rey Arturo? En su mayora es lo que hizo el mago Merlin. Arturo, Merlin, y Oyeron Oberon? El Oberon de Shakespeare? Shakespeare fue apenas el primero en inmortalizarle, pero s, ese Rey Oberon. Junto con Arturo y Merlin, Oberon cre una espada que contena tanta magia que quien la empuara era seguro que saldra victorioso en la batalla. Excalibur dijo sin respiracin Laurel. exactamente. Oberon, Arturo y Merlin guiaron el ejrcito ms grande que Avalon haya visto alguna vez en batalla contra los trolls para desterrarles para siempre. Las hadas, Arturo y sus caballeros, Merlin y sus tres seoras, y Oberon. Los trolls nunca tuvieron una oportunidad. Las hadas purgaron a Avalon de los trolls, y Oberon cre las puertas para guardar contra su regreso. Pero incluso para un invierno de hadas, era ms mgico que cualquier planta viviente que pudieran aguantar. El ms grande rey de las hadas en la historia dio su vida para hacer la puerta que yo guardo. Es todo tan increble dijo Laurel. Es tu historia dijo Tamani. Tu patrimonio. Shar gru detrs de l, pero Tamani le ignor. Eso es por lo qu es tan importante que esta tierra no caigan en manos de los trolls. Los portalones nunca podrn ser destruidospero las puertas que las guardan pueden. Y si las puertas son destruidas, Avalon estar abierto para todos. Nuestro hogar ser un lugar de guerra y destruccin de nuevo. Tenemos grabaciones de la terrible venganza que los trolls tomaron en Camelot, y podemos imaginar el destino similar que espera a Avalon si encuentran la manera de entrar. Por qu ahora? Mi madre ha estado intentando vender esta tierra durante aos. Ellos podran haberla comprado hace aos. Tamani agit su cabeza. No lo sabemos. Honestamente, estoy asustada de descubrirlo. Los trolls odian perder. Nunca hacen un movimiento a menos que estn seguros de que puedan ganar. Quizs han conseguido juntar un grupo realmente grande. Quizsquizs El suspir. Ni siquiera lo s. Pero tienen algn tipo de secreto que piensan les dar ventaja. Y a menos que descubramos que es, podemos no tener una oportunidad. Tamani se detuvo. Ni siquiera pensamos que supieran donde estaba la puerta. Por q no? No han estado intentando entrar desde q las puertas fueron hechas? Solo decimos que muy pocos trolls salieron de Avalon con vida. Sospechamos durante muchos, muchos aos que los supervivientes saban aproximadamente donde estabay quizs han pasado esa informacinpero hasta ahora, han sido incapaces de ubicar su exacta localizacin. Qu ocurre si la encuentran? Si la encuentran, les mataremos. Eso es por lo que estamos aqu. Pero eso no es lo peor que puede ocurrir. Si logran comprar la tierra, pueden enviar un ejrcito de humanos con algn proyecto de construccin imaginaria para derribar todo ms rpido que poder matarles sin atraer ms atencin humana. Las puertas son muy fuertes, pero no son invencibles. Un par de bulldozers y algunos explosivos podran hacerlas caer. Pero finalmente, expondran la puerta a todos los que quisieran encontrarla. Dijiste que hicieron enfermar a mi padre? ella susurr. Tamani la mir durante largo rato, sus ojos brillando con ira. Creo que lo hicieron. Tambin creo que debido a esta toxina Shar aclar su garganta y se dirigi a Laurel. A Tamani le encanta hablar, pero estoy seguro que estars de acuerdo con que el tiempo es breve. Tamani frunci l aboca y mir el firmamento. He estado aqu demasiado tiempo dijo. Necesitamos irnos. Queremos cogerles mientras el cielo est tornndose rosa. Por qu? Los trolls son criaturas de la noche; prefieren dormir cuando el sol est arriba. Estarn cansados y dbiles si les atrapamos al final del da. Laurel asinti. Ella se estir una vez ms y vacilante se puso de pies, probando su peso con cautela. Para su sorpresa, sus pies se sentan casi normales. Ella no estaba cansada o lenta y su cuerpo completo estaba revitalizado. Cmo hiciste eso? pregunt Laurel. Tamani sonri y seal la lmpara. dijiste que queras ver magia. Laurel mir la pequea orbe dorada. Qu hiciste? Acta como luz del sol artificial. Permite a tu cuerpo regenerarse como si estuvieras a plena luz del da. No puedes usarlo muy a menudo o tus clulas descubrirn la diferencia, pero es til para emergencias. An as dijo el, buscando en su mochila una vez ms, probablemente querrs esto. El extendi un par de suaves mocasines que hacan juego con los que el llevaba. Mientras Laurel ataba sus cordones, Shar camin hacia delante y coloc su mano sobre el hombro de Tamani. Buena suerte. Ya he pedido mas refuerzos; deberan estar aqu en una hora. Con esperanzas no les necesitars contest Tamani. Si los trolls son reales y saben tanto como sospechas, imagino que este claro est a punto de ser hogar de muchos, muchos ms centinelas. Y eso es decir algo, considerando las ltimas semanas dijo Tamani sarcsticamente. Ests seguro que no necesitas que alguien vaya contigo? Mejor si nos mantenemos en un grupo pequeo sonri Tamani. Adems, solo son cuatro y uno de ellos es un troll ms bajo. Ests celosa de q no te dejo ir.

Quizs un poco. Pero en realidad, Tam, uno de ellos es un superior. No le sobrestimes. No quiero ir a buscar tu pulpa. No tendrs que hacerlo, lo prometo. Shar estuvo en silencio por un momento, entonces levant su mejilla y asinti. El ojo de Hecate est sobre ti. Y sobre ti dijo con delicadeza Tamani, girndose. Mientras caminaban rpidamente sendero abajo, Laurel estaba sorprendida de lo bien que se senta. Despus de la lucha por lograr que David y ella salieran del ro, ella se haba sentido ms hecha polvo de lo que se haba sentido antes. Ahora ella se senta positivamente gil, y la agradable presin de la mano de Tamani en las suyas la hizo querer saltar. Pero ella mir la adusta cara de Tamani y decidi resistir ese particular impulso. En pocos minutos, vislumbraron el coche. Ests preparado? pregunt Laurel. Para eliminar una horda de trolls? S. Para encontrarme con David? Definitivamente no. CAPTULO 21 DAVID TENA A SU FAVOR QUE MANEJ LA SITUACIN SUMAMENTE BIEN, especialmente considerando que haba sido sacudido por un extrao hombre que no hizo ms que mirarlo ferozmente mientras Laurel los presentaba tartamudeando. l acept mejor la idea que Laurel; de que esos hombres eran trolls (gnomos), y Laurel se preguntaba si estaba completamente despierto o en shock. No obstante estaba dispuesto a interpretar el papel de chofer. Tamani se acomod en el asiento trasero y dej abierta la ventanilla, sus ojos invitaban a Laurel a sentarse junto a l. Ella mir a David sus ropas arrugadas y sucias de su escapatoria del ro y un moretn empezndose a formar en su mejilla donde ella lo haba golpeado- sonri a modo de disculpa mientras cerraba la puerta trasera y se colaba al asiento de copiloto. Aunque Tamani no acept esta derrota tan fcil, mientras David buscaba el camino de regreso hacia la autopista, Tamani se reclino hacia delante y desliz su brazo alrededor del cabezal (N.T. reposacabezas) del asiento para que su mano pudiese reposar en el hombro de Laurel. Si David logr verlo en la tenue luz, no dijo nada. Laurel mir su reloj. Casi las cuatro. Suspir. Mi Mam se va a asustar, la tuya? le pregunt a David. Espero que no, le dije que quiz me quedara toda la noche contigo y me dijo que estaba bien si perda un da de escuela. Pero la llamar tan pronto como lleguemos, aunque es muy tarde, y le dir que estoy contigo. Ni se imagina Laurel dejo que las palabras se desvanecieran poco a poco. Cul es el plan? pregunt David, cambiando de tema. Tamani respondi. Ustedes llvenme a esa casa, me encargar de los trolls, me traen de regreso. Muy sencillo. Cuntame ms acerca de estos trolls, dijo David. Ellos son las cosas ms escalofriantes que haya visto. Espero que as se quede. David se estremeci. Yo tambin. Cuando nos llevaron al ro, estos estos trolls me levantaron como si yo no pesara nada. No soy un chico tan pequeo. Emm, ms alto que yo, lo acept. Tamani se volvi hacia Laurel y su tono condescendiente desapareci tan pronto como lleg. Los trolls son- bueno son casi un resbaln en la evolucin. Son animales, como t, David- primates, incluso. Pero no son como los humanos. Ms fuertes que los humanos, como te habrs dado cuenta- capaces de herirse ms fcil tambin. Es como si la evolucin tratara de hacer superhumanos o algo as, pero obtuvo algo desastroso. Slo porque son feos? pregunt David. Ser feo es un efecto secundario, el problema es que no armonizan. Qu quieres decir con armonizan? pregunt Laurel. Ellos carecen de simetra. La simetra diferencia a las hadas tambin. Los humanos son casi simtricos- tanto como los animales pueden serlo con sus caticas clulas. Dos brazos, dos piernas, dos ojos. Todo de la misma longitud y proporcin- ms o menos impresionante. Impresionante, realmente, considerando. Considerando qu? pregunt David exaltadamente. Considerando que sus clulas son irregulares. No lo puedes negar; no si eres tan listo como Laurel me ha dicho. La observacin se hizo con cierto trasfondo pero aparentemente aplac a David. Laurel y yo- acaricindole el cuello a ella, mientras deca- Somos perfectamente simtricos. Si nos pudieras doblar a la mitad, cada parte coincidira apropiadamente. Es por eso que Laurel se parece tanto a sus supermodelos. Simetra. Y los trolls no lo son? Pregunt Laurel, desesperada por desviar del tema de ella. Tamani sacudi su cabeza. Ni un poco. Recuerdas que me dijiste que Barnes tena un ojo cado y que su nariz estaba mal centrada? Ah esta la asimetra fsica. Aunque es muy sutil en l. Generalmente no es as. He visto bebs trolls tan deformes que incuso sus horrendas madres no pueden quedrselos. Piernas crecindoles de sus cabezas. Cuellos ubicados al lado de los hombros. Es una horrible visin. Hace mucho, mucho tiempo las hadas trataron de acogerlos. Pero cuando la evolucin te ha abandonado, la muerte es inevitable. Y es ms que slo fsico. Entre ms estpido eres- la evolucin te jode ms menos simtrico eres. Por qu los trolls no se extinguen? pregunt David. Desafortunadamente tienen sus xitos como sus derrotas; los trolls como Barnes pueden mezclarse en el mundo humano. Algunos pueden desarrollar un cierto grado de control sobre los humanos. No sabemos cuntos, pero pueden estar donde sea. Cmo pueden decirles que se alejen de los humanos? Ese es el problema- no es tan sencillo. A veces casi imposible- aunque no como un centinela. Los trolls simplemente no reaccionan a nuestra magia. En absoluto? No a la magia Primaveral, en ningn grado. Y es una pena. Me facilitara mucho mi trabajo de hoy. Hay unos cuantas seales que apartan a los trolls de los humanos, pero muchos se pueden esconder. Qu tipo de seales? Pregunt Laurel. Originalmente los trolls vivan bajo tierra porque la luz del sol era muy fuerte en su piel. Con las nuevas invenciones como el protector solar y crema

corporal, pueden estar mejor al exterior, pero an as, su piel es escasamente saludable. Laurel hizo gestos, recordando la manera en que la piel de Bess se haba agrietado y desparramaba alrededor de su collar. Junto con la asimetra, sus ojo usualmente son de diferente color, pero lo lentes de contacto puede ocultarlo suficientemente bien. La nica forma de asegurarse es si observas su gran fuerza o los cachas comiendo un gran trozo de carne ensangrentada. Barnes estaba fascinado con la sangre en mi brazo, dijo Laurel T no sangras, dijo Tamani. Bueno, no era mi sangre; era de David. En tu brazo? Laurel asinti. Se corto el brazo pasando a travs de la ventana, al mismo tiempo que me cort la espalda. Una buena cantidad de sangre? pregunt Tamani. La suficiente para cubrir la palma de Barnes cuando me agarr. Tamani se ri. Eso explica que te haya tirado en el ro. Ningn troll en sus cabales tratara de ahogar a un hada. No saba lo que eras. Porqu lo sabra? Tamani suspir. Desafortunadamente, es muy fcil para los trolls distinguir a las hadas de los humanos. El sentido del olfato est agudamente dirigido a la sangre, y las hadas no hedemos. A menos de que ests floreciendo, un troll no puede olerte en absoluto. Proviniendo de alguien que parece humano, quien no tiene olor parece sospechoso. Qu pas en el hospital? Los hospitales hieden a sangre para un troll. Aun el cloro no atena el olor. No hubiera podido notar diez hadas en un hospital. Y en tu casa, dijo David, Ola yo a humo de la fogata. Fue a tu casa! dijo Tamani, apretando un poco la mano en el hombro de Laurel. Olvidaste mencionar eso. Hace mucho. No saba lo que era l. La mano de Tamani se el tens ms en el hombro de Laurel. Has tenido mucha, mucha suerte. Si se hubiera dado cuenta qu eras previamente, probablemente estaras muerta ahora. La cabeza de Laurel comenz a darle vueltas y se recarg en el cabezal justo contra la mejilla de Tamani. Sin reparar en dicha la situacin. Se acercaban a Brookings y Tamani interrog arduamente a Laurel acerca del aspecto de la casa. Sera ms fcil si fuera contigo, protest despus de describir la casa de todas las formas que pudo. Que no fueron muchas- haba estado muy oscuro. Ni pensarlo. No te arriesgar- eres muy importante. No soy tan importante, refunfu Laurel, deslizando un poco hacia abajo en el asiento. Laurel, estas dispuesta para heredar la propiedad. No lo tomes a la ligera. Podra ayudar- ser un refuerzo. No necesito tu ayuda. Porqu? irrumpi Laurel. Porqu no soy un centinela especialmente entrenado? Porque es demasiado peligroso, irrumpi tambin Tamani, alzando su voz. Se volvi a sentar. No me hagas perderte nuevamente, susurr. Ella se hinc en el asiento y se volvi a mirarlo. Su rostro estaba recin visible con el temprano brillo matutino. Qu tal si me aseguro de ocultarme a la vista? Si algo te sucede, necesitamos saberlo. Su rostro no cambi. No tratar de pelear ni nada, ella le prometi. Claro. l suspir y puso los ojos en blanco. Escchame. Se inclino hacia delante, su nariz casi tocando la de ella mientras hablaba quedamente pero con una intensidad que casi hace que Laurel deseara no haber mencionado aquello. Si hay problemas, me dejaras. Manejaras directamente hacia Shar y le dirs que sucedi. Lo prometes? Ella sacudi la cabeza. No podra dejarte. Quiero tu palabra, Laurel. No suceder de todos modos. Como le dijiste a Shar, no hay nada de que preocuparse. No intentes cambiar el tema. Tu palabra. Laurel se mordi el labio inferior, preguntndose si haba una forma de salir de sta. Pero Tamani no iba a dejarla en paz. Bien, dijo ella de pronto. Entonces puedes venir. Qu hay de m? pregunt David. Eso es imposible. Porqu? exigi saber David, asiendo el volante. Ser de ms ayuda que Laurel- sin ofender, aadi con una sonrisa. bueno, supongo que puedes venir, dijo Tamani, riendo maliciosamente, si quieres ser carnada. Tamani! protest Laurel Es verdad. No solo es humano, tiene heridas frescas. Barnes lo podra oler a cien pies de distancia. Tal vez ms. l es la carnada o no vendr. Tamani se volvi a inclinar hacia delante y levemente golpe el hombro de David en un gesto que cualquiera hubiera pensado como amistoso, pero Laurel lo conoca mejor. No, compaero. Sugiero que te quedes en el auto para huir. David no pudo discutirle. No a menos que insistiera ser la carnada. Dejaron la 101 hacia Amber precisamente cuando el cielo se despejaba. Mientras llegaban a Maple y empezaban a recordar la ruta que ella y David haban tomado la noche anterior, Laurel se puso ms y ms nerviosa. Haba sido tan arrogante y confiada anoche. Haba sabido que tena razn y haba estado determinada a hallar respuestas. Ahora saba de primera mano que se opona a esto, y que su confianza estaba mermando rpidamente. Tamani? ella pregunto, a pesar de que saba que era un momento inadecuado. Cmo se supone que una planta derrote a un troll super fuerte? Por primera vez Tamani no sonri. Su cara era como piedra y sus ojos encapuchados. Cautela, replic suavemente. Cautela y velocidad. Son las nicas ventajas que tengo. A Laurel no le gust como son esto ltimo. CAPTULO 22 El Civic de David entr lentamente en el callejn sin salida del acantilado. Es ese abajo en el final -dijo Laurel, sealando. David llev el auto sobre el bordillo y los tres se quedaron mirando la amplia casa. En la primera luz de la maana, podan notar que haba sido gris una vez. Laurel estudi el astillado adorno curvo sobre el alero y los embellecidos marcos de la ventana, y trat de visualizar la hermosa casa que deba haber sido hace cien aos. Cunto tiempo haba pertenecido a los trolls? Tirit, preguntndose si ellos haban comprado la casa o simplemente mataron

brutalmente a la familia y tomaron posesin. En este momento, la ltima pareca mucho ms probable. Tamani estaba sacando un cinto de su mochila y revisando sus bolsillos pequeos. l le entreg una correa parecida al cuero que sujetaba un pequeo cuchillo. Por si acaso -dijo l. El cuchillo se senta pesado en su mano, y por unos pocos segundos ella slo lo contempl. Va alrededor de tu cintura -Tamani incit. Laurel le lanz una mirada furibunda pero apret la correa alrededor de su cintura y la abroch. Lista? -pregunt Tamani. Su cara estaba seria ahora. Las trenzas de cabello colgando sobre su frente proyectaban largas sombras que parecan rayas a travs de sus ojos. Sus cejas estaban arrugadas en la concentracin y un pequeo pliegue resaltaba en su frente, uniendo lo que podra haber sido un rasgo publicitario en un modelo masculino de crianza. Lista -ella susurr. Tamani sali del asiento trasero y cerr la puerta muy suavemente. Laurel desabroch su cinturn de seguridad y sinti la mano de David sobre su hombro. Los ojos de l se lanzaron momentneamente hacia Tamani cuando ella levant la mirada hacia l. No vayas -murmur ferozmente. Ella apret su mano. Tengo que. No puedo dejarlo ir solo. David tens la mandbula y asinti de manera lgubre. Vuelve -orden l. Laurel no pudo conseguir que su boca formara las palabras, pero asinti y empuj su puerta para abrirla. Tamani peg la cabeza y mir a David. En cerca de diez minutos, ve al frente y detente un poco ms cerca. Si alguien en esa casa no sabe que estamos all para ese entonces, es porque estamos muertos. David trag. Mantn una vigilancia muy cuidadosa. Si uno de ellos viene para atraparte en el carro, aljate. Si pueden alcanzarte, es demasiado tarde para nosotros. Conduce a la tierra y dile a Shar. A Laurel no le gust esa parte. Tamani vacil. Lamento no poder permitirte hacer ms -dijo l, su tono sincero. Verdaderamente lo lamento. l cerr la puerta, tom la mano de Laurel, y camin hacia la casa sin mirar atrs. Laurel mir por encima de su hombro y contempl a David por largo tiempo antes de darse la vuelta. Ellos se abrieron paso alrededor de la desparramada casa casi de la misma forma en que David y Laurel haban ido la noche anterior. Laurel sinti su pecho apretado mientras regresaba sobre sus pasos y se deslizaba ms cerca de las criaturas que haban intentado matarla. Quin regresa de buena voluntad hacia su propia muerte?, se pregunt a s misma negando con la cabeza. Pero ella mantuvo sus ojos en la espalda de Tamani. Su postura confiada, incluso mientras andaban a hurtadillas a lo largo del muro, le dio a ella valor. Estoy aqu por l, se repiti una y otra vez en su mente hasta que comenz a sonar razonable. Mientras se acercaban a la ventana destrozada, la mano de Tamani sali disparada y la retuvo inmvil contra la mondadura de las tablas del entablado. l mir a hurtadillas en el marco de la destruida ventana, la cual los trolls no se haban molestado en tapar con tablas, y rebusc en de uno de los bolsillos en su cinturn. Extrajo lo que pareca una paja marrn y desliz algo pequeo dentro de ella. Se inclin sobre una rodilla y se alej del muro, exponindose por slo un instante a quienquiera que poda haber estado en la habitacin. Sopl en la paja y Laurel escuch algo zumbar a travs del aire. Entonces Tamani estaba sobre su vientre, arrastrndose bajo el astillado alfizar hacia la parte trasera de la casa. Laurel lo sigui, tambin agachada sobre su vientre. Qu hiciste? -susurr ella. Pero Tamani slo sostuvo un dedo sobre sus labios y continu arrastrndose. En unos pocos segundos ms, Laurel escuch el suave zumbido de conversacin. Varios pies adelante, Tamani se haba detenido y estaba inspeccionando lo poco q poda ver a la vuelta de la esquina. l levant la mirada hacia un antiguo enrejado, y una diminuta sonrisa apareci en sus labios. Se gir hacia ella, seal el suelo junto a l, y articul en silencio: Qudate Laurel quera discutir, pero cuando sus ojos encontraron las grietas y rupturas en el enrejado, decidi que su peso extra sera excepcionalmente intil. Tamani escal el enrejado silenciosamente -algo que Laurel no haba pensado que fuera posible con la desvencijada red de madera -y se pareca ms a un gil mono ascendiendo por un rbol que a algo remotamente humano. Laurel se acuclill por la esquina de la casa y mir a hurtadillas cerca del borde. Cara marcada y su amigo estaban tumbados sobre un sucio sof en el igualmente sucio porche. Sus voces eran demasiado bajas para que Laurel captara lo que estaban diciendo pero, considerando su conversacin en el auto la noche previa, eso era probablemente lo mejor. Cara marcada bostez y el otro troll se vea muy cerca de caer dormido. Laurel escuch el ms minsculo rebote mientras Tamani se abra camino a travs del techo, pero aparentemente los dos trolls estaban demasiado cansados o distrados, porque ninguno levant la mirada siquiera. Aunque estaba esperndolo, Laurel tuvo que suprimir un gaido de sorpresa cuando Tamani baj volando desde el techo y se balance hacia la tierra elegantemente delante de los trolls. Sus manos salieron disparadas como dos borrones y golpe sus cabezas con un ruido sordo. Ellos se desplomaron en los cojines del sof y no se movieron. Laurel dio un paso y una hoja seca cruji. Espera -dijo Tamani suavemente. Djame terminar primero. No quieres ver esto. Era una tentacin demasiado grande. l no estaba mirndola, de manera que ella no retrocedi su cabeza a la esquina -slo observ en absorta fascinacin, preguntndose lo que l iba a hacer. Tamani asegur su rodilla contra el hombro de Cara marcada y sostuvo su cara con ambas manos. Para cuando Laurel se dio cuenta de lo que iba a suceder, era demasiado tarde. Sus ojos se negaron a cerrarse mientras Tamani quebr la cabeza del troll y un nauseabundo crujido atac sus odos. Tamani reclin a Cara marcada de vuelta sobre el cojn y, mientras diriga su atencin al otro troll, ella no pudo evitar pero mir la cara flcida -desprovista de vida y, por primera vez, no envuelta en un gesto de desprecio.

Cuando Tamani levant su rodilla hacia el hombro del otro troll, Laurel rpidamente retrocedi a la esquina y se tap los odos con los dedos. No es que importara. El chasquido del cuello de Rojo encontr su camino al interior de sus odos y su mente complet lo que sus ojos no pudieron ver. El suave dedo de Tamani sobre su hombro la hizo sobresaltarse. Vamos, necesitamos mantenernos andando -Tamani arrop a Laurel bajo su brazo lo ms lejos de los trolls muertos, pero ella sigui echando un vistazo alrededor de l para mirar las dos figuras que parecan simplemente estar durmiendo. Tenas que hacer esto? -murmur ella, tratando de recordar que esos hombres haban intentado matar a ella y a David. Pero se vean tan inocuos en la dbil luz de la maana con sus deformadas caras apagadas y pacficas. S. Una de las reglas de los centinelas es nunca dejar vivo a un troll hostil. Es algo que tengo prometido hacer. Te dije, no deberas haber venido. l tom un instante para agarrar algo de su cinturn y roci las bisagras de la puerta trasera. Cuando l balance la puerta abierta, sta se movi silenciosamente. Laurel record a Bess y sigui a Tamani de manera muy vacilante. Pero ella estaba tendida sobre el piso. Tamani se agach junto a ella y removi un pequeo dardo de su cuello. Laurel record la paja marrn y se dio cuenta lo que l haba hecho. Est muerta? -susurr ella. Tamani neg con la cabeza. Slo durmiendo. Los dardos de muerte son mucho ms grandes y no funcionan tan rpidamente. Ella habra soltado unos buenos quejidos y arruinado todo -l estaba metiendo la mano en su cinturn de nuevo. Suspir mientras desenroscaba una pequea botella. Estos son los que siempre lamento. Los que son demasiado estpidos para saber lo que estn haciendo. No son ms culpables que un len o un tigre que acecha a su presa, al menos al comienzo. Pero una vez que les han enseado a ser viciosos enemigos de las hadas que acatan cada orden de sus maestros, nunca dejarn de ser peligrosos -baj uno de los prpados de Bess y sac dos gotas de lquido amarillo. Estar muerta en unos pocos segundos -dijo, poniendo la botella de vuelta en su mochila. Se gir hacia Laurel y coloc la cara cerca de la de ella de manera que l pudiera susurrar justo en su odo. No s dnde est el otro. Si podemos encontrarlo y atraparlo desprevenido, ser fcil. As que sgueme, pero ninguna otra palabra de aqu en adelante. De acuerdo? Laurel asinti y esper poder caminar la mitad de lo silenciosamente que l lo haca. Ella nunca en su vida se haba sentido torpe -siempre haba tenido ms gracia que sus semejantes- pero comparada con Tamani, ella era categricamente tonta. Mirando los pies de Tamani, y pisando justo sobre las pisadas de l, se las arregl para recorrer las escaleras de manera ms o menos silenciosa. Caminaron por tres entradas con nada en ellas excepto muebles cubiertos de sbanas y arremolinadas partculas de polvo. Tamani mir a hurtadillas cerca de la cuarta puerta e inmediatamente trat de agarrar su cinturn. Laurel poda ver la sombra de Barnes, alargada a travs del piso por la luz solar de la ventana oriental, y de algn modo incluso el perfil de la sombra era evidente. Tamani sac la larga paja de nuevo y se levant sobre una rodilla. Tom un respiro y apunt cuidadosamente. Con un pequeo soplo el dardo vol. Laurel mantuvo sus ojos en la sombra. Hubo una sacudida y un minsculo gruido. Segundos eternos pasaron, entonces la cabeza de la sombra cay sobre el escritorio. Tamani seal el suelo donde Laurel estaba acurrucada contra el muro y de nuevo le susurr para que se quedara. Esta vez ella obedeci. Tamani se arrastr y se agach junto al inmvil troll por unos pocos segundos. Ella observ en las sombras mientras la mano de l levantaba los lados de la cabeza del troll. Sabiendo lo que vena despus, cerr bien los ojos y coloc las manos sobre sus odos. El siguiente sonido que escuch no fue un chasquido sino un fuerte ruido sordo que sacudi la pared a su espalda. Pensaste que tus pequeos trucos de hada funcionaran en m? Los ojos de Laurel se abrieron repentinamente y se precipit al lugar que Tamani haba dejado vacante slo unos segundos antes. No poda ver a Barnes, pero Tamani estaba derribado sobre el piso contra la pared, sacudiendo la cabeza mientras miraba con rabia a Barnes. Ella vio la larga sombra saltar hacia Tamani y abri la boca para gritar una advertencia, pero Tamani haba desaparecido antes de que Barnes triturara la pared, haciendo crujir el yeso. Tamani se lanz por todos lados en la habitacin mientras Laurel trataba de apretarse ms y ms lejos en la pared. Toda la casa estaba temblando ahora mientras Barnes arremeta contra Tamani una y otra vez, y Tamani continuaba lanzndose justo fuera de alcance. Laurel miraba las sombras bailar y contuvo el aliento, temiendo que cada movimiento, cada sonido, podra delatarla. Con un grito y un poderoso golpe de su largo brazo, Barnes atrap a Tamani por el pecho y lo arroj contra la pared sur, directamente a travs de la puerta donde Laurel se agach. Grietas se araaron sobre el yeso donde Tamani golpe la pared, y l se desliz sobre el piso. Laurel quiso que se levantara y atacara de nuevo, pero la cabeza de Tamani se cay a un lado y respiraba pesadamente. Eso est mejor -dijo Barnes. Laurel sac la cabeza por la esquina, pero no importaba; la espalda de Barnes estaba hacia ella mientras l estaba de pie a medio camino del otro lado de la habitacin sobre Tamani. Se inclin y estudi a Tamani antes de estallar en su molesta risa. Mrate. Eres slo un chico. Un beb. Tienes siquiera la edad para ser un centinela? Soy lo suficientemente mayor -grazn Tamani, mirando al troll con ojos decididos. Y te enviaron a cuidar de m? Ustedes las hadas siempre fueron tan tontas. Tamani arroj una pierna, pero esta vez fue demasiado lento. Barnes lo atrap por la pantorrilla y la torci, alzando a Tamani del suelo y arrojndolo antes de golpear con estrpito su espalda contra la pared con suficiente fuerza para producir unas pocas grietas ms. Quieres la manera difcil?, te dar la manera difcil -dijo Barnes. A decir verdad, prefiero la manera difcil. Los ojos de Laurel se abrieron de par en par cuando Barnes tom una pistola de su cinturn, apuntndola hacia Tamani, y tir del gatillo. CAPTULO 23

Un claro y ensordecedor grito retumb en la cabeza de Laurel, mientras el cuarto se llenaba con el sonar de las armas de fuego, pero de alguna manera slo un pequeo gemido escap de sus labios. Mientras el olor de plvora quemaba su nariz, un grito callado forz su camino a la consciencia. Los ojos de Laurel se abrieron de golpe y miraron a Tamani. Su cara estaba contrada de dolor y el gruido continuaba su camino a travs de sus dientes apretados. Se apretaba la pierna y sus dedos estaban mojados con savia mientras que l miraba ferozmente al troll. Barnes apunt su arma de nuevo, y esta vez Tamani no pudo evitar el grito de agona mientras que una bala le atravesaba su otro muslo. Todo el cuerpo de Laurel tembl mientras que el grito de Tamani pareca invadir toda clula organizada y simtrica de su cuerpo, hacindolas entrar en caos. Ella gate un paso adelante, y Tamani le dio una mirada que ordenaba que se quedara donde estaba. Apenas y sus ojos estuvieron en ella que se volvieron y miraron de nuevo a Barnes. Un brillo de sudor brillaba en la frente de Tamani mientras Barnes apoyaba el arma en el escritorio con un ruido fuerte y caminaba hacia adelante. No vas a ningn lado ahora, o s? El odio sala por los ojos de Tamani mientras que l miraba a esa figura corpulenta. Ests aqu el da en que se supone que voy a ir a firmar los papeles por las tierras que tienen tu precioso portal. No soy lo suficientemente estpido como para echarle la culpa a la coincidencia. Cmo lo supiste? Tamani apret sus labios y no dijo nada. Barnes pate el pie de Tamani, y un gruido dbil escap de su apretado control. Cmo?, grit Barnes. An as Tamani no dijo nada y Laurel se pregunt cunto tiempo tolerara mirar. Los ojos de Tamani estaban cerrados fuertemente, y cuando los abri mir intensamente a Laurel por un instante. Ella saba lo que l quera. Quera que mantuviera su promesa. En verdad quera que ella le diera la espalda y caminara por las escaleras sola, y regresara a las tierras a buscar a Shar. Le haba dado su palabra. Pero saba que no poda hacerlo. No poda dejarlo. En un instante de iluminacin, se dio cuenta que preferira morir con l que dejarlo morir solo. En ese momento de entrega, sus ojos se fijaron en el arma. Barnes la haba dejado en el escritorio y no le estaba prestando nada de atencin. Con los prpados bajos Tamani sigui su mirada. La mir de nuevo y neg con su cabeza, con un movimiento tan imperceptible que ella apenas y lo vio. Luego l se contrajo de dolor y gimi mientras Barnes le pateaba la pierna otra vez. Cmo? Barnes se agach al lado de Tamani. Laurel saba que era la mejor oportunidad que iba a conseguir. Rept hacia adelante, tratando de imitar las pisadas sordas que haba visto hacer a Tamani toda la maana. En diez segundos, voy a tomar tu pie y romper cada tallo en tu pierna. Sus manos se cerraron alrededor del acero fro y trat de recordar todo lo que su padre le haba enseado sobre las armas unos aos atrs. Esta era pesada, una pistola cuadrada - del tipo que casi se ven como pistolas de agua negras. Mir por una medida de seguridad o un martillo pero no vio ninguno. Cerr los ojos por slo un segundo, esperando con todo su ser que esta fuese una de esas apunta-y-dispara tipos de armas. Tienes una oportunidad ms para darme mi respuesta, hada. Una, dos Tres, termin Laurel por l, apuntando el arma a su cabeza. Barnes se qued helado. Prate, orden Laurel, mantenindose a solo un brazo de distancia. Lentamente, Barnes se par y gir lentamente hacia ella. Contra la pared, dijo ella. Lejos de l. Barnes ri. En verdad crees que vas a dispararme? Un pimpollo como t? Laurel se estremeci cuando apret el gatillo, casi llorando de alivio cuando sus esfuerzos mandaron la bala contra la pared. Apunt el arma a Barnes nuevamente. De acuerdo, l dijo, y retrocedi unos cuantos pasos, dndose la vuelta por completo para enfrentarla. Sus ojos se barrieron cuando reconocieron la cara de Laurel. Pens que te haba matado. Piensa mejor la prxima vez, dijo Laurel, orgullosa que su voz no estaba temblando como sus piernas. Es que mis hombre se olvidaron no, espera. Olisque el aire sospechosamente. T yo no Su voz se disolvi cuando volte hacia Tamani y lanzo una pequea risa macabra. Ahora lo entiendo. Las hadas han recurrido a ubicar cambiados. Cambiados!. Mir a Tamani, con un tono casual. Cundo van a aprender que los trolls tenemos mejores ideas? Laurel dispar otra bala contra la pared y Barnes salt. Terminamos de hablar, dijo ella. Ambos se pararon juntos en algn tipo de parlisis. Barnes pareca estar casi seguro que ella no le disparara y Laurel estaba casi igual de segura que no podra hacerlo. Pero no poda dejar que Barnes supiera eso. Desafortunadamente, la nica forma de calmar sus dudas era realmente dispararle. Sus dedos se sentan transpirados sobre el gatillo cuando ella levant el arma hasta que el tambor cubri su cara, bloquendole la vista. Hasta ah iba a llegar. Recuerda lo que te dije, Laurel, dijo Tamani muy calladamente. l orden que se te matara, envenen a tu padre, manipul a tu madre lo har de nuevo si lo dejas escapar. Para, en serio, me das demasiado crdito, dijo Barnes con una mueca. Respiros altos y entrecortados salan de la boca de Laurel mientras ella trataba de hacer que sus dedos se contrajeran. Pero sus brazos bajaron unos centmetros y una sonrisa se dibuj en la boca de Barnes. Saba que no podras hacerlo, se jact. Se agach rpidamente y se ech sobre ella. Todo lo que Laurel vio fue unos ojos asesinos y rojos, y manos extendidas con garras ms que como dedos. Ni siquiera sinti el arma en su mano cuando sus dedos la apretaron y el sonido del arma retumb en sus odos. El cuerpo de Barnes se ech hacia atrs cuando la bala le atraves el hombro. Laurel grit y solt el arma. Con un gruido, Tamani se ech hacia adelante y sus manos tomaron el arma. Barnes ruga de dolor, pero sus ojos se enfocaron en Laurel otra vez. Djala tranquila, Barnes!, grit Tamani, apuntando con el arma. Barnes apenas tuvo tiempo de enfocarse en el arma apuntando a su cabeza. Incluso en el momento cuando Tamani jal el gatillo, Barnes salt hacia la

ventana, y la atraves rompindola, cayendo en el piso debajo de ella. El tiro de Tamani se clav en la pared, sin hacer ni el ms mnimo dao. Laurel corri hacia la ventana rota y vio una vez ms a Barnes escapando hacia el ro antes que su cuerpo ensangrentado despareciera detrs de una colina. Tamani dej que el arma pesada cayera al piso. Laurel se puso de rodillas y se ech en sus brazos. l gru junto a su oreja, pero cuando Laurel trat de alejarse, l la apret contra su pecho. Nunca, nunca ms me asustes as. Yo?, protest Laurel. Yo no soy la que est herida de bala!. Sus brazos se enredaron alrededor del cuello de Tamani y todo su cuerpo tembl. Laurel levant la cabeza cuando escuch pisadas por la escalera. Tamani la corri hacia un costado y tom el arma, apuntando a la puerta. La cara blanca de David apareci por las escaleras. Tamani suspir y dej que el arma cayera nuevamente al piso, sus brazos flcidos. Escuch los disparos y vi que Barnes escapaba, dijo, su voz temblorosa. Estn los dos bien? Por el Ojo de Hcate, es que ninguno de los dos sabe seguir instrucciones? gru Tamani. Aparentemente no, dijo Laurel secamente. Qu pas aqu? pregunt David, mirando con los ojos bien abiertos al desastre en la habitacin. Hablaremos en el auto. Aprate David, Tamani necesita ayuda. Ambos se agacharon para que Tamani se colgara de sus brazos y lo levantaron del piso. Tamani estaba tratando de ser valiente, pero Laurel se estremeca cada vez que l dejaba escapar un pequeo gemido. Prcticamente lo arrastraron hacia la entrada, y luego Laurel se par en seco. Esperen, dijo, pasndole todo el peso de Tamani a David. Se regres apurada al escritorio y mir los papeles. La capa de arriba estaba cubierta con un roco de sangre. Sangre de troll, pens Laurel con tristeza. Pero respir profundamente y se oblig a revisarlos. Cualquier cosa que mencionase a su madre o la direccin de sus tierras, eso buscaba para llevarse con ella. Afortunadamente, era un pequeo piln. Vmonos, dijo, compartiendo el peso de Tamani otra vez. Se quedaron en silencio mientras pasaron al lado de los cuerpos de los trolls muertos. El sol ya estaba alto en el cielo ahora y Laurel esperaba que nadie los viera arrastrando esta persona que obviamente estaba herida dentro del auto. Demasiado tarde se empez a preguntar si alguien adems de David haba odo los disparos. Mirando para un lado y otro de la calle, a las otras casas destrozadas y viejas, no estaba segura que importara. Se vea como un barrio donde los disparos eran comunes. David recost a Tamani en el asiento trasero y trat de dejarlo cmodo, pero Tamani lo alej con sus manos. Slo llvame de regreso con Shar. Aprate. David mantuvo la puerta de Laurel abierto, pero ella neg con su cabeza y, sin mirarlo siquiera, se desliz en el asiento trasero con Tamani. Laurel acomod el pecho y la cabeza de Tamani sobre su regazo y l se agarr de ella como un nio, gruendo cada vez que David manejaba sobre un pozo. Su cara estaba plida y su pelo oscuro cubierto de sudor. Ella trat de hacer que abriera los ojos, pero se rehusaba. Cuando su respiracin se volvi ms y ms entrecortada, Laurel mir a David, que la miraba por el espejo retrovisor. No podemos ir ms rpido?, rog. David se mordi los labios y neg con la cabeza. No puedo ir a ms velocidad Laurel. Es demasiado riesgoso. Qu crees que dira un polica si nos hiciera parar y viera a Tamani?. Sus ojos se encontraron con los de ella a travs del espejo retrovisor. Voy tan rpido como me atrevo lo prometo. Las lgrimas llenaron los ojos de Laurel, pero asinti, tratando de no notar que la presin de los brazos de Tamani a su alrededor era ms dbil. El camino estaba mayormente vaco, pero Laurel mantuvo la respiracin todo el camino a la Ciudad Crescent, y luego Klamath mientras pasaban cerca de otros autos. Un hombre hasta la mir, y se pregunt si sus lentes de sol cubran sus ojos dispares. Exactamente cuando ella se preguntaba si era un troll enviado para terminar de matarlos, l mir a otro lado y sigui por otra calle. Finalmente, la entrada poda ser vista y David estacion a un costado del camino. La entrada no pavimentada estaba llena de pozos pero Tamani no protest mientras el auto se sacuda. La respiracin de Laurel se le qued en la garganta mientras David llegaba al final de la entrada y se acercaba al parque. Por favor, apresrate David, rog Laurel en un suspiro. David corri al otro lado del otro y la ayud a sacar a Tamani fuera. Lo arrastraron hasta que pasaron la casa y el sendero ahora tan familiar. Tan pronto como pasaron la lnea de rboles, Laurel comenz a gritar en una voz llorosa, Shar! Shar! Necesitamos ayuda. Casi instantneamente, Shar apareci en el sendero desde atrs de un rbol. Si estaba shockeado, no se notaba en su cara. Yo lo llevar, dijo calmadamente. Levant a Tamani de los brazos de David y Laurel y lo carg gentilmente sobre sus hombros. No puedes entrar ms, le dijo Shar a David. No hoy. El entrecejo de David se frunci y l mir a Laurel. Laurel le ech los brazos alrededor y susurr lo siento, luego se dio vuelta y sigui por el camino. David la tom de la mano. Vas a regresar, no? le pregunt. Laurel asinti. Lo prometo. Luego solt su mano y se apur por el sendero detrs de Tamani. Tan pronto como David estuvo fuera de vista, otras hadas aparecieron en el sendero, agregando sus hombros junto a los de Shar para sostener el peso de Tamani un desfile de hombres terriblemente hermosos, muchos encapuchados y con armaduras de camuflaje. Cada hada que apareca haca que Laurel se sintiera mejor. Tamani no estaba slo ahora las hadas encontraran la manera de hacer que todo estuviese bien. Tena que creerlo. La guiaron a lo largo de un camino con curvas que pareca bastante poco familiar y llegaron a una parada frente a un rbol viejo que, incluso en el viento fro de un otoo que llegaba a su fin, no haba cambiado de color. Varias de las hadas tomaron su lugar y colocaron una palma en un hueco vaco en el tronco del rbol. Finalmente, Shar levant el brazo flcido de Tamani y coloc su mano en el rbol. Durante unos segundos nadie se movi y nada pas. Luego el rbol comenz a moverse y Laurel jade por la sorpresa de que una abertura apareciera en la base del rbol. Se agrand y se ensanch, sacando el tronco y dndole forma de arco. El aire centelleaba y brillaba, demasiado fuerte como para mirarlo. Luego, un resplandor brillante apareci y Laurel tuvo que parpadear. En el instante que tom abrir y cerrar los ojos, el aire brillante se haba transformado en un portal dorado, con capullos blancos y millones de joyas brillantes entrelazadas al mismo.

Es el portal a Avalon?, pregunt Laurel a Shar, casi sin aliento. Shar apenas y la mir. No dejen que ella entre; Jamison ya viene. Lanzas se cruzaron en frente de Laurel y ella se dio cuenta que haba dado varios pasos hacia adelante. Estaba casi sobrecogida por la urgencia que senta de empujar las lanzas y correr hacia las puertas brillantes, pero forz a sus pies a quedarse donde estaban. El portal se mova, sacudindose lentamente y formando un arco mientras todas las hadas se alejaban un poco y hacan lugar. Laurel no poda ver mucho porque estaba luchando contras las lanzas, pero sus ojos encontraron un rbol color verde esmeralda, un trocito de cielo color ciruela, rayos de sol que brillaban como diamantes. El aroma potente de tierra mojada corra por su cuerpo, junto con una esencia intoxicante y pesada que no poda identificar. Un hombre de cabellos blancos vestido con togas plateadas esperaba del otro lado de las puertas brillantes. Laurel no pudo evitar mirar fijamente mientras l se abra paso para pararse junto a Tamani. Pas un dedo por la cara de Tamani y mir a otras hadas que cargaban una camilla. Llvenselo rpido, dijo, ordenndoles que se acercaran. Se est desvaneciendo. Tamani fue transferido a la suave y blanca Camilla, y Laurel mir impotente cmo se lo llevaban hacia esa luz brillante que sala del portal. Tena que creer que l ahora estara bien, que lo vera de nuevo. Seguramente nadie podra entrar a un mundo lleno de tantas maravillas y no sobrevivir. Cuando ella mir hacia arriba, los ojos del hada viejo se haban fijado en ella. Asumo que esta es ella, dijo l. Su voz era muy dulce, muy musical para ser de este mundo. l camin hacia ella como si flotase en el aire, y la cara a la que ella mir era demasiado hermosa. Pareca brillar, y sus ojos eran suaves y azules y estaban rodeados de arrugas que se marcaban no en la forma desigual que Laurel haba observado en la cara de Maddie, sino en dobleces exactos y perfectos. l le sonri gentilmente, y el dolor de las ltimas veinticuatro horas desapareci. Has sido muy valiente, dijo Jamison con esa voz dulce y angelical. No cremos que te necesitaramos tan pronto. Pero las cosas nunca suceden de acuerdo a lo planeado, no? Ella neg con la cabeza y mir hacia el portal, donde apenas y poda ver la parte superior de la cabeza de Tamani. Estar estar l bien? No te preocupes. Tamani siempre ha sido ms fuerte de lo que los dems esperaban que fuera. Especialmente por ti. Seremos muy cuidadosos con l. Apoy una mano sobre el hombre de Laurel y la gui hacia un camino no familiar. Caminaras conmigo? Sus ojos se quedaron fijos en la puerta hacia Avalon, pero respondi instintivamente Por supuesto. Caminaron en silencio por unos pocos minutos antes que Jamison parara y la invitara a sentarse en un tronco cado. La acompa y se sent cerca, sus hombros casi se tocaban. Dime acerca de los trolls, dijo. Obviamente tuviste problemas. Laurel asinti y le dijo cmo Tamani haba sido muy cuidadoso y valiente. Los ojos de Jamison brillaban con respeto mientras ella describa cmo Tamani se haba rehusado a hablar incluso despus de que le haban disparado. Laurel no haba esperado encontrarse contndole a Jamison sobre su propia vida, pero empez a hablarle de cmo ella haba sostenido el arma y no se haba podido convencer de disparar al monstruo hasta que su vida dependi de ello, e incluso as haba sido ms bien un accidente. As que se escap?, no haba ningn juicio en su voz. Laurel asinti. No es tu culpa, sabes. Tamani es un centinela entrenado y se toma su trabajo muy en serio. Pero t, tu fuiste creada para sanar, no para matar. Creo que me habra decepcionado si hubieses sido capaz de matar a alguien, incluso a un troll. Pero ahora lo sabe. Sabe quin soy yo. Jamison asinti. Y sabe dnde vives. Debes tener cuidado. Por el bien de tus padres y el tuyo propio. Te estoy asignando como su protectora. Slo t sabes los secretos que los pueden mantener vivos. Laurel pens en su padre acostado en una cama de hospital, quizs respirando por ltima vez ahora mismo. Mi padre est muriendo, y en unos das no habr nadie ms que mi madre y yo. No puedo ser lo que quiere que sea, admiti en una voz temblorosa. Su rostro se haba agachado hasta llegar a sus manos y la desesperacin se vea en todo su semblante. Los brazos del hada viejo estuvieron alrededor de ella en un instante, apretndola contra su tnica que acolchaba su cara como si estuviese en una almohada de plumas suaves. Debes recordar que eres una de nosotros, le susurr. Estamos aqu para ayudarte de cualquier manera en que podamos. Nuestra ayuda es tu derecho tu herencia. Jamison busc en su tnica y sac una botella pequea y brillante, llena de un lquido azul oscuro. Para tiempos de necesidad, dijo. Este es un elixir raro que uno de nuestros hadas ancianos hizo hace muchos aos. Creamos pocas pociones que ayuden a los humanos en estos das, pero la necesitas ahora, y quizs la necesites de nuevo en el futuro. Dos gotas en la boca deberan de ser suficientes. Las manos de Laurel temblaron cuando agarr la pequea botella. Jamison la coloc en su mano y cerr su palma sobre la de ella. Gurdala con cuidado, le avis. No estoy seguro de que tengamos otra Hada de Otoo lo suficientemente fuerte como para hacer un elixir como este. No an. Laurel asinti. Tambin nos gustara ayudarte de otra manera. Pero, dijo, con un largo dedo en el aire, es una oferta con condicin. Lo que necesite, dijo Laurel prontamente. Har que suceda. No es una condicin para ti. Mira, dijo abriendo su palma para revelar lo que pareca ser una pieza de cristal en bruto del tamao de una pelota de golf. Quisiera ofrecerle esto a tu madre. Puso lar oca en la mano de Laurel y ella mir la gema con la boca abierta. Es un diamante? S nia. Uno de ese tamao debera de ser suficiente para cualquier necesidad que tengas. Esta es nuestra oferta. Sabes que se te haba mandado con tus padres humanos con el nico propsito de obtener la tierra en caso de su muerte. Cuando Laurel asinti, l sigui. Eventos recientes han hecho que tu propsito sea an ms importante, y queremos que la propiedad de estas tierras se transfiera pronto. Esta gema es para tus padres, si ellos ponen las tierras en un fideicomiso a tu nombre, tan pronto como la salud de tu padre lo permita. Qu y cmo se los dices es decisin tuya. Su voz se volvi muy firme.

Pero debes ser la duea de estas tierras Laurel. Y estamos dispuestos a pagar un buen precio para que eso pase. Laurel asinti y guard la gema en su bolsillo. Estoy segura que estarn de acuerdo. Creo que tienes razn, dijo Jamison. Debes apurarte, Laurel. El tiempo de tu padre se mide en horas ahora, no das. Gracias, susurr Laurel y se volte para irse. Oh, Laurel? Si? Espero verte de nuevo. Pronto, agreg. Sus ojos brillaron mientras levant sus labios viejos y form una sonrisa gentil, sabia. CAPTULO 24 Pareca imposible que el camino entre Brookings y Orick pudiera sentirse ms largo que cuando ella sostuvo a Tamani, desvanecindose en sus manos. Pero estar sola con David sus bolsillos llenos con dos de los tesoros ms importantes que se poda imaginar las millas pasaban ms y ms lento. Las palabras del hada viejo resonaban en su cabeza. El tiempo de tu padre se mide en horas ahora, no en das. Haba dicho horas, plural, pero qu quera decir con eso? Y qu tan cercano del final era ya demasiado tarde? Laurel sigui sacando la botella fuera de su bolsillo y envolvindola con sus manos, luego volvindola a guardar en su bolsillo, sin estar segura de cul opcin era la correcta. Al final la dej en su bolsillo aunque fuese por la simple razn de evitar que David hiciera preguntas que ella no podra responder. Lo cual l no haba hecho todava. Despus de abrazarla cuando sali del bosque a los tropezones, l haba simplemente abierto la puerta y dicho Al hospital?. No haba dicho una sola palabra desde entonces. Ella agradeca su silencio. No haba decidido todava qu le podia y qu no le poda decir. Semanas antes le haba prometido contarle todo lo que Tamani dijera, a excepcin que fuese un secreto de hadas. Pero no haba estado esperando tener que cumplir con su promesa. Y ahora tena que hacerlo. Saba dnde estaba ubicado el portal por el que cualquier trol la matara o a sus seres queridos con tal de tener acceso. Quizs decirle a David slo lo pondra en ms peligro. As que ahora lo mejor era no decirle nada. l finalmente estacion en el aparcamiento del hospital y mir al alto y gris edificio. Quieres que vaya contigo? Laurel neg con la cabeza. Los dos estamos hechos un desastre. Por lo menos si soy slo yo, quizs no llame tanto la atencin. S, claro, agreg ella en su mente. Estar aqu y llamar a mi madre entonces. l dud, luego apoy su mano sobre la de ella. Tendr que volver a la ciudad Crescent en unas cuantas horas mi mam va a tener gatitos cuando la llame as como estn las cosas. Me ha dejado como veinte mensajes. Pero si necesitas algo, su voz prolong la idea y l se encogi de hombros. Sabes dnde encontrarme. Volver pronto a decirte adis. Pero tengo que ir a ver a mi pap ahora mismo. Te dieron algo para salvarlo, no? Las lgrimas llenaron los ojos de Laurel. Mientras no sea demasiado tarde. Entonces ve te esperar Laurel se incline para abrazarlo antes de abrir la puesta del auto y correr hacia la entrada del hospital. Ella trat de mantenerse fuera de vista lo ms posible. Su remerita estaba manchada de lodo del ro Chetco, y se haba olvidado de recuperar su chaqueta para cubrirla. Aparte de todo, su pelo era un desastre, sus jeans estaban rotos por arriba de la rodilla y todava estaba usando los mocasines anticuados. Al menos el ro haba lavado la sangre de David de su remera. Y no tena la cara llena de moretones como l. No visibles al menos, pens, tocando un lugar bastante sensible en su mejilla. Se las arregl para llegar a la habitacin de su padre sin que nadie le dijera nada aunque s recibi unas cuantas miradas desaprobadoras y tom aire profundamente antes de golpear a la puerta y abrirla. Se asom por entre la cortina y vio a su madre dormida con su cabeza sobre la pierna de su padre. La habitacin estaba llena de sonidos familiares; el beep del pulso de su padre, el sonido del oxgeno que pasaba por el tubo de la nariz, el zumbido del medidor de presin que se inflaba en su brazo pero en lugar de atormentarla como lo haban hecho estas ltimas semanas, le trajeron alivio. Su padre estaba vivo, aunque sea apenas. Los ojos de su madre de abrieron de golpe. Laurel? Laurel!. Tropez mientras se levantaba y corri hacia su hija, envolvindola con sus brazos. Dnde has estado? Estaba aterrorizada cuando no volviste ayer por la noche. Pens no s que pens. Un milln de pensamientos horribles todos juntos. Sacudi los hombros de Laurel un poco. Si no estuviese tan contenta de verte te castigara por un mes. Su madre dio un paso hacia atrs y la mir. Qu te pas? Te ves horrible. Laurel se apur a conseguir otro abrazo de su madre ese abrazo que haba estado segura que nunca ms iba a tener cuando haba estado atrapada bajo las aguas del Chetco. Ha sido una noche larga, dijo con una voz temblorosa mientras las lgrimas amenazaban con salir. Su madre se qued abrazndola mientras Laurel mir por sobre su hombro y estudi a su padre. Haba estado acostado en ese hospital por tanto tiempo que era casi bizarro imaginrselo caminando y saliendo del mismo. Laurel dio un paso hacia atrs, alejndose de su madre. Tengo algo para pap. Se ri. Tengo algo para ti tambin. Nunca vuelvas de un viaje sin regales, no?. Su madre la mir extraamente mientras Laurel segua riendo. Camin hacia donde estaba la cama de su padre y acerc un taburete cerca de su cabeza. No dejes que nadie entre, le dijo a su madre mientras sacaba la pequea botella de su bolsillo. Laurel, qu es? Est bien mam. Har que se mejore. Desenrosc la tapa y puso un poco del lquido precioso en el gotero. Muy cuidadosamente, se dobl sobre su padre y apret dos gotas del elixir azul brillante dentro de su boca. Luego, mirando a su cara plida, dej que otra gota ms cayera. Slo por las dudas. Mir a su madre. Estar bien ahora. La mam de Laurel mir con la boca abierta. Dnde conseguiste eso? Laurel mir a su madre con una sonrisa cansada. No preguntaste por tu regalo, dijo, evitando la preguntando. Su madre se dej caer en el silln al lado de la cama mientras que Laurel empujaba el taburete para sentarse a su lado. Esper unos segundos, sin estar segura por dnde comenzar. Por dnde comienzas a contar una historia tan

grande? Mir al reloj y aclar su garganta. El Sr. Barnes no va a venir hoy. Su madre se inclin hacia adelante como para decir algo, pero Laurel continu, hablando por sobre ella. Nunca va a venir mam. Espero que nunca ms lo veas. No es lo que crees que es. Su cara se haba vuelto blanca. Pero pero, la tierra, el dinero, no s cmo, su voz disminuy y las lgrimas comenzaron a caer por sus mejillas. Laurel se estir para poner una mano sobre el brazo de su madre. Estar bien mam. Todo va a estar bien. Pero Laurel, habamos hablado de esto. No hay otra manera. Laurel sac el diamante de su bolsillo y lo dej en la palma de su mano. Hay otra manera. Los ojos de su mam se movieron alarmados desde el diamante a la cara de Laurel y viceversa. Dnde conseguiste esto Laurel?, pregunt duramente, con sus ojos en la gema brillante. Me han pedido que te presente una propuesta. Laurel, me ests asustando, dijo su madre, su voz un poco temblorosa. No, no. No te asustes. Todo est bien. Hay dud alguien que quiere que la tierra se quede en nuestra familia. Especficamente quiere yo sea la duea. Estn dispuestos a darte este diamante a cambio de que firmes un fideicomiso a mi nombre por las tierras. Su madre la mir en silencio por un largo tiempo. A tu nombre? Laurel asinti. Y dan esto a cambio? dijo, sealando la gema. Exactamente. Y adems salvan a tu pap? S. No lo entiendo. Laurel mir al diamante. Durante todo el camino de Brookings a Orick no se haba podido decidir sobre qu decirle a su madre. Ahora que el momento haba llegado, an no saba qu hacer. Mam? No soy como tu. Qu quieres decir con que no eres como yo? Laurel se puso de pie y camin hacia la puerta. La cerr, deseando que tuviera una cerradura. Camin lentamente de regreso hacia su madre. No te has preguntado nunca por qu soy tan diferente? No eres diferente. Eres maravillosa eres hermosa. No s por qu de pronto ests dudando eso. Como raro. Pero siempre has estado saludable. Y No tengo pulso. Perdona? No sangro. Laurel, esto es ri No, no lo es. Cundo fue la ltima vez que me cort? Cundo fue la ltima vez que me viste sangrar? su voz era ms alta ahora. Yoyo, su madre mir alrededor, confusa de pronto. No lo recuerdo, dijo dbilmente. Y luego todo, todo de pronto tuvo sentido. No lo recuerdas, dijo Laurel suavemente. Por supuesto que no lo recuerdas. No hubieran dejado que su madre recordar las docenas de veces que haba sospechado que haba algo raro. Las cientas de veces que algo haba sido un poco ms raro de lo normal. Laurel se sinti, de pronto, dbil. Oh, mam, lo siento. Laurel, no he entendido nada de lo que has dicho desde que entraste en esta habitacin. Sarah? Una dbil y ronca voz hizo que ambas se voltearan. Mark! Mark, ests despierto! grit su madre, olvidando su confusin. Se pararon a ambos lados de la cama de su pap, tomando sus manos mientras que l parpadeaba. Sus ojos se reenfocaron lentamente y miraron la habitacin, prestando atencin al equipo mdico que haca ruido a su alrededor. Dnde demonios estoy?, pregunt con una voz grave. Cuando Laurel sali al aparcamiento con una de las remeras limpias de su madre, David estaba sentado en el capot de su auto esperando. Est todo bien? pregunt quietamente. Laurel sonri. S, o lo estar. Se despert tu pap? Laurel sonri dulcemente y asinti. Todava est medio ido por toda la morfina y los tranquilizantes que le estaban dando, pero en cuanto se les pase el efecto estar listo para irse a casa. Se sent en el capot a su lado y l la envolvi con sus brazos. Ella dej que su cabeza descansara en su hombro. Cmo lo tom tu mam? pregunt. David ri. Bastante bien, considerando que le ment asquerosamente. Le dije que me haba dejado el telfono en el auto toda la noche y que habamos dormido en la habitacin de tu pap. Mir al telfono en sus manos, bueno, la mitad es verdad. Laurel blanque los ojos. Me ret por un rato y me dijo que era irresponsable pero no me castig por lo del auto ni nada por el estilo. Es gracias a ti, creo. Sabe que te estoy ayudando. S, dijo Laurel suspirando. La mam de David jams sabra ni la mitad de todo esto. Aunque no s qu va a hacer cuando vea esto, sigui David, sealando el gran moretn en su cara. Y esto, agreg, mirando la herida en su brazo. De hecho, considerando que no tengo ni idea qu haba en ese ro, debera de entrar al hospital y darme una antitetnica o algo as. Puntos quizs. Ri un poco malhumorado. Creo que tendr que pensar algo para explicar eso tambin. Laurel se qued mirando a la herida profunda y roja por unos cuantos segundos antes de tomar su decisin. Si David no lo mereca, quin entonces? Quit la botella del elixir de su bolsillo y la desenrosc. Qu ests haciendo? pregunt David. Shh, susurr Laurel, volteando su cabeza as ella poda alcanzar su mejilla. Se unt una gota del elixir en el dedo y lo pas por el moretn. Esto quizs pique, le avis mientras que dejaba caer otra gota del elixir en su herida. Para cuando termin de guardar la botella en su bolsillo, el moretn casi haba desaparecido y David estaba mirando boquiabierto cmo la herida cambiaba de un rojo vivo a un rosado en frente de sus ojos. En otros minutos ms, ni siquiera habra cicatriz. Eso es lo que le diste a tu pap? pregunt, an mirando cmo desapareca su herida. Laurel asinti. David sonri. Estar de pie en cualquier momento, lo cual es bueno dijo con una ofensa fingida. Me estoy cansando de cmo me tratas como un esclavo en la tienda. Tengo derechos, sabes?, agreg riendo mientras Laurel le golpeaba el hombro. l sostuvo sus muecas hasta que ella se dio por vencida y ambos quedaron en silencio. Cundo regresars?, pregunt David.

Laurel se encogi de hombros. No me imagino que pap se quede mucho aqu. Quizs lo dejen salir este fin de semana. Ests segura que esta cosa arreglar todo? Estoy segura. David sonri, mirando a su brazo, ya sin nada. Yo tambin estoy bastante seguro. Esper unos segundos y dijo Qu le dijiste a tu mam? Laurel suspir. Empec a decirle la verdad, pero entonces se despert mi pap. Le tengo que decir algo. Aunque no s bien qu. Creo que decirle la verdad es lo mejor. Bueno, no sobre todo. Quizs quieras saltearte la parte de los trols y el hecho que tus padres tuvieron a un monstruo asesino en su casa. Laurel asinti. Pero deberan saber la verdad sobre ti. No deberas de tener que ocultarte en tu propia casa. Sus dedos se entrelazaron y David apret su mano. Hadas, trols, qu ms hay ah afuera en lo que jams he credo? Medicina mgica, aparentemente. Gracias, dicho sea de paso. Es lo justo, replic Laurel. Te he hecho pasar por mucho. Y no me refiero slo al fiasco del trol. Saba en lo que me meta desde el principio. Se encogi de hombros. Bueno, creo que no saba todo pero saba que eras diferente. Desde la primera vez que te vi, supe que haba algo algo especial acerca de ti. Sonri. Y tena razn. Especial? Laurel lo mof. As lo llamas? S, insisti David. As lo llamo. Se tom un momento y se estir para tomar su mano, dndola vuelta y cubrindola con sus dos manos. La mir en silencio un momento, luego levant su mano hacia la mejilla de Laurel y la acerc un poco. Ella no se resisti cuando sus labios rozaron los suyos, suaves como el beso del viento pasajero. Se alej y la mir. Ella no habl; no se acerc. Si l iba a terminar metindose en todo lo que su vida se haba convertido, tena que ser su eleccin. Saba lo que quera, pero no se trataba slo de ella, ya no ms. Tras una pequea duda, David la sujet ms cerca contra su pecho y la bes de nuevo, y el beso fue ms largo esta vez. Laurel casi suspir de alivio, mientras sus manos se entrelazaron alrededor de la cintura de David. Sus labios eran suaves, clidos y gentiles exactamente como David. Cuando el beso termin, l se qued frente a ella con sus manos en las suyas. Ninguno habl. No haba necesidad de decir nada. Laurel sonri y dej que su dedo siguiera el contorno de su cara, y luego se baj del capot del auto. David se sent en el asiento de conductor, sus ojos todava fijos en Laurel. Ella lo salud mientras miraba cmo el auto sala del aparcamiento y se iba por la calle, por la 101, de vuelta a la vida normal otra vez. CAPTULO 25 ESTS SEGURA QUE NO QUIERES QUE VAYA CONTIGO? pregunt la mam de Laurel mientras aparcaba en la entrada de coches larga y llena de baches. Podran no aparecer si t vienes, dijo Laurel. Estar a salvo. Sonri a los rboles densos. No creo que haya ningn lugar en esta tierra donde est ms segura. Se haba pasado los tres ltimos das convenciendo a sus padres de que era un hada y la mayor parte de la maana asegurndoles que era lo mejor para todos aceptar la propuesta de las hadas. Y aunque sus padres estaban un poco escpticos, sus objeciones al arreglo eran casi insignificantes si se tomaba en cuenta que las hadas haban salvado la vida de su padre. Eso y el hecho de que la estimacin del diamante en bruto haba sido ms o menos alrededor de los ochocientos mil dlares. Laurel se le acerc y abraz a su madre. Vas a regresar, verdad? le pregunt su madre. Recordando cmo David le haba preguntado la misma pregunta, Laurel sonri. S, mam. Voy a regresar. Ella sali del auto al fro y brusco aire. El cielo estaba turbio con nubes grises densas que traan amenaza de lluvia, pero Laurel se rehus a verlo como un presagio. Simplemente es el aire de invierno, murmur entre sus respiros. De todas maneras, apret el bolso que tena los mocasines suaves contra su pecho, como si pudieran protegerla de las malas noticias que podran estar esperndola en el bosque. Sin embargo, no podan ser malas noticias. No podan! Dio un paso dentro de la sombra del bosque y camin por el camino hacia el ro. Saba que seguramente estaba rodeada de hadas centinelas, pero no se atrevi a llamarlos en voz alta no estaba completamente segura que podra hallar la voz dentro de si misma para hacerlo, incluso si tomaba coraje. Cuando alcanz el arroyo, apoy el bolso en la roca en que se haba sentado la primera vez que haba conocido a Tamani. Se sent all de nuevo, esperando. Simplemente esperando. Hola, Laurel. Habra conocido esa voz en cualquier lugar; haba perseguido sus sueos por los ltimos cuatro das. No, eso no era del todo verdad. Por los dos ltimos meses. Se volte y se lanz a los brazos de Tamani, olas de alivio corran por el cuerpo de Laurel mientras sus lgrimas mojaban la camisa de l. Debera de dejar que me disparen ms seguido, dijo con sus brazos apretados alrededor de Laurel. Nunca vuelvas a dejarte disparar, orden Laurel, con su mejilla pegada al pecho de Tamani. Sus camisas siempre eran muy suaves. Y ahora, Laurel no quera volver a levantar su cabeza de esa tela tan suave. Las manos de Tamani se posaron en el cabello de Laurel, acariciando sus hombros, quitando una lgrima de su frente en todos lados al mismo tiempo. Durante todo ese tiempo, unas palabras dulces y murmuradas salan de sus labios, palabras que ella no poda entender pero que la confortaban tan efectivamente como cualquier hechizo lo hubiera hecho. A ella no le importaba que Tamani slo tuviera magia dbil l era mgico. Cuando finalmente lo solt, ella ri y se sec las lgrimas. Estoy contenta de verte, realmente lo estoy. Ests bien? Slo han pasado cuatro das. Tamani se encogi de hombros. Estoy un poco adolorido, y tcnicamente estoy aqu para recuperarme, no estoy trabajando. Pero saba que vendras. Y quera estar aqu cuando lo hicieras. Se incline hacia adelante y le acomod un mechn de cabello detrs de la oreja. Yo-yo-yo traje estos de regreso, tartamude Laurel, sosteniendo el bolso con los mocasines. Su cercana siempre la haca estremecerse. Tamani neg con su cabeza. Los hice para ti.

Algo ms para que te recuerde? pregunt Laurel, tocando el pequeo anillo que estaba colgado alrededor de su cuello. Nunca se pueden tener demasiados recordatorios. Los ojos de Tamani circundaron el pequeo claro. Se aclar la garganta. Primero por lo primero, me han asignado para preguntarte cmo fue recibida nuestra propuesta. Bastante bien, respondi Laurel en el mismo tono de burla-formal. Los papeles sern redactados lo antes posible. Ella blanque los ojos. Creo que lo van a transformar en mi regalo de Navidad. Tamani ri, y luego la acerc un poco hacia l. Salgamos de aqu, dijo. Los rboles tienen ojos. No creo que sean los rboles, ri Laurel sardnicamente. Tamani ri entre dientes. Quizs no. Por aqu. Tom su mano y la gui por un sendero que serpenteaba para un lado y para otro pero no pareca ir a ningn lado. Tu padre est bien? pregunt Tamani, apretando su mano. Laurel sonri. Le van a dar de alta esta tarde. Quiere volver a trabajar bien temprano maana por la maana. Ella se puso seria. Por eso estoy aqu. Todos vamos a ir a la Ciudad Crescent en unas cuantas horas. Yo, mir a sus pies. No s cundo regresar. Tamani se volte la mir, sus ojos eran un pozo profundo de algo que ella no poda comprender del todo. Viniste a decir adis? Sonaba tan duro cuando l lo deca. Ella asinti. Por ahora. Tamani volte unas hojas muertas en la tierra con sus pies descalzos. Qu significa eso? Qu lo eliges a David en lugar de a m? Ella no haba venido para hablar de David. Deseara que pudiera ser distinto, Tamani. Pero no puedo vivir en tu mundo ahora. Tengo que vivir en el mo. Qu se supone que haga, pedirle a mi mam o a David que me traigan hasta aqu de vez en cuando para que pueda ver a mi novio? Tamani se gir y camin unos cuantos pasos, pero Laurel lo sigui. Debera escribirte cartas o llamarte? No tengo opcin. Podras quedarte, l dijo, su voz tan baja que ella apenas y lo escuch. Quedarme? Podras vivir aqu conmigo. Continu antes que ella pudiera hablar. Vas a ser la duea de estas tierras pronto. Y est la casa. Podras quedarte! Pensamientos gloriosos de una vida con Tamani se pasaron por la cabeza de Laurel, pero se forz a dejarlos de lado. No, Tam. No puedo. Viviste aqu antes. Y las cosas estaban bien. Bien? Cmo estaban las cosas bien? Siempre me estaban vigilando y ustedes se la pasaban hechizando a mis padres con elixires de memoria como si les dieran agua! Tamani se concentr en el suelo. Te diste cuenta? Era la nica explicacin lgica. A m tampoco me gusto eso, si es que sirve de algo. Ella respir profundamente. Alguna vez alguna vez me hicieron olvidar a m? Despus de que llegu, quiero decir. l no pudo mirarla a los ojos. Algunas veces. Alguna vez lo hiciste tu? le pregunt con cuidado. La mir con los ojos bien abiertos y luego neg con la cabeza. No pude. Se acerc un poco ms, su voz era tan baja que ella apenas lo poda or. Debera d haberlo hecho, una vez. Pero no pude hacerlo. Qu pas? l se rasc el cuello. Detesto que no recuerdes. Lo siento. l se encogi de hombros. Eras verdaderamente pequea. Yo era un nuevo centinela quizs tena apenas una semana aqu y me descuid y permit que me vieras. Te vi? Si, tenas como diez aos humanos. Simplemente puse mi dedo en mis labios para callarte y me agazap detrs de un rbol. Me miraste por uno o dos minutos, pero despus de una hora parecas haberlo olvidado. Laurel se qued en silencio por un largo tiempo. Yo-yo lo recuerdo. Apenas. Ese eras tu? Los ojos de Tamani despedan felicidad. Lo recuerdas? Laurel rompi el contacto visual. Un poco, dijo suavemente y se aclar la garganta. Y qu hay acerca de mis padres? Alguna vez los drogaste? Tamani suspir. Algunas cuantas veces. Tuve que hacerlo, agreg antes que Laurel pudiera discutir. Era mi trabajo. Pero slo lo hice unas dos o tres veces. Para cuando yo llegu aqu, t eras ms cuidadosa. No tenamos que arreglarte cada semana. Y las veces en que tus padres se acercaban demasiado a descubrir algo, trat de asignar a alguien ms. Se encogi de hombros. Siempre pens que era un muy mal plan desde el principio. Laurel se qued en silencio por un momento. Gracias, creo. No te enojes. No sera as esta vez si te quedaras. T sabes todo. Tus padres tambin lo saben. No tendramos que hacer eso nunca ms. Ella neg con su cabeza. Tengo que quedarme con mis padres. Estn en ms peligro que nunca. Me han dado la responsabilidad de protegerlos y no puedo darles la espalda ahora. Son humanos y quizs eso signifique que son menos para ti. Pero los amo y no los dejar para que los masacre el primer trol que sienta su aroma. No lo har! Entonces por qu ests aqu?, pregunt l amargamente. Ella dud unos segundos, tratando de controlar sus emociones. No sabes cunto deseara poder quedarme? Amo este bosque. Amo dud, amo estar contigo. Escuchar sobre Avalon, sentir su magia en los rboles. Cada vez que me voy me pregunto por qu lo hago. Entonces por qu te vas?, su voz era ms alta ahora, demandante. Qudate, dijo, cogiendo sus manos en las suyas. Qudate conmigo. Te llevar a Avalon. Avalon, Laurel. Podras ir all. Podemos ir juntos. Para! Tamani, no puedo. Simplemente no puedo ser parte de tu mundo ahora. Nuestro mundo. Laurel asinti dbilmente. Mi mundo, cedi. Mi familia depende de m para demasiadas cosas. Tengo que vivir una vida humana. Con David, dijo Tamani. Laurel neg con su cabeza, frustrada. S, si debes saberlo. David es muy importante para m. Pero te lo dije, no se trata de elegir entre t y David. No estoy tratando de decidir quin es mi verdadero amor. No es as. Quizs no para ti. Su voz era muy tranquila - apenas audible - pero la intensidad le lleg a ella como un golpe bien tangible.

Qu tengo que hacer Laurel? He hecho todo lo que puedo pensar. Me dispararon por protegerte. Dime qu ms puedo hacer y lo har. Lo que sea que cueste, lo har sin tan slo te quedas. Ella se forz a encontrar sus ojos - piscinas de profunda emocin que ella no haba podido jams identificar- su boca se sec mientras trataba de encontrar su voz. Por qu me amas tanto Tamani? Era una pregunta que haba estado queriendo preguntar por semanas. Apenas y me conoces. Por sobre sus cabezas el cielo retumb. Qu tal si -q tal si no fuese cierto? Estaban en el borde de un acantilado, lo poda sentir. Y no estaba segura de tener la fuerza para saltar. Cmo podra no ser verdad? murmur. Esos ojos ardientes an quemaban los suyos. Qu pasara si te dijera que nuestras vidas estn entrelazadas desde hace mucho tiempo?, sus dedos se enredaron en los de ella, levantando sus manos entrelazadas. Laurel mir a sus manos. No lo entiendo. Te dije que tenas siete cuando viniste a vivir con los humanos. Pero el mundo de las hadas, mentalmente eras mucho mayor, recuerdas? Tenas una vida Laurel. Tenas amigos, l se cay por un momento y Laurel pudo ver que estaba tratando de contener sus sentimientos. Me tenas a m. La voz de Tamani era apenas ms alta que un susurro. Te conoc Laurel, y t me conocas a m. ramos tan slo amigos pero ramos tan buenos amigos. Yo yo te ped que no te fueras, pero me dijiste que era tu deber. Aprend del deber y la responsabilidad de ti. Mir hacia abajo y levant sus manos hacia su pecho. Dijiste que me recordaras, pero te hicieron olvidar. Pens que morira la primera vez que me miraste y no me reconociste. Los ojos de Laurel se llenaron de lgrimas. Ment sobre el anillo quiero decir, dijo Tamani, su voz suave y seria. No te di simplemente cualquier anillo. Era tuyo. Me lo diste para que lo guardara hasta que llegara el momento de devolvrtelo. Pensaste - esperaste - que te ayudara a recordar tu vida antes que vinieras aqu. Se encogi de hombros. Obviamente no funcion, pero te promet que tratara. La lluvia fra goteaba por los brazos de Laurel mientras ella se qued parada en silencio. Nunca te abandon Laurel. Jur que encontrara una manera de estar de nuevo en tu vida. Me volv un centinela tan pronto como me lo permitieron y cobr cuanto favor pude para que me asignaran a esta puerta. Jamison me ayud. Le debo ms de lo que jams podr pagarle. l levant las manos de Laurel hacia su cara y bes suavemente sus nudillos. Te he cuidado por aos. Te he visto crecer de una nia pequea a un hada adulta. ramos los mejores amigos de nios, y he estado contigo casi todos los das por los ltimos cinco aos. Es tan poco razonable que me haya enamorado de ti? Se ri muy suavemente. Solas venir aqu y sentarte cerca del arroyo y tocar tu guitarra y cantar. Y yo me sentaba en el rbol y simplemente te escuchaba. Era mi momento favorito. Cantas tan hermoso. Su flequillo era suave, hmedos zarcillos, colgando hacia abajo a lo largo de su frente. Laurel dej que sus ojos lo vieran por completo: sus pantalones de montar suaves y negros atados a la rodilla, la remera verde y apretada que abrazaba su pecho, y su cara simtrica que era ms perfecta de lo que cualquier muchacho humano podra desear. Me esperaste todo este tiempo? ella pregunt susurrando. Tamani asinti. Y esperar ms. Algn da vendrs a Avalon y, cuando el momento llegue, te mostrar lo que tengo para ofrecerte en mi mundo, nuestro mundo. Me elegirs. Regresars a casa conmigo. l sostuvo la cara de Laurel en sus manos. Las lgrimas se clavaban en los ojos de Laurel. No lo sabes Tamani. l se moj los labios nerviosamente por tan slo un segundo antes de que una sonrisa forzada pareciera en su rostro. No, dijo bruscamente. No lo s. Sus manos en su cara, fras como la piedra hace un Segundo, ahora parecan calentarse con el fuego de sus ojos mientras que sus pulgares acariciaban los huesos de mejilla de Laurel. Pero tengo que creerlo, tengo que tener esperanza. Laurel quera decirle que fuese realista que no esperara por algo que quizs jams sucedera. No se pudo obligar a decirlo, no pudo sacar las palabras de su boca. Incluso en su mente sonaban falsas. Y esperar Laurel. Esperar todo el tiempo que sea necesario. Nunca me resignado. Presion sus labios en la frente de ella. Y nunca lo hare. l la acerc y la abraz, y ninguno habl. Durante un momento perfecto, no exista nadie ms en el mundo fuera de este pequeo sendero en el bosque. Vamos, dijo Tamani, apretndola una vez ms. Tu madre estar preocupada. Caminaron tomados de la mano, y a lo largo del camino Laurel se dio cuenta dnde estaban. Te dejar aqu, l dijo, alrededor de a unos cien pies de la lnea de rboles. Laurel asinti. No es para siempre, prometi. Lo s. Ella levant la fina cadena de plata con el anillo y lo observ con cuidado - su significado mucho ms importante ahora. Pensar en ti, justo como lo promet. Y yo pensar en ti, justo como siempre lo he hecho, dijo Tamani. Adis, Laurel. l se volte y se alej caminando por el camino y los ojos de Laurel lo siguieron. Cada paso que l tomaba pareca arrancarle un pedazo de corazn a Laurel. Su camisa verde estaba a punto de desaparecer detrs de un rbol y Laurel apret sus ojos fuertemente. Cuando los abri, l ya no estaba. Y fue como si la magia del bosque se hubiera ido con l. La vida que ella poda sentir a su alrededor - la magia que se filtraba por la puerta. Los rboles a su alrededor parecan sin vida y vacos sin esa magia. Espera, susurr. Dio un paso hacia donde l haba estado y sus pies comenzaron a correr. No!. El grito rasg su garganta mientras que ella corra las ramas que se interponan en su camino. Tamani, espera! Sus pies se apuraron an ms, desesperada por un vistazo de esa camisa verde. Y luego l estaba all, medio volteado hacia ella con una expresin de cuidado en todo su rostro. Ella no par ni aminor su paso. Cuando lo alcanz, tom la parte de delante de su camisa con ambas manos cerradas en un puo, acercndolo a ella, levantando su boca hacia la de l. El calor se arremolin dentro de ella a medida que acercaba su cara a la l, y no lo soltaba. Sus brazos se cerraron alrededor de ella y sus cuerpos se fundieron con una exactitud tan perfecta que ella no par a considerarlo. Sus labios se llenaron

con la dulzura de la boca de Tamani, y l la mantuvo cerca de l como si pudiera, de alguna manera, hacerla parte suya. Y, por un momento, ella se sinti parte de l. Como si su beso disolviera las diferencias entre los dos mundo, aunque sea por ese pequeo y brillante momento. Un suspiro que cargaba el peso de largos aos se escap de Tamani cuando se separaron. Gracias, susurr Tamani, casi demasiado bajo para ser odo. Yo Laurel pens en David, esperndola en casa a que regrese. Por qu cuando estaba con uno slo poda pensar en el otro? No era justo sentirse tan partida en dos todo el tiempo. Ni para David ni para Tamani. Mir hacia arriba, forzndose a encontrar sus ojos. No s qu es lo que pasar. Pero mis padres estn en peligro. Me te necesitan, Tam. Laurel sinti que una lgrima corra por su mejilla. Tengo que protegerlos. Lo s. No debera de habrtelo pedido. Si no fuera por ellos, yo Yo qu? Se pregunt. No saba la respuesta. La pequea hada que te dio el anillo no la recuerdo, Tam. No te recuerdo. Pero algo alguna parte de m lo hace. A algo dentro mo le importas desde entonces. Baj su cabeza. Y a m me importas ahora. Tamani sonri una extraa y melanclica sonrisa. Gracias por ese destello de esperanza, aunque sea muy pequeo. Siempre hay esperanza Tamani. La hay ahora Ella asinti, forz a sus dedos a soltar la camisa de Tamani y regres por donde haba venido. -FIN-