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a Geografa Radical: sus orgenes y desarrollo

Kirk Mattson*
Los suburbios americanos, rea de estudio por excelencia.

El Nuevo rapto de la Geografa, 1978. Fuente: Revista Geocrtica

Esta tendencia, que se inici en la dcada de los 60's, en virtud del ambiente contestatario en los Estados Unidos, provocado por la guerra de Vietnam, la lucha por los derechos civiles, la crisis de polucin y de urbanizacin; surgiendo como una corriente geogrfica preocupada en ser crtica y atenuante. Varios adjetivos son mencionados para caracterizarla, tales como geografa crtica, de relevancia social, marxista y radical. Con estos trminos se designa a todo lo que sea de tendencia izquierdista y de postura contestataria de sus practicantes. A travs de pequeos grupos de profesores y alumnos de diversas universidades americanas (Hopkins, Clark), la lectura y el anlisis de las obras de Marx y Engels fueron aspectos destacados en el movimiento de Geografa Radical, a fin de procurar focalizaciones para el anlisis

Os tres puntos de referencia ms importantes en el desarrollo de la geografa radical son: a) La llamada "Expedicin Geogrfica" de Detroit y el movimiento expedicionario, b) la aparicin de "Antipode" una revista radical para la geografa, y c) la fundacin de la Unin de Gegrafos Socialistas. A partir de estos hechos podemos introducir la geografa radical haciendo un poco de historia que podemos ampliar despus con una discusin sobre algunos temas y figuras de inters particular. Las expediciones geogrficas La "Expedicin Geogrfica" de Detroit (D.G.E.) o, como originalmente fue llamada, "la sociedad para la exploracin humana", fue fundada y encabezada por W. Bunge. Partiendo de su experiencia como residente en el barrio, predominante negro, de Fitzgerald en Detroit, un barrio en proceso de "ghettoizacin", con una fuerte especulacin del suelo y alta represin social, Bunge intent aplicar sus conocimientos geogrficos ponindolos al servicio de la comunidad. Con este fin se puso primero a disposicin de las organizaciones comunitarias ya existentes, tratando de ganarse su confianza, averiguando cules eran sus prioridades y problemas sobresalientes e intentando luego encontrar formas de resolverlos o de luchar contra ellos utilizando las herramientas de su profesin. Pronto se dio cuenta de que sus vecinos saban mucho ms que l sobre el barrio

y se puso a recolectar informacin, a reconstruir la historia del barrio y l mismo bajo la direccin de la comunidad, utilizando y desarrollando este conocimiento colectivo. Empez a ensear a estos gegrafos populares y espontneos, de manera informal, ciertos mtodos geogrficos, y cmo utilizarlos en la lucha para la conservacin y proteccin de su barrio, que se hallaba a merced de los urbanizadores y propietarios. Uno de los alumnos de Bunge fue una muchacha negra de dieciocho aos llamada Gwendolyn Warren, una de las organizadoras del barrio, y fue ella quin ense al gegrafo "un poco de sentido" mientras que aprenda de ste "un sentido de escala" (Horvarth, 1972). En el verano de 1969 la expedicin empez a concretarse sentando sus principios bsicos, (ver Bunge, 1969). "Bunge quera investigar en beneficio de la comunidad negra, pero crea tambin que sta tena que aprender a investigar por su cuenta" (Horvarth). Muchos jvenes queran educarse y al mismo tiempo servir a su comunidad; este doble enfoque -educacin versus investigacin- era considerado esencial en la expedicin. A partir de aqu, con la cooperacin de la Universidad de Michigan, se cre el "Detroit Geographical Expedition and Institute" (D.G. E.I.) que ofreca un curso sobre aspectos geogrficos en la planificacin urbana. Se facilitaron aulas y materiales, y algunos profesores se presentaron como voluntarios para dar clases gratuitamente. El curso estaba pensado sobre todo para aquellos estudiantes de los barrios negros ms deprimidos de Detroit, desprovistos del diploma de bachiller, y el programa era controlado directamente por la comunidad. El resultado de este experimento fue un plan de descentralizacin escolar para la ciudad de Detroit traducido en un "Informe a los Padres sobre la Descentralizacin Escolar". El proyecto fue realizado en grupo, utilizando las tcnicas aprendidas en el curso. El plan cost la increble suma de doscientos dlares, mientras el consejo de educacin de la ciudad, conjuntamente con la Fundacin Ford, realizaban su propio informe que cost 350.000 dlares. Las diferencias entre los dos informes pueden apreciarse en el cuadro siguiente: Plan del Consejo de Educacin Nios negros bajo control negro Nios negros bajo control blanco Nios blancos bajo control negro Nios blancos bajo control blanco Cuadro: Porcentaje de nios bajo control blanco y negro Fuente: A Report to Detroit Parents on School Decentralization. Field Notes of the D.G.E. "Discussion Paper" n. 2, 1970, p. 29. El nmero de estudiantes matriculados en el programa pas de 40 en el verano de 1969 a 470 en la primavera de 1910. Hasta que se rompieron las relaciones entre el Instituto y la Universidad de Michigan. La Universidad de Michigan suprimi su apoyo financiero y prohibi a sus profesores que enseasen en el Instituto. Este fue prcticamente el final para la Expedicin Bunge se vi forzado a dejar los Estados Unidos para evitar la represin poltica y refugiarse en Canad; todava hoy sigue siendo persona no grata en su propio pas. La Expedicin de Detroit haba llegado a su fin pero el inters que haba despertado gener nuevas expediciones en centros tales como Montreal, Londres, Toronto, Vancouver Quebec y Nueva Orleans. La experiencia de la D.G.E. tuvo tambin sus efectos en el seno de la disciplina misma. Un nuevo trmino vino a enriquecer el vocabulario geogrfico, el de "advocacy" en la geografa, que implica un compromiso real con los problemas de la ciudad en inters de sus habitantes; problemas cotidianos tales como la distribucin de parques, los accidentes de trfico que daan a los nios, etc... Esta actitud de compromiso con problemas tanto humanos como polticos contrastaba con la actitud de tos 80.0% 20.0% 20.5% 79.5% Plan de la Comunidad 39.4% 50.6% 4.2% 95.8%

dems gegrafos que estudiaban a veces la ciudad al servicio de urbanizadores y especuladores actitud de desprendimiento y frialdad profesional que pona de relieve la debilidad tica de la geografa establecida. El fin de la D.G.F. no fue realmente un fracaso. Bunge reorganiz en Toronto y ms ambiciosa de todas, la "CanadianAmerican Expedition" (C.A.G.E.) aplicando mismo principio del control ejercido por la comunidad, donde viven y trabajan los gegrafos. Los aspectos positivos de las expediciones deben ser valorados con prudencia. Las expediciones slo pueden funcionar si cuentan con la total confianza y cooperacin de lac omunidad y responden a sus intereses; la experiencia muestra que no caben el paternalismo profesional como tampoco el "turismo emocional" ni el vanguardismo poltico. "Antipode": una revista para la geografa radical La fundacin de la revista "Antipode" est relacionada con la organizacin de las primeras expediciones en 1969. La revista fue concebida como el portavoz de una geografa alternativa, preocupada por problemas regionales y locales. Los primeros ejemplares de "Antipode" demuestran sto, pues incluyen intormaci6n sobre la expedicin de Detroit, sobre el deterioro del medio ambiente producido por las compaas mineras en los Apalaches y sus efectos sociales, sobre la pobreza rural y urbana, etc... A medida que la revista evolucionaba y se desarrollaba, atrayendo cada vez un mayor nmero de lectores y colaboradores, se estableci el dilogo sobre la necesidad de nuevos mtodos de cuestionar y criticar, formulando preguntas sobre el papel de la ideologa en geografa. En 1974, en plena evolucin y bsqueda terica la revista se plante la necesidad de explorar en el campo del marxismo y estimular las investigaciones y contribuciones de los pases del tercer mundo. Durante este proceso se fueron clarificando los objetivos y ampliando las perspectivas, ganando lectores fuera de Norteamrica, pero perdindose tambin en el camino, muchos de los primeros lectores liberales, todava asustados por la palabra "Marxismo". "Antipode" ofrece un medio de informacin y comunicacin para los gegrafos al margen de la geografa institucionalizada, controlada por las revistas de la poderosa Asociacin Norteamericana de Gegrafos (Associacion of American Geographers). Estas revistas, slidamente establecidas y altamente conservadoras no estn capacitadas para tratar con el activismo creciente de la nueva geografa radical. Recientemente se han introducido en "Antipode" nuevos temas como, por ejemplo: los problemas del desarrollo y la geografa, la economa poltica urbana, los problemas ecolgicos, la vivienda, la planificacin, los problemas pedaggicos, por mencionar algunos. Sus colaboradores son estudiantes y profesionales no slo de Norteamrica sino tambin de Latinoamrica, Europa y el Pacfico. La revista tiene cuatro funciones esenciales: ser un medio de comunicaciones de ideas, un rgano didctico, una salida a la crtica y un medio de exposicin de los trabajos de investigacin tericos y prcticos de vanguardia. La edicin de "Antipode" es un proyecto colectivo cuyo centro se halla en la Universidad de Clark y que dirige Richard Peet. Existen otros centros donde se han publicado ediciones de Antipode como son Vancouver y Londres, y se estn preparando nuevas ediciones en Austrltia-Nueva Zelanda y Amrica Latina. Como mencionamos anteriormente la fundacin de "Antipode" est estrechamente vinculada a las expediciones geogrficas y a partir de este vnculo se ha desarrollado la Unin de Gegrafos Socialistas. La fundacin de la Unin de Gegrafos Socialistas La Unin de Gegrafos Socialistas (U.S.G.) qued constituida como tal en Mayo de 1974. Sus principios y objetivos bsicos fueron presentados como sigue:

"El propsito de nuestra unin es trabajar para la reestructuracin radical de nuestras sociedades de acuerdo con los principios de justicia social. Como gegrafos y como personas contribuiremos a este proceso en dos maneras complementarias: 1) Organizando y trabajando hacia un cambio radical en nuestras comunidades, y 2) Desarrollando la teora geogrfica para contribuir a la lucha revolucionaria". (Fuente: "U.S.G. Newsletter", Vol. 3, N. 1). La U.S.G. no es ni una organizacin poltica, ni una asociacin de profesionales en el sentido tradicional. Tal y como su nombre indica es una unin sindical, una organizacin libre, de estudiantes, gegrafos y no-gegrafos, dedicados a la transformacin progresista de la sociedad. Esta unin representa una gran variedad de opiniones polticas, y apoya a numerosas organizaciones polticas a escala local e internacional. La U.S.G. est comprometida tambin tanto en su papel didctico como en el trabajo de revisin y replanteamiento de los mtodos y teoras geogrficas y la bsqueda de nuevas perspectivas y alternativas dentro y fuera de la geografa. La U.S.G. publica una revista peridica para sus miembros, en la cual se confrontan distintas opiniones, manteniendo la comunicacin posible entre los aproximadamente trescientos miembros. El grupo ofrece sesiones de estudio en sus diversos centros (Boston, Baltimore, Montral, Toronto, Vancouver), y organiza tambin regularmente mtines que coinciden por lo general con las reuniones y conferencias anuales de la A.A.G. o la Asociacin Canadiense de Gegrafos (C.A.G.), operando como conferencias paralelas, donde se incluyen la lectura de trabajos, se discuten temas y se organizan excursiones tanto para los miembros como los invitados e interesados. Estos encuentros cumplen varias funciones: reforzar a organizacin interna de la unin, servir de introduccin a nuevos miembros y dar lugar a una oportunidad para el intercambio de opiniones entre tos asociados. Pero quizs una manera ms eficaz de presentar la U.S.G. sera hacerlo a travs de la obra de algunos de sus miembros claves y a travs de algunos de los temas generales de investigacin dentro de la unin. Como indicamos anteriormente dos de las figuras ms sobresalientes y claves en el surgimiento, a partir de la geografa cuantitativa, y en el desarrollo de la geografa radical son W. Bunge y D. Harvey. En el trabajo de Bunge aparece claramente el cambio profundo ocurrido desde su ya clsico Theoretical Geography (1962), pasando por el trabajo en Detroit, hasta su trabajo con la C.A.G.E. Bunge no rechaza hoy los mtodos cuantitativos en s, sino que cree necesario hacer un mejor uso de stos dentro de una geografa realmente humana, y hace un llamamiento a los gegrafos para que participen en una prctica social en todos sus niveles. Bunge se halla actualmente exilado de los Estados Unidos y como gegrafo crnicamente desempleado, aunque lucha tenazmente para que prosiga la C.A.G.E., cuyo cuartel general se halla ubicado en Toronto, donde Bunge trabaja como taxista (profesin que recomienda a todos los gegrafos, al ser una manera muy eficaz de conocer la geografa de cualquier ciudad). La obra de D. Harvey es en cierto modo paralela a la de Bunge puesto que al igual que ste, ha sido uno de los seguidores e innovadores de la geografa cuantitativa. La obra clave de Harvey es Social Justice and the City 4 . Esta obra, mejor que cualquier otra representa en s la evolucin de Harvey poniendo de relieve la transicin consciente desde el liberalismo tico de sus primeros captulos, donde se plantea una serie de problemas tericos y morales, para llegar finalmente a la conclusin de que los mtodos geogrficos existentes son incapaces de resolver las contradicciones internas de la geografa, hasta la postura radical y revolucionaria de sus ltimos captulos; stos sealan una autntica ruptura con su trabajo anterior, evidenciando el carcter ideolgico de la metodologa geogrfica y explorando por primera vez las posibilidades que el pensamiento marxista ofrece al gegrafo. Recientemente Harvey ha trabajado con Manuel Castells en Pars, ha publicado algunos trabajos en la lnea de la economa poltica urbana y se propone publicar una gua de la obra de Marx para los gegrafos. Debemos mencionar igualmente otros autores que han trabajado en el rea del urbanismo y su relacin con el subdesarrollo; stos son: Milton, Santos, T.G. McGee, y David Slater, as como K Buchanan en la geografa de la poblacin y sobre China.

Milton Santos, gegrafo brasileo, es uno de los gegrafos radicales ms prolficos y viajeros; ha enseado y trabajado en Brasil, Francia, Venezuela, Tanzania, Estados Unidos y Canad entre otros, lo que le ha dado una gran experiencia prctica sobre los problemas del urbanismo y el subdesarrollo, rea en la cual se ha especializado. Es miembro de la U.S.G. y del comit de redaccin de "Herodote", y ha editado un nmero de "Antipode". Terry McGee, de origen australiano ha trabajado en el Asia del sureste y Oceana, ha enseado en la Universidad de Hong Kong as como en la Universidad Nacional de Australia. Los trabajos de McCee sobre las ciudades del Asia del sureste y el proceso de urbanizacin en el Tercer mundo examinan las consecuencias de las teoras contemporneas sobre los procesos de urbanizacin en el Tercer mundo y presentan alternativas a la teora dominante de la modernizacin. McGee es uno de los pocos gegrafos que ha examinado en detalle el fenmeno de las migraciones urbanas y la existencia del sector tradicional en el seno de la economa urbana. Al lado de Santos y McGee, D. Slater ha trabajado tambin en el rea de geografa y desarrollo en el centro de estudios latinoamericanos en Amsterdam. Keith Buchanan fue el primer gegrafo occidental en estudiar el impacto de la revolucin china en el paisaje, en su esplndido libro The Transformation of the Chinese Earth, (La Transformacin de la Tierra China). Debemos mencionar igualmente el trabajo de J. Blaut acerca del colonialismo interno en Amrica del Norte, en concreto Puerto Rico, y sus estudios sobre la dependencia, el neo-colonialismo y la teora del capitalismo. Podramos citar muchos otros campos en los cuales tos gegrafos radicales han desempeado un importante papel como por ejemplo: las cuestiones de planificacin y los problemas ecolgicos, el transporte (notablemente M. E. Eliot-Hurst), la vivienda, la perspectiva anarquista, etc. En Canad se han planteado otras cuestiones de inters, tales como el uso de los recursos naturales, el problema de los indgenas indios y esquimales en su lucha para proteger su patrimonio contra la explotacin minera y la construccin de oleoductos, las nuevas ciudades del norte, as como problemas regionales especficos como los de las provincias martimas del este, la problemtica de Quebec y sus relaciones con el poder central. Los principales centros de investigacin radical son Vancouver en el oeste, Montral, Toronto y la Ciudad de Quebec en el este central. Comentarios y conclusiones Antes de adentramos en las conclusiones hay un hecho que es importante sealar y es que existe ya una estrecha relacin entre los procesos que han dado lugar a "Antipode" y a otras revistas crticas en Europa (como "Herodote", "Zone" y otras). Creemos que es conveniente estrechar estos lazos entre los gegrafos europeos en general y los anglosajones, lazos que no estn an suficientemente consolidados. El contraste entre estas dos geografas es fuerte. Empezando con la separacin de las tradiciones geogrficas, la francesa y la anglosajona o anglogermnica; esta separacin se ha evidenciado ms en Norteamrica donde la influencia de la escuela francesa ha queda do relegada a Quebec mientras que el resto del continente ha sido prcticamente desconocida. La caracterstica ms notable de la geografa anglosajona es la enorme especializacin que ha alcanzado, sobre todo en los Estados Unidos, hasta tal punto que en algunas universidades, ciertos aspectos de la geografa fsica, se ensea las facultades de ciencias fsicas, mientras que la geografa humana se ensea en las facultades de ciencias sociales. Esta especializacin se acusa an ms a medida que el alumno se va adentrando en la carrera. Esta tendencia responde a las necesidades de una sociedad altamente tecnificada, que demande especialistas; es pues con vistas al mercado de trabajo que ms que gegrafos salen de las facultades especialistas en sedimentologa, hidrografa, en geografa del transporte, de las comunicaciones o de la industria por citar slo algunos. A nivel de la investigacin ocurre algo parecido; como la competencia entre profesores es muy grande y el campo de la ciencia en constante expansin, stos se ven obligados en

crear sus propios territorios en los cuales se refugian como en nichos ecolgicos y aparecen as profesores especializados en la geografa de las sociedades prehistricas, en la geografa cultural comparada, o en la relacin entre el arte y el paisaje. De esta especializacin resulta una consecuencia positiva que es, adems de la profundizacin de una parcela del conocimiento, la creciente cooperacin entre disciplinas. Pero al mismo tiempo se pierde el valor de "sntesis" que inicialmente posea la geografa y desde entonces sta ha sufrido una fuerte "crisis de identidad". La geografa cuantitativa intent unificar la geografa a travs del mtodo, pero no ha logrado darle al gegrafo una visin globalizante que le permita enfocar los problemas desde varios puntos de vista. Es interesante observar la calma con la cual los gegrafos europeos se han enfrentado al fenmeno cuantitativo, aceptando los mtodos cuantitativos como herramientas tiles sin caer en los excesos en que han cado los norteamericanos. Para el observador europeo las expediciones geogrficas pueden aparecer como terriblemente ingenuas, pero hay que tener en cuenta que si bien la geografa anglosajona ha mantenido un contacto muy intimo con el mundo de los negocios y con el de la planificacin, los estudiantes han sido marginados de los problemas sociales en general y de sus comunidades en concreto. Las universidades mismas se hallan fsicamente aisladas, fuera de los cascos urbanos, a veces en pequeas ciudades universitarias o en campus cerrados. Las expediciones geogrficas a pesar de haber alcanzado importantes logros en a investigacin de problemas tales como la especulacin del suelo, el uso de la tierra urbana, etc., no han podido lograr muchos de los objetivos que se haban propuesto, debido en parte a esta ingenuidad que se refleja en un idealismo bien intencionado. Las expediciones carecan de una slida perspectiva poltica, problema comn a la izquierda norteamericana en general. La misma crtica aunque en menos grado puede ser vlida para la geografa radical en general. Pero a pesar de todo, la geografa radical es un fenmeno muy positivo, ha ampliado la visin de la geografa no slo en sus aspectos tericos y de investigacin sino que tambin ha permitido a la geografa entrar en contacto y colaborar con otras tradiciones geogrficas y establecer lneas de contacto con grupos de izquierda dentro y fuera del campo geogrfico. En general, y en resumen, podemos decir que la geografa radical ha encabezado la bsqueda de una mayor solidez terica y una concepcin generalizante dentro de la disciplina, se ha preocupado por problemas concretos o tericos y por encontrar mtodos y una teora capaz de analizarlos y aportar soluciones prcticas a nivel local o nacional. Personalmente creo que la geografa podra desarrollar sus enormes potencialidades en la medida en que logre mantener su principio unificador, desarrollar la relacin de cooperacin con otras disciplinas y ser un puente entre los fenmenos humanos y los puramente fsicos o espaciales; por ejemplo las relaciones existentes entre la ciudad y el campo, la ciudad y el desarrollo econmico-social, los problemas ecolgicos y la planificacin etc... podran encontrar en la geografa un buen medio de anlisis. Para finalizar, cabe decir que, en ltima instancia, es poco importante el que existan una o varias geografas, que tal o cual campo de investigacin sea geogrfico o no. Lo que s es realmente importante es que existen graves problemas en todo el globo, y que hay que investigar hasta llegar a sus races. Si es todo un sistema socio-econmico el que est en la base de estos problemas, hay que estar dispuesto a enfrentarse con l y denunciarlo. * En: Geocrtica, UB, Barcelona, 1978.