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LA INFLACIN: CONCEPTOS BSICOS

Jos Toro Hardy, 1993

1. Introduccin La inflacin es un fenmeno tan antiguo, que se remonta a la aparicin del dinero como medio de intercambio. De hecho, las nicas sociedades inmunes al riesgo inflacionario seran aquellas en las cuales el intercambio de mercancas se realizase solamente a travs del trueque. Ello se debe a que en esencia, la inflacin es un fenmeno monetario. A lo largo de la historia existen infinidad de ejemplos que ponen de manifiesto el dao que puede experimentar una sociedad como consecuencia del problema que estamos analizando. En las economas modernas el fenmeno puede llegar a adquirir tal relevancia, que al referirse a la inflacin Lenin lleg a afirmar: "La mejor forma de destruir la civilizacin occidental, sin disparar un solo tiro, es desquiciar su moneda". Las consecuencias que se derivan de un proceso inflacionario pueden llegar a adquirir caractersticas verdaderamente catastrficas, al perturbar las bases mismas sobre las cuales se asienta la actividad econmica de una nacin. Vale la pena analizar con detenimiento el fenmeno que nos ocupa. Con frecuencia suele afirmarse que existe inflacin por el mero hecho de que los precios sean altos. Esto ltimo, por s solo, no constituye una prueba de que ella exista. Conviene pues comenzar par definir el fenmeno. Al respecto Sabino precisa el trmino en su Diccionario de Economa y Finanzas:
La inflacin consiste en un aumento general del nivel de precios que obedece a la prdida de valor del dinero. Las causas concretas e inmediatas de la inflacin son diversas, pero, en esencia, se produce inflacin cuando la oferta monetaria crece ms que la oferta de bienes y servicios.

De la explicacin anterior se deduce que cuando la cantidad de dinero a la disposicin del pblico crece a mayor velocidad que los bienes y servicios que a ste se le ofrecen, el dinero ser cada vez ms abundante. En tal caso, el dinero se comportar como cualquier otra mercanca, aplicndosele al mismo los postulados de la Ley de la Oferta y la Demanda: un exceso en la oferta de dinero provocar una merma en su valor, haciendo que se requiera entregar ms unidades monetarias para obtener una misma cantidad de bienes. En otras palabras, un aumento en la masa monetaria, que no se traduzca en un aumento paralelo en la produccin de bienes y servicios implicara sencillamente que un mayor nmero e unidades monetarias estarn compitiendo por adquirir una misma cantidad de bienes. E1 resultado no ser otro que un aumento en el precio de los ltimos. En teora, el aumento de los precios provocado por un excedente en la oferta monetaria debera terminar con la inflacin una vez que se hubiese igualado la demanda con la oferta a un nuevo nivel de precios ms elevado. Lo verdaderamente pernicioso del fenmeno inflacionario es su carcter acumulativo. As, en la prctica, unos precios ms altos provocan costos ms elevados lo cual a su vez conduce a precios an ms altos. lo cual induce a una mayor emisin de dinero.

Se crea pues un crculo vicioso en el cual precios y costos van incrementndose en forma sucesiva v progresiva. De no romperse este crculo a travs de medidas concretas de poltica fiscal y monetaria, el proceso continuara, tericamente, de manera indefinida, llegando a transformarse en un fenmeno que se autoalimenta conocido comnmente bajo la denominacin de "espiral inflacionaria". De los diversos conceptos hasta ahora mencionados se puede deducir que la inflacin implica un aumento continuo y generalizado en el nivel de los precios y servicios que se producen y se prestan en una economa, lo cual evidentemente conlleva una merma en el poder adquisitivo del dinero. Se destacan en la definicin anterior los trminos "continuo y generalizado", a fin de resaltar que un alza en el precio de algunos productos especficos, resultado de situaciones excepcionales -como las que surgiran a raz de malas cosechas o de disminuciones temporales en la oferta de algunos bienes, o tambin aquellas que se manifiestan por ejemplo en caso de huelgas u otras contingencias transitorias no pueden ser considerados como inflacin. En los casos antes mencionados, una vez superada la situacin extraordinaria que provoc la escasez de algunos bienes y el consiguiente aumento de sus precios, el nivel de los mismos debe volver a la normalidad, con lo cual quedara descartada la condicin de "continuidad" implcita en el concepto de inflacin. En esos mismos casos, habra igualmente que desechar el concepto de aumento "generalizado", ya que los precios afectados se limitaran al de aquellos productos cuya oferta se vio temporalmente reducida. 2. Keynes y los monetaristas Expresada en sus trminos ms simples, la economa de un pas puede ser representada grficamente mediante una balanza. En uno de sus platillos debemos colocar el monto de la masa monetaria que circula. Imaginemos que en el otro se coloca el valor total de los bienes y servicios que se producen y se prestan. Mientras el monto de la masa monetaria corresponda al valor de los referidos bienes y servicios, la economa se mantendr en equilibrio. Ahora bien, si se llegase a incrementar el peso relativo del primer platillo, sin agregar un monto equivalente en el otro, el resultado sera un incremento en los precios; es decir, inflacin. Insistimos en que el ejemplo anterior constituye una mera simplificacin. Sin embargo, consideramos que la mencionada representacin grfica sirve para captar en trminos bastante sencillos el concepto de la inflacin.

Fig. 1 Inflacin

Desde el punto de vista keynesiano, la relacin entre la oferta monetaria y el nivel de los precios no es tan directa como lo sugiere el ejemplo de la figura 1. Para Keynes, la variable fundamental es la demanda agregada. Desde su ptica, la inflacin slo se presentar cuando la demanda total sea mayor que el nivel de produccin de pleno empleo. De esta forma, el origen de la inflacin radica en que la demanda en trminos monetarios es mayor que la oferta limitada de bienes y servicios. Consideraba el clebre economista que un aumento en la oferta monetaria podra estimular la demanda agregada, lo cual se traducira en un aumento en los niveles de produccin, hasta que se llegase al punto, en el cual se hubiese alcanzado el pleno empleo. A partir de ese punto, cualquier ampliacin de la oferta de dinero se traducira simplemente en aumento en los costos. Al respecto, Keynes sostiene en su Teora General de la ocupacin, el inters y el dinero lo siguiente:
Mientras haya desocupacin, la ocupacin cambiar proporcionalmente a la cantidad de dinero; y cuando se llegue a la ocupacin plena, los precios variarn en la misma proporcin que la cantidad de dinero.

Estableciendo el momento a partir del cual un incremento en la oferta monetaria deja de estimular la demanda agregada y da lugar a la aparicin del fenmeno inflacionario, Keynes sostiene:
Cuando un nuevo crecimiento en el volumen de la demanda efectiva no produce ya un aumento en la produccin y se traduce slo en un alza de la unidad de costos, en proporcin exacta al fortalecimiento de la demanda efectiva, hemos alcanzado un estado que podra designarse apropiadamente como de inflacin autntica (. . .) Es probable que cada aumento anterior en la cantidad de dinero, en la medida en que hace subir la demanda efectiva, se traduzca en una elevacin de la unidad de costos y un aumento de la produccin.

Nuevamente vuelve a referirse Keynes a los efectos que, sobre el nivel general de los precios tendran los incrementos netos de inversin una vez que se ha alcanzado el pleno empleo:
Cuando se alcanza la plena ocupacin, cualquier intento de aumentar la inversin todava ms pondr en movimiento una tendencia de los precios a subir sin limitacin, independientemente de la propensin marginal a consumir, esto es, nos encontramos frente a un estado de inflacin verdadera. En esta situacin, sin embargo, el crecimiento de los precios ir acompaado de un aumento del ingreso global real.

Al analizar ms detenidamente el enfoque keynesiano, cabe llegar a la conclusin de que en definitiva tambin el exceso en la cantidad de dinero circulante termina por ser la causa de la inflacin. Como ya se vio, Keynes consideraba que el fenmeno aparece cuando la demanda, medida en trminos monetarios, pasa a ser mayor que la oferta de bienes y servicios que se logra una vez alcanzada la situacin de pleno empleo. La postura adoptada por la teora monetarista sostiene que un incremento en la cantidad de dinero no produce a corto plazo efectos reales sobre la produccin y el empleo. Analizando el fenmeno de la inflacin, el Profesor Milton Friedman Premio Nobel de Economa pronunci en diciembre de 1974 en la Graduate School of Business de la Universidad de Pittsburg, una conferencia titulada "Es la inflacin una enfermedad incurable?". En tal ocasin, el laureado economista afirm: La causa prxima de la inflacin es siempre y en todas partes la misma: un incremento demasiado rpido de la cantidad de dinero en circulacin con respecto a la produccin. Sobran pruebas histricas en apoyo de esta tesis, tomadas de las ms diversas pocas y pases. Nunca ha habido un perodo de inflacin dilatado y continuo que no haya ido acompaado de un crecimiento del circulante superior a la produccin. Y siempre que

se ha incrementado la cantidad de moneda en circulacin en medida superior a la produccin han aparecido los correspondientes fenmenos inflacionarios. Para Friedman, la inflacin la inducen los gobiernos al aumentar la cantidad de moneda ms rpidamente que la produccin. Tres son las causas de que ello ocurra, segn cita Friedman en la ya aludida conferencia:
Una de ellas, vigente desde hace muchos siglos, es que los gobiernos, obligados a gastar, no se abreven a elevar abiertamente las cargas impositivas. Recurren por ello a un impuesto encubierto que es la inflacin (...) La inflacin es un tipo de impuesto muy peculiar. Se trata del nico tributo que puede ser introducido sin que nadie deba refrendarlo mediante su voto. Ningn congresista se vio en la necesidad de levantarse y decir: "Yo voto por la inflacin". Pero ello no significa que deje de tratarse de un verdadero impuesto directo, cobrado en los pedazos de papel que para pagar sus programas el gobierno imprime. Es tambin un impuesto indirecto, porque a medida que la inflacin avanza, el contribuyente se ve incluido en escalones cada vez ms elevados de la progresividad fiscal, con lo que, sin necesidad de que la ley sea modificada, queda sometido a mayores tipos impositivos.

La segunda causa aludida por Friedman es el compromiso que los gobiernos suelen asumir de propiciar polticas de pleno empleo, recurriendo para ello a incrementos en el gasto pblico, mediante el simple expediente de incrementar la emisin de billetes:
Los gobiernos no han provocado deliberadamente los altos niveles de inflacin que hoy experimentamos. Son stos consecuencia indeseada de otras medidas, tales como la poltica de pleno empleo y de bienestar social, que han obligado a aumentar en exceso el gasto pblico.

En opinin de este economista, la tercera causa de la inflacin la dan las errneas polticas aplicadas por los bancos centrales, los cuales han credo que les incumba controlar los tipos de inters, cuando su verdadera misin debera consistir en regular la cantidad de dinero en circulacin. En su empeo por controlar las tasas de inters han propiciado aumentos en la oferta monetaria imprimiendo nuevos medios de pago. E1 resultado final ha sido que los tipos de inters alcanzaron niveles muy superiores a los que les correspondan, de haber seguido las autoridades una poltica monetaria ms acertada. Despus de analizar las causas de la inflacin, pasa Friedman a proponer el remedio para la misma:
Cualquier economista sabe lo que hay que hacer, y yo no recurrir a circunloquio alguno: la nica manera de acabar con la inflacin estriba en no permitir que el gasto pblico crezca tan rpidamente. El gobierno debe gastar menos; debe atemperar el aumento del circulante. Ninguna otra frmula permitir alcanzar el objetivo apetecido. Slo la aludida mecnica permitir frenar la inflacin (...) Si decidimos ponerle remedio, sufriremos inevitablemente un perodo de ms reducido crecimiento econmico, durante el cual el nivel de paro tambin ser mayor. Todo ello resulta inevitable, pues, para acabar con la inflacin, es necesario frenar el gasto total.

3. El papel del dficit fiscal Tal como lo sostiene Friedman, el exceso de gasto pblico es probablemente una de las causas fundamentales de la inflacin, ya que constituye el origen de las emisiones inorgnicas de dinero a las que suelen recurrir los gobiernos para financiarlo. Ahora bien, lo verdaderamente importante a la hora de analizar el efecto negativo que el dficit fiscal pueda tener sobre la inflacin, depende de los mecanismos que se adopten para financiarlo. Al respecto, el mencionado economista afirma:
Los gastos gubernamentales pueden ser inflacionarios o no. Sern inflacionarios fuera de toda duda si se financian creando moneda, o sea imprimiendo billetes o creando

depsitos bancarios. Si se financian con impuestos o con emprstitos pblicos, el principal efecto es que el gobierno gasta los fondos en lugar del contribuye...

Lamentablemente, los gobiernos apelan con excesiva frecuencia a las emisiones de dinero inorgnico para financiar sus gastos. Este tipo de polticas ha adquirido rasgos dramticos en muchos pases, los cuales se manifiestan en toda su gravedad cuando se llega a situaciones extremas como aquellas que desembocan en casos de hiperinflacin. Con respecto a este fenmeno, Samuelson y Nordhaus, sealan en su libro Economa:
La hiperinflacin ms documentada se produjo en Alemania durante la Repblica de Weimar (...) el gobierno liber las imprentas de dinero, elevando tanto el dinero como los precios a niveles astronmicos. Entre enero de 1922 y noviembre de 1923, el ndice de precios pas de 1 a 10.000.000.000. Si alguna persona tenia un bono de 300 millones de dlares a principios de 1922, ste no vala ni una goma de mascar dos aos ms tarde.

Muchas naciones latinoamericanas se han visto tambin plagadas por situaciones hiperinflacionarias. Quizs el caso ms grave fue el de Bolivia, donde la inflacin lleg a alcanzar tasas del orden del 24.000% anual en 1985. No obstante, esa nacin tambin es un ejemplo de lo que los gobiernos pueden lograr cuando se empean en combatir con decisin el mal inflacionario. Despus de aplicar un severo recorte al dficit fiscal y adoptar fuertes restricciones monetarias y fiscales, de reemplazar el "peso" por el "boliviano" -al cual se le eliminaron seis ceros con respecto a la denominacin anterior, de permitir que su nueva moneda flotase libremente en una subasta diaria en la que se fija su cotizacin con respecto al dlar, de decretar la libertad en los precios de los bienes y servicios y liberar las tasas de inters en los mercados financieros y de modificar radicalmente su sistema tributario, Bolivia logr reducir sus asombrosos niveles inflacionarios a una modesta tasa del orden del 10% anual. Para lograr esto, sin duda tuvo que asumir un elevadsimo costo social. Cabe preguntarse cul hubiera sido el trgico futuro del pueblo boliviano, de no haberse adoptado las duras medidas antes mencionadas. En Venezuela que a diferencia de otras naciones latinoamericanas cuenta con la fortuna de disponer de una importante renta proveniente de su sector petrolero los gobiernos no han tenido que recurrir a las emisiones inorgnicas de dinero para cubrir su indisciplina fiscal. Sin embargo, adems del endeudamiento, recurren a un mecanismo que en nuestro caso produce consecuencias muy similares a las de las citadas emisiones inorgnicas de dinero: la devaluacin. A travs de la devaluacin, transforman un mismo nmero de dlares provenientes de la renta petrolera en un mayor nmero de bolvares con los cuales cubrir el dficit fiscal. En otras palabras, la devaluacin le permite al gobierno imprimir un nmero mayor de billetes con los cuales atender las necesidades excesivas del sector pblico. 4. Inflacin de costos Algunos economistas consideran que una explicacin para el origen del fenmeno inflacionario, puede encontrarse en la llamada "inflacin de costos". As, el fenmeno se iniciara cuando los costos se ven afectados por incrementos que superan los niveles de productividad. Paul Wonnacott y Ronald Wonnacott definen el fenmeno de la siguiente forma:
La inflacin por empujn de los costos tiene lugar cuando los salarios y otros costos se elevan y se trasladan a los consumidores en forma de mayores precios. Los precios son "empujados hacia arriba" por los costos crecientes.'

Algunos autores suelen atribuirle el origen del aumento de los precios a la presin que ejercen los sindicatos. Cuando estos ltimos son excesivamente poderosos, pueden llegar a imponer aumentos salariales que no se corresponden, como ya se dijo, con los niveles de productividad del factor trabajo. Dada su influencia poltica, los sindicatos han llegado a adquirir tal importancia que con frecuencia pueden ejercer poderes monopolistas muy extensos para reforzar las reivindicaciones salariales. As, las organizaciones monopolistas de trabajadores, procuran plantear reclamaciones salariales que no se disean para promover el empleo de un mayor nmero de trabajadores, sino ms bien para mejorar los ingresos de los miembros de cada sindicato en particular. Se inicia as una secuencia en la que los sindicatos, organizados como grupos de presin con enorme influencia poltica, logran imponer las reivindicaciones que reclaman. Por su parte las empresas -en particular las que operan en mercados diferenciados y menos competitivos cubren el incremento de sus costos derivados de las elevaciones de salarios, trasladando simplemente tales incrementos a los precios de sus productos. En la medida en que este tipo de conducta por parte de sindicatos y de empresas tiende a propagarse, se produce un aumento en el nivel general de los precios, que termina por afectar negativamente el salario real de los trabajadores, a pesar de los incrementos que han recibido en sus salarios nominales. E1 impacto que una situacin como la descrita tiene en la economa se hace mayor, debido a que, habiendo conseguido aumentos salariales que provocaron un aumento en los precios, los sindicatos proceden a continuacin a justificar nuevas reivindicaciones alegando para ello la subida en el costo de la vida. Frente al nuevo aumento de precios as inducido, los sindicatos vuelven a exigir nuevos aumentos de salarios, lo cual conduce a su vez a nuevos incrementos de precios y as sucesivamente. Todo este proceso va desde luego acompaado de un incremento en la oferta monetaria, puesto que de no producirse este fenmeno, la masa de dinero no sera suficiente para cubrir los incrementos de precios y salarios. De la manera sealada, puede llegar a crearse una espiral "salarios-precios-salarios". Situaciones como las antes sealadas se han presentando en Venezuela, cuando el gobierno, preocupado por las presiones inflacionarias -surgidas fundamentalmente de su falta de disciplina fiscal procedi en diversas oportunidades a decretar aumentos generales de sueldos y salarios, que no guardaban relacin alguna con los aumentos de productividad. Desde luego, si bien la intencin no era otra que la de proteger el nivel de vida de los trabajadores, a la larga el resultado termin perjudicando a quienes se pretenda beneficiar. El efecto que, medidas de tal naturaleza, tuvieron sobre los precios fue tan marcado, que en definitiva el salario real de los trabajadores termin por verse afectado negativamente, a pesar de los incrementos en los salarios nominales decretados por el gobierno. Un ejemplo tpico de la situacin descrita lo encontramos en el Aumento General de Sueldos y Salarios aprobado por el Gobierno Nacional mediante Decreto No. 1.590 de fecha 15-5-91. En tal oportunidad, los salarios de los trabajadores urbanos y rurales se incrementaron en base a una escala que iba desde un 17 hasta un 21%. Flaco favor se les hizo a los trabajadores mediante el referido Decreto, ya que los efectos que el mismo gener sobre el nivel general de los precios, fueron una de las causas determinantes de que la inflacin alcanzase en 1991 una tasa del 31%. El salario real de los trabajadores se vio pues afectado negativamente. Al analizar la inflacin de costos, los economistas afirmaban que no deba producirse en momentos de recesin; pero la experiencia ms reciente nos indica, que el nivel general de los precios puede perfectamente subir durante los perodos

recesivos, debido a que el costo del trabajo, del capital y de las materias primas tiende a aumentar incluso en una economa que disponga de recursos ociosos. En el grfico siguiente podemos comprobar como una inflacin por tirn de los costos se traduce en una disminucin en el Producto Nacional real

Fig. 2 Inflacin de costos En el caso de una inflacin de costos, la curva de la oferta agregada OA se desplaza hacia la izquierda y hacia arriba hasta ubicarse en OA'. Por su parte, la curva de la demanda agregada DA no experimenta modificacin alguna. El nuevo punto de equilibrio entre la oferta y la demanda agregada se traslada de A hasta B. Como puede observarse en el grfico, los nuevos costos son trasladados al consumidor, con lo cual los precios aumentan de P a P'. El incremento de los precios va acompaado por un descenso en el nivel de produccin lo cual se evidencia al constatar que el Producto Nacional real disminuya de C a C'. Al respecto, Samuelson y Nordhaus sostienen que:
Cuando los Costos presionan al alza sobre los precios durante los perodos de elevado desempleo y subutilizacin de recursos, decimos que hay inflacin de costos.

La inflacin de costos puede tambin originarse como consecuencia de un incremento sbito de estos ltimos, no vinculado a los salarios ni a los sindicatos. Muchos autores citan el caso de la inflacin de costos causada por los aumentos en los precios del petrleo, que tuvieron lugar en 1973 y en 1979 como consecuencia del embargo petrolero rabe y la cada del Shah de Irn, respectivamente. Siendo el insumo energtico una parte fundamental de los costos de produccin tanto en las naciones desarrolladas como las que estn en vas de desarrollo, los referidos incrementos en los precios petroleros dieron lugar a una ola inflacionista que se extendi por el mundo entero. Para respaldar su aseveracin citan como un ejemplo caracterstico la situacin que se produjo a raz de los ya mencionados aumentos del petrleo, cuando se puso de manifiesto que recesin e inflacin eran dos fenmenos que podan perfectamente coexistir.

5. inflacin de demanda Para comprender mejor el caso que vamos analizar, conviene partir del supuesto de un mercado bajo condiciones de pleno empleo en el cual el gasto total es suficiente para absorber toda la produccin. Si bajo tales circunstancias llegara a surgir una mejora en las expectativas empresariales, provocando un crecimiento de la demanda de inversin, nos enfrentaramos a una situacin en la cual podra producirse aumento autnomo en la demanda agregada, lo cual se traducira a su vez en un incremento en la demanda de bienes, dando lugar a una situacin de exceso de demanda en ese mercado. Cualquiera que sea la fuente -aumentos de la inversin, del gasto pblico o del dinero circulante si la demanda agregada aumenta rpidamente y supera la capacidad productiva de la economa, el nivel general de los precios comenzar a subir cada vez ms de prisa. Desde luego el proceso descrito, va acompaado de un incremento en la oferta monetaria. En el caso de inflacin por tirn de la demanda, la curva de la demanda agregada DA se desplaza hacia arriba y a la derecha hasta ubicarse en DA', en tanto que la oferta agregada OA no experimenta modificacin alguna. El punto de equilibrio entre ambas curvas pasa de A hasta B. El incremento de la demanda agregada se refleja en un aumento en el nivel general de los precios, los cuales pasan de P a P' y la produccin aumenta, aunque en menor medida que los precios. Estimuladas por las mayores perspectivas de ganancias derivadas del aumento en la demanda de los bienes que producen, las empresas estarn dispuestas a incrementar su produccin, para lo cual tendrn que aumentar su demanda en el mercado de trabajo. Ahora bien, ya que habamos supuesto que estbamos bajo condiciones de pleno empleo, un incremento en la demanda de trabajo necesariamente acarrear un incremento en los salarios, siempre que simultneamente se produzca un incremento de la oferta monetaria.

Fig. 3 Inflacin de la demanda En el caso que estamos analizando, la causa de la inflacin radica en que la demanda en trminos monetarios llega a ser mayor que la limitada oferta de bienes y servicios existente. Una situacin de esta naturaleza podra dar lugar a una secuencia inflacionaria aparentemente sin fin. Veamos: si a cada aumento de los precios -originalmente provocado por un aumento de la demanda agregada corresponde un aumento de los salarios, y a cada aumento de los salarios corresponde a su vez un

nuevo aumento de los precios, nos encontraramos nuevamente frente a una situacin de espiral "precios-salarios-precios". Una situacin de esta naturaleza slo podra detenerse eliminando el exceso de demanda, y esto slo puede ocurrir, a su vez, si cae la demanda real, si aumentan la produccin o la productividad o si se produce alguna combinacin de las tres condiciones. 6. Inflacin mixta En la prctica, frecuentemente se producen situaciones en las que coexisten condiciones de inflacin de demanda e inflacin de costos. De hecho, ambos tipos de inflacin pueden influenciarse recprocamente. Es decir, en el mundo real es probable que las situaciones de inflacin generadas por factores de demanda generen algunas influencias en los costos, y a su vez, las secuencias inflacionarias que se inician por factores de costos, generan influencias de demanda. En este sentido, al analizar el problema inflacionario, se llega a la conclusin de que la inflacin debe ser considerada como un proceso nico, independiente de las caractersticas que adopte en un momento determinado. Cabe as sealar el ejemplo de un proceso inflacionario que en sus inicios se desata en una fase de expansin, en la que concurren todos los elementos que contribuyen a definirla como una inflacin de demanda. Durante un perodo determinado, Los salarios se incrementan, mantenindose simultneamente elevados los salarios y la produccin. No pasar mucho tiempo antes de que el aumento en el nivel general de los precios comience a generar incertidumbres. Incapaces de predecir la evolucin que tomarn los precios, los distintos agentes que intervienen en el proceso econmico empezarn a tomar medidas para cubrir su propia incertidumbre ante lo que est ocurriendo. As, cada uno de ellos exigir mayores retribuciones por su aporte al proceso productivo. Los sindicatos pedirn mayores reivindicaciones salariales para sus afiliados, a fin de protegerlos de la inflacin, los suplidores de los diversos insumos que se requieren en el proceso productivo demandarn tambin mayores precios por los mismos y las empresas aumentarn a la vez los precios de sus productos, previendo no solamente que el costo de reposicin de sus inventarios de materias primas o el de las inversiones en equipos ser mayor, sino que adems intentarn incrementar sus mrgenes de utilidad actuando dentro de un mismo intento comn de precaver un mayor incremento en sus costos que suponen, se producir en el futuro. De esta forma un proceso inflacionario que en sus inicios reuna todas las caractersticas de una inflacin de demanda, pasa en una segunda etapa a asumir las condiciones que suelen atriburseles a una inflacin de costos.

7. Inflacin tendencial o inercial La inflacin puede adquirir un carcter tendencial, cuando los agentes que intervienen en el proceso econmico esperan que los precios se comporten de una manera determinada. Cuando esto ocurre, la tasa de inflacin se incorpora tanto a los contratos como a los acuerdos informales. Por ello, se le conoce tambin con el nombre de inflacin esperada o inercial. As, cuando las empresas prevn que sus costos se comportarn de una cierta forma, estn tambin en condiciones de determinar de antemano la forma que fijarn sus precios. Igualmente, los sindicatos estarn en capacidad de definir las reivindicaciones salariales que esperan para sus afiliados.

La tasa esperada de inflacin se le conoce pues con el nombre de inflacin tendencial. La misma, como su nombre lo indica, tiende a mantenerse, a menos que ocurran fenmenos que alteren las previsiones econmicas. El carcter esperado de este tipo de inflacin adquiere cualidades positivas, cuando los precios se incrementan moderadamente, ya que permite fijar un marco de referencia dentro del cual se desenvolvern las actividades econmicas. Cuando los precios suben en forma acelerada, el carcter tendencial de la inflacin puede llegar a convertirse en una causa ms que alimenta el proceso inflacionario. En situaciones de inflacin galopante, los agentes que intervienen en la economa tambin tendern a incorporar a costos y precios los incrementos esperados en el nivel de estos ltimos. En esta circunstancia resulta difcil frenar el proceso inflacionario, ya que cuando las expectativas de que aumenten los precios son elevadas, todo el mundo procurar protegerse incrementando a niveles cada vez mayores las retribuciones a que aspiran por su aporte al proceso econmico.

8. Inflacin encubierta No es extrao que los gobiernos procuren crear mecanismos en un intento por lograr que el impacto de la inflacin sea notado por la poblacin en la menor medida posible. Para alcanzar este objetivo, enmascaran los precios relativos mediante la introduccin de fricciones artificiales en todos los sectores de la economa. Dicho en otra forma, recurren a la aplicacin de subsidios, intervienen en el mercado para producir y prestar gran cantidad de bienes y servicios a precios menores, controlan los precios sometindolos a regulaciones oficiales que impiden que sean aumentados sin la venia de las autoridades, regulan los salarios bien sea para controlar su aumento o incluso para subirlos por la va de decisiones oficiales, intervienen el mercado de divisas para evitar la fuga de capitales que se produce como consecuencia inevitable de la corrupcin de la moneda, regulan los mercados financieros para manejar intereses activos y pasivos y, en general, recurren a muchos otros paliativos en una lucha intil por reprimir la inflacin. A la larga, tales subterfugios no hacen ms que encubrir verdaderas situaciones inflacionarias, ya que mientras el mal no sea atacado por su raz misma -el dficit fiscal, difcilmente se podr curar. Como consecuencia de los subterfugios antes mencionados, muchas veces el remedio termina siendo peor que la enfermedad. En la historia abundan ejemplos de medidas de control de precios que no dejaron otra consecuencia que la escasez de bienes de todo tipo, el racionamiento y la aparicin de mercados negros. Al respecto suele recordarse un clebre edicto de Diocleciano, aplicado durante la poca del Imperio Romano. Sus resultados no fueron distintos a los que medidas de tal naturaleza cosechan en las economas modernas. En su libro Ciencia y Teora Econmica, Luis Pazos sostiene: Ms que una medida econmica, el control de precios es una medida poltica, pues da la impresin de que el gobierno est luchando y haciendo todo lo posible para mantener un bajo nivel de precios. Tarde o temprano, los gobiernos se ven en la necesidad de atemperar sus polticas de subsidios, por carecer de recursos suficientes para mantenerlos en forma indefinida, o bien para evitar caer en graves dficits fiscales. Igual ocurre con los controles de precios. Llega un momento en que stos deben ser suspendidos, pues las empresas no pueden soportarlos y comienzan a surgir graves signos de escasez y de desempleo. Igual destino tienen las dems medidas destinadas a enmascarar el crecimiento de los precios. Casi todas ellas tienen un efecto indeseado: obstruyen el

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funcionamiento del sistema de precios como orientador de la actividad econmica. E1 resultado termina siendo una ineficaz asignacin de los recursos productivos y, a la larga, un incremento en los niveles de desempleo. Aunque los detalles pueden variar de un pas a otro, el resultado tiende siempre a ser el mismo: las tensiones inflacionarias reaparecen an con mayor virulencia. Un caso caracterstico de la situacin antes descrita se present en Venezuela durante los aos del gobierno del Presidente Lusinchi. A pesar de que la situacin de la economa nacional haba alcanzado un punto critico, el Gobierno se neg a aceptar el costo poltico que hubiera implicado una sinceracin econmica. Procedi pues a aplicar el ms completo recetario de controles y regulaciones en un intento por encubrir el impacto inflacionario que hubiese producido tal sinceracin. A travs de controles de precios, controles de cambio (RECADI1), controles de tasas de inters, subsidios, aumentos salariales por decreto, etc., el Gobierno lleg a crear una situacin que evidentemente se tornaba insostenible. Al referirse a ella, Moiss Nam afirma:
El conjunto de polticas, leyes, reglamentos, normas, instituciones, organismos y recursos financieros desplegados por el Estado venezolano para normar y regular la conducta de las empresas privadas constituyen, probablemente, uno de los ms exhaustivos y abarcantes aparatos de regulacin del mundo capitalista.

En base al conjunto de medidas, a las cuales se refiere Nam el Gobierno Lusinchi logr uno de los casos ms caractersticos de "inflacin encubierta". Las tasas de inflacin durante el periodo en referencia mostraron el siguiente comportamiento aparente:

Tasas de Inflacin Ao 1984 1985 1986 1987 1988 Porcentaje 12,2 12,0 11,6 28,1 29,5

El esfuerzo del gobierno por mantener una aparente situacin de bonanza tuvo adems un impacto devastador sobre las Reservas Internacionales del Banco Central de Venezuela, las cuales cayeron segn cifras oficiales, de 15.489 millones de US$ en 1985 a unos 7.000 millones para finales de 1988.

1 RECADI fue la oficina de control cambiario durante el gobierno de Jaime Lusinchi (1983-1988). Durante el rgimen del presidente Hugo Chvez se puso en prctica el esquema de CADIVI.

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El estado de las finanzas pblicas haba alcanzado una situacin tan catica, que el nuevo gobierno se vio obligado, a partir de 1989, a imponer una sinceracin de la economa. La eliminacin de los controles de precios y del control de cambio (RECADI) puso de manifiesto la verdadera situacin inflacionaria que viva el pas y que, como antes se dijo, apareca "encubierta" por los mecanismos anteriormente referidos. De tal forma, para el ao de 1989, la inflacin se evidencia con toda su virulencia, alcanzando para ese ao un 81%.

9. Inflacin moderada, inflacin galopante e hiperinflacin Afirma Samuelson que al igual que las enfermedades, la inflacin puede mostrar distintos niveles de gravedad. Puesto que no existe una clara diferencia que separe los tres niveles del mal, en forma arbitraria se puede establecer la siguiente distincin: Inflacin moderada: Existe cuando las tasas anuales de inflacin son inferiores a un dgito. A estos niveles, puede decirse que el sistema monetario funciona adecuadamente. Los activos monetarios conservan su valor y el pblico estar dispuesto a mantener su dinero en el banco, an cuando las tasas pasivas de inters muestren un rendimiento moderado. A su vez, las tasas activas exigidas por las instituciones financieras tambin sern moderadas y la actividad econmica podr desenvolverse de una manera armnica. Los aumentos esperados en el nivel general de los precios no darn lugar a incertidumbres que afecten negativamente las inversiones. Inflacin galopante: Se produce cuando las tasas de inflacin alcanzan niveles de dos dgitos. A medida que el mal avanza, se va perdiendo en forma progresiva la confianza en el signo monetario. Los precios tienden cada vez ms a "dolarizarse", ya que el pblico necesita aferrarse a un valor referencial, a cuyos efectos la moneda nacional deja de cumplir adecuadamente su funcin. Los bienes comienzan a acapararse, ya que resulta preferible adquirirlos que conservar el dinero en forma lquida, puesto que el rpido incremento en el nivel general de los precios dificultar la adquisicin de los mismos en un futuro cercano. Para que las tasas de inters resulten positivas -es decir, mayores que las tasas de inflacin, deben aumentarse a un ritmo ms elevado que el incremento de los precios. Bajo tales circunstancias, los gobiernos suelen recurrir a varios mecanismos de control: la indexacin de los precios, el control de cambios y el endurecimiento de los instrumentos fiscales y monetarios. E1 primero de ellos tiene por objeto evitar un rpido deterioro en el salario real de los trabajadores. Para evitarlo, stos quedan automticamente indexados a los precios. As, en la misma medida en que suban estos ltimos, se incrementarn tambin los primeros. Este tipo de polticas en general no ha mostrado resultados alentadores, ya que tienden a transformarse en un medio que autoalimenta la inflacin, a travs de una espiral "precios-salarios-precios". E1 segundo mecanismo al que recurren los gobiernos bajo situaciones de inflacin galopante, son los controles de cambio. La prdida de la confianza en la moneda nacional, tiende a estimular la fuga de capitales, lo cual genera fuertes dficits en la balanza de pago. En un intento por impedirlo se aplican medidas de la naturaleza sealada; pero las mismas tampoco suelen dar los resultados apetecidos. Ante la urgencia que siente el pblico de proteger el valor de su dinero, resulta casi imposible impedir la aparicin de mercados negros en los que se adquieren divisas extranjeras. A travs del endurecimiento de otras polticas de carcter fiscal y monetarias, las autoridades disponen de mecanismos macroeconmicos adicionales para moderar el

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ritmo de una "espiral inflacionaria" e impedir que la economa caiga en situaciones de hiperinflacin. Convendra no obstante que los gobiernos tuvieran presente que el ms efectivo remedio para el mal, no es otro que el recomendado por Friedman: "La nica manera de acabar con la inflacin estriba en no permitir que el gasto pblico crezca tan rpidamente" La Hiperinflacin. Es el ltimo estadio del mal. La condicin patolgica ha adquirido un carcter terminal y las economas que la padecen sufren un proceso de desintegracin, en tanto que la sociedad experimenta carencias de todo tipo, que desembocan en una descomposicin de orden moral. Tanto el dinero como su velocidad de circulacin crecen a un ritmo cada vez ms elevado. El nivel general de los precios adolece, por lo tanto, aumentos fenomenales y las tasas de inflacin alcanzan cifras de cuatro y cinco dgitos. Los desequilibrios econmicos van acompaados de una marcada inestabilidad poltica. A1 ilustrar las consecuencias de la hiperinflacin experimentada por Alemania entre 1922 y 1923, el economista Lionel Robbins afirma en la introduccin a la obra The Economics of Inflation: A Study of Currency Depreciation in PostWar Germany de C. Bresciani-Turroni, lo siguiente:
La depreciacin del marco (...) destruy la riqueza de los elementos ms slidos de la sociedad alemana y dej tras s un desequilibrio moral y econmico, preparando de esa manera el terreno para los desastres que la siguieron. Hitler es el hijastro de la inflacin.

10. Indice de precios De todo lo anterior se deduce que existe inflacin, cuando se produce de manera persistente un aumento en el nivel general de los precios. Ello nos lleva a la necesidad de establecer algn mecanismo que permita medir la tasa de variacin en el nivel de los precios. Un ndice de precios es una medida ponderada de los precios, con la que se puede calcular la variacin que con respecto a un ao base han experimentado, en un momento dado, los precios de un conjunto o "cesta de productos". El peso relativo que se le da al precio de los distintos bienes y servicios, incluidos dentro de la mencionada "cesta o canasta", vara de acuerdo con la importancia econmica que corresponde a cada uno de ellos. De esta forma, se puede calcular una variacin promedio representativa, de la evolucin en el comportamiento de los precios individuales incluidos en la muestra. Conviene aclarar que ante la imposibilidad de medir las variaciones que experimentan los precios de todos de los bienes existentes en una economa, se debe seleccionar un conjunto de ellos que se considere representativo del total. A la muestra as seleccionada, se le da el nombre de "cesta o canasta". Para determinar el Indice de Precios al Consumidor (en el rea metropolitana de Caracas), el Banco Central de Venezuela ha diseado una "cesta" que considera representativa de los gastos medios tpicos de las familias. A los efectos de determinar adecuadamente los componentes de dicha cesta, elabor una Encuesta de Presupuestos Familiares. En base al resultado de dicha Encuesta, la mencionada muestra incluye los bienes que se sealan en el cuadro siguiente, cuyas variaciones de precios son posteriormente medidas mediante una nueva muestra de establecimientos de comercios al detal y servicios, que a tales efectos dise tambin el BCV:

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Alimentos y bebidas Cereales y productos derivados Leguminosas y semillas oleaginosas Hortalizas Carnes y sus preparados Pescados y mariscos Leche y sus derivados Productos alimentarios varios Refrescos y bebidas no alcohlicas Tabacos Gastos del hogar Vivienda y servicios Ropa y enseres Vehculos Gastos diversos Asistencia mdica y hospitalizacin Instruccin y cultura Transporte Servicios Impuestos Ropa y calzado para hombres Ropa y calzado para nios Ropa y calzado para beb Cuidado personal Distracciones y diversiones Seguros y otras obligaciones Comunicaciones Otros bienes y servicios Vestido y calzado Ropa y calzado para mujeres Ropa y calzado para nias Combustible y alumbrado Equipos del hogar Gastos diversos del hogar Races feculentas y derivados Azcares, mermeladas y dulces Frutas Carnes de ave Huevos Grasas y aceites Alimentos especiales para nios Alimentos tomados fuera del hogar

En total, para elaborar el Indice de Precios al Consumidor (IPC), el Banco Central de Venezuela mantiene una vigilancia sobre las variaciones relativas en los precios de aproximadamente 400 tems, comprendidos dentro de los grupos y subgrupos citados en la "cesta" anterior, todos los cuales integran el Indice de Precios al Consumidor para el rea metropolitana de Caracas. Los ndices de precios ms comnmente utilizados son el Indice de Precios al Consumidor (IPC), el Indice de Precios al Mayor y el Deflactor del PNB.

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11. ndice de precios al consumidor

La medida ms comnmente utilizada para medir la inflacin es el Indice de Precios al Consumidor. A travs del mismo se pueden medir las variaciones que experimentan los precios de un conjunto de bienes y servicios incluidos en una "cesta", que como antes se dijo, se considera representativa del conjunto total de gastos en que deben incurrir los consumidores tpicos. Para determinar el IPC, se le atribuye a cada bien incorporado a la "cesta" un peso fijo proporcional a su importancia relativa en los presupuestos de gastos de los consumidores. Posteriormente se calcula lo que vale la mencionada "cesta" en un momento dado, con respecto a un ao base en el cual se asume que su valor es 100. Cuando leemos en la prensa las declaraciones que hacen los economistas en relacin con las cifras que ha alcanzado la inflacin, por lo general se estn refiriendo a las variaciones que en un perodo determinado se han producido en el Indice de Precios al Consumidor con respecto al perodo anterior. La economa venezolana se haba caracterizado por experimentar tasas de inflacin muy bajas. Por ejemplo, entre los aos 1960 y 1972, la inflacin promedio apenas alcanz un 1,60%. A partir del ao 1974, a raz del aumento de los precios del petrleo que se produjeron como consecuencia del embargo petrolero rabe, la economa del pas comenz a experimentar profundas transformaciones que desataron, por primera vez en muchas dcadas, marcadas presiones alcistas en los precios. Igual fenmeno se repite a finales de 1979, como consecuencia del aumento de los precios petroleros que ocurre con motivo de la cada del Shah de Irn. Ambos incrementos en los precios de los hidrocarburos, hicieron pensar a los gobiemos venezolanos de turno, que podran contar de manera permanente, con unos ingresos crecientes. Lamentablemente la historia fue otro Cada subida en los precios de los hidrocarburos, fue seguida por una fuerte cada de los mismos, como por ejemplo lo que ocurri en 1986.

Figura 4. ndice de Precios al Consumidor rea Metropolitana de Caracas 1984 = 100

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*Estimado. Fuente: Banco Central de Venezuela.

La experiencia demuestra que los gobiernos, que se adaptan muy fcilmente a las subidas de ingresos fiscales, no saben ajustarse con igual agilidad a una disminucin de los mismos. El resultado es que se embarcan en una serie de planes y proyectos de toda ndole que despus no pueden detener. Como resultado de ello terminan por incurrir en fuertes endeudamientos externos y en agudos dficits fiscales. Finalmente, con el objeto de cubrir los cuantiosos dficit que resultan de su indisciplina fiscal, nuestros gobiernos se vieron obligados a recurrir sucesivas devaluaciones de la moneda. Puesto que la mayor parte de los ingresos fiscales del pas son en dlares -por provenir de nuestras exportaciones petroleras la devaluacin tiene para el sector publico una ventaja especial: transforma un mismo nmero de dlares en mayor nmero de bolvares. El mayor nmero de bolvares as percibidos, permite enjugar el dficit fiscal a corto plazo. Lamentablemente, a travs del mecanismo de la devaluacin, el sistema econmico venezolano se ve inundado por una enorme masa de bolvares, que por no encontrar ubicacin en la economa ni generar un incremento paralelo en la produccin de bienes y servicios, no hace otra cosa que ejercer una doble presin sobre el nivel general de los precios y sobre el tipo de cambio. En un intento por paliar tales "consecuencias secundarias" de la devaluacin, el Banco Central de Venezuela ha intentado recoger los excedentes de liquidez mediante la emisin de bonos Cero Cupn, incrementos en los encajes legales y otras medidas de poltica monetaria. No obstante, cabe sealar, que las medidas de poltica monetaria son un mal substituto de la disciplina fiscal. La nica forma de frenar la inflacin en Venezuela, al igual que ocurre en todas partes, es reduciendo es gasto pblico. De nada valdrn todas las medidas de ajuste que intenten aplicar nuestros gobiernos, si no atacan de frente el problema fundamental que padece nuestra economa: la inflacin. Figura 5. Variacin interanual del IPC rea Metropolitana de Caracas

*Estimado. Fuente: Banco Central de Venezuela.

Mientras que las estrategias para superar la crisis se basen en estimular la actividad econmica a travs del gasto pblico, se podr lograr, a no dudarlo, un

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crecimiento de la economa; pero los beneficios de tal crecimiento no "permearn" fcilmente a vastos sectores de la poblacin, cuya cuota de provecho resultar insidiosamente escamoteada por la inflacin. Lo inexplicable de la situacin planteada radica en que Venezuela cuenta con inmensas reservas de petrleo, de gas natural y de infinidad de otras riquezas con las cuales la dot la naturaleza, cuya explotacin en mayor medida, permitira al pas obtener enormes ingresos que podran cubrir sus ms variadas necesidades sin que para ello haya que incurrir en dficits fiscales. Puesto que no contamos con recursos para explotar tales riquezas, necesariamente tendremos que asociarnos, tarde o temprano, con quien pueda aportar las inversiones que el sector pblico venezolano no est en condiciones de realizar. Ello por supuesto implica buscar mecanismos de asociacin con capitales forneos, dejando a un lado viejos complejos nacionalistas, que surgieron de una poca en que el pas no contaba con gente preparada y capaz de negociar de quien a quien con las empresas transnacionales. Quienes an se aferran a ese complejo, le infringen un profundo dao a la economa del pas y manifiestan un incomprensible desprecio por la capacidad gerencial del venezolano de hoy.

12 ndice de precios al mayor Este ndice, como su nombre la indica mide la variaciones de precios que a nivel de mayoristas experimentan una serie de productos, tanto nacionales como importados. En Venezuela, el BCV ha elaborado tambin una larga lista de grupos y subgrupos de tems, cuyas variaciones de precios son revisadas peridicamente. Entre los principales grupos de bienes considerados estn los siguientes: Productos Agropecuarios, que incluyen productos agrcolas, avcolas y pecuarios, pescados y mariscos; Productos Manufacturados, en los que incluyen productos alimenticios, bebidas y tabacos, productos textiles y de cuero, productos de madera y corcho, muebles, papel para imprenta y editoriales, substancias y productos qumicos derivados del petrleo y del carbn, de caucho y plstico, productos minerales no metlicos, excepto derivados del petrleo, productos metlicos bsicos, productos metlicos, maquinarias y equipos, otras industrias manufactureras. 13. El deflactor del producto interno bruto El Deflactor es un ndice de precios a travs del cual se convierte una cantidad nominal en otra real. El Deflactor del PIB se obtiene mediante la siguiente frmula:

Deflactor del PIB =

PIB a precios corrientes x 100 PIB a precios de 1984

Por Producto Interno Bruto (PIB) se entiende la suma de todos los bienes y servicios finales producidos y prestados en el pas en un perodo determinado, independientemente de la nacionalidad o residencia de los factores de produccin. Por "precios corrientes" se entiende aquellas unidades monetarias en las cuales no se ha eliminado el efecto de la inflacin. A diferencia de los anteriores, al hablar de "precios constantes", nos referimos a unidades monetarias reales que han sido

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deflactadas, o sea, aquellas en las que se han eliminado los efectos de la inflacin. Los precios constantes estn pues referidos a un ao base. Al explicar el Deflactor del PIB, el economista y acadmico espaol Francisco Mochan afirma:
...si el PIB nominal en un ao era de 100 unidades y pas a ser 110 en el periodo siguiente, experimentando un crecimiento del 10%, ello se habr debido a dos elementos: al crecimiento "real" de la produccin y al aumento de los precios. Si los precios crecieron un 6%, slo se puede atribuir un 4% al incremento del producto real.

Puesto que el Producto Interno Bruto es considerado como uno de los indicadores fundamentales de la actividad econmica de una nacin, el Deflactor del PIB constituye el ndice que ms se acerca al concepto de ndice general de precios. Apliquemos la frmula anterior a fin de obtener el deflactor de PIB en el caso de la economa venezolana en 1990. Para el referido ao, el PIB a precios corrientes alcanz a 2.264.030 millones de bolvares. Por otra parte, el PIB medido a precios constantes de 1984 fue, de acuerdo con el BCV, de Bs. 473.031 millones:
Deflactor del PIB 2.264.030 x 100 = 479 473.031

Utilizando la misma frmula, podemos obtener la serie completa del ndice que estamos analizando, entre 1984 y 1990.
Fig. 6. Deflactor del PIB (Base: 1984 = 100) Fuente: Banco Central de Venezuela.

14. Consecuencias de la inflacin Unos ganan y otros pierden: La inflacin suele conducir a graves distorsiones que terminan por afectar de una forma u otra a todos los agentes que intervienen en el proceso productivo e incluso a todos los miembros de la sociedad. Las consecuencias del fenmeno no se distribuyen en forma equitativa en la colectividad. De hecho, mientras algunos pueden verse gravemente perjudicados, otros pueden llegar a percibir beneficios de la misma. A1 respecto, en el discurso pronunciado en Estocolmo en 1975, en la oportunidad en que reciba el Premio Nobel de Economa, Friedman opinaba: Con la inflacin, ciertos grupos (por ejemplo. los que poseen sus propias viviendas) salen beneficiados, mientras que otros (quienes han adquirido valores a inters fijo o han hecho imposiciones a largo plazo) experimentan quebrantos. En tales circunstancias, lo que normalmente parece prudente resulta muchas veces insensato, y viceversa.

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Envilece el dinero y polariza la sociedad: En principio, cabe sealar que la inflacin se traduce en una disminucin en el valor del dinero. Por ello, afecta en forma negativa a aquellos miembros de la sociedad que perciben ingresos fijos en trminos nominales, as como a todos aquellos, cuyos ingresos crezcan a un ritmo menor que el del aumento que experimentan los precios. Suele decirse que la inflacin beneficia a los deudores que hayan contrado sus obligaciones a tasas fijas de inters, en tanto que perjudica a los acreedores sometidos a las mismas condiciones. El envilecimiento del dinero que acarrea la inflacin genera un progresivo panorama de pesimismo en la sociedad. Tal pesimismo, tender a aumentar las tensiones existentes entre los integrantes de la misma. Por lo dems, el enfrentamiento entre los que de alguna forma salen ganando con el fenmeno y la gran mayora que se perjudica, termina por provocar desajustes sociales y polticos, En relacin a este problema, Friedman afirma: Al enfrentarse perjudicados y beneficiados, la sociedad se polariza; crece el desasosiego poltico y el gobierno del pas se hace ms difcil, puesto que cada vez son ms las personas que exigen la adopcin de polticas ms enrgicas. Deteriora el salario real: La inflacin perjudica a quienes perciben ingresos por vas de salarios. De hecho, a pesar de los aumentos de salarios que procuran obtener los sindicatos para sus afiliados o incluso de los aumentos de sueldos que propician por diversas vas los gobiernos para proteger a los trabajadores, tales suelen acarrear mayores incrementos en el nivel general de los precios, lo que termina por afectar negativamente el salario real. Existe al respecto un viejo dicho popular, que precisa muy bien las caractersticas del fenmeno al afirmar que "los salarios suben por las escaleras, mientras que los precios suben por el ascensor". Redistribuye las rentas en forma poco equitativa: La inflacin tiende a redistribuir las rentas en forma poco equitativa. Con frecuencia se afirma que beneficia a los ricos y, sin duda alguna, perjudica a los pobres. Tal afirmacin parece desde luego demasiado general, al menos en cuanto a su primera parte. Es probable que los propietarios de bienes inmuebles resulten beneficiados, ya que el valor de los mismos suele aumentar a un ritmo mayor que el de la inflacin, sin embargo, aquellos que poseen una riqueza basada en bonos de rendimiento fijo, o bien que tengan acreencias con intereses de tal naturaleza, se vern perjudicados. Por el contrario, aquellos cuyo patrimonio est representado en acciones por lo general saldrn ganando, ya que el valor de las acciones tiende a aumentar en este caso. Genera escasez y perjudica a los consumidores: Con la inflacin, algunos empresarios pierden y otros ganan. Pierden las empresas que se ven afectadas por el aumento en las cargas impositivas que conlleva la inflacin. Si el aumento de la carga impositiva es trasladado al precio de los productos, quienes pierden son los consumidores. Por otra parte, si los empresarios no pueden trasladar al precio de los productos el referido aumento impositivo, las empresas comenzarn en una primera fase a reducir sus utilidades, con lo cual desaparecern los incentivos para realizar nuevas inversiones. En una fase posterior, generarn y acumularn prdidas, y as, en algn momento, se vern obligadas a retirarse del mercado. La inflacin termina por generar escasez. En tal caso, tambin

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termina perdiendo el consumidor, ya que una disminucin en la oferta de bienes y servicios se traducir en un aumento en el precio de los mismos. Los perjuicios y beneficios que se derivan de la inflacin dependen tambin en alto grado de la actitud que adopten los gobiernos frente al fenmeno. Por ejemplo, antes habamos dicho que los propietarios de viviendas y de bienes inmuebles resultan favorecidos; ahora bien, si la actitud de las autoridades es la de regular las rentas que producen tales bienes, sus propietarios podran verse perjudicados. Simultneamente, tambin se vern perjudicados quienes necesitan alquilar bienes de esa naturaleza, ya que al regularse sus rentas, se reducir la oferta de los mismos, como consecuencia de la falta de incentivos para producirlos Incrementa la carga impositiva: En definitiva, prcticamente todo el mundo est de acuerdo en que resulta necesario combatir la inflacin. Quien tiene en sus manos la posibilidad de adoptar medidas para enfrentarla es el gobierno. Este -que por lo general es el causante del fenmeno a travs de su propia indisciplina fiscal- puede irnicamente resultar beneficiado con el proceso. Quien realmente gana con la inflacin es el gobierno. Mediante un proceso continuo de inflacin, los estados pueden "confiscar", de manera inadvertida, una parte importante de las riquezas de sus ciudadanos. La inflacin se traduce en un incremento de los ingresos fiscales, sin necesidad de modificar las leyes impositivas. Veamos: si los contribuyentes pagasen sus tributos sobre la base de una proporcin constante de la renta nominal, la inflacin no los afectara. Puesto que una de las caractersticas de los impuestos es que son progresivos, la proporcin del impuesto a pagar se incrementa al aumentar nominalmente las rentas de los contribuyentes, ya que por esta va se deslizan hacia un tramo ms elevado de las tarifas. En otras palabras, como la proporcin de impuestos tiende a aumentar con el nivel de la renta nominal, la inflacin -que eleva la renta nominal pero no la real tiende a elevar los impuestos. Fischer, Dombusch y Schmalensee, profesores de economa del M.I.T., afirman:
La inflacin esperada, pero que no va acompaada de un ajuste institucional completo, provoca prdidas, que son especialmente graves cuando est controlado el tipo de inters, cuando los impuestos sobre la renta del capital no son adecuados y cuando el deslizamiento de los intervalos impositivos eleva la deuda tributaria real. Para que los impuestos sean adecuados en una situacin inflacionista, no debe gravarse el componente de los rendimientos de los activos correspondiente a la inflacin.

Propicia el crecimiento del dficit fiscal: E1 gobierno, que como antes vimos se beneficia, tambin suele preocuparse por los graves problemas sociales que acarrea la inflacin, procurando con frecuencia reprimir sus manifestaciones mediante programas que tiendan a compensar a los sectores menos favorecidos de la colectividad. Estos programas adoptan la forma de subsidios y otras transferencias. Desde un enfoque estrictamente econmico, pueden contribuir a agravar la situacin, independientemente de lo justo que aparenten ser desde un punto de vista social. Cuando el gobierno no cuenta con ingresos suficientes para financiar programas de tal naturaleza, los esfuerzos por contribuir a aliviar la problemtica social, por esta va, lo inducen a incurrir en un dficit fiscal an mayor, lo cual, no hace ms que alimentar el proceso inflacionario, con las consiguientes repercusiones negativas en los sectores que se pretenda favorecer. En general, cada vez que intenta reprimir las manifestaciones de la inflacin en lugar de atacar el mal por sus races mismas -enfrentando con decisin el dficit fiscal, no logra otra cosa

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que introducir distorsiones que causan escasez e ineficiencias y que terminan por incidir en forma an ms negativa sobre la marcha de la economa. Genera incertidumbre y entorpece la asignacin de recursos: En la medida que la inflacin sea mayor, ser tambin mayor la incertidumbre que impondr a los miembros de la sociedad. En esta forma, el fenmeno puede acarrear no solamente una grave distorsin en la asignacin de los recursos productivos, sino que puede llegar a afectar seriamente la actividad econmica. Por ejemplo, incapaces de medir el rumbo que tomar a largo plazo el nivel general de los precios, los agentes econmicos tendern a desviar los recursos productivos hacia aquellas actividades que prometan ser ms lucrativas a corto plazo. As, en los momentos de inflacin, se incrementan de manera substancial las actividades de carcter especulativo. Por el contrario, otras actividades quizs socialmente ms necesarias, pero que requieren de una asignacin de recursos a ms largo plazo, tendern a no realizarse, hacindose cada vez ms profundas discrepancias entre la demanda y la oferta de los bienes y servicios, que por esta razn dejan de producirse o se producen en menor cuanta. El dficit se concentrar en aquellas actividades que requieran de inversiones a largo plazo, puesto que este tipo es ms sensible a la incertidumbre asociada a los procesos inflacionarios. Estimula el acaparamiento, deteriora la propensin al ahorro, impone mayores riesgos a las inversiones e induce a los empresarios a incrementar su expectativas de utilidad: A medida que avanza la inflacin se pierde la confianza en los activos monetarios. La moneda se envilece. Los consumidores comienzan a acaparar bienes! pues resulta ms conveniente adquirirlos ahora que conservar el dinero en forma lquida, dada la rpida erosin que experimenta el valor del signo monetario. La propensin al ahorro disminuye y con el objeto de captar fondos, las instituciones financieras se ven obligadas a aumentar substancialmente las tasas pasivas. de inters, que ofrecen a los ahorristas. Como resultado de ello, las tasas activas; tambin se incrementan, con lo cual las inversiones se tornan ms riesgosas Frente a una situacin de esa naturaleza, muchas inversiones dejan de realizarse o, en todo caso, los empresarios aspiran a una ganancia ms elevada para compensar los mayores riegos en que deben incurrir, lo cual los induce a elevar, an ms, el precio de los bienes que producen. Afecta negativamente la balanza de pagos: La prdida de la confianza en el valor del signo monetario tambin promueve, por parte de los agentes que participan en el proceso econmico, la adquisicin de divisas. Ello ocasiona fuertes tensiones en el sector externo de la economa, generando dficits en la cuenta de capitales de la balanza de pagos. A medida que tales dficits asumen mayor gravedad, los gobiernos se ven obligados a intervenir los mercados de divisas, para aplicar controles de cambio que frenen la fuga de capitales. Rara vez tales controles resultan eficaces y usualmente conducen a la aparicin de mercados negros de divisas o a fenmenos de corrupci6n ligados a la administracin de los mismos. Distorsiona el mecanismo de los precios: La inflacin distorsiona el funcionamiento del mecanismo de los precios. Hayek afirmaba que una de las funciones fundamentales del sistema de precios en el mercado es la de transmitir de un modo conciso, eficiente y barato la informacin requerida por los agentes econmicos a la hora de decidir qu, cunto y cmo producir. En otras

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palabras, el sistema de precios garantiza la ms eficiente utilizacin de los recursos disponibles. Ahora bien, mientras mayor sea la inestabilidad en los precios acarreada por la inflacin, ms difcil resultar aprovechar la informacin suministrada por los mismos. En tal sentido, el fenmeno inflacionario introduce en la economa graves efectos que terminan por afectar negativamente los niveles de productividad, contribuyendo al mismo tiempo a hacer ms ineficaz la asignacin de lo recursos productivos. En conclusin, cabe afirmar que la inflacin perjudica o beneficia en forma aleatoria a los miembros de la colectividad. Se produce, como antes se dijo, una distribucin poco equitativa de las rentas.

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