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Verdadeiramente, chegar um tempo de grande sofrimento sobre o mundo inteiro, e suas mulheres diminuiro em nmero. As enfermidades se estendero com rapidez, no nascero mais bebs, e as linhas de sangue se extinguiro. Mas, sim, os fortes vikings sobrevivero, j que o onipotente Odn viu adequado nos advertir. Somos sua gente escolhida. Tomemos na terra, o asilo que deixou para ns; o ventre dos deuses. Muito mais abaixo de sua sujeira e folhas, agora e para sempre, intocvel para os forasteiros e seus caminhos. Sim, deixemos a cada guerreiro semear sua semente em uma esposa, para que possa dar fruto e nossa raa prevalea. Se chegar um tempo em que houvesse menos fmeas que guerreiros em nossa fortaleza, ento as cacem no Exterior e possuam. Por qualquer meio necessrio, tomem. 1

LENDA VIKING CAPTULO UM Costa rtica. Na atualidade. Estava se tornando um dia infernal e longo. O programa de vo tinha comeado ao amanhecer. Ela tinha sado do Aeroporto Dulles em Washington, D.C., para Seattle no Estado de Washington, ento continuou at Fairbanks no Alaska. Em Fairbanks, um helicptero militar a tinha recolhido. A equipe estava agora de caminho ao seu destino: em nenhuma parte. Quase literalmente. O complexo militar que funcionava ao norte do crculo rtico era um segredo altamente protegido, e s podia ser alcanado de dois modos: por helicptero, que estavam usando nestes momentos, ou por trens puxados por ces. O cabo Ronda Tipton do Exrcito americano piscou rapidamente para se impedir de dormir. Como podia adormecer em um helicptero militar estava alm da compreenso, mas tinha sido um dia exaustivo. Quando o aparelho aterrissasse, sua viagem teria durado dezessete horas desde o comeo at o final. Olhando pela pequena janela de sua esquerda uma formosa paisagem se via l embaixo, a mente de Ronda alternou entre fadiga e entusiasmo. Esta era a primeira misso de ao que ela tinha tido em anos. Seus ltimos anos no exrcito tinham estado no aborrecido mundo da papelada. Todo trabalho de computador e de escritrio nenhuma ao. Aquela situao, entretanto, tinha sido inevitvel depois de encaixar uma bala na rtula de seu joelho, da arma de um guerrilheiro no Haiti. Ajudar dois soldados a ficar a salvo a tinha feito algo assim como um heri, mas tambm a tinha retirado do servio ativo e tinha conseguido um trabalho de escritrio. Seu joelho se curou fazia muito, mas voltar para a ao ainda ficava descartado. Nunca passaria as rigorosas exigncias fsicas do exrcito para o combate ativo ou para nenhuma misso que requeresse o risco mnimo. Agora, idade de trinta e trs anos, Ronda estava mais que pronta para reorganizar sua rotineira existncia de nove-a-cinco, embora s fosse por pouco tempo. Quando seu chefe tinha mostrado a oportunidade de fiscalizar um projeto militar secreto no crculo rtico, ela tinha aceitado sem hesitar nem um momento. Tinha se afiliado ao exrcito para ver o mundo e marcar uma diferena, no para se sentar atrs de um escritrio a aceitar ou rejeitar oramentos militares.

O que ? Os olhos marrons de Ronda aumentaram quando de repente e foi lanada daqui para l em seu estreito assento. O que aconteceu? Gritou sobre o forte zumbido do motor do helicptero e sobre o som das hlices rodando uma sobre a outra. Seu corao parou. Algo estava muito errado. Ronda tinha sido passageiro em mais passeios de helicptero dos que ela podia contar, e nunca tinha experimentado nada como isto. Os saltos discordantes e quedas em vazio foram alm de uma simples turbulncia. Seu corao se acelerou. Com ambas as mos, se agarrou s correias de segurana que estavam sobre sua cabea e cruzavam seu peito at que seus ndulos ficaram brancos. O que est acontecendo? Gritou outra vez, muito mais alto e mais exigente. Tenente? De repente, o som do rotor era horroroso como se estivessem triturando metal, e tudo se transformou em um inferno. Agarre-se! Estamos caindo! Oh, Jesus Enviem ajuda! Esta ordem do Fantasma III Enviem ajuda! Oh, Meu Deus! Ronda se agarrou s seguranas mais forte ainda, se isto era possvel. O sangue palpitava em seus ouvidos. O suor empapou sua testa e gotejou para baixo pelo lado de sua face. Seus dentes tagarelavam com as frenticas sacudidas do helicptero. O helicptero estava fora de controle. O pequeno aparelho de quatro assentos se sacudia e a jogava em todas as direes, ela j no podia dizer se para cima ou para baixo, direita ou esquerda. Tudo o que sabia era que as montanhas cobertas de neve e gelo que tinham parecido to distantes, estavam agora de repente, terrorficamente, se movendo para eles em sua queda em espiral. Oh Meu Deus oh Meu Deus Oh Meu Deus O helicptero impactou, chocando contra o lado de uma montanha coberta de gelo perptuo. Vamos morrer! Deus meu nooo! Foi o ltimo pensamento coerente de Ronda. Ento, felizmente, a escurido a envolveu e no se inteirou de nada mais. No teve nem idia de quanto tempo tinha estado inconsciente. Quando Ronda saiu dos restos do que tinha sido uma vez uma parte do Fantasma III, gemendo como o animal ferido que se sentia, imaginou que tinha passado mais de um dia. Chame intuio, chame uma conjetura raciocinada, ou chame o n doloroso que se formou no lado de sua cabea, mas estava segura de ter estado gelada de frio durante um dia ou dois. 3

Delicadamente mediu sua cabea para ver as feridas adicionais, rapidamente descobriu que parecia ter somente a ferida em sua tmpora esquerda. Ronda estremeceu quando seus dedos apalparam sobre o sensvel galo. Sabia bastante sobre sobrevivncia bsica para se dar conta de que, embora doloroso, o golpe no era mortal. O sangue seco estava nos cachos de ouro em seu cabelo, mas no notou partes de metal na ferida. Embora a ferida de sua cabea provavelmente no a mataria, a neve amargamente fria que a rodeava at onde alcanava a vista, sim poderia. Precisava de ajuda, mantimentos e equipamento mdico. Onde estou? O olhar ansioso de Ronda girava ao redor, procurando outros sobreviventes. Sua testa se enrugou quando observou que os restos eram muito menores do que deveriam ter sido. Um pedao de metal aqui, uma parte de uma lmina aliFicou quieta. E logo, sabendo e simultaneamente temendo a resposta, fracamente arrastou os ps para a borda do abismo nevado no que ela tinha despertado. Se moveu devagar, com cautela, provando cada polegada da neve, no estando segura de se a montanha era slida e o que pudesse ser um simples vu branco se desintegraria sob seus ps e a faria cair como um chumbo at o fundo. Por fim, jogando uma olhada sobre o escarpado coberto por gelo, inspirou profundamente quando visualmente confirmou o que tinha imaginado e sobre o que esperava estar errada. A pena por esses homens aos que quase no conhecia, a golpeou como um murro em plena barriga. Os outros estavam mortos. Era a nica sobrevivente. Ronda apenas podia ver o que ficava do Fantasma III, mas seus olhos treinados no exrcito se davam conta do fato de que ningum, ningum poderia ter sobrevivido a aquele acidente. O helicptero tinha cado muito rpido e muitssimos milhares de metros para baixo para que qualquer da equipe pudesse ter evitado uma morte segura. A neve manchada de sangue e o metal triturado estavam dispersos por toda parte. Ronda tremeu, seus dentes bateram, enquanto a realidade se impunha. O frio da nevada ladeira em que se encontrava a turma de trabalhadores se filtrava em seus ossos apesar da proteo de seu uniforme regulamentar para a neve. Estava sozinha - absolutamente sozinha. Qualquer sinal luminoso que poderia ter lanado para indicar sua posio teria cado provavelmente junto com a maior parte do Fantasma III e toda sua malograda equipe. Como sobreviveria? 4

Seu assento devia t-la jogado longe da cabine principal do avio. Por que, ela nunca saberia. Agora sua prioridade mais importante era a necessidade de sobreviver. Devia faz-lo. Devia isso a ela mesma, assim como aos membros da equipe, ficar a salvo e conseguir dizer ao exrcito onde estavam localizados os restos desses homens. Recuando diante a vertiginosa vista, Ronda rapidamente revolveu entre as pequenas partes do Fantasma III que ficavam sobre o patamar de gelo. Os movimentos to enrgicos fizeram que a dor em um lado de sua cabea ardesse ferozmente; gemeu, mas por outro lado no fez caso da palpitao em sua tmpora quando rebuscou entre o que ficava do helicptero. Nada. Nenhuma luz, nenhuma rdio, nem sequer uma solitria venda ou um miolo do po. Nada. Suspirou, fechando brevemente os olhos antes de piscar e abrilos. O que fao agora? Sussurrou Ronda. Pensa, garota. Pensa. S havia uma coisa que pudesse fazer: encontrar uma sada desta montanha, e encontr-la agora. Mais fcil dizer que fazer. Ronda sentou sobre uma grande rocha aplanada, apoiou contra a montanha nevada, e tratou de imaginar de todas as formas possveis como poderia sair ela sozinha deste pesadelo. Ela no era a Supergirl no podia sair voando sobre a maldita montanha como algum heri de gibi. E sem o equipamento apropriado, no poderia descender muito pela ladeira, tampouco. O que a deixava...Sentada justo onde estava.Uma parte de Ronda se perguntava com pessimismo se no teria sido melhor que casse com o Fantasma III. Ao menos os outros membros da equipe tinham morrido no impacto. Ela confrontava a fome, a hipotermia, e uma morte dolorosamente lenta. Apertando a mandbula, Ronda se forou para serenar. No vou morrer desse modo! Gritou, sua voz ressoando por todas as montanhas. Fez uma profunda e gelada inspirao e a expulsou, se dando conta de quo estpido era gritar sua frustrao e medo quando ningum a ouviria. Tinha que conservar sua energia para o que tinha pela frente. No vou morrer assim, repetiu mais silenciosamente. Em servio ativo de acordo. Em territrio inimigo d acordo. Mas no permanecendo em uma fria cpula, sozinha. Girou encarando rocha plana, afundou o p em uma greta perto da base, apoiou uma palma contra a parede de slida rocha a sua esquerda, e tratou de pensar. Tinha que haver um caminho para sair desta montanha. Ambos os pais de Ronda tinham morrido como heris militares: sua me na Rssia durante a Guerra Fria, seu pai fazia vrios anos 5

no Afeganisto. Sendo uma menina, a perda de sua me tinha sido o pesadelo pior que um menino pudesse imaginar. Como um adulto, a morte de seu pai tinha sido mais trgica de todos os modos, j que ela tinha vivido com ele e o tinha amado durante um tempo maior. O nico consolo de Ronda em seus enterros foi que sabia que tinham morrido sendo honrados como heris americanos. Tudo o que qualquer deles teria querido. Ela no queria ser um heri se isso significava morrer. Estranho quando provinha de uma militar de carreira, ela no era uma pessoa a favor da guerra. Acreditava que a funo das foras armadas deveria ser defensiva s para proteger e defender o pas, que os americanos deveriam conhecer a paz e a segurana. No esteve de acordo com muitas posturas que os militares tinham assumido durante anos, mas sabiamente fechava a boca e mantinha seu emprego. A recompensa era esta misso: um experimento confidencial que poderia, depois de milhares de anos da guerra, trazer paz ao planeta inteiro. Seu papel aqui, como gestora com olho para os oramentos e bastante sutil para falar com o Pentgono sobre gastos independentes de recursos, era necessrio, mas no particularmente emocionante. Mas o projeto em si mesmo era o trabalho mais emocionante que tinha tido durante anos. E agora, devido a isso, confrontava uma morte lenta, dolorosa. O que fao? Ronda tirou sua mo da parede distraidamente olhando a marca de neve que sua luva tinha deixado. Talvez eu... Seus olhos marrom escuro se estreitaram, franziu o cenho enrugando suas feies. O que era Sua mo voltou para a parede da montanha, e rapidamente tirou mais neve. Ronda ficou sem flego quando se deu conta de que atrs da neve havia uma porta de pedra. Uma porta? obvio! O fantasma III devia ter impactado diretamente em cima da formao militar secreta! Mas ento, por que os soldados do exrcito no tinham vindo em seu resgate? Talvez a formao estivesse localizada no interior da montanha e ningum tinha ouvido o acidente? No importava. O corao de Ronda palpitava com muita adrenalina para se preocupar. Onde havia uma porta, com certeza teria que haver uma civilizao e alimento e calor e provises mdicas. A esperana surgiu em seu interior. Sobreviveria! Contra todo prognstico, sobreviveria. A porta resistiu a seus esforos para abri-la. Retornou junto aos restos do helicptero e pegou uma parte de metal que serviria como alavanca. Onde havia vontade, tambm havia um caminho. 6

Ronda ficou a trabalhar toda excitada, metodicamente rompendo a porta de pedra. Seus msculos ardiam e seus dentes chiavam com o duro trabalho, mas no se abrandou. Um sorriso de vitria e alvio curvou seus lbios quando a porta de pedra finalmente cedeu. No muito, mas estava bastante segura que tinha forado uma abertura suficiente para poder entrar. Lanando o que tinha usado de alavanca ao cho, Ronda deslizou pela ajustada porta. CAPTULO DOIS Estava escuro no interior da montanha. Levou os olhos de Ronda uns momentos para se adaptar atmosfera. Inclusive ento, havia muito pouco que pudessem fazer suas retinas pois estava negro como a boca de um lobo. Ol? Gritou. Sua voz ecoou nas paredes. H algum a? Silncio. Ol? Sou o cabo Ronda Tipton do exrcito dos Estados Unidos. Algum pode me escutar? De novo, silncio. Obviamente ela estava muito acima para que algum a escutasse. Teria que entrar um pouco mais abaixo. Uma coisa era segura fazia definitivamente mais calor dentro da montanha que fora. Sentia em suas vsceras que isso indicava civilizao. Tinha que ser. Quem quer que tivesse recebido seu sinal de socorro provavelmente assumiu que todos os passageiros do Fantasma III tinham morrido no impacto. Como iriam se surpreender quando a vissem descer pelo caminho esculpido com tanto esmero dentro da montanha. Se agora simplesmente conseguisse encontrar o caminho para baixo... Ronda ps as mos na frente e avanou devagar. Quando notou uma parede, tirou a luva direita, a colocou em um bolso, e usou aquela mo para ir apalpando o caminho para baixo. Sustentou a mo esquerda na frente para no se chocar com alguma barreira. Quando passou uma hora, Ronda estava mais longe e mais longe sob a montanha. Se mantinha estvel, conservando um passo de tartaruga, para evitar qualquer ferida adicional. Depois do que pareceu a metade de nada, finalmente viu que algo iluminava mais frente. Era fraca, mas era definitivamente luz. Sim! Se matenha estvel, Ronda, murmurou para si mesma. No d um passo em falso. 7

O impulso de escapar para a luz era forte. Resistiu, embora este caminhar lento a deixasse louca. Mas tinha avanado pouco a pouco com cuidado em seu caminho abaixo pela espiral do interior da montanha durante mais de uma hora. Poderia resistir tentao de correr durante outros poucos minutos. Por fim - por fim! - Esteve bastante perto da fraca luz para andar um pouco mais rpido, e sem ter que usar suas mos como guias. Ainda no podia se mover muito depressa, entretanto, j que o equilbrio era delicado. Outra meia hora, e Ronda esteve por fim dentro da cmara da montanha que emitia a luz. Seus olhos se aumentaram. Que diabos...? No ventre da montanha havia uma cavidade oca que continha vinte fossas enormes cheias de uma substncia fervente. Cera? Petrleo? No sabia. No tinha a cor adequada para ser lava, ento algum tinha posto a substncia dentro das fossas artificiais, que pareciam muito rudimentares para ser do exrcito. Estavam bem construdos, mas careciam do aspecto tcnico da fabricao militar. Kom och titta p det hr! O retumbar da voz masculina assustou Ronda. Que ele no falasse em ingls fez baixar sacudidas de advertncia por sua espinha. O instinto aprendido em seu treinamento militar a fez saltar para trs da rocha mais prxima para se esconder e olhar por uma greta. OH, Meu Deus. Um homem de uns dois metros e meio de altura e de uns cinqenta anos entrou na caverna com uma mulher com a cabea coberta que parecia ter oitenta ou noventa anos. A anci vestia e parecia uma bruxa de um filme mau nada muito alarmante. Mas o homem? Ele estava vestido Um viking. Sim, isso o que parecia alguma espcie de antigo guerreiro nrdico! Comprido cabelo loiro grisalho tranado em suas tmporas, dois braceletes com cabeas de drago enroscadas implacavelmente ao redor de protuberantes bceps, sem camisa, meias de pele marrom em vez de calas, musculatura enorme. Tinha um aspecto aterrador. Ronda observou a conversa entre o homem gigantesco e a anci com intensa curiosidade. Quem eram esta gente? O que faziam eles aqui? Os nicos povos de fala no inglesa dos que ela sabia nesta rea remota eram os esquim do Eskimos, e a maior parte deles falavam ingls tambm. A anci assentiu com a cabea. Det ser bra UT fr min do. S det r klart d ? 8

Ja. Ja. A anci havia dito foneticamente "j". Essa era uma palavra nrdica! Sueco? Noruegus? Isto ficava mais estranho a cada momento. Kom. Vi g r tillbaka. O homem guiou mulher anci com a cabea coberta fora da cmara. Jag ska hmta n gra krigare s vi kan lha tillbaka det. Perfekt. Quando eles desapareceram, Ronda teve uma frao de segundo para decidir se os seguia ou no. Embora algo muito estranho acontecia aqui, esta gente poderia tambm ser sua nica sada da montanha. Decidiu segui-los, mas guardando uma distncia segura entre ela e eles. No os quis alertar de sua presena at que soubesse mais sobre quem eram, o que faziam, e por que estavam aqui. Talvez fossem s duas pessoas inofensivas que viviam no terreno spero do rtico e usavam esta montanha para ferver ceras e petrleo ou algo. Embora isso no explicasse a maneira to estranha de vestir do homem. Onde quer que Ronda os estivesse seguindo, se fazia mais quente a cada segundo. E mais ruidoso; podia ouvir o som metlico de metal golpeando metal. Quando continuou perseguindo a dupla, se escondendo atrs desta e daquela rocha, o som de vozes captou sua ateno, tudo o que ouvia era lngua estrangeira. Ronda girou em uma curva, logo se escondeu atrs de uma rocha grande ao lado de uma parede de pedra quando viu a anci e sua escolta seguir seu caminho por um rudimentar elevador feito de ferro. Quando a caixa do elevador baixou, barras grandes do metal que serviam de contrapesos se elevaram. Estava claro que isto no era um complexo militar. Respirando fundo e exalando silenciosamente, Ronda acalmou seus nervos para dar uma olhada pela parede de pedra e ver o que est debaixo. Quando o fez ficou boquiaberta sem poder acreditar. Isto no pode ser real sussurrou. Uma cidade primitiva? Em filmes de fico cientfica, sempre que os terrcolas encontravam um planeta com outras formas de vida humana, a civilizao descoberta era primitiva em algumas coisas e adiantada em outras, exatamente como a cidade abaixo. O assentamento estava basicamente formado por pedra, barro, e choas, embora as pessoas tinham avanado bastante para elaborar elevadores e o que pareciam armas. Ronda se perguntava se ela seria a primeira pessoa do mundo exterior que punha seus olhos nesta civilizao. Depois de tudo, a

colnia estava em meio de nenhuma parte, vivendo sob a parte mais rude e gelada da Terra. Como uma menina alucinada que tinha encontrado o esconderijo de Papai Noel no Plo Norte, Ronda estudava tudo o que podia ver. Esta enorme cavidade principal tinha vrios nveis, que desciam milhares de metros, com o que ela, s podia ver o que havia nos cinco nveis superiores. Os quarto nveis e o quinto pareciam primitivos centros comerciais com cabanas e mostradores que pareciam mais postos de mercadoria que lojas atuais. Vinha sua mente um mercado ao ar livre do Hawai ou o Covent Garden de Londres, exceto pelas pessoas que se vestiam como sadas de um livro de histria, e pelos clientes que mais parecia que trocavam artigos em vez de compr-los. Aparentemente aqui no usavam dinheiro. O exrcito sabia deste lugar? Algum sabia? O terceiro nvel era tambm um lugar de mercado, mas Deus bendito, o que se vendia era muito incrvel para poder acreditar! Se no estivesse vendo com seus prprios olhos Oh, meu Deus! Disse Ronda ficando sem flego. Isto no est acontecendo. Os enormes homens vestidos como vikings estavam fazendo ofertas por...Mulheres. Mulheres nuas! E, o que era pior, pelo modo em que as mulheres de vrias cores eram conduzidas para a plataforma com grilhes nos ps, Ronda sabia que no estavam bem dispostas para ser leiloadas. Tampou a boca com as mos. Isto no podia ser real! No era capaz de descobrir o que ningum dizia no terceiro nvel, estava muito longe para ouvir alguma coisa, e os sons competiam contra o forte som do martelar sobre metal do segundo nvel. Uma ruiva nua de pele clara foi arrastada, chutando e gritando, por dois homens enormes ao centro da plataforma. Seus grandes seios saltavam acima e abaixo enquanto tentava se liberar, em vo. Era como olhar um peixe se retorcendo tentando escapar de ursos famintos. Os guardas a mantiveram quieta enquanto vinte potenciais compradores a inspecionavam sem pudor. A foraram a abrir a boca para ver seus dentes, passaram as mos por seus grandes seios de mamilos rgidos e rosados, e... Ronda no pde suportar continuar olhando. Aterrorizada e tremendo, soube que se fosse capturada por esta gente, se veria em cima de uma dessas plataformas. No se afunde amiga, murmurou. Viu coisas piores.

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Tinha sobrevivido a ao menos dez emboscadas em sua vida, a morte de ambos os pais e a um acidente de helicptero. Sairia desta tambm. S tinha que pensar o que ia fazer. A calma antes da tormenta. O pensamento entrou em sua mente aparentemente de nenhum lado, levou um segundo para se dar conta do por que. O repico metlico se interrompeu abruptamente. Piscou. Seu olhar voou, ao agora silencioso segundo andar, desde seu esconderijo. Ficou quieta, embora o corao ia sair do peito. Muito bem, murmurou Ronda. Sabiam que estava ali. Aproximadamente cinqenta vikings tinham cessado seu trabalho como ferreiros e olhavam para ela, alertados de sua presena por algum motivo. Isto NO estava acontecendo. Tragando o n de medo de sua garganta, que parecia do tamanho de uma ma, os grandes olhos marrons de Ronda se encontraram com uns de um azul extremamente intenso. Seu corao comeou a pulsar inclusive mais forte se isto fosse possvel, gotas de suor desciam por sua testa. O gigante que tinha apanhado seu olhar, fez que secasse a boca como um trapo. Tinha o corpo to extraordinrio como os olhos. Era difcil julgar desde esta altura quo grande era, mas tinha que ser tanto ou mais alto que o primeiro homem que ela tinha visto...Ao menos dois metros. E com poderosos e slidos msculos. Seu cabelo era castanho escuro e chegava at a metade das costas. Uma trana em cada tmpora tinha sido arremessada para trs e atada ali para manter o cabelo afastado dos olhos. Vestia somente umas meias de couro negras e um bracelete de ouro ao redor de cada, obscenamente volumoso, bceps. Nenhuma camisa cobria esse enorme peito, ou esses braos musculosos, que o faziam parecer ainda mais aterrador. Ele a olhava, a avaliando, a examinando como se calculasse cada possvel movimento que ela pudesse fazer para escapar. Ela tinha lutado contra os mais mortais inimigos durante seus anos de servio ativo, mas este era o primeiro homem ao qual enfrentava cujo simples olhar fazia que arrepiassem todos os cabelos da nuca. Seus gelados olhos azuis eram to penetrantes e desumanos como o rude e amargo terreno exterior. E aqueles olhos estavam olhandoa. Quando decidiu que sua vida precisava um pouco mais de emoo no era isto o que ela tinha em mente! Se afastem de mim! Malditos bastardos fora! Como o som do tamborilar contra o metal tinha cessado enquanto todos a olhavam, Ronda pde escutar como a ruiva 11

gritava em ingls muito mais abaixo. O olhar de Ronda voou nua e acorrentada mulher cujos seios estavam sendo apalpados e experimentados por duas grandes mos. Com o corao pulsando desbocado, o olhar de Ronda voltou para o gigante que estava um nvel s abaixo dela. O frio olhar azul do enorme homem deu uma olhada intencionadamente para baixo, ento lentamente voltou a olhar Ronda nos olhos. Um meio sorriso curvou seus lbios. Oh no, Oh Deus...! O corpo inteiro de Ronda comeou a tremer. Dizia sem palavras o que sabia que ia acontecer com ela. Diabos, no! Saindo do choque que a mantinha congelada, Ronda deu a volta rapidamente e saiu disparada de volta caverna que continha o lquido fervente. Ta henne! Ouviu o grito de guerra, claramente uma ordem de captur-la. Ento o som de fortes pisadas, e o elevador de ferro subindo para um nvel mais alto. O que vou fazer agora? Onde vou! No havia nada fora para onde correr somente um escarpado gelado de uns dez mil metros. Me ajude, Senhor, ofegou Ronda, correndo to rpido que fez que se sentisse enjoada. Por favor. Quando alcanou a caverna cheia das fossas de ferver o fluido, lanou um olhar selvagem sobre a cmara rochosa em busca de um esconderijo. Divisou um espao pequeno, apertado entre duas rochas planas e rapidamente deslizou ali. Se forando a estabilizar sua respirao, permaneceu to quieta como uma esttua. Tudo o que ela podia fazer agora era esperar. E ter a esperana de que no a encontrassem. CAPTULO TRS Permanece calma. No respire se pode evitar. Permanece calma... Ronda repetia este mantra mental uma e outra vez, meio se perguntando se estava sonhando isto em uma cama de hospital. O som de vozes masculinas se aproximando a devolveu realidade. Os vikings tinham entrado na cmara. Por favor no os deixe me encontrar. Deus - por favor! Falavam entre eles, mas no tinha nem idia do que diziam. Quando a cmara se iluminou mais, adivinhou que os homens tinham aceso algumas tochas e se dispunham a subir a espiral da montanha para a cpula. Esperou com pacincia infinita at que as

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vozes se fizessem meros ecos na distncia, ento devagar, silenciosamente, deslizou para fora de entre as rochas. Preparada para um ataque surpresa, esperou, com cuidado para no ser agarrada sem aviso. Mas ningum estava na cmara. Sua melhor possibilidade de fuga devia ser mais descer que subir a ltima coisa que o inimigo esperaria que ela fizesse. O que ela menos queria fazer. Com cuidado indo nas pontas dos ps para a entrada da caverna que conduzia ao elevador, Ronda manteve olhos e ouvidos alerta. Preparada para seguir com a operao Sair-de-uma-Puta-Vez-Daqui, comeou a correr, dobrou uma esquina... E deu de repente um pancada contra o meio de um enorme peito musculoso. Caiu no cho, aterrissando em seu traseiro. Ronda ofegou e elevou a vista, a espetada de dor na ferida de sua cabea a fez gritar. Aquilo era ele... O gigante. E, Oh menino, tinha um aspecto ainda maior e mais mortfero de perto. Seu muito musculoso corpo estava tenso preparado para lutar. Sua face era uma mscara de fria, os frios olhos azuis entrecerrados em frestas desumanas. O instinto de sobrevivncia fez que Ronda pusesse seu peso sobre o joelho esquerdo em um movimento ultra-rpido e desse um chute de carat na virilha de seu inimigo com sua perna direita. Ele bramou de dor e clera quando caiu sobre seus joelhos. Com o corao pulsando to rpido que parecia que ia sair do peito, Ronda avanou. Ele uivou quando ela passou correndo por seu lado, a deixando arrepiada. Corre mais rpido! Mais rpido! Mais rpido! Mais rpido! Com a adrenalina a toda, se lanou para o elevador. A dor na cabea era horrorosa, mas que a agarrassem estes sdicos seria muito pior. Quase estava! Quando Ronda estava a ponto de abrir as portas da jaula, duas speras, calosas mos a agarraram por trs dos ombros. No! Deu uma cotovelada na barriga. Ele grunhiu e a libertou. Ela se atirou no cho para lanar outro chute virilha, mas ele a surpreendeu e se atirou no cho com ela. Lutaram durante um momento, Ronda lutava como um gato monts. Me solte! disse raivosa, dando pancadas e o batendo. O gigante ficou em cima dela e imobilizou suas mos sobre sua cabea. Usou seu enorme peso para submet-la, se situando intimamente entre suas coxas. Podia sentir o aumento de sua ereo apertando contra ela apesar das meias de couro negra e o traje para neve verde do exrcito que estava no meio. 13

Quem ? Gritou o gigante em um ingls muito acentuado, sua voz profunda e zangada. Aqueles gelados olhos azuis jogavam fascas e suas fossas nasais se alargaram, fazendo que seus traos parecessem inclusive mais ameaadores se isto fosse possvel. Me diga ele rodou, liberando suas mos para agarrar dois punhados de seu cabelo dourado pelas razes. A dor abrasou a ferida na cabea de Ronda e ela gritou. O enjo e a nusea a atacaram. O medo morte se imps. P-por favor, ofegou. Por favor n-no me machuque mais. A mandbula de Nikolas se esticou enquanto olhava a formosa, mas ardilosa face de sua presa. Pensou que ela poderia estar fingindo estar ferida gravemente para surpreend-lo com outro ataque, mas ento viu a ferida. Imediatamente liberou seu cabelo e imobilizou suas mos por cima da cabea outra vez. Quem ? Repetiu, mais devagar desta vez se por acaso ela no pudesse entender seu ingls. Como encontrou esta colnia? Seus dentes quase chiavam de apertados. Quem a enviou aqui? Meu n-nome R-Ronda Tipton, disse com voz entrecortada. Sou um cabo do exrcito dos Estados Unidos. O estmago de Nikolas se esticou. Os guerreiros Forasteiros sabiam deste lugar? Maldito Toki! Por que a enviaram aqui? Exigiu bruscamente. Me diga. Ela piscou. Enviado aqui? sussurrou, sua voz fraca causava pena. Menina, murmurou, seu gnio mal contido, melhor me dar as respostas que procuro. Suas mos agarraram as suas mais forte. Conseguiria que a velha ervanria reparasse sua ferida uma vez que dissesse o que precisava saber. Por favor, ela disse suavemente, sua face apertada em uma mscara de dor, No sei do qu-que fala. amos a caminho a uma base militar secreta ao norte do crculo rtico. O helicptero se impimpactou na montanha. Sou a nica sobrevivente. Nikolas ficou quieto. Recordou um tremor na colnia inteira que ningum pde explicar. Tinha sido h duas sadas de lua. Ele examinou sua ferida mais de perto. Em efeito, a ferida na cabea no era fresca. Era de pelo menos duas luas. Estudou sua face. Ela era to surpreendente de perto como tinha pensado que era de longe, to sedutora. Seus olhos eram escuros e formosos, seu cabelo de um rico ouro. Seu nariz era perfeito para sua face, nem muito grande nem muito pequeno. Suas mas do rosto eram altas e delineadas, seus lbios cheios e ricamente coloridos. Era possvel que esta Ronda dissesse a verdade? Ou sua beleza fazia que quisesse acreditar que ela era s uma inocente 14

quem tinha tropeado sem se dar conta com a fortaleza de Nova a Sucia? Estava na natureza de um homem querer acreditar que uma moa to bela de rosto era igual de bela interiormente. Enviaria Otrygg para caar o que ficasse do pssaro voador da Forasteira. At ento, reservaria para si sua opinio. Te levarei a uma curandeira, disse Nikolas. Uma sobrancelha marrom escuro se elevou lentamente. Se tenta me burlar outra vez, no mostrarei nenhuma piedade. Mas a advertncia estava fora de lugar, j que ela tinha desmaiado. CAPITULO QUATRO Dois dias depois. Nikolas Ericsson tirou a tnica e a pendurou em um gancho prximo depois de entrar no moinho de pedra. Fazia muito mais calor no nvel de trabalho em Nova a Sucia. O moinho estava dividido em dois setores. Em um lado, os metais naturais eram transformados em bens teis. Do outro lado, as pedras preciosas que eram limpas para serem usadas como moeda de troca. Nikolas era o dono absoluto do moinho... No por herana, e sim devido a sua determinao e a base de trabalho duro. Provavelmente por isso se preocupava em fiscalizar a seus homens e os ajudar no que fosse necessrio. No se dava ares de grandeza como faziam outros chefes. Niko! Nikolas saudou com a cabea a Otrygg, o reconhecendo. Otrygg era um de seus homens de confiana e um de seus partidrios. Quando chegasse finalmente a luta inevitvel pelo poder entre Nikolas e Toki, sabia que poderia contar com que Otrygg estaria a seu lado na briga. Toki Ericsson era o primo de Nikolas. Toki, o atual chefe do cl, era o herdeiro de seu pai por linha sangnea, mas no em esprito. Tinha sido o desejo expresso a Nikolas em seu leito de morte pelo chefe, que seu sobrinho depusesse Toki como governante e reclamasse o trono para ele. A verdade, que ele estava de acordo com seu falecido tio. Toki estava louco e era dado sede de sangue. O modo em que tratava s noivas capturadas no bloco de leilo matrimonial, era mais como escravas que como respeitadas futuras esposas. Alm disso, ele ia deixar sua posio dentro do cl clandestinamente pela segunda vez muito em breve.

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Durante mais de mil anos vrios cls de Nova Noruega, Nova Dinamarca, e Nova Sucia tinham existido sem a interferncia de Forasteiros porque ningum conhecia a existncia dos cls. Assim era como se supunha que tinha que ser. Assim era como os deuses e as deusas tinham decretado que fosse. Em duas dcadas, aqueles que viviam em cima da terra no evitariam a ira de deuses por destruir seu territrio e perverter as leis do mundo natural. S aqueles debaixo da terra sobreviveriam, floresceriam, e prosperariam. Bom dia, grunhiu Nikolas a Otrygg. Milord. Otrygg respeitosamente inclinou sua loira cabea. Acredito que duas mais das fossas do azeite esto preparadas. Levarei a velha Myria para que os inspecione. Os azeites eram bens preciosos e tinham um alto valor de troca, j que se podiam usar para fazer de tudo desde sabes a perfumes ou produtos alimentcios. Isso conseguiria mais arma para a Resistncia. No pode lev-la as fossas hoje. Nikolas reatou o passo para os ferreiros para ver se podia ajudar. Leva sua filha em seu lugar,disse sobre seu ombro. Myria ainda se ocupa das feridas de minha cativa. Otrygg fez uma reverncia a Nikolas antes de sair. Logo Nikolas esteve ocupado trabalhando junto a seus homens, golpeando os metais at faz-los teis. Seus msculos se esticavam e endureciam com cada golpe do martelo contra o metal. O suor brilhou em seu peito nu; sua testa se empapou de umidade pelo esforo. Assim tinha sido duas vsperas antes quando a tinha visto pela primeira vez...Sua cativa. Pensou em Ronda enquanto trabalhava duramente, esperando que a febre tivesse cessado da ltima vez que a visse. Ela no saberia at que despertasse, mas Ronda nunca deixaria esta colnia. No podia. Muito estava em jogo e sua gente podia perder muito se os Forasteiros descobrissem as colnias subterrneas. Nikolas tinha perdido muitas coisas da vida para poder se concentrarem realizar a promessa que tinha feito a seu tio em seu leito de morte. De fato, deveria ter tomado j a uma esposa e ter comeado a ter sua prpria descendncia. Em troca, tinha passado sua vida aprendendo como lutar, como ser o guerreiro mais mortal que as colnias conheceram alguma vez. Os trs anos anteriores os tinham passado ganhando partidrios, desenvolvendo um armamento superior ao de Toki e seus guerreiros, e conspirando

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com seus aliados de mais confiana para derrocar o louco governante. Agora Nikolas tinha visto trinta e seis anos. s vezes se sentia sozinho, mas tal era o preo que um homem tinha que pagar para conseguir um bem maior. Ou ao menos, era o preo que um guerreiro pagava quando sentia carinho por sua gente. No se casaria at que Nova a Sucia estivesse a salvo sob seu controle. Nikolas esperava que Ronda no tivesse nenhum marido e filhos no mundo da superfcie. Tendo visto tal situao ocorrer uma vez anteriormente com uma cativa chamada Meg. Recordou como ela tinha levado muito tempo para aceitar que tinha um novo marido e que nunca poderia partir... Ela tinha demorado meses, talvez at anos, esperando que seu primeiro marido a encontrasse e a levasse de retorno superfcie. Por isso era que os caadores de noivas faziam tudo o que podiam para se assegurar de que as mulheres que roubavam no estivessem j emparelhadas. Neste caso, os caadores de noivas no tinham estado implicados. A moa tinha tropeado por acaso com a fortaleza de Nova Sucia. E Ronda, casada segundo leis dos Forasteiros ou no, seria enviada ao bloco de leilo de matrimnio, como todas as demais mulheres solteiras. Nenhuma lei em Nova Sucia poderia salva-la do inevitvel, j que nenhuma lei no Mundo Subterrneo reconhecia as cerimnias de Forasteiros como legalmente vlidas. Pelo bem de Ronda, esperava que no estivesse atualmente emparelhada. Tantas perguntas; to poucas respostas. Nenhuma resposta se poderia conseguir at que Ronda despertasse da ferida de sua cabea. Afastou o suor de sua testa, Nikolas recordou a vspera em que a capturou: Tinha pensado que era formosa, mortfera, e uma embusteira. Mortfera e formosa tinha sido verificado, mas este ltimo tinha demonstrado ser falso. Como a mulher que ele tinha pensado primeiro que era uma espi havia dito, um ave dos Forasteiros se chocou contra a montanha. Um registro de sua roupa tinha revelado que a identificao que deu era correta. Agora tudo que ele podia fazer era ter esperanas, pelo bem de Ronda, que ela se adaptasse a sua nova vida sem lamentar muito a anterior. CAPTULO CINCO Ronda se recuperou pela metade com um pequeno gemido. Flutuava em uma semi-inconscincia que ia e vinha, sem saber se o som tinha sado dela ou de algum mais. A dor no lado de sua

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cabea tinha minguado a uma pontada, apenas perceptvel. Lutou por abrir as plpebras, mas estavam pesadas como o chumbo. A paciente despertou finalmente, cantarolou uma velha voz com forte sotaque. A voz era familiar. Mas por que? Pensei que a tinha perdido na noite de ontem. Sua risada soou mais como um cacarejo. Sua batalha foi a conversa do povo inteiro. Deveria ter pensado melhor antes de enfrentar Lorde Ericsson. Deusas, menina, o guerreiro deve te ultrapassar em peso em mais de cem quilos! As lembranas retornaram alagando-a. O acidente de helicptero. A equipe morta. A civilizao subterrnea que ningum sabia que existia. O trfico de brancas... Com muito esforo, Ronda forou suas pesadas e drogadas plpebras a se abrir. Levou um longo momento e vrias piscadas enfocar velha bruxa que tinha visto na caverna. Provavelmente pesa cem quilos mais que a maioria dos homens. Fez uma pausa, sentia a garganta seca e spera. No sou exatamente uma magra e delicada flor. Em efeito, Ronda estava mais do tipo redondo que do tipo aspargo. Em excelente forma, mas sempre era das que sua me se referia como "voluptuosa". Uma palavra bonita para rolia. De qualquer modo, ser magra e moderna nunca tinha importado muito a Ronda. Tinha nascido com quadris amplos, coxas e traseiro gordinhos, e seios grandes. Assim era como Deus a tinha feito. A velha lanou outro cacarejo. uma vantagem aqui embaixo em Nova Sucia ter carnes. Os guerreiros gostam de uma esposa suave a que montar depois de um longo dia de trabalho. As bochechas de Ronda se coloriram. No era uma dissimulada, mas nunca tinha ouvido que uma mulher de to avanada idade falasse to claramente sobre o sexo. E ela no tinha nenhuma inteno de estar nesta colnia o suficiente para prover a um desses gigantes de amor livre. Nova Sucia? Este lugar se chama Nova Sucia? Sim. Esta a fortaleza de Nova Sucia. O nome de nosso povo Lokitown. Ela ps um tecido molhado sobre a cabea de Ronda. Foi Loki, o deus do fogo quem pessoalmente conduziu a nossa gente a este lugar subterrneo faz mais de mil anos. E por isso, por Loki, o nome da cidade. Claaaaro, pensou Ronda. O deus do fogo. Esta gente est louca! Hmm, j vejo. A velha franziu o cenho. Sua cara poderia rivalizar com a de um co sabujo tipo basset com suas dobras e dobras. Acredito que ri de nossa gente. No. No! Pela razo que fosse Ronda se sentiu mal ao ferir os sentimentos da anci. Era uma cativa forada, mas a mulher tinha 18

sido provavelmente a responsvel por salvar sua vida. Devia-lhe respeito ao menos. Bom, suspirou, Talvez o fiz. Sinto muito. Cada um tem direito a suas prprias crenas religiosas. A velha pareceu apaziguada. Logo sero suas crenas tambm. Ronda duvidou muito disso, mas no disse nada. Olhou curandeira se ocupar da ferida de sua cabea, esfregando suavemente uma substncia cerosa em um ponto particularmente sensvel de sua tmpora. Lentamente Ronda se deu conta de que tinham tirado sua roupa. Estava nua debaixo destas mantas de l quentes. Quem tinha tirado sua roupa? A velha curandeira parecia muito fraca para fazla por si mesma. Ficou gelada, uma idia terrvel a atendeu. A velha no haveria dito onde estava nem teria feito aluso a que havia mais de tais colnias subterrneas se no acreditasse que Ronda nunca sairia deste lugar. Um sentimento de abatimento a arrasou O que far comigo? murmurou Ronda. A velha suspirou. No te farei mal, menina. E outros? Isto depende a que outros se refira. As sobrancelhas de Ronda formaram um arco dourado sobre seu escuro olhar. No entendo. Logo o far. Parou sua tarefa e olhou Ronda nos olhos. Desejaria poder te dar palavras de nimo, mas enquanto Toki governe aqui, teremos uma vida de incerteza todos ns. Pensei que Toki era seu deus. Por que os danificaria seu prprio deus? A velha estalou a lngua. Loki, menina. Loki, com um L. Falo do atual governante - soberano de Nova Sucia. Seu nome Toki, com o T. Entendi. Algo ao menos. Sua cabea dava voltas e se sentia mais confusa que culta. Ento, o que acontecer comigo? Perguntou suavemente outra vez. O suspiro da velha foi mais longo desta vez. Ir, como todas as fmeas solteiras em idade de criar fazem, ao bloco de leilo de matrimnio. Foi uma vez um lugar de honra e esperana, um smbolo da continuidade de vida de nossa gente. Mas sob o regime do Toki? Ora! Ronda fechou os olhos. Ah, Deus. Se no encontrasse um mtodo de fuga, terminaria nua com grilhes sobre uma

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plataforma, manuseada por homens que ela no queria que a tocassem, e vendida ao melhor lance. Abriu os olhos, observou velha curandeira lavar a substncia cerosa de suas mos sob uma torneira e depois limpar as ervas que tinha posto na poo. Me ajudar a escapar? Perguntou Ronda. Uma pergunta estpida, possivelmente, mas era sua nica esperana. A velha sacudiu devagar a cabea. Eu no posso fazer isso. Mas... Levantou uma palma. No uma possibilidade. Nunca. Livre, diria a outros Forasteiros de nossa existncia. Ela sacudiu a cabea quando Ronda abriu a boca para protestar. Inclusive um chefe to justo como Lorde Ericsson no a permitiria ir. O gigante? Se ele era considerado justo, no gostaria de ver como seria o tal Toki. O sorriso do gigante a olhando l de baixo tinha sido cruel, zombador, como se tivesse querido humilh-la e vend-la a outro. Ele tinha pensado que ela era uma espi. Ele ficou com voc, j sabe Ronda piscou. Perdo? Nikolas - Lorde Ericsson,explicou a anci. Ficou com voc e te cuidou para que se recomprasse a maior parte das duas luas passadas. Assentiu com a cabea. Faz muito tempo que uma velha como eu no pode se manter acordada sobre seus ps. O gigante? De algum jeito Ronda no podia imagin-lo brincando de ser a bab de ningum, menos ainda dela. "Oh", disse em um murmrio, insegura do que dizer. Oh, ele no teria tirado sua roupa? Retalhos apenas tangveis de cor voltaram em breves brilhos, impresses. Um homem... A embalando, aconchegando contra seu peito, refrescando sua cabea febril, a tranqilizando com sua presena. Um canto tranqilo em uma lngua estrangeira... Uma profunda, calmante voz que a confortava com o que era provavelmente uma cano de ninar para meninos. Sustentando sua mo. Dizendo que fosse forte Ele? Descansa, menina disse a curandeira enquanto se dirigia para a porta de madeira do quarto de pedra onde deu dois golpes. Precisar. No. Nikolas agitou uma mo desdenhosa para a velha Myria Pode ser a curandeira mais hbil de toda Nova Sucia mas no uma boa casamenteira. Franziu o cenho. Ainda me lembro da ltima moa que pensou que me faria uma boa esposa. Possivelmente fosse, mas cheirava a porco e faltavam dentes. A anci curandeira pigarreou. Exagera. Tinha dentes. 20

Tinha um dente. E a metade estava podre. Uma pessoa se arruma com um dente, milord. tudo o que fica e vai bem. Nikolas fez girar os olhos. Voc tem noventa e trs anos. Ela tinha vinte e dois anos! Sua ateno retornou tarefa que o tinha ocupado: observar o engarrafado dos azeites e sua preparao para a troca. Este envio trocaria em Nova Noruega, onde sempre estavam em falta de azeites. O que reportaria mais lucros em forma de armas. Estou ocupado, se queixou. V para sua antecmara. Myria franziu o cenho. cabea-dura Niko, a moa est assustada. E pode culp-la? Viu seu destino antes de ser capturada por voc. E? O que a faz diferente das outras moas que tm que passar por esse humilhante calvrio? Voc a capturou, vaiou. No os sequazes de Toki. E porque a capturou, milord, pode salva-la de ser vendida a um dos sdicos soldados do soberano. O Direito do Caador. A lei era to velha e sagrada que at um to louco como Toki no se atreveria a contradiz-lo. O decreto dizia que sempre que um guerreiro solteiro capturasse uma noiva, ele tinha o direito de ficar com ela para si mesmo antes que ter que troc-la. Nikolas suspirou. Odin sabia que lhe custava manter seus pensamentos longe da moa Forasteira. Era apaixonada. O tipo de mulher que exigia respeito. Que ela tivesse conseguido esquiv-lo uma vez tinha capturado sua ateno de um modo que nenhuma moa tinha feito antes. O descobrimento de que era em efeito to inocente havia dito ser s a fazia muito mais desejvel. Despoja-la da roupa e banhar seu corpo nu Nikolas beliscou a ponte do nariz e exaltou devagar. Sua histria demonstrou ser verdadeira. Isso a credita. Deu a volta para encarar anci. Mas, Myria, murmurou para no ser ouvido por acaso, Sabe que o tempo de se apoderar de Nova Sucia se aproxima. A ltima coisa que preciso uma esposa para me distrair. Quem diz que o distrair? Ele soprou. Como que no, tentar fugir de mim e do Mundo Subterrneo a cada instante! Estreitou seus olhos olhando pequena mulher que pensava faz-lo trocar de opinio. No necessito de uma esposa me dando problemas a quem controlar enquanto luto para derrocar o corrupto do Toki. Esticou a mandbula. Nossos destinos esto em jogo aqui... includo o da moa 21

Os olhos da velha curandeira estavam cansados pela idade, mas agudos em sabedoria. Esteve silenciosa durante um longo momento, simplesmente o olhando desde debaixo de seu capuz. Tem o direito, sussurrou, De ter um pouco de felicidade prpria nesta vida, Niko. No faa de cada momento um onde carrega voc sozinho com todas as preocupaes do mundo. Quando encontrar os deuses no Valhalla, v a eles tendo desfrutado de uma vida plena. Franziu o cenho, depois estalou a lngua antes de ir mancando. Pensa nisso, disse sobre seus inclinados ombros sem olhar para trs. tudo o que peo. Nikolas manteve o olhar longo momento para onde a velha Myria se arrastou fora de sua vista. Ronda devia subir ao bloco de leiles pela manh. Talvez Uma esposa? Aquela esposa? No. No podia acreditar que tinha levado em considerao as palavras da velha curandeira inclusive durante o espao de um flego. Inclusive se ele desejasse de verdade aproveitar o Direito do Caador, uma moa to formosa de rosto e formas no poderia quer-lo por marido. beleza atraa a beleza... Ele tinha aprendido pelo caminho difcil fazia muito tempo. Tinha estado loucamente apaixonado pela meio-irm de Toki, quando era um moo. Quando se fez um homem e Berta tinha ido ao bloco de leilo de matrimnio, tinha tentado puxar por sua mo em matrimnio. Nesse tempo a riqueza de Nikolas era enorme e ele tinha ganho um ttulo, ento pensou que seria um marido apropriado. Mas cada vez que Nikolas tinha levantado a mo depois da oferta anterior, Berta tinha empalidecido. Uma e outra vez e outra vez. No permita a aquela besta horrvel puxar por mim! a tinha ouvido por acaso suplicar a seu tio, seu padrasto. Pelo amor da Frigga, no permita que seja condenada a uma vida de ser manuseada por esse grande, feio muito gigante! O corao caiu aos ps. Nikolas se retirou silenciosamente do leilo, e aquela foi a ltima vez que tinha procurado uma noiva. Poderia ser o chefe supremo, mas as mos de Nikolas eram ainda calosas e speras, a prova de sua educao como um trabalhador. Seu corpo era excessivamente enorme e muito musculoso... No tinha a compostura desengonada, rgia de um homem criado na riqueza e na abundncia. Seu peito estava crivado com cicatrizes de batalha, sua face mais rude que bonita. A maior parte das moas desmaiavam somente ao olh-lo. Nikolas piscou, sua mente voltando para o presente. No, ele no reclamaria Ronda. A moa no tinha nenhuma outra opo, mais que permanecer entre sua gente. Merecia um marido ao que ela ao menos pudesse suportar olhar. 22

CAPTULO SEIS Ronda nunca tinha estado mais zangada ou mais assustada em sua vida inteira. Durante as trs horas anteriores, tinha sido atada a uma cama enquanto vrias mulheres arrancaram e depilaram at o ltimo cabelo pbico de sua vagina. Depois disto, tinham esfregado leo perfumado de hortel por toda parte de seu corpo nu... Seus seios, seus mamilos, inclusive suas genitais. Se dava conta de porque faziam isto, obvio. A preparavam para aquele bloco de leilo de matrimnio. Pensar no fato de subir a uma plataforma to nua como o dia que nasceu no ia com ela absolutamente. No estava exatamente envergonhada por suas curvas gordinhas, mas no estava precisamente orgulhosa delas, tampouco. Confrontaria o de ser vendida, forada em casamento com algum homem desconhecido, e sem dvida ser violada por ele em seguida depois disso... Mas ainda assim de tudo o que ela podia se preocupar era de estar nua e com grilhes em uma plataforma. Comeava a lamentar no ter cado por aquele precipcio com o resto da equipe. A porta se abriu de repente e um homem entrou na antecmara. Seu verde, ardente e fixo olhar procurou o corpo nu de Ronda e se atrasou ali. a hora, informou-as em ingls enquanto afastava o olhar de Ronda e olhava para uma das mulheres que estavam pondo azeite. ponha os grilhes nela, e depois a prenda com as demais. As mulheres que sairiam venda hoje somavam cinco. Uma era uma esquim Inuit que tinha sido capturada em sua casa, duas eram naturais de Nova Sucia, outra era uma afro-americana, e depois estava Ronda: a mulher nascida em Ohio que tinha passado de cabo do exrcito a escrava sexual em um abrir e fechar de olhos. As mulheres nuas estavam trancadas juntas em um fossa de pedra grande com uma tnue luz. As duas os quais eram naturais deste mundo estranho pareciam cheias de entusiasmo, mas as trs restantes pareciam desesperadas e miserveis. Ronda no era das que se rendiam to facilmente. E profundamente em seu interior, sabia que no o faria. Mas sem ter uma familiaridade com a disposio da colnia, no tinha nenhuma possibilidade de escapar. No momento s havia uma horrvel resignao. Mais tarde faria seus planos, esperaria sua hora, e fugiria.

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Como se chama? Sussurrou a cativa afro-americana. Parecia to assustada como Ronda se sentia. Ronda Tipton, respondeu suavemente. Tinham dado s mulheres ordens estritas de no falar entre elas. E voc? Jonna Harper. Prazer em conhec-la. O mesmo digo. Ronda estudou mulher esquim durante um momento, e depois Jonna. Podia ver por que ambas tinham sido caadas... Sua beleza era deliciosa. Como a pegaram? murmurou Ronda. Jonna suspirou. Em um navio de cruzeiro. Me agarraram enquanto o navio estava atracado temporalmente. E a voc? Ronda disse sobre o acidente. Quero escapar, disse Jonna de repente. Viria co... A porta superior se abriu de repente, interrompendo a conversa bruscamente. Maldio! Justo quando tinha encontrado uma aliada! Levantem e subam os degraus, ordenou o leiloeiro em um mal ingls. Seus futuros amos se reuniram e esperam. Ronda no podia acreditar que isto estivesse acontecendo; ainda parecia um sonho surrealista. Vamos! ordenou o leiloeiro. Movam o traseiro e subam os degraus. As duas nativas de Nova Sucia foram apresentadas para o primeiro leilo, provavelmente para mostrar s cativas pouco dispostas como se esperava que se comportassem quando fosse sua vez. Como dceis, sorridentes submissas. Dzias de homens se apinharam na areia para puxar por uma noiva. As nativas no mostraram nenhuma reao negativa absolutamente a ser fisicamente inspecionadas por qualquer homem que decidia toc-las. Mantinham as cabeas agachadas recatadamente, suaves sorrisos em seus rostos, enquanto os enormes vikings passavam as mos sobre seus seios, sobre suas vaginas barbeadas, azeitadas um homem foi ainda to ousado para abrir os lbios vaginais da segunda garota e passar a lngua pelo clitris enquanto outro homem beliscava seus mamilos. A mulher se retorceu um pouco e suspirou com fora. Se o leiloeiro acreditava que Ronda se comportaria desse modo, estava enganado! Vomito agora ou mais tarde? Resmungou Jonna baixinho. Ronda soprou. Espera e o faa sobre quem a compre. Eu diria que o merecer

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As mulheres compartilharam um sorriso, logo retornaram sua ateno ao que ocorria no leilo. Ronda podia sentir vrios olhos que rondavam por onde ela, Jonna, e a outra cativa estavam em p, e a vergonha a alagou. Estava nua, toda cheia de azeite como um peito de peru defumado de um puto clube barato, e com grilhes nos ps. A humilhao no podia ser pior. Tinha sido prisioneira de guerra durante trs semanas no Haiti e inclusive aqueles guardas no a tinham tratado desse modo. O leilo continuou no que Ronda sups ser sueco, ou algum antigo equivalente, enquanto que as duas nativas eram leiloadas mais frente. Por que quase ningum luta por elas? Sussurrou a Jonna. Jonna franziu o cenho. No posso entender porque estes casulos preferem noivas cativas a umas nativas. Potros selvagens, suspirou Ronda Como!? Visitei pases onde os potros selvagens so mais valiosos que domados. No esto quebrados. Como argila sem moldar, melhor que um torro j convertido em um pote ou um floreiro. E isso exatamente o que somos para estes loucos potros selvagens. Darei a eles um potro bem selvagem, resmungou Jonna. Bastardos. Depois que as duas nativas fossem finalmente vendidas e entregues a seus respectivos maridos, o leiloeiro comeou a falar em ingls. A moa esquim chorando silenciosamente foi conduzida at a plataforma. Quanto mais perto estava da multido de potenciais participantes, mais desesperada parecia. Dando chutes, gritos, dando pancadas, e golpes, foram necessrios trs dos sequazes do leiloeiro para submet-la fora. Jogando fogo pelas fossas nasais, Ronda olhou para longe, incapaz de observar. Nenhuma mulher deveria ser tratada desta maneira! Se alguma vez escapasse, se asseguraria de que as organizaes de direitos humanos soubessem sobre este cruel lugar... E o faria com supremo prazer. O estmago de Ronda se encolheu e se retorceu quando foi a vez de Jonna. Embora s tivessem trocado umas frases, sua conversa fez dez vezes mais difcil olhar que o leilo anterior. Jonna foi uma verdadeira lutadora at o final. No havia maneira de domin-la. Infelizmente, isso s pareceu atrair ainda mais aos compradores. Uma coisa se podia dizer em favor de Jonna, ningum conseguiu tomar liberdades com ela. Dzias de homens puxaram por ela,

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embora nenhum sequer a havia tocado nem um dedo do p. Era com segurana um potro selvagem. Ronda s esperava e rezava a qualquer santo que estivesse escutando para que o alto, musculoso, e loiro viking que a comprou apreciasse aquela faceta do carter de Jonna e no tratasse de mold-la na viso do que ele quereria que fosse. O homem no tinha feito nenhum tento de manuse-la e acarici-la, e seus olhos eram amveis. Ronda esperava que isso significasse amabilidade em todos os aspectos. E ento foi a vez de Ronda. O corao palpitou contra o peito, parecendo um pesado tijolo. Quando o leiloeiro a empurrou para a plataforma, no fez nenhum movimento para dar patadas, gritar, ou fazer algo alm de permanecer ali com um olhar de vou- quebrarsua-cara. Ele pareceu impressionado. Bem. Comearam a assobiar. Assobios e aclamaes fizeram erupo enquanto Ronda era conduzida ao centro da plataforma. CAPTULO SETE Sustentando o pesado martelo por cima de sua cabea, Nikolas golpeou o metal com cada punhado de fora que podia reunir. Era o nico modo de bloquear os sons do leilo que estava tendo lugar em um nvel mais abaixo. Sua jugular inflamada e os dentes estavam apertados pelo esforo. Ele no interviria. Teve que seguir se recordando que Ronda Tipton no gostaria de ter que olhar o rosto de uma besta enorme e feia durante o resto de seus dias. Sua gente tinha conseguido viver sem a intruso de Forasteiros durante mais de mil anos pelo simples feito de que ningum sabia de sua existncia. Ronda estava ancorada ao Lokitown at que expirasse seu ltimo flego. O menos que podia fazer era lhe permitir que tivesse, ao menos a ocasio, de uma probabilidade de ser feliz. Lanando o martelo a um lado, Nikolas limpou com um trapo o suor que gotejava face abaixo. Apertava a mandbula quando os sons do leilo de matrimnio l abaixo alcanavam seus ouvidos. Seus homens deveriam estar aqui trabalhando em vez de estar puxando por noivas! Mas a velha Myria tinha animado a seus guerreiros a assistir ao acontecimento e puxar pelas cativas, para que todas pudessem terminar em mos honestas. Nikolas tinha permitido faz-lo, porque no podia suportar a idia de que Ronda terminasse amarrada a um amo cruel. Qualquer concorrente sob o regime de Toki era provavelmente to sdico como o era seu lder. 26

Mas poderia suportar v-la casada um de meus prprios homens? Nikolas suspirou. Amaldioando a si mesmo por quo idiota era, colocou por cima a tnica e caminhou com passo solene para a caixa elevadora. No podia fazer nenhum mal ver como ia o leilo. A face de Nikolas foi a primeira que Ronda viu entre a grande multido de homens. Estava apoiado contra uma parede de rocha, os braos cruzados no peito. Levava posta hoje uma tnica de cota de malha de ouro, com o calo de pele negra. A tnica era sem mangas, mostrando aqueles braos enormes rodeados por braceletes de ouro nos bceps. Seu cabelo castanho escuro flua s pela frente de seus ombros, uma trana ao lado de cada tmpora estava atada a seu modo, sua prpria marca registrada, atrs da cabea. Ele era a razo pela qual estava sendo leiloada para comear. Por que tinha vindo aqui? Para lhe recordar que ele tinha ganho? Para lanar outro de seus sorrisos zombadores? Quanto mais o olhava, entretanto, mais se dava conta de que no era o caso. Nikolas no mantinha contato ocular, assim no podia dizer se ele estava olhando para ela ou no. Seus olhos azuis estavam tampados pelo capuz, sua expresso ilegvel. No parecia inclinado a participar. Por alguma louca razo, isto irritou Ronda. Pensou que ela era o bastante boa para troc-la, mas no o bastante boa para conservla? Considerando todos os obstculos entre ela e a liberdade, parecia uma tolice ficar furiosa.... Mas estava. Pelo Odin, ela tinha uma beleza impressionante. A virilidade de Nikolas ficou dura dentro de seus cales ao ver o corpo nu de Ronda. Talvez fosse incorreto sentir luxria por uma moa que estava sendo passeada nua e com grilhes, embora ele a tinha desejado muito antes deste momento. Inclusive antes da noite em que a tinha despojado da roupa e tinha banhado seu corpo febril, suave. A tinha querido para si mesmo desde o momento em que seus olhos se encontraram pela primeira vez. Tinha um corpo glorioso, redondo em todos os lugares corretos. Sua pele era de uma doce perfeio. Seu cabelo pareciam cachos de ouro que caam em cascata por cima de seu arredondado traseiro. Contrastado com seus olhos escuros, atrevidos, a combinao era irresistvel. Seus seios eram apetitosamente grandes com rosados e inchados mamilos que estavam sempre rgidos. E seu sexo barbeado Nikolas inspirou fundo e soltou o ar. 27

Tinha querido se meter dentro de suas apertadas carnes desde que deu a primeira olhada. Apostava que ela se acoplaria a seu redor como uma ajustada luva. Piscou, interrompendo suas luxuriosas fantasias. Era bem certo que ele invejaria a quem quer que fosse o dono que tomasse por esposa. Tem o direito, tinha sussurrado Myria, de ter um pouco de felicidade prpria nesta vida, Niko. No faa de cada momento um onde voc carrega sozinho todas as preocupaes do mundo. Quando se encontrar com os deuses no Valhalla, v a eles tendo desfrutado de uma vida plena. As palavras de Myria tinham estado ressoando em seu corao e em sua cabea desde a noite de ontem. Suspirou, inseguro sobre qual era o caminho que devia tomar. Mais que sua prpria felicidade era o que estava em jogo aqui. A de Ronda estava tambm. Esta, magnficos guerreiros, Ronda! o leiloeiro lanou um grito. Os rugidos de aprovao, gritos, brincadeiras, e aclamaes subiram como um fogo incontrolvel. O olhar escuro de Ronda voou at Nikolas. Ele no ria, nem animava, ou gritava. S estava a. uma moa apaixonada, uma garota com esprito. Podem recordar as histrias que se contam sobre ela? Ronda olhou risonha massa de gente com o cenho franzido. Isso o encontraram divertido, ela tinha apresentado briga antes da captura, no? Certo! Daria a eles algo do que rir, com certeza. Podem se aproximar da plataforma seguindo a fila. Meus senhores, direito a inspecionar antes da luta. Procedam! Se fez um silncio absoluto entre a multido quando o primeiro chefe supremo caminhou at a plataforma. Ele era alto, completamente abatido e magro. Havia jias em cada um de seus dedos, dando um aspecto chamativo, algo feminino. Seu cabelo era comprido e loiro, seus olhos verdes. Aqueles olhos no pareciam amveis. Um sorriso satisfeito curvava seus lbios. No se incomodou em dizer algo, s estendeu a mo para os seios de Ronda. Aqui embaixo nesta toca de coelhos, as regras diziam que ele tinha aquele direito. Ronda nunca tinha sido das que seguem as regras. Com um movimento rpido como um relmpago, agarrou o chefe supremo pelo pulso. Me toque, disse tranqilamente, e a quebro. A cara se ps dura enquanto as gargalhadas ressoavam por toda parte da praa. Um tick comeou em sua mandbula e subiu at sua

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bochecha. Seus olhos ficaram mais sinistros se isto era possvel. Me solte, moa, disse, ou o lamentar. Ronda sustentou o frgil pulso durante um momento mais e a apertou, o olhar fixo no dele. Quando acreditou que era suficiente, o liberou. Imediatamente, o idiota tentou agarrar o seio outra vez. Fiel a sua palavra, Ronda agarrou seu pulso com sua mo direita. Sem afastar a vista do olhar surpreendido dele, elevou a palma esquerda em um movimento de carat bateu. O pulso se quebrou como um osso de frango. Ele lanou um grito de dor, caindo sobre seus joelhos. E se desatou todo um inferno. Submetam cadela! Dois dos guardas do leiloeiro responderam ao grito de seu capataz. Quando Ronda tinha quebrado o pulso do sdico do Nothrum, a admirao e o prazer tinham brilhado nos olhos de Nikolas. Agora se esticou quando viu os dois sequazes se aproximarem dela. Tinha grilhes nos ps. O que podia a pequenina moa, indefesa fazer? Os guardas eram grandes e fornidos, era uma luta injusta. Enfurecido, comeou a se dirigir para a plataforma. Com um movimento to rpido que pareceu desumano, Ronda fez o pinheiro, sua palmas contra o cho sujo da plataforma, e as pernas fazendo um movimento de tesoura. Com um som Ji!" gutural, descruzou as pernas com suficiente fora bruta para quebrar ambos os tornozelos. Em troca, foram os grilhes que se quebraram. Um silncio total alagou a praa. Filho santo do Odin. Nikolas ficou boquiaberto, sem piscar. O primeiro guarda rugiu quando carregou contra ela. Ronda respondeu com um salto no ar que foi o bastante alto para fazer que a multido desse um grito abafado. Girou no ar e deu um chute na cara do guarda, com seis golpes um aps o outro que o tombaram de costas. Quando lentamente se recuperou e ficou de joelhos, deu um chute outra vez, esta vez em todos os focinhos, rompendo o nariz. Agarrando vantagem do impacto criado na multido, saltou da plataforma e correu...Mas sua vitria foi efmera. Onde um ou dois homens no puderam submet-la, dez puderam. E esses mais ou menos se necessitaram para faz-lo. Enquanto Nikolas se aproximava empurrado multido para se aproximar dela, os olhos de Ronda encontraram os seus selvagens, desesperados, e suplicantes. Quase lhe rompe o corao. No havia nada fraco nesta mulher. 29

Quando os guardas e alguns dos homens de Toki a baixaram ao cho, Nikolas bruscamente empurrou a uns e outros para finalmente alcanar Ronda. A tinham de barriga para baixo, os braos e ps atados atrs de suas costas. Um homem riu e tentou acariciar suas ndegas, e Nikolas explodiu de raiva. Rugindo, afastou os chefes supremos de confiana de Toki do lado de Ronda. Os outros homens imediatamente recuaram. Todos os olhos se voltaram para ele aturdidos. O direito do Caador! Bramou Nikolas, sua postura letal desafiava a qualquer homem a ousar se aproximar dele. A veia de seu pescoo se inchou. A reclamo para mim mesmo! Algum guerreiro aqui se atreve a me desafiar? O silncio seguiu o eco de sua voz se propagando entre as paredes da praa. O olhar zangado de Nikolas procurou o de Nothrum quem teve bastante sentido comum de olhar para o outro lado. Menos mal, porque a fria de Nikolas era o bastante poderosa para matar a qualquer homem que o provocasse. Com os olhos que se estreitou em fatias azuis ameaadoras, Nikolas enfocou sua ateno nos homens perto de Ronda que estavam sentados o olhando embevecidos. Lmna min fru i Fred, disse devagar. Os homens se dispersaram. No perderam nem um minuto, Nikolas se ajoelhou e comeou a desatar os ns que mantinham Ronda dolorosamente atada. O que disse a eles?, sussurrou Ronda, seus grandes olhos marrons assustados. Disse, disse Nikolas enquanto seguia desfazendo os ns, Que se separassem de minha esposa. Ronda Tipton estava casada. Ela no havia dito as palavras de compromisso, nenhuma promessa de amor e lealdade, ainda assim, segundo as leis de Nova Sucia era agora a esposa legal de Lorde Nikolas Ericsson. Assim de fcil. Estava to aturdida que no disse uma palavra enquanto ele punha sua tnica pela cabea para lhe cobrir o corpo. Depois seguiu silenciosa e sem protestar quando Nikolas a pegou pela mo e a conduziu fora da praa. CAPTULO OITO Uma semana mais tarde Ronda estava deitada na cama por mais tempo do que tinha por costume antes de se levantar e comear o dia. Muitas coisas 30

rondavam por sua mente, tantas perguntas, que no encontrava a energia de sair de entre as peles. Fazia uma semana que era a esposa de Nikolas. Sua esposa! Mais espantoso ainda era que quase no o tinha visto desde a noite do leilo. Fazia poucas tentativas de, inclusive, falar com ela, muito menos de toc-la. A noite do leilo ainda parecia um pesadelo. Recordava que seu captor-transfomado-em-salvador ps sua tnica sobre a cabea e a levou da praa. Recordava no ter dito nenhuma palavra enquanto tinham entrado na caixa elevadora e tinham baixado treze nveis onde se encontrava sua, surpreendentemente prspera, casa. Embora parecesse pequena por fora, era magnfica no interior. Contudo, os travesseiros de seda e camas do estilo de um harm, recordava a casa de um sulto medieval. A maior parte dos quartos at tinham vrias clarabias, permitindo ao sol proporcionar vrias horas de luz ao dia. Isto certamente explicava o bronzeado corpo de Nikolas e como as pessoas permaneciam saudveis apesar de viver clandestinamente. Ronda tinha esperado que Nikolas a violasse, j que Myria a tinha advertido que os guerreiros consumavam os matrimnios na noite que se casavam. Isto no tinha acontecido. De fato, ele tinha sido surpreendentemente suave e pormenorizado quando lhe mostrou o que ele chamou nossa moradia. Explicou a ela que era livre de ir pelos cmodos e de fazer uso deles, mas pediu no deixasse a casa sem sua escolta porque no seria seguro se no o fizesse assim. A fuga, tinha dito a ela, era impossvel. Os guardas armados se alinhavam em cada possvel sada de Nova Sucia, e agora, j que ela tinha tropeado com seu mundo por acaso, tambm estavam situados no nvel superior da montanha. Depois daquele tranqilo bate-papo, a tinha escoltado a este quarto e havia dito que era dela, e lhe deu boa noite. Tinha sido a vez que mais tinha falado ao longo de toda uma semana. De fato, tinha sido a vez que mais o tinha visto em toda a semana. Ele passava a maior parte de seu tempo longe da moradia, enquanto Ronda ficava em seu quarto, lamentando a perda da liberdade que ela acreditou ter uma vez. Ronda suspirou. Agora se sentia aborrecida e sozinha. A parte das duas criadas que a enrolavam para que comesse vrias vezes ao dia e quem tinha conseguido que entrasse ontem, por fim, no lago banheiro da moradia onde podiam esfreg-la inteira e manter o pbis barbeado, e esfregar azeite de menta na pele, ela realmente no tinha nenhum contato com ningum.

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Aquele banho tinha sido mais embaraoso que relaxante. Se banhar com duas criadas nuas era algo que nunca tinha feito antes. Alm da criada um e da criada dois, ambas no diziam nenhuma palavra em ingls, no havia ningum com quem falar. No poderia agentar muito mais este isolamento, tampouco podia permanecer muito mais se lamentando pelo que nunca voltaria a ser. Ronda era realista. O sentido comum ditava que estes moradores subterrneos nunca tinham sido descobertos em mais de mil anos porque guardavam seu territrio com punho de ferro. O que no augurava nada bom de cara a uma fuga. Nem agora nem nunca. Isto deixava duas opes: tratar de escapar a cada instante e se deprimir cada vez mais, se no morria na tentativa, pela falta de xito, ou tentar forjar uma vida aqui embaixo que tivesse algum sentido para ela. Tinha levado uma semana inteira para chegar a esta concluso, mas estava finalmente onde tinha que estar, mentalmente falando. Por esse lado, se alegrava de que Nikolas a tivesse deixado sozinha por esses sete dias. Isso tinha dado tempo para chorar pela liberdade que tinha perdido, tinha aceitado a situao tal qual era, e tinha tomado uma profunda deciso. Ronda tinha decidido que queria conseguir algum tipo de felicidade, inclusive se o preo disso era o fato de ter que passar o resto de sua vida em Lokitown. Mas e Nikolas? O que tinha abandonado por salv-la? Pela primeira vez, Ronda se encontrou pensando nos problemas dele em vez de nos seus. Ele tinha um amor com o qual teria querido se casar, mas tinha se casado com Ronda por algum sentido do dever, por proteg-la? Teria magoado algum especial? Por que a tinha reclamado para si mesmo? Podia ver facilmente a um monto de mulheres apaixonadas por Nikolas. No era s politicamente poderoso neste mundo subterrneo, tambm era formoso como o pecado. Com o corpo de um guerreiro bem dotado e a face rudemente masculina de um deus vingador, nenhuma mulher do mundo de Ronda evitaria cair a seus ps. Tantas perguntas. To poucas respostas. Ronda afastou as pesadas peles de seu corpo. Tomou flego profundamente, um purificador suspiro, e decidiu que j era hora de retomar sua vida. Nikolas estudava seu jornal de navegao, mas sua mente se distraa. Tinha que se concentrar muito duramente sobre quantas garrafas de azeite estavam prontas para trocar em Nova Noruega, 32

ainda assim seus pensamentos voltavam uma e outra vez para sua esposa. Se perguntava se ela sairia alguma vez do quarto de visitas, seu quarto agora, e ao menos tentaria ter paz entre eles. Nikolas a tinha deixado sozinha durante a semana passada ainda quando tivesse querido fazer tudo menos isso. Conversar com ela, comer com ela, fazer amor com ela. Tudo menos deix-la em paz. De qualquer modo, reconhecia que ela necessitava tempo para assimilar as coisas. Podia imaginar muito bem a grande quantidade de emoes que ele experimentaria se estivesse em seu lugar. Seria quanto menos muito difcil e talvez impossvel de aceitar que nunca veria outra vez tudo o que lhe era familiar. Suspirou, esperando que esse no fosse o caso de Ronda. Rezava aos deuses mais freqentemente que de costume, se concentrando em sua esposa. Rezas pedindo paz entre eles. E talvez, se tivesse sorte, inclusive um pouco de amor. Quando Otrygg entrou falando em voz alta, Nikolas levantou o olhar. O ancio guerreiro, estava que jogava fumaa e ia acompanhado por seu sobrinho Erikk, de trinta e trs anos, quem tambm estava furioso. No vai acreditar nisto, milord, cuspiu Otrygg. um degenerado, interveio Erikk. Nikolas levantou uma sobrancelha. Toki? Um de seu regime? Franziu o cenho. E fale em ingls. Toki e seus estpidos imbecis nunca o aprenderam. A cara de Otrygg estava vermelha como uma beterraba por quo furioso estava. Estava to indignado que levou um momento para poder falar. Entretanto, trocou a conversa para lngua dos Forasteiros. Toki est pressionando a minha irm, Froda, para lev-la ao bloco de leilo. Nikolas se esticou. Isso impossvel. Ela... a verdade, milord, disse Erikk amargamente. Os soldados de Toki vieram moradia de minha me na vspera passada. Deram a ela uma quinzena para dizer adeus a sua velha vida e se preparar para a nova. Mas ela viva, disse Nikolas, aturdido. E uma viva alm de anos de maternidade, se formos a isso. Nothrum a deseja fervorosamente, informou Otrygg. O pequeno e sdico bastardo sempre quer algo. E o que Nothrum quer, Toki d. Nikolas se levantou. Desde que existia o Mundo Subterrneo, as vivas de todos os cls: Nova Sucia, Nova Noruega, e Nova Dinamarca tinham desfrutado de um status protegido, sagrado. Estava em sua mo decidir se queriam voltar a se casar ou inclusive 33

paquerar com outro guerreiro, uma vez que seus maridos deixavam este reino para se unir aos deuses e deusas no Valhalla. A hora para tomar Nova Sucia j, disse Nikolas tranquilamente, mas com fora. A data combinada para dar o golpe estava ainda a um ms de distncia, mas a tomada de poder no podia esperar. J a opinio pblica se inclina de nosso lado. Quando se corra a voz sobre isto por toda parte da colnia, o caos poderia muito bem reinar! Estou de acordo. Isto no somente pelo de minha me, milord. pela estabilidade e a decncia de nosso estilo de vida por completo. Todas as famlias temero que sua matriarca lhes seja arrebatada. As fossas nasais de Erikk jogavam fogo. Se estiver preparado para nos liderar, ento estou preparado para lutar. Os dois guerreiros o olharam fixamente e Nikolas assentiu com a cabea. Para salvar me de Erikk das vis mos de Nothrum, o momento para derrocar o regime de Toki se adiantava ao menos quatorze dias. Terei que preparar muitas coisas. Mantenha o controle aqui enquanto eu viajo a Nova Noruega com alguns de meus homens para conseguir mais arma com a troca. Podem fazer isso? Nikolas esperou at que tio e sobrinho assentiram com a cabea antes de prosseguir. Visitem os trs Maiores que sabemos que eram leais ao finado pai de Toki e esto de acordo com o prximo golpe. Os agrupe e lhes diga secretamente o acontecido com Froda. Diga a eles que no comentem com ningum no Lokitown ainda. Lorde Ericsson continuou dando instrues. Digam que preparem a seus nobres, todos eles de entre nossos cinco cls. Lokitown est situado no meio de Nova Sucia, com o que siti-lo de fora assim como de dentro crucial. tambm importante que no lhes cheguem notcias do golpe a Nova Noruega ou Nova Dinamarca, acrescentou Otrygg. Aproveitariam a oportunidade de sitiar Nova Sucia enquanto vulnervel. Nikolas esteve de acordo. Alm de minha primeira ordem, no direi nem sequer a meus homens o por que da urgncia desta viagem. Ganhar, milord,murmurou Erikk. E, por fim, ser nosso rei. O equilbrio de poder esteve se incrementando a seu favor nos ltimos meses em grande nmero. Apoio totalmente sua deciso de que este o momento, afirmou Otrygg. Por esse motivo prometo minha vida e minha lealdade a voc e a sua casa. O mesmo fao eu. Erikk inclinou a cabea. Nikolas tinha esperado muitas luas para ouvir aquelas palavras dos lbios de Otrygg. O guerreiro, de mais idade, era sbio e com 34

experincia. Sabia que o momento para o golpe era o correto quando por fim Otrygg lhe tinha dado seu juramento. Agradeo. Piscando, Nikolas pigarreou. E agora devo lhes pedir que me deixem, para que possa pr em marcha a viagem a Nova Noruega com toda celeridade. Otrygg lhe aplaudiu as costas. A quem levar com voc, Niko? Eu gostaria de ir. Os homens se paralisaram. Todas os olhares voaram para a entrada da guarida. Ronda? O corao de Nikolas tinha deixado de pulsar com o mero som de sua voz. Olhando-a de cima abaixo, vestida com uma tnica de seda quase transparente, ao estilo de suas mulheres, nada mais, ameaava seu corao de sair do peito. Estava absolutamente impressionante com uma tnica azul que partia da linha do decote e a cobria at os tornozelos. A corda dourada que se entrecruzava em seus quadris impedia que se casse at os dedos dos ps. A borracha elstica que rodeava a parte superior impedia seus seioss se derramar fora do ajustado vestido sem mangas. Seus mamilos rgidos empurravam contra o fino tecido da tnica. Nikolas ficou sem flego. O vestido no oferecia nenhuma proteo a sua luxria, e tinha uma tremenda e dolorosa ereo para demonstr-lo. Sou uma estrategista excelente. Nikolas se forou a afastar o olhar de seu corpo e olh-la nos olhos. No que isto ajudasse muito. Seus traos eram to surpreendentemente exticos em sua beleza que ele continuava juntado de todos os modos. Perdo? Disse, saindo da fantasia que implicava mont-la durante aproximadamente vinte e quatro horas completas. Vamos, sobre a terra, isso era parte do que eu estive fazendo durante os perodos de guerra - estratgia. Decidia quantas tropas iriam e onde e atribua os recursos necessrios para que se levasse a cabo. Ela tinha sido um guerreiro em seu mundo. Em meio de sua luxria, tal conhecimento tinha sido temporalmente esquecido. Entendo. Ronda suspirou. Posso cuidar de mim mesma, se for isso o que o preocupa. Disso Nikolas no tinha nenhuma dvida. Nunca antes tinha visto uma mulher ou um homem romper aqueles grilhes fabricados com ferro s com um cruzar e descruzar de pernas. E o salto no ar com a srie de chutes? Qualquer atacante potencial 35

desmaiaria. Na verdade, Nikolas era o nico guerreiro que ele soubesse com uma esposa to temvel. Era estranho, mas de um modo agradvel que o encheu de orgulho. No tanto isso como o fato de que, estou seguro de que voc no gostaria de pr nem um p em Nova Noruega. Otrygg riu entre dentes. Talvez deveria deix-la ir, milord. O mais provvel que, Nova Sucia e parecer um paraso em comparao. O que quer dizer? Perguntou Ronda, dando uma olhada ao guerreiro mais velho. Digamos somente, interveio Erikk, ganhando sua ateno, Que o tipo de vida das moas de Nova Noruega se considera brbaro por nossa gente. Os olhos de Ronda se abriram de par em par. No podia imaginar um lugar que tratasse s mulheres com ainda menos respeito que este. De fato a tinham vestido como uma escrava sexual, no tinha direitos legais, se supunha que devia chamar a seu marido "senhor", e as criadas a deixavam verde em cada comida por no dormir com seu senhor e atender suas necessidades viris. No falavam ingls, mas no tinha nenhum problema em traduzir as iradas conversas porque no paravam de assinalar para o quarto de Nikolas e sacudir as cabeas olhando para ela. Pior que este lugar? Ronda sacudiu sua cabea. O que fazem? Pem mas sobre suas cabeas e as usam de alvo para praticar com um arco e flecha? Aquilo fez que os trs homens rissem. O corao de Ronda parou de pulsar. Nunca tinha visto Nikolas sorrir de verdade antes, e isso lhe caa bemMuito melhor que bem. At insinuava uma covinha. To mau como isso no, disse Nikolas, com os olhos brilhantes. Ento posso com isso. No acredito que seja uma boa idia. O sorriso de Nikolas se dissolveu. Os canais Subterrneos so freqentemente traidores. E quando chegarmos a Nova Noruega, se esperar de voc que se vista como fazem suas mulheres. E... Ronda levantou uma mo. No sou o tipo de mulher que pode vadiar todo o dia e costurar, entende? E de qualquer modo duvidava de que pudessem vestir muito pior que o conjunto que ela vestia agora. Parecia a Rainha das Porcas. Se quiser que melhore nossa relao, ento tem que respeitar isso. O corao de Nikolas palpitou em seu peito. Ela insinuava uma trgua. Talvez inclusive mais. Realmente eu gostaria de ir, Nikolas. Por favor 36

Ele suspirou, depois disse, Faa com que os criados lhe preparem uma bolsa de roupa. Verdadeiramente teria que parar de se comportar como uma joaninha apaixonada sempre que ela estava perto. Franzindo o cenho, comeou a se afastar. Partimos em menos de uma hora. CAPTULO NOVE Fiel a sua palavra, partiram antes de uma hora. E Ronda pde ver mais coisas do reino subterrneo. O barco no que embarcaram parecia uma obra clssica de viking diretamente chegada da antigidade, mas em uma escala menor. Nikolas havia dito que se dispunham a viajar por um canal subterrneo artificial que era s o bastante grande para que passassem de uma vez dois barcos simultaneamente. A parte inferior abrigava dois quartos, uma simples cozinha, e uma rea comum. A parte superior apresentava seis remos fixos que os guerreiros manobravam - trs em cada lado e duas filas de cadeiras no centro. Nikolas ps uma capa ao redor dos ombros de Ronda. O ar frio l em baixo, ento a aconselho que no a retire. Ela assentiu com a cabea, ficando j arrepiada. Sim, notei. Ele sorriu, depois a ajudou a chegar a seu assento na beira do bote. Seis imponentes guerreiros vikings, cada um vestindo um traje negro com capuz, estavam j posicionados nos remos. Recordavam-lhe fbula do barqueiro do rio Estigia. O azeite engarrafado j est carregado? Perguntou em voz baixa, instalando-se ao lado de Nikolas. Sim. Meus homens se movem rpido. Uau! Com certeza voc no. Qu-quero dizer Os olhos arregalaram. Ronda no podia acreditar no que acabava de dizer! As palavras tinham sado de sua boca antes de pensar; s esperou que ele no tivesse entendido o duplo sentido. Tinha o barco preparado em menos de uma hora. Por que me chama lento? Ela franziu o cenho. NO tinha pego o duplo sentido. No sabia se ficava frustrada ou aliviada. Estava brincando. Onde aprendeu ingls? Obviamente seus professores descuidaram de te ensinar a delicada arte de ler entrelinhas pensou ela! De acordo, sorveu pelo nariz, ento estava frustrada. Jogou a culpa em seus hormnios furiosos com ela por no ter tido sexo

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desde que tinham estado na moda o batom rosa brilhante e a sombra de olhos azul gritante. E para arrematar Nikolas tinha estado olhando-a sem pestanejar em sua guarida. A maior parte dos homens da classe trabalhadora sabem fallo. Um modo de se esquivar dos chefes supremos, suponho. deu os ombros. Meu ingls simplesmente diferente do seu. Cada pessoa possui seu prprio dialeto. Como voc o aprendeu, se era uma segunda lngua para os trabalhadores? Pensei que fosse um chefe nobre. Ronda poderia ter jurado que o sentiu ficar tenso a seu lado. No nasci dentro da classe nobre, disse Nikolas suavemente. Fui o segundo filho de um quinto filho. um conto comprido, complicado, e aborrecido. Basta dizer que cresci entre os trabalhadores. Trabalhou seu caminho para cima em fila em vez de herd-lo? Outra vez, tenso. Sim. Ronda sorriu quando encontrou com seu olhar fixo. Isso muito guay. Guay? Sim, guay. J sabeUma espcie de mistura de admirvel e desejvel. Silncio. Seu olhar estava fixo sem pestanejar, outra vez, enquanto se olhavam intensamente, Acredito que voc tambm guay, murmurou. Ela no pde evitar. Teve que sorrir. O modo em que ele o havia dito foi muito doce. Seus olhos cintilavam enquanto ele mantinha seu olhar. Alcanando sua face, colocou um cacho de cabelo atrs de uma de suas orelhas. Obrigado, sussurrou em resposta. Voltaram a permanecer em silncio quando o barco saiu. Dez homens que estavam de p no cais o empurraram por atrs. Depois de uns segundos de chapinhar, o barco se aproximou de uma rampa. Os remadores comearam a remar, dirigindo-se para um tnel escuro. Se agarrem! gritou um dos homens. L vamos! Ronda gritou de susto quando o barco deslizou para baixo to rpido como qualquer atrao em um parque de diverso. Por instinto se agarrou mo de Nikolas para se estabilizar. Sorrindo, olhou a seu marido. Isto guay? Sorriu ele. Sim! Mas de um modo diferente! O barco navegou costa abaixo durante trinta segundos mais antes que o canal se nivelasse e se alargasse. Os remadores

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voltaram ento para remar e represar a embarcao para seu destino. Uma hora mais tarde, Ronda bocejava. Duas horas mais tarde e ela mal podia ter os olhos abertos. Quanto falta para chegar? Perguntou a Nikolas. Outras dez horas mais ou menos. Dez horas? Que asco! No tinha nem idia de que o Mundo Subterrneo era to enorme. Olhou para sua face. Por que no vai abaixo e descansa um momento? No haver muito que ver alm de tneis durante outras sete horas mais ou menos. Silncio. E voc? Perguntou Ronda finalmente, com voz suave. No precisa descansar tambm? Se no pegasse desta vez o duplo sentido, teria que escrever um livro chamado Ler Entre Linhas 101. No estou muito cansado. Que-algum-me-consiga-uma-mquina-de-escrever! Nikolas, suspirou Ronda. Passou uma mo por seus loiros cachos. A verdade que no quero estar sozinha l embaixo. Outra vez, silncio. Talvez seria, uh, guaySe deito a seu lado? Muito guay. Ela sorriu. A parte inferior estava iluminada por lmpadas colocadas em uns abajures de parede algo que ela j tinha notado tambm em sua moradia. Vejo que tm descoberto Thomas Edison em Nova a Sucia. Thomas Edison? Perguntou Nikolas enquanto a conduzia a seu quarto. Sim. Ronda apontou uma das luzes quando passaram pelo lado. O cara que inventou as lmpadas no ano 1879. Nikolas soprou. Nossa gente teve as lmpadas que voc diz desde 1622. Foram inventadas por Melo Torgysson. Srio? Ele o reconheceu com um grunhido. Sim. O dormitrio era bastante pequeno e espartano. Claro que, no havia necessidade de muitas tolices no barco. Os guerreiros no navegavam durante meses pelos oceanos, s uns dias aqui e l pelos canais subterrneos. Respirando fundo, Ronda tirou a capa e tentou se acalmar. Tinha estado uma semana inteira pensando e repensando as coisas, mudando de opinio uma e outra vez, at que decidiu por fim em como seria sua vida daqui em diante. Uma vez que tinha tomado 39

uma deciso, no a ia trocar. Assim como era ela e como seria sempre: obstinada e cabea-dura at o final. Queria forjar uma vida que valesse a pena, uma vida feliz. No queria se obcecar e esbanjar tempo pensando no que poderia ter sido. Sabia que Nikolas nunca a deixaria ir... No podia. E, tampouco fosse como se sua vida tivesse sido toda alegria antes de sua captura. Tinha querido um pouco de excitao em sua vida, e o tinha conseguido. Aos montes. Independentemente das circunstncias que a tinham levado ao casamento, era hora de aceitar que, realmente, estava casada. Beeemmm, disse Ronda, as bochechas um pouco rosadas enquanto permanecia de p a um lado da cama, e seu marido no outro. O que coloca sua gente quando vo dormir? Nikolas ficou imvel. Nada. Ela ficou sem flego. Finalmente parecia que iam chegar a algo. Nunca tinha tentado seduzir um homem antes; em geral era ao contrrio. O papel de sedutora era difcil. Nunca podia estar totalmente segura de se a outra parte a desejava ou a ia rejeitar. Mas compreenderei se desejar dormir com sua tnica. Faz frio aqui embaixo. Ronda suspirou. Como devia interpretar isso? Ou no a desejava ou estava a deixandoela marcar o passo. Infelizmente, havia s um modo de descobrir a resposta. Tirando as sandlias e desatando a corda dourada da cintura, Ronda manteve a vista baixa, olhando o cho. Em seu mundo, sussurrou, levantando a tnica sobre sua cabea e tirando, como uma mulher bonita? Nunca tinha se sentido to vulnervel em sua vida, ali de p totalmente nua diante de um homem, os olhos preocupados embora valorosos, e virtualmente perguntando se gostava do que via ou no. Como voc, disse ele com a voz espessa. Levantou seu intenso olhar para ela. Ao menos aspiram a ser assim. Nunca vi uma mulher to bonita como voc. Seus olhos azuis estavam velados enquanto observava cada curva de seu corpo. Seu intenso olhar se atrasou em seu sexo barbeado antes de vagar at seus seios. E nunca vi mamilos que estejam to rgidos. Seu corao pulsou com fora. Foi por isso que me escolheu? murmurou a umidade entre suas coxas aumentando a cada momento. Subiu o olhar at sua face. No. Ela piscou. Ento por que?

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Porque, disse Nikolas suavemente, Est cheia de fogo e vida. No suportaria ver um daqueles homens te quebrar e extinguir tudo o que . Ronda o olhou atentamente seu rosto, memorizou-o. Essa a coisa mais bonita que algum j me disse. Disse quase sem flego. Coisa bastante incomum, notou o princpio de umas lgrimas nos olhos. Rapidamente piscou as evitando. Obrigado. Ele ficou em silencio durante um momento, depois comeou a se despir. Tirou primeiro a tnica, depois as botas, e finalmente suas meias. A respirao de Ronda se fez pesada enquanto o olhava despir aquele duro e maravilhoso corpo de guerreiro diante seus olhos. Quando sua larga, grosa ereo saltou livre das meias, o desejo j se enroscou fortemente em seu ventre. Os homens de seu mundo... O que bonito l em cima? Levou-lhe um momento responder; estava muito ocupada olhando-o. Gostariam de se parecer com voc, disse com sinceridade, seu intenso olhar passando daquela enorme ereo a sua face, mas poucos podem conseguir. Ruborizou um pouco. Em um chefe militar gigantesco como Nikolas, o efeito era de uma maneira estranha encantado. est mentindo, resmungou. Ela arregalou os olhos. Dizia a srio? Por Deus! No minto. Enrugou a testa. Quem um homem bonito aqui embaixo? Ele deu de ombros. Nothrum. O homem cujo pulso quebrou. Arggg! plido e fraco e parece mais uma mulher que um homem. De onde venho, s mulheres gosta dos homens grandes, fortes e sexys. Como voc. Acha que sou sexy? Perguntou com voz rouca. Ronda molhou os lbios quando seus olhares se encontraram. Em seu mundo, ela era considerada comum. Aqui embaixo, era formosa. Em seu mundo, ele era considerado comum. L em cima, ele seria formoso. Deviam ser como duas gotas de gua. Muito, sussurrou. por isso que me escolheu? Pelo que seus olhos me buscaram no leilo? Sim. Nikolas sorriu. Deus, ele tinha um grande sorriso. Posso viver com isso. Seu sorriso se apagou, e disse muito sria, Mas essa no foi a nica razo. E a outra? Sabia que voc nunca deixaria que ningum me machucasse. Silncio.

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Se subir nessa cama, disse Nikolas com voz espessa, os olhos intensos, no h volta atrs. Se tenho algo muita fora de vontade. Ronda mergulhou na cama. Nikolas girou a cabea e riu. Ela dirigiu um luminoso sorriso, depois abriu as pernas de par em par. Seu sorriso se dissolveu, substitudo por uma respirao pesada e gotas brilhando na ponta de seu pnis. Deus, ele era magnfico. Um corpo de enfarte. Crua beleza masculina. Todo um macho primitivo e letal. Nunca em sua vida inteira tinha desejado um homem com a paixo com a que desejava Nikolas. A respirao de Nikolas se agitou enquanto observava como sua magnfica esposa estava toda aberta diante ele, abrindo seus lbios inferiores depilados e massageando o clitris. Jogou a cabea para trs contra os travesseiros com um gemido enquanto seus inflamados mamilos se empinavam. A tinha desejado desde o primeiro momento em que tinha posto os olhos em cima. Conter seu desejo tinha sido cada vez mais e mais difcil a cada momento. Cada segundo uma nova fantasia do que gostaria de fazer a Ronda tinha aberto caminho em sua mente. Agradecia aos deuses que j no tinha que reprimir seu apetite. Nikolas mergulhou entre as pernas de sua esposa, tirou-lhe as mos de sua mida e aromtica almiscarada carne, e as substituiu por sua boca faminta. Ela ofegou, seus quadris por instinto se levantaram, seus dedos apanharam seu cabelo enquanto dava fortes e largas chupadas em sua deliciosa boceta. _OH, Deus, gemeu Ronda, enroscando suas pernas ao redor do pescoo dele. Seus dentes mordiscando-a, ela usou suas mos para pressionar a face to perto de sua vagina como era humanamente possvel. Oh, sim, estava descontrolada, seus quadris ondulandose para frente e para trs. Me coma, Nikolas. Oh, Deus Oh, sim! me coma. Nikolas chupou com mais fora. Ela gemeu, a parte inferior de seu corpo tremendo preparada para gozar. Ele chupou mais forte. E mais forte e mais forte e mais forte. Oh, Deus! Oh, sim! Ohhhhh, Deuuussssss! Gozou com um forte grito, convulsionada com o violento orgasmo. Ele grunhiu no profundo de sua garganta. Ela tinha um sabor to gostoso. Ela tinha gosto...Dela. Oh, Nikolas, murmurou Ronda quando sua respirao voltou para a normalidade. Mmmm.

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Deu uma ltima e forte suco, depois a soltou. Quando levantou o rosto de entre suas coxas, viu que tinha os olhos fechados, e um sonhador sorriso na face. Tambm se fixou naqueles rgidos e rosados mamilos, os que tinha estado morrendo por provar. Colocando-se intimamente entre suas pernas, Nikolas amassou ambos os seios com suas speras mos de guerreiro. Apertou seus enormes seios juntos, um contra outro, tanto como pde, ento os devorou. Chupou e lambeu seus rgidos mamilos, um e depois o outro, uma e outra vez. Ronda gemeu, levantando o traseiro de modo que sua vagina se apertasse contra o duro estmago dele. O queria dentro dela, mas ele tomava seu tempo chupando os mamilos do modo com o que tinha fantasiado freqentemente que os chupava enquanto tocava seu enorme pnis, se masturbando imaginando que ela o desejava tanto como ele a ela. Nikolas, gemeu com voz suplicante, seu corpo se retorcendo debaixo dele, Por favor me foda. Te imploro. Ele liberou um de seus mamilos com um som "pop", e levantou a cabea de entre seus seios. Agarrando sua grosa ereo pela raiz, empurrou sua torcida ponta contra sua fatia. isto o que quer? Murmurou, os olhos semicerrados. Sim, ofegou. Com que freqncia tinha sonhado v-la tombada embaixo dele, rogando que a fodesse. Forte, lutadora, magnfica, e decidida tudo o que tinha desejado alguma vez, tudo o que nunca tinha acreditado chegar a ter. Agora ele a tinha. E nunca a deixaria ir. Me diga, sussurrou, seu intenso olhar nublado de paixo. Empurrou a cabea de seu pnis um pouco mais para dentro de seu apertado, ardente sexo. Me diga o quanto me deseja. Muitssimo, gritou. Nikolas, por favor! Ronda acreditou que ficaria louca se ele no a empalava agora mesmo. O pensamento de inverter suas posies e tomar o que queria passou por sua mente, mas ele a ultrapassava em peso em uma centena de quilos ao menos. Este homem tinha 115 quilos de puro msculo. Me d isso, gritou. Por favooooor. Admite que minha.Sua mandbula apertada. Me jure que nunca deitar com outro. Juro. Sou sua! Nikolas necessito qu... Ronda ofegou quando ele a penetrou com uma larga estocada. Seus olhos se umedeceram um pouco com a invaso, fazia muito

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tempo que ela no tinha tido sexo. E nunca tinha tido sexo com um homem to grande como Nikolas. Sinto-te to bem, disse ele com voz rouca, suas plpebras impossivelmente mais pesadas. Adoro o apertada e mida que minha esposa. A encantou o modo em que ele enfatizou minha. Devia ser alguma necessidade primitiva de proteo que tinha sido impressa por primitivos antecessores, ainda quando ela pudesse cuidar de si mesma perfeitamente. Nikolas comeou a empurrar dentro e fora dela, golpes largos, possessivos que a fizeram gemer. E eu adoro o modo em que te sinto dentro de mim,suspirou Ronda, seus mamilos doloridos roando contra seu peito. To grosso e potente que me enche toda. A fodeu mais duro, se balanando dentro e fora de sua apertada fatia enquanto abraavam um ao outro apaixonadamente gemendo de prazer. O aroma embriagador de seu suor misturado com sua excitao encheu o ar. Mais duro,gritou. Me faa isso forte de verdade. Assim? Ele se afundou nela profunda e rapidamente. Seus seios ricocheteando com cada investida. Mmmm, sinto-te to bem. Oh, Deus quero gozar! Em um movimento rpido como um relmpago, Nikolas se ajoelhou e lanou as pernas de Ronda sobre seus ombros. Tocando seus clitris com o polegar, a empalou uma, e outra e outra vez enquanto ela gemia e se retorcia enquanto subia seus quadris para ele. Montou-a duro, bombeando sem piedade repetidamente dentro e fora de sua vulva. Ronda ofegou quando o formigamento de seus clitris se tornou uma tensa espiral. O som de pele escorregadia golpeando contra pele escorregadia, seu sexo sugando seu pnis, a presso de seu polegar em seus clitris Oh. Me-u-De-us-Nikolaaaaaaas! Gozou com fora, gemendo enquanto um violento orgasmo a arrasava. O sangue subiu face, esquentando-a. O sangue correu por seus mamilos esticando-os. O animou a ir mais rpido, querendo que ele experimentasse o mesmo prazer que acabava de dar a ela. Ronda. Sua mandbula estava tensa, sua jugular torcida. A fodeu mais forte, martelando dentro e fora dela. Uma vez, duas vezes, trs vezes mais Nikolas gozou com um forte grunhido, os dentes apertados enquanto seu corpo se convulsionava. Ela continuou subindo os 44

quadris a seu encontro, ordenhando cada pequena gota que tivesse que oferecer. O adorou, amando a cada segundo disso. Ela no parou at que, esgotado, caiu paralisado em cima dela. Permaneceram ali, abraando um ao outro, agarrando um ao outro, em um cmodo silncio. Passou muito tempo antes que sua respirao voltasse para a normalidade. Nikolas se levantou da cama s o tempo necessrio para trazer algumas peles. Quando voltou para a cama, Ronda se aproximou dele sob as peles. Descansou a cabea sobre seu peito quando seu musculoso brao a rodeou, a aproximando dele. Estou me dando conta, murmurou ele, que ainda no nos beijamos. Ela sorriu de onde apoiava a cabea sobre seu peito. Ento me beije j, sussurrou. Ele no perdeu nem um minuto em aceitar sua proposta. Nikolas a beijou como no a tinham beijado nunca antes. E fez que doesse o corao por ele de um modo, que no dia de sua captura, no teria pensado que isso fosse possvel alguma vez. CAPTULO DEZ Otrygg tinha tido razo em uma coisa: em contraste com Nova Noruega os direitos femininos em Nova Sucia pareciam o paraso. Ao menos em Lokitown, se permitia a Ronda usar roupa. Nikolas, Ronda chiou os dentes, Por favor me diga que estas pessoas no esperam que eu tire o vestido para jantar com eles. Ele suspirou. No tentei te advertir antes de vir? Sim, fez. E ela no tinha querido escutar as razes pelas quais devia ficar. Arrrrg! Sero s duas horas no mximo,disse para consol-la. Grande consolo! S enquanto os guerreiros descarregam o azeite e carregam as armas que troquemos. Ela suspirou, depois beliscou a ponte de seu nariz. Est seguro de que no me deixariam ficar com a roupa posta? Perguntou esperanosa. Talvez j que no vivo aqui, no esperaro que eu cumpra com seu... Esperamos que eles obedeam nossas leis quando esto em Nova Sucia. Ronda franziu o cenho, mas concedeu o ponto. Bem. Maldio! No parecia haver uma sada digna para isto. Se recusasse tirar a roupa, era uma transgressora da lei. Se permanecia no barco, no s estaria incomodando os guerreiros mas sim seria considerada

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uma completa grosseira. S durante duas horas? replicou lastimosamente, soando como a mrtir que se sentia. Ele assentiu com a cabea. Estaremos de volta a Lokitown antes que se d conta. Foram as duas horas mais longas dos trinta e trs anos de vida de Ronda. No era somente que as mulheres do cl Hallfreos em Nova Noruega tivessem proibido levar roupa, era que elas eram consideradas pouco menos que escravas por aqueles conflitivos homens. Nikolas tinha dito que o costume do bloco de leilo de matrimnio tinha vindo a Nova Sucia via Nova Dinamarca. Mas era de Nova Noruega que Toki tinha copiado a venda de mulheres nuas que podiam ser manuseadas por qualquer guerreiro luxurioso com direitos de luta. Se Lorde Ericsson tinha xito em derrocar o regime de Toki, planejava voltar para os antigos costumes. Ronda no tinha nem idia de no que consistiam "os velhos costumes", mas tudo seria melhor que o que estabelecido. Como convidados do nobre dirigente de Hallfreor, comeram dentro de sua enorme e prspera moradia nos cais. Ronda era a nica mulher a que se permitiu se sentar mesa. As demais, todas nuas como ela tambm, serviam os mantimentos ou se ocupavam de seu senhor. Este nobre, em particular, claramente desfrutava tendo vrias mulheres nuas, todas a seu redor, dedicadas exclusivamente a agrad-lo. Se sentavam a seus ps o olhando com adorao, sem to sequer piscar a menos que ele lhes ordenasse isto ou aquilo. De vez em quando se agachava para acariciar a uma delas ou brincava com os mamilos de outra. Vinha mente um homem acariciando a seus gatos. Vomito agora ou mais tarde? Quando Ronda recordou as palavras de Jonna, se perguntou como estaria se adaptando esta formosa mulher a sua vida em Nova Sucia. Quando voltassem para Lokitown, pediria para v-la. Os olhos do nobre continuaram observando os seios nus de Ronda, a nica parte dela que podia ver enquanto estava sentado na mesa. Seu nico consolo era que Nikolas claramente no estava gostando tampouco. Tinha um possessivo brao ao redor de Ronda, ancorando-a a ele, deixando claro a todos na mesa a quem ela pertencia. Antes, no gostava da possessividade em um homem. Debaixo da terra, no s a agradecia, mas parecia ser uma necessidade para impedir de ser maltratada ou algo pior... Estaria encantado de trocar armas extra, disse o senhor do cl Hallfreor, seu intenso olhar saltando dos mamilos de Ronda face 46

de Nikolas, se voc quisesse se desprender de algumas de suas bolas de luz. Bolas de luz? Perguntou Nikolas arqueando uma sobrancelha. Sim. Aqueles cacarecos que tem que contm fogo em uma bola. Lmpadas, pensou Ronda. Pelo visto os Novos Suecos no tinham compartilhado a inveno de Melo com os outros dois reinos Subterrneos. Isto explicava por que estavam comendo luz de uma tocha... No que ela se queixasse: isso fazia mais difcil ao sexualmente obcecado nobre discernir seu corpo nu. Acredito que temos uns cartes a bordo do navio. Posso deixar dois daqueles cartes aquiPor um preo justo. E que preo seria? Dez armas mais e outras quinze espadas. Lorde Hallfreor vacilou um momento antes de assentir com a cabea. Feito. O resto da comida passou misericordiosamente rpido. Agora que Lorde Pervertido se concentrava na troca com Nikolas, Ronda se sentiu mais relaxada. De fato terminou quase desfrutando da comida, graas aos deliciosos mantimentos. Antes que se desse conta, era a hora de embarcar no barco e retornar a Lokitown. Ronda agradeceu ao nobre sua hospitalidade quando ela se levantou, e o intenso olhar do homem baixou at seu sexo barbeado. Eu tambm te agradeo, grunhiu Nikolas, levantando rapidamente. Seu olhar azul era to frio como quando Ronda o viu pela primeira vez. Partiremos para Nova Sucia em seguida. Vamos, velho amigo. por que no fica uma lua? Uma luz tnue de diverso, e de reconhecimento do cimes de Nikolas, brilhava nos olhos do nobre. Um tic se formou na mandbula de Lorde Ericsson. No. Preferimos voltar para casa. Logo que eles subiram ao barco, Ronda foi direto ao quarto para recuperar sua tnica. Uma coisa era certa: nunca pediria a seu marido que a levasse de frias a Nova Noruega. Nooo, obrigado! A roupa era sua amiga, um novo mantra. Inclinada sobre a cama enquanto procurava a roupa, estava to ocupada afastando as peles aqui e l, que no escutou Nikolas entrar no quarto. Duas mos fortes e calejadas, a agarraram pelos quadris, fazendo-a dar um grito afogado de susto. Sua larga, grossa vara deslizou at o fundo em sua apertada vulva, convertendo seu grito em um gemido. Nikolas, suspirou, olhando sobre seu ombro.

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Seu territorial olhar parecia mais animal que humano, seus msculos tensos e preparados para possu-la. Ainda estava totalmente vestido, suas meias baixadas s o suficiente para deixar livres seu pnis ereto e seus duros sacos. minha,disse com intensidade, empalando-a profundamente outra vez. Minha por completo. Sim, ofegou Ronda, caindo sobre a cama e levantando suas ndegas no ar. Sou. Pondo suas mos em ambas as redondas ndegas, Nikolas no perdeu tempo em marcar seu corpo como sua posse. Montou-a sem piedade, se afundando em seu excitado sexo uma e outra vez. Os grandes seios de Ronda ricocheteavam embaixo dela com cada uma de suas investidas, seus mamilos rgidos e excitados. Mais forte, ofegou. Mais. Voc gosta de meu pnis enterrado em seu interior? Sua voz era poderosa e soava com algo mais que cimes. Suas investidas ficaram mais fortes, mais rpidas, mais profundas. Voc gosta? Sim, gemeu Ronda, empurrando seus quadris para trs, encontrando investida contra investida. Amo seu pnis. Foi primitivo com ela ento, se inundando dentro e fora dela to forte, profundamente, e rpido que tudo o que ela poderia fazer era gritar e gozar duas vezes. O corpo de Nikolas ficou tenso depois de seu segundo orgasmo, sua respirao pesada, seus gemidos disseram a ela sem palavras que estava preparado para gozar. Gozou dentro dela dando um forte rugido, bombeando freneticamente enquanto derramava sua semente dentro de sua apertada vulva. Ela jogou para trs seus quadris contra ele mais rpido! mais rpido! mais rpido! Adorando o som de seu gemido animal enquanto espremia todo seu esperma. Quando terminaram, Ronda estava to esgotada que tudo o que pde fazer foi engatinhar para o meio da cama, onde, ofegando como se acabasse de correr uma maratona, caiu. Nikolas riu entre dentes, depois se deitou na cama ao lado dela, sua respirao igual de pesada. Ao cabo de uns momentos estavam sob as peles outra vez, aconchegados igual a como tinham estado antes. Nikolas acariciou o cabelo quando ela ps a cabea em seu peito. No sei o que me proporcionar o destino quando retornarmos a Lokitown e declare a guerra contra o soberano. Nikolas a apertou com fora. Quero que saiba que morrerei para te proteger, e ainda se for com os deuses Valhalla, morar em meu corao para sempre. Lgrimas arderam nos olhos de Ronda. No te deixarei morrer, jurou. Nunca. 48

Seu sorriso era suave, gentil uma expresso que no combinava com sua imagem de rude e spero chefe guerreiro. Acredito em voc. Ficou silencioso durante um momento, e ento: Devo sobreviver para derrocar Toki... Sim? Acha que... Talvez... Seu olhar procurou o seu. Acha que possivelmente algum dia poderia comear a me amar? Os lbios de Ronda se curvaram em um sorriso. Acredito que vamos encaminhados a que o faa muito em breve, Nikolas Ericsson, sussurrou ela. Muito em breve. Eu tambm. Seus lbios encontraram os dela. Eu tambm, murmurou contra eles. EPLOGO Vinte anos depois. No levou muito tempo absolutamente a Ronda se apaixonar por seu marido. De fato, s vezes se perguntava se no o tinha amado desde o momento em que a salvou no leilo. Ele tinha demonstrado ento o mesmo que demonstrou uma e outra vez durante anos, o corao de Nikolas era fiel, seu amor verdadeiro, e a protegia. Ronda tinha aprendido muito sobre o que significava de verdade o amor durante as duas dcadas passadas. No que no tivesse ensinado a seu guerreiro muitas coisas tambm. O tinha instrudo na arte do carat e, o que era mais importante, o fazer compreender que era uma pessoa digna de ser amada. Tinha sido o soberano quase desde que se casaram, mas seus sentimentos por ele teriam sido os mesmos se no o tivesse sido. Nova Sucia era um lugar diferente sob a tutela de Nikolas. Os guerreiros ainda mantinham os velhos costumes fortemente arraigados, mas as mulheres tinham ganho mais liberdades e direitos. s vezes tinha sido lento e desesperador o caminho mas estava feito e seguia evoluindo. Nikolas era um governante justo, respeitoso com as normas. Manteve a sua gente unida com mo firme, mas razovel. Tinha tido em conta as opinies de Ronda, o que era muito incomum entre as mulheres dali de baixo. Ela e Nikolas tinham sido criticados por isso ao longo dos anos, mas a popularidade dela entre as pessoas, sobretudo as matriarcas, era muito poderosa para que uns malditos fofoqueiros a destrussem. Nikolas tinha mostrado ser tudo o que Ronda poderia ter querido alguma vez em um homem, inclusive mais: um pai excelente que 49

valorou a sua filha tanto como a seus trs filhos, um lder sbio para sua gente, um marido atento, carinhoso, um chefe militar feroz, e em umas poucas semanas quando sua filha, Cora, desse a luz, ela sabia que seria o av mais devoto do mundo, tambm. Na maior parte de temas Nikolas era bastante flexvel, como eram os guerreiros vikings, mas na questo de permanecer debaixo da terra nada podia faz-lo mudar de opinio. Abraava completamente a antiga lenda, de que um dia os inventos dos Forasteiros lhes custariam muito e se estenderia a enfermidade e o caos sobre todos aqueles que vivessem em cima da terra. As mulheres, por motivos desconhecidos, diminuiriam em nmero e seus descendentes se extinguiriam. Ronda s podia suspirar e sacudir sua cabea diante tal alarmista opinio de cabea quadrada, mas nestas crenas estava cimentada a cultura do Mundo Subterrneo. Sups que se suas crenas deixavam de existir, os cls de Nova Sucia, Nova Noruega, e Novo Dinamarca tambm deixariam de prosperar. Bom dia, meus amores. Nikolas se inclinou e beijou a Ronda e depois sua filha, quais se sentavam no solrium. Era a mais luminosa de todas as cmaras na moradia Ericsson, a que tinha a maior parte de clarabias que iam at acima. A luz do sol brilhava com fora aqui. Ronda sorriu. Bom dia? quase hora de comer. Por fim, se levantou! Deus, ele era formoso, pensou, com um brilho de alegria nos olhos. Os anos s o tinham melhorado, embora parecesse impossvel. Estava to musculoso, poderoso, e forte como sempre. Umas rugas de felicidade ao redor dos olhos e seu cabelo grisalho eram os nicos sinais de que tinha envelhecido. Pensei que os mais velhos do conselho nunca cessariam de tagarelar na vspera passada. O que estavam fazendo? Fazendo planos para o quarto do futuro beb, informou-o Cora muito contente. Mas de algum modo acabamos falando do modo em que me e voc se conheceram. Cora sorriu abertamente, a covinha, como o de seu pai, aparecendo em sua bochecha. Me diga, de verdade te fez cair de joelhos. Sim, Nikolas cortou franzindo o cenho. Andei como um pato durante dias. Enquanto os trs riam, Ronda piscou um olho a seu marido. No importava que o contasse grunhindo, ela sabia que ele amava aquela lembrana. Ela tinha sido a nica pessoa que tinha sido capaz de frustr-lo fisicamente, embora fosse durante s um dois minutos.

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Devo ir, suspirou Cora, se levantando. Seu ventre estava to inchado que a Ronda no surpreenderia que desse a luz gmeos. Olaf e eu vamos jantar com seus pais esta noite. Que divertido, Ronda zombou de sua filha. Cora franziu o cenho. Se o pai de Olaf relata outra aborrecida histria de seus dias de guerreiro, o estrangularei. Ehhh , Nikolas brigou com sua filha mais velha, deixa o pobre Otrygg com suas lembranas. Na sua idade, isso tudo o que fica. Cora sorriu consentindo enquanto agarrava sua bolsa e se dispunha a partir. Ah! ela disse, olhando atrs, para seus pais. Quase me esqueci de mostrar algo que meu marido queria que visse, papai. Nikolas levantou uma escura sobrancelha quando Cora tirou um jornal da superfcie e o deu. No sei como eu pude me esquecer de algo assim, disse. Um dos exploradores de Olaf recuperou isto do Exterior. Respirou fundo. Ai, a profecia dos ancestrais vai acontecer. Olaf pensou que quereria sab-lo antes que o rumor se estenda pelo Mundo Subterrneo. Franzindo o cenho, Ronda se levantou e leu o jornal ao lado de seu marido. Ficou de pedra, o artigo dizia: Hoje faz um ano, depois de vinte e cinco anos de investigao, os cientistas aperfeioaram a capacidade de escolher o sexo dos bebs antes de nascer. Os caluniadores, inclusive muitos grupos feministas, assim como o Papa, tratam de erradicar a manipulao gentica no Congresso, at agora sem xito. Os caluniadores citam a estatstica das gravidezes do ano passado, que sugerem que por cada mulher que nasceu no ano passado teriam nascido dez homens... Ronda teve vertigem. Era verdade? Podiam aquelas velhas profecias nas que ela tinha pensado como lixo realmente chegar a acontecer? Ficou arrepiada. No tenha medo, meu amor, murmurou Nikolas, notando a angstia de sua esposa. O Mundo Subterrneo seguro. Rodeoua, abrigando-a, com um poderoso e forte brao. Aqueles musculosos braos eram to consoladores agora como o tinham sido fazia duas dcadas. E ns sempre estaremos a salvo. Um sorriso de admirao e amor se formou nos lbios de Ronda. No importa o que fique por chegar, acima ou clandestinamente, acontea o que acontecer, eu sempre estarei a seu lado. Ela se apoiou nele, precisando sentir sua fora e seu calor. Te amo Nikolas Ericsson. E sempre te amarei.

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Eu tambm te amo, Ronda Ericsson. Esperou que ela levantasse a vista, ento piscou um olho. Sempre acreditei que foi muito guay.

FIM

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