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LES MTHODES DEXPLOITATION CIEL OUVERT

Thomas A. Hethmon et Kyle B. Dotson

Les travaux prparatoires

Le plan de la fosse finale Dans une exploitation ciel ouvert, on vise enlever un minimum de striles de recouvrement pour atteindre les volumes minraliss ayant la plus grande valeur marchande, afin dobtenir le meilleur rendement possible pour les investissements consentis.

Plus la teneur dun gisement est leve, plus celui-ci a de valeur. Pour limiter les investissements au minimum et extraire les minralisations les plus intressantes, on trace un plan dtaill dexploitation, prvoyant de faon prcise le dcoupage et lextraction du minerai. Les gisements tant souvent de forme irrgulire, on procde dabord une vaste campagne de sondages pour tablir le profil gologique du terrain et dterminer la position et les limites du gisement. Lextension du gisement dtermine le primtre de la mine. Le plan dune mine ciel ouvert dpend des caractristiques gologiques et minralogiques du terrain. La plupart des mines ciel ouvert exploites par fosse ont la forme gnrale dun cne, leur forme prcise tant toujours dicte par celle du gisement exploiter. Les fosses sont creuses en gradins concentriques relis par des pistes amnages en spirale ou en lacets du bord de la fosse jusquau fond. Quelle que soit ltendue de la mine, le plan prvoit le profil de la fosse, les infrastructures de gestion (par exemple, entrepts, bureaux, maintenance) et de transport, le matriel dexploitation, le taux de dcouverte admissible et le rythme de production vis. Ces deux derniers facteurs dterminent la dure de vie de la mine, qui correspond soit lpuisement du gisement, soit latteinte du seuil de rentabilit.

Lchelle des exploitations ciel ouvert modernes varie des petites exploitations prives, produisant quelques centaines de tonnes de minerai par jour, aux gros complexes industriels exploits par des socits dEtat ou par des multinationales et produisant plus de 1 million de tonnes de minerai par jour. Les exploitations les plus importantes peuvent couvrir une superficie de plusieurs kilomtres carrs.

Lenlvement des morts-terrains Les terrains striles consolids ou non consolids qui doivent tre enlevs pour mettre nu le gisement minralis constituent la dcouverte. Il y a avantage enlever le moins de striles de recouvrement possible pour atteindre les minralisations intressantes, mais lorsque celles-ci gisent une grande profondeur, il faut se rsoudre enlever un volume de striles plus important. La plupart des procds denlvement de morts-terrains sont cycliques et exigent linterruption des oprations dextraction (fora-tion, tir et chargement) et dvacuation (transport), en particulier lorsque le recouvrement est dur et doit tre fragment aux explosifs. Font exception cette rgle lexploitation hydraulique par dragage et lextraction de certains types de matriaux meubles par des pelles mcaniques sur roues. On appelle coefficient de recouvrement le rapport de la quantit de striles enlevs la quantit de minerai extrait. Des coefficients de 2:1 4:1 ne sont pas rares dans les grandes exploitations. A partir de 6:1, lexploitation tend tre moins rentable, selon la nature du produit extrait. Les striles peuvent tre utiliss en remblayage, pour la construction des pistes de circulation de la mine, ou tre vendus comme remblais.

Le choix des matriels dexploitation

Ces matriels sont choisis en fonction du plan dexploitation du gisement. Les facteurs prendre en compte comprennent: le profil de la fosse et la topographie des terrains environnants, le volume de minerai extraire, la distance et la vitesse de transport des matriaux depuis les chantiers dabattage jusquaux installations de traitement, et la dure de vie de la mine. La plupart des mines ciel ouvert modernes sont exploites au moyen dinstallations de foration mobiles, de pelles hydrauliques, de chargeuses, de pelles benne tranante (draglines) et de camions. Ltendue de la mine dicte la quantit et la capacit du matriel requis pour raliser le plan dexploitation. En rgle gnrale, on choisit les plus grandes capacits disponibles afin de raliser des conomies dchelle, en veillant toutefois faire correspondre la capacit des engins qui travaillent ensemble. Sil est possible de remplir un gros camion avec une chargeuse de faible capacit, cette association nest pas efficace. De mme, on peut utiliser une pelle de capacit suprieure celle des camions, mais il faudrait alors acclrer la rotation de ces derniers; cette option ne constitue dailleurs pas une utilisation efficace de la pelle, puisque le contenu dun godet plein doit tre dvers dans plus dun camion. En tentant de surcharger les camions, on risque de compromettre la scurit sur le chantier. Le matriel doit tre choisi en fonction galement de la capacit des services de maintenance. La rparation des gros engins se fait souvent lendroit mme o la dfaillance est survenue, en raison de la difficult damener les engins latelier. Dans la mesure du possible, les services de maintenance de la mine seront conus en fonction du nombre et de la taille des matriels utiliss. Lorsquon fait usage de nouveaux engins de plus grande capacit, les infrastructures doivent tre modifies en consquence. Cela peut vouloir dire largir et renforcer les pistes de circulation, agrandir et rquiper les ateliers de maintenance, etc.

Les mthodes classiques dexploitation ciel ouvert Lexploitation par fosse et par dcouverte sont les deux principales mthodes dexploitation ciel ouvert; elles comptent pour plus de 90% dans la production mondiale de surface. Ces deux mthodes se distinguent essentiellement par la disposition dans lespace des volumes minraliss et par les moyens mcaniques mis en uvre pour lextraction du minerai. En terrain meuble, le procd est pratiquement continu, lextraction et lvacuation senchanant. En roche dure, il est discontinu: la foration des trous de mine et labattage aux explosifs se font dans un premier temps, suivis du chargement et de lvacuation des matriaux abattus. La mthode par dcouverte sapplique aux gisements stratiformes et peu profonds. Divers matriels peuvent tre utiliss: pelles, camions, dra-glines, pelles mcaniques, racleurs, etc. La mthode est utilise surtout pour lexploitation de gisements en roches tendres et elle est particulirement dveloppe dans les mines de charbon. A linverse, lexploitation par fosse est rserve lextraction de minerai encaiss dans des roches dures, dissmin ou en veines profondes. Le minerai est extrait dordinaire par pelles et transport par camions. Plusieurs minerais mtallifres sont extraits par cette mthode, notamment les minerais aurifres, argentifres et cuprifres.

Les carrires constituent un type particulier dexploitation par fosse, intressant les gisements de roches trs denses et bien consolides. Les matriaux extraits sont fragments ou concasss pour produire de la pierre btir ou du granulat, comme dans le cas de la dolomie et de la roche calcaire, ou broys et combins avec dautres substances chimiques pour produire du ciment et de la chaux. Par souci dconomie, les matriaux destins la construction sont extraits de carrires situes proximit de louvrage, de manire faciliter les transports. La pierre de taille par exemple la pierre dalles, le granit, le calcaire, le marbre, le grs et lardoise forme une deuxime catgorie de matriaux destins la construction. Les blocs destins la taille sont extraits dans les rgions possdant les formations minrales recherches.

Les minralisations sont souvent trop diffuses ou irrgulires, pas suffisamment tendues ou trop profondes pour tre extraites ciel ouvert; elles doivent alors tre exploites par des mthodes souterraines. Les possibilits des mthodes ciel ouvert sont limites par plusieurs facteurs, dont la topographie, laltitude, la situation gographique, lloignement, le climat, la prsence ou non dinfrastructures telles que routes et sources dalimentation en lectricit et en eau, la rglementation relative lexploitation minire et la protection de lenvironnement, la stabilit des talus, la gestion des striles de recouvrement, le transport des produits, etc.

La topographie et laltitude: la topographie et laltitude sont deux facteurs dterminants dans ltude de faisabilit et le plan de dveloppement dun projet minier. En rgle gnrale, un gisement est plus difficile exploiter haute altitude et en terrain accident. Lexploitation dun gisement teneur leve situ en rgion montagneuse et difficile daccs peut tre moins rentable que celle dun minerai teneur plus faible mais situ en terrain plat. A une altitude plus basse, les conditions climatiques sont gnralement moins susceptibles de compliquer lexploration, la mise en exploitation et la production. La topographie et la situation gographique dterminent le choix de la mthode dexploitation de mme que la rentabilit de la mine.

La dcision de mise en exploitation dune mine est fonde sur les rsultats de la reconnaissance du gisement et des tudes de faisabilit, celles-ci dfinissant les mthodes applicables lextraction et au traitement du minerai extraire. Les donnes connatre pour tablir le plan dexploitation comprennent la configuration et ltendue du gisement, la teneur en minerai, le volume ou le tonnage total de matriaux dplacer, y compris les striles de recouvrement, et dautres facteurs tels que les caractristiques hydrologiques de la rgion, laccs une source dalimentation en eau pour les oprations minires, les sources dnergie disponibles, lespace ncessaire au stockage des striles, les infrastructures de transport, les possibilits de logement (par exemple la proximit dagglomrations pouvant rpondre aux besoins de la main-duvre). Le transport peut exiger des infrastructures diverses: routes, canalisations, aroports, voies ferres, voies deau et ports, selon les cas.

Les mines ciel ouvert stendent gnralement sur une grande surface, et les infrastructures requises nexistent pas toujours. Il faut alors commencer par construire les routes et installer les services et les logements ncessaires. Louverture de la fosse se fait en mme temps que lamnagement des installations de traitement: terrils, concasseurs, concentrateurs, fonderies et raffineries, selon le degr dintgration de la mine. Comme ces oprations ncessitent de lourds investissements, elles peuvent tre menes par phases, de manire que les ventes des premiers produits extraits puissent servir financer les travaux ultrieurs de dveloppement.

La production et le matriel

La foration et le tir de mines La foration mcanique de trous de mine et labattage aux explosifs sont les premires tapes de lextraction dans la plupart des exploitations par fosse et constituent les mthodes les plus courantes pour lenlvement des morts-terrains durs. Il existe diffrents moyens mcaniques permettant de fragmenter la roche, mais le tir de mines demeure la mthode la plus largement pratique; en effet, aucun des moyens mcaniques existants ne permet de mettre en uvre une nergie de fragmentation comparable celle des explosifs. Lemploi de nitrate dammonium est trs rpandu pour labattage de roches dures. Le matriel de foration est choisi en fonction de la nature du minerai extraire, ainsi que de la vitesse et de la profondeur de foration ncessaires pour atteindre la production quotidienne vise. A titre dexemple, pour abattre une tranche de minerai de 15 m, on fore une distance de 15 m de la face de la taille 60 trous ou plus, selon la longueur du front. Cette opration doit se faire suffisamment lavance pour permettre la prparation du chantier en vue de lvacuation des produits abattus.

Le chargement Dans les mines ciel ouvert modernes, le chargement seffectue le plus souvent au moyen de pelles cbles, de pelles hydrauliques ou de pelles en butte. En fosse, les engins de chargement sont utiliss ensemble avec des camions quils peuvent remplir du contenu de trois cinq godets. Divers autres facteurs entrent cependant en ligne de compte dans le choix de ces engins. Pour le chargement de blocs anguleux ou en terrain humide, les pelles sur chenilles sont prfrables. Par contre, les chargeuses sur pneus, dun cot bien moindre, conviennent pour le chargement de matriaux de plus faible calibre et faciles extraire. Ces chargeu-ses sont trs maniables et particulirement bien adaptes aux oprations exigeant des dplacements rapides et aux oprations de mlange de matriaux. Elles sont souvent utilises pour reprendre les produits apports par camions proximit des concas-seurs, les transporter et les dverser dans ces derniers.

Les pelles hydrauliques et les pelles cbles prsentent des avantages et des limites dutilisation similaires. Les pelles hydrauliques ne sont pas adaptes lexcavation en roche dure. Les capacits des pelles cbles sont suprieures celles des pelles hydrauliques. Les pelles cbles de grande capacit, pouvant contenir une charge utile de lordre de 50 m 3 ou davantage, sont donc plus avantageuses dans les mines o la production dpasse 200 000 tonnes par jour. Les pelles hydrauliques, par contre, sont dune plus grande souplesse demploi; la prcision et la souplesse de manuvre du godet permettent en effet de prendre slectivement des matriaux la partie suprieure ou la partie infrieure du front de taille. Cette possibilit de sparer le minerai des striles aux points de chargement a lavantage de rduire la quantit de matriaux transporter aux installations de traitement.

Le transport Le transport des produits dans les mines ciel ouvert se fait gnralement laide de camions. Bien souvent, lutilisation des camions se limite aux transports entre les points de chargement des produits et le point de transfert, qui peut tre un concasseur de chantier ou un convoyeur. La souplesse du transport par camions la fait prfrer au transport par voie ferre, qui avait eu la faveur jusque dans les annes soixante. Toutefois, le cot du transport par camions dans les mines exploites ciel ouvert, mtallifres ou autres, reprsente en gnral plus de 50% des frais dexploitation de la mine. Ces cots ont pu tre rduits grce surtout lintroduction du concassage en fosse et du transport continu par convoyeurs bande. Les progrs technologiques dont ont bnfici les camions (moteurs diesel et commandes lectriques, par exemple) ont conduit la construction de vhicules de capacit de plus en plus grande. Plusieurs constructeurs proposent dj des camions dune capacit de 240 tonnes, et lon peut sattendre voir dans un avenir prochain des capacits dpassant 310 tonnes. Qui plus est, la technologie de la rpartition assiste par ordinateur et de la localisation par satellite permet une utilisation et une rpartition plus efficaces des camions.