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La Guerra Por el Norte Guillem Lpez 2010

De la presente edicin Grupo Editorial AJEC 2011 Primera Edicin Papel: Mayo 2010 Primera Edicin Digital: Junio 2011 Diseo de la cubierta: CalderonStudio Correccin: Susana Torres

Edita: Editorial AJEC a travs de Ficcionbooks.com Apartado de correos 2328. 18014. Granada editor@grupoajec.es www.grupoajec.es

ISBN: 978-84-96013-87-2 Depsito Legal: En Proceso

CAPTULO I

CAPTULO I
La tormenta haba devorado las montaas del norte y pronto lo hara con toda la tierra. Encallado en los altos picos, un horizonte monstruoso esperaba para caer sobre el bosquecillo de la ladera, el prado y, finalmente, su casa. Jared, el cabrero, se vea minsculo bajo las grandes quillas negras y moradas. Corra de un lado a otro y pasaba cuerda en torno al cercado. Anudaba los maderos rpidamente y volva a repetir la operacin unos pasos ms all, al tiempo que murmuraba maldiciones. Trabajo en vano grua con cada nuevo nudo. De qu sirve nada de lo que hago? Si la tormenta y su ronco aviso no mentan, el cercado se quebrara y las cabras correran espantadas bajo el trueno. Pero a pesar de ello, como otras tantas veces en su vida, continuaba su labor con la amarga esperanza arrollada por la inminencia del castigo divino. El susurro del viento se transform en aullido cuando, a lo lejos, un trueno rompi el horizonte. La cabrada se inquiet en su redil. Jared jur por los dioses antiguos; su hija todava no haba regresado del campo. Despus observ la lnea del bosquecillo y cmo las colinas agitadas formaban olas de mbar y sombra. Maldijo a la chiquilla. Anud a toda prisa el ltimo tramo del redil, el que se una a la casa junto al cobertizo y el gallinero, antes de dar un vistazo rpido alrededor. Su hogar era una choza de gruesas paredes de

hogar era una choza de gruesas paredes de piedra, bajas, de una vara y dos palmos de altura, con solo dos ventanucos y una gruesa techumbre puntiaguda cubierta de paja, capas de excremento de cabra y barro. Volvi su mirada a lo lejos. Maldijo de nuevo. Se llev los dedos a la boca y silb con todas sus fuerzas. Chacal haba salido con Kali esa tarde. Quiz l se adelantara al escuchar su llamada. Esper con los brazos en jarras durante un interminable momento, pero el perro no apareci y l apret los dientes con fuerza. Esta vez se va a enterar dijo para s mismo. El viento arrastraba el aroma de la borrasca, de forma que casi poda sentir la humedad en las narices. An no era medioda y el campo se oscureca cubierto por un manto de negrura. Sera la primera gran tormenta de otoo; toda una luna de lluvias y despus caeran las nevadas que preceden al duro invierno. Aunque esta vez se haba adelantado por lo menos dos semanas y su aspecto era ms amenazador que cualquier otra tormenta que hubiese visto al este de Porkala. As se presentaba el final del verano en el norte de Aukana, con redobles tempestuosos en el cielo que precedan a dos meses de caminos enfangados, cosechas encharcadas y densas nieblas impenetrables instaladas en la falda de las montaas. No era un lugar fcil para vivir. Fros inviernos, calurosos y secos veranos, tierra dura y pedregosa cubierta de malas hierbas hasta las laderas de los Montes de Bruma. Una tierra inhspita y abandonada que

lo acoga a uno con el silencio y la soledad. Pero esa era la eleccin de Jared: el ostracismo, el abandono y la culpa. Esa era la tierra que eligi para su exilio, para la nueva vida resignada que llevaba con su hija, Kali. Una vida que haba convertido en condena. De nuevo restall el cielo. Jared chasque los labios y, a grandes pasos, rode la casa hasta el montn de lea que guardaba a cubierto junto al muro. Carg tantos troncos como pudo, que no eran pocos, y entr en la casa. Encendi el fuego pacientemente, prendiendo primero la ramilla seca y la hojarasca que guardaba en un cesto. Al momento, un leve resplandor anaranjado iluminaba la nica habitacin y haca bailar las sombras en los rincones. El aroma de la lea rept sinuoso y se convirti en reclamo para los gatos que se agolparon frente a las llamas. Aprovechad ahora murmur Jared. Y corred cuando llegue Kali. Los gatos no tenan nombre. Solo l les tena algo de aprecio, especialmente cuando encontraba alguna rata muerta. Sin embargo, su hija Kali era una enemiga encarnizada de los gatos. Los persegua, les lanzaba piedras, les tenda trampas y encerronas con su perro Chacal. Con el tiempo, los gatos se alejaban tanto de ella como del perro, porque saban que ella era mucho ms peligrosa e inteligente. A veces, Jared echaba en falta a alguno de ellos y saba que, probablemente, hubiese acabado enterrado bajo algn rbol. Haba tantos que aquellas desapariciones no le importaban

aquellas desapariciones no le importaban demasiado y as, por lo menos, la nia se mantena lejos de su rebao. A Kali no le gustaban los animales. Cuntas veces la haba sorprendido con algn animalillo muerto entre sus manos y la inocente y triste expresin en sus ojos malditos? Jared no entenda el porqu de aquella aversin por la vida animal, pero con los aos se hizo obvio que era recproca y las bestias se apartaban de ella tanto como podan y corran espantadas a ocultarse. Aunque eso no siempre era suficiente. Una vez, cuando tena nueve aos, mat de una pedrada a una de las ovejas de Kurn, un vecino que viva a una hora de all. Jared se vio obligado a dar una de sus cabras en compensacin ante las quejas de Kurn. Despus moli a palos a la nia con la vara que utilizaba para conducir el ganado y la encerr en el gallinero durante dos das. Pero eso no sirvi de mucho. A las pocas semanas de lo sucedido, un borrico viejo y desnutrido que utilizaba Kurn para arar su poca tierra, apareci muerto. Al parecer envenenado por unos cuantos sombreros reales, unos hongos que crecen en los lindes del bosque y que matan ocasionalmente a algn viajero. Kurn no dijo nada sobre el borrico muerto. Y Jared no le pregunt a Kali. Con Chacal era diferente. Jared saba que nunca le hara dao a aquel perro. El animal tena un vnculo especial con ella. Desde el da en que lo encontr en el prado, el perro se haba definido como protector de la nia, compinche de juegos y hermano; en definitiva,

compinche de juegos y hermano; en definitiva, eran compaeros inseparables. l dorma junto a ella y la entenda cuando hablaba. Incluso, a veces, sin pronunciar palabra, con una nica mirada, Kali haca salir al perro, le ordenaba quedarse en su lugar o seguir algn rastro. Ella nunca le hara dao. Cort un trozo de manteca y lo calent al incipiente fuego. Despus arranc un trozo de pan algo hmedo y comenz a comer. Lo hizo despacio, esperando percibir la lluvia acercndose entre la hierba agitada. No escuch nada. El viento devoraba cualquier otro sonido y se colaba bajo la puerta sin ningn respeto. Despus, un retumbar entre nubes y el mismo remolino ventoso que haba zarandeado los ajos secos que colgaban del techo sala por el ventanuco, apartando a su paso la torcida contraventana. Jared maldijo el fro que le corra entre los pies, se acerc a una de las vigas y tom su odre de leche fermentada. Volvi al taburete junto el fuego y dio un largo trago de la bebida. Despus eruct. La leche fermentada era un licor que nadie produca all en el norte y que l haba trado de su lejano sur. Beber le haca recordar su tierra natal y eso lo entristeca, le haca sentir cobarde, desgraciado, y entonces beba ms para olvidar aquellos recuerdos, aunque era esa una trampa engaosa que siempre acababa con su memoria convertida en gimoteos sobre el camastro. Haba comenzado pronto a beber. Por la tormenta. Qu podra hacer si no? Dio otro trago, hasta que la leche se desbord por

otro trago, hasta que la leche se desbord por la barbilla. Luego se limpi con la deshilachada manga del saco y eruct otra vez. Maldita nia mascull. Sali a la puerta solo para comprobar que la tormenta haba llegado al ltimo collado antes del prado. Las cabras haban formado un nico cuerpo que se protega bajo un sotechado estrecho, resignadas y dispuestas a una dura noche. Sin embargo, no vio nada que le hiciese sospechar del retorno de Kali y Chacal. Dio dos pasos al exterior. El sol, desaparecido, haba abandonado los alrededores, llevndose con l los colores. El paisaje se haba convertido en un lbrego lugar. Los lindes del bosquecillo cercano eran una lnea de sombras y acechantes huecos negros entre rboles retorcidos y ramas resecas que se quebraban por el efecto del viento. Jared sinti miedo. Se llev el odre de leche a los labios y lo dej apoyado all por un instante, sin llegar a derramar el agrio brebaje en la garganta. Observ el paisaje cambiante, llevado por la misma tronada, como si el avance de las nubes fuese el de un arado que a su paso deja a la vista cosas que no se ven durante el da. De nuevo los aullidos y el crepitar de ramas, susurros entre las piedras. Los animales estaban inquietos. Jared no poda tranquilizarlos, pero s bebi para tranquilizarse l. Despus dio la vuelta dispuesto a volver al interior, pero por alguna razn mir sobre el hombro, como si la oscuridad creciente pretendiese avanzar sobre la casa en cualquier

momento. Las primeras gotas cayeron como plomo fundido sobre la tierra pisada del camino. Se detuvo en el quicio de la puerta y se enfrent por segunda vez al horizonte surcado por el sendero. Bebi leche fermentada, y con el sabor deslizndose en la garganta grit a la tormenta el nombre de su hija. Kali! Y obtuvo una respuesta. Su voz se diluy en una explosin de luz seguida de un bramido ensordecedor. En la distancia, tal vez a una legua de all o menos, siguiendo el camino al norte, un gran relmpago dividi el cielo iluminando la negrura como un animal elctrico descolgado desde la nada. Era una lnea quebrada y rota de un intenso color azul que se mantuvo comunicando las alturas y la tierra durante un instante que a Jared le pareci un da entero. Despus, lentamente, el brillo se desvaneci hasta convertirse en una neblina purprea. Jared balbuce y parpade varias veces solo para volver a apretar la mandbula. Esta vez s te has metido en un lo, Kali dijo antes de entrar y cerrar la puerta tras l. Sentado frente al fuego pronto olvid el sonido de la lluvia contra los muros. Maldeca una y otra vez a aquella chiquilla mientras frotaba sus manos entre trago y trago. Siempre le trajo problemas, desde el da en que naci; aquel fue el peor da de la maldicin que viva. Maldita chiquilla pensaba y maldito el da en que vino al mundo para llevarse a su madre. No podra ser ni una sombra de lo que

madre. No podra ser ni una sombra de lo que fue su mujer, de lo que signific para l. Maldita nia, maldita, maldita se repeta una y otra vez entre dientes. Preferira que hubiese muerto ella al nacer, entonces todo hubiese sido diferente. Todo hubiese sido mejor. Lyana fue su luz. La energa de su vida. Sin ella moraba en las tinieblas. Peor que estar muerto. Recorrieron medio continente huyendo. Hasta el ms recndito norte, hasta aquella tierra fra y oscura. l estaba dispuesto a formar un nuevo mundo para ella, a crearlo de la nada como si de un dios todopoderoso se tratara. Huyeron de la justicia del Imperio. De la justicia de unos pocos que oprime a muchos, la justicia que condena al pobre y enriquece al poderoso. Matar es un grave crimen. Matar a un sacerdote, el peor de los pecados. Pero qu poda haber hecho? Permitir el abuso? Abandonar su orgullo y bajar la frente como un buey en el arado? Huyeron para conservar la vida y su amor. Pero se equivocaron. No escaparon de la venganza divina. Haba construido aquella casa l mismo. Compr los primeros animales en Porkala con la primera exigua cosecha de patatas. Espant a los lobos grises de los Montes de Bruma solo con su azadn. Y una vez mantuvo un fuego encendido frente a la casa despus de ver un oso pardo rondar el bosque. Hizo tantas cosas que jams hubiese sospechado... Se convirti en hroe, en fugitivo, en campesino, en cazador. Y lo hizo todo por amor. Todo

en cazador. Y lo hizo todo por amor. Todo menos salvarla a ella. Lyana muri con el llanto de la pequea viscosa y ensangrentada que acababa de parir. Y eso no pudo evitarlo. Jared miraba fijamente la diminuta llama y entre sus ojos vidriosos corra el recuerdo. El mismo da en que naci su hija, l supo que haba sido condenado. Que todo haba sido culpa suya y que aquel ser quejumbroso y dbil que gimoteaba en el suelo era su castigo. La nia estaba marcada por la muerte. Eso no era un buen presagio, pero l no saba leer en las seales, as que hizo llamar a una vieja ciega de Porkala que venda sus ojos a los que no podan ver ms all del mundo fsico. Jared la dej sola con la nia y sali fuera a alimentar a los animales. Pero eso no hizo que las cosas cambiaran. La vieja vidente vio dolor, miedo y muerte en los ojos de la nia. Pero ella era inocente, dijo, el culpable es el padre, el padre. Despus, con el tiempo, corri la voz entre los pueblerinos, y fueron ambos los que quedaron marcados para siempre. Afuera la lluvia arreci y el correr del aire sobre el tejado se diluy con el recuerdo de las palabras de la vieja de Porkala. Jared estaba un poco borracho y, como siempre que el pasado regresaba a su memoria, enojado. Kali no haba regresado todava. A un lado vio la vara de fresno, la puerta inmvil, el agitado silencio tormentoso. Se levant de repente y golpe con el puo sobre la mesa. Hoy dormirn fuera se dijo, perro y nia. Entonces la puerta se abri sbitamente, con tanta fuerza que golpe el muro y los

con tanta fuerza que golpe el muro y los abrigos que guardaba colgados cayeron al suelo junto con algunas ristras de ajos. No era la nia. Un hombre encapuchado entr en la habitacin, dejando la puerta abierta tras l. Ni siquiera se detuvo. Avanz a grandes pasos hasta Jared con una grande y recia mano extendida hacia l. Jared sinti la necesidad de gritar, aunque no pudo ms que toser y ahogarse en el regusto a leche fermentada. El hombre venido de la lluvia intent cogerle de un brazo pero l se zaf, salt atrs, tropez con el taburete en el que estaba sentado y cay de espaldas. El miedo se transform en pnico y solo pudo retorcerse en el suelo hasta que reconoci el rostro del intruso. Lilo? pregunt aunque estaba seguro. Era Lilo, el muchacho de la viuda Frem. l se arrodillo a su lado y dej la mano en su hombro, como si fuese algo inevitable que tena que hacer antes de pronunciar palabra. Jared dijo, enfrentando su enorme rostro bobalicn e intentando sonar solemne . Van a matar a tu hija. Qu? exclam l. Pero Lilo ya se haba puesto en pie y volva hacia la puerta. Ven. Jared, ven rpido. Kali morir. La matarn. Lilo lo llam antes de que desapareciese entre la lluvia, espera, espera. Qu ha ocurrido? Jared cogi una de las capas, se la ech sobre los hombros y corri tras Lilo. Lo llamaban el muchacho de la viuda Frem, a

pesar de ser mayor que Jared y fuerte como varios hombres juntos, porque por dentro solo era un nio que nunca creci. Corra delante de l, un poco a trompicones, y agitaba los brazos en seal de emergencia, mirando sobre el hombro cada pocos pasos para comprobar que lo segua y que su misin iba por buen camino. Pero qu ha pasado? pregunt Jared, ajustando la capucha alrededor del cuello. Qu ha hecho esta vez? No ha hecho nada. Nada. No es culpa suya explic mientras se apartaba el pelo mojado frente a los ojos. Maldita sea. Lilo, dime qu ha hecho esta vez. No es ella, no es ella. Se detuvo y por segunda vez puso su mano en el hombro de Jared. Un rayo cay del cielo. Un rayo le cay del cielo a Kali. Jared balbuce. Un rayo? Lilo continu por el camino a toda prisa tirando de la capa de Jared. Todos estbamos en el campo. Corred a casa, corred explicaba con los ojos fuera de s, como si reviviese la escena justo frente a l . Ella vena por el sendero del bosquecillo y sali a los campos. Todos lo vimos claramente. Ocurri de repente, de repente Pero qu fue lo que ocurri? Lilo se detuvo y acerc el gesto al de Jared. Sus ojos saltones asomaban a los prpados y la mandbula se le agitaba a los lados. Respir entrecortado y continu en un susurro, temeroso de lo que narraba.

temeroso de lo que narraba. El cielo se rompi en lo alto. Un rayo azul cay sobre ella. Un rayo azul y rojo. Una luz fuerte, fuerte, muy fuerte. Yo casi me quedo ciego. Mir a los lados, pas la gruesa lengua por los labios y baj an ms el tono al sealar al suelo. Pero luego corremos hasta ella. Y all estn los dos. Kali y su perro, como si nada. Ni muertos, ni quemados, ni nada. Est bien. Seguro? S, s, est bien! grit y volvi a trotar al camino. No como aquella vez que un rayo mat a Olfr y tres de sus ovejas. Kali est bien, el perro est bien. Pero eso no gusta a los otros. Es muy raro y dicen que es muy mala seal. Que ya hace tiempo que pasan cosas raras cuando ella visita el bosque. Quin ha dicho eso? salt Jared tras el atolondrado grandulln. Pues el viejo Matt y su mujer. Boba el pocero. Y los dos hijos de Fretl Miracielos. Todos los que estbamos all y lo vimos. Y, entonces, dijeron de matarla y tirarla al fuego porque eso no era normal. Y yo s que lo harn porque todos hablan muy mal de ella. Por sus ojos raros. Y porque es un poco traviesa. Kali no es traviesa, Lilo, es malvada lo corrigi al tiempo que un golpe de aire levant su capa como una bandera deshilachada y doblada sobre los hombros. Yo me asust. Se detuvo otra vez mientras gesticulaba. Jared vio sus ojos dilatados en la oscuridad. Porque queran cogerla y matarla y el perro comenz a ladrar y

cogerla y matarla y el perro comenz a ladrar y ella gritaba. Todos gritaban. Y yo pens que tena que avisarte antes de que ocurra algo malo. Como la vez en que persiguieron a aquellos artistas ambulantes y a uno le saltaron el ojo de una pedrada. A m no me gusta eso, no me gusta. Lilo, tranquilzate le orden de forma imperativa. Y llvame dnde est mi hija. S, s, s. Comenz a correr mientras lo animaba a seguirlo. Vamos, vamos rpido. La lluvia le golpeaba el rostro y la senta correr por su espalda desde el cuello empapado. Caminaron a paso vivo unos veinte minutos, siempre hacia el norte, un rato por el camino a Rajvik y despus a la derecha, de vuelta hacia las montaas donde la tormenta haba convertido el da en noche. Cuando llegaron a los campos de alfalfa de la aldea, el aguacero amain y se convirti en una lluvia montona y rtmica que atacaba los charcos formados en las roderas del camino. Jared pensaba que nadie ms que l poda castigar a su hija, y as lo hara, pero le enojaba tener que luchar contra una turba de campesinos temerosos y sus supersticiones. Defender a su hija. Hacer creer que era inocente, si es que lo era, a cualquier precio, era ms una cuestin de orgullo que se haba forjado tiempo atrs. Cuando los otros despreciaban a Kali. Cuando la insultaban y trataban de humillarla. l solo se senta incluido en ese desprecio, en esa exclusin establecida. Despus, un da sorprendi a los

establecida. Despus, un da sorprendi a los hijos de Fretl Miracielos golpeando a Kali con una rama seca. l le rompi la mano al menor de ellos y los ech a patadas. No volvi a verlos. Despus la castig a ella por ser diferente y dejarse vencer de aquella manera. La castig por haber matado a su madre. Mira, mira dijo Lilo, sealando con el dedo a un lado del camino. Jared se detuvo y observ la escena a un centenar de varas de all. Pudo ver el olmo muerto donde a veces se detenan de camino a la granja de Leike. Justo a su lado la gran piedra de granito como una sombra y, asomando a su derecha, colgado de una de las gruesas ramas secas, vio el cuerpo balanceado al final de la soga. Salvajes mascull. Y comenz a correr en aquella direccin. El fango salpicaba en todas direcciones a su paso y senta el pecho ardiente, restallando cuando salt el pequeo cercado del campo. Tras l vena Lilo, gritando el nombre de su hija, aunque no le prest atencin. A medida que se acercaba fue disminuyendo el ritmo hasta detenerse, impresionado. Kali susurr. Del viejo olmo colgaba el cuerpo sin vida de Chacal. Tena las patas rotas, la sangre seca le cubra el hocico y empapaba el cuerpo, dndole la apariencia de un insecto muerto. Bajo l estaba Kali. Sentada sobre los talones. Con la lluvia cayendo desde los mechones empapados y confundida con sus lgrimas. Sollozaba casi en silencio, sin levantar la

mirada, con los brazos cados sobre la hierba mojada. A su cuello haba un trozo de cuerda como el que alguien haba utilizado para colgar al perro. Sigui con la mirada la cuerda desde el cuello de la nia hasta llegar a la mano muerta, casi carbonizada, y entonces contempl la carnicera. Haba cuatro cuerpos muertos junto a Kali. Un hombre, o lo que quedaba de l, se haba convertido en un tiznn ennegrecido. La estaca con la que haba golpeado al perro se haba consumido, pero todava aferraba entre sus engarrotados dedos el madero requemado. El hombre que haba puesto la soga alrededor del cuello de Kali estaba panza hacia arriba, con la ropa hecha jirones y los brazos tiesos como espinas. Los labios y los prpados haban desaparecido y sonrea de forma siniestra, como sorprendido. Todava quedaban dos ms, algo ms lejos, tambin la ropa desintegrada, los pelos tiesos y algn hueso blanquecino y puro asomando entre la carne negra. La nia lloraba agazapada. Lilo lleg y comenz una letana de palabras incomprensibles al tiempo que golpeaba las palmas contra su frente. Jared se sinti clavado al suelo, como si todo el peso aplastante de aquella tormenta le impidiese moverse, escapar. Mir fijamente a su hija. Ella levant la mirada por primera vez. Los ojos brillantes. Esos extraos ojos de Kali, casi sin iris, grandes y almendrados. Ella no dijo nada. Lilo llam l. Ve a mi casa y lleva mis cabras a tu madre.

mis cabras a tu madre. Pero, Jared... titube l. No podemos comprarte las cabras. No te las vendo. Es un regalo. Nos vamos. El cielo reson ronco, casi tmidamente, y la lluvia se extingui como haba llegado, de pronto.

CAPTULO II

El Saln de Expiacin, en la Sagrada Casa de Vanaiar de Ilke, era una sala oscura, fra y hmeda. Todas las paredes estaban cubiertas por grandes cortinajes escarlatas, sin otra luz que la claraboya que agujereaba la penumbra en el mismo bside, como una presencia etrea y divina. En la altura, la bveda desapareca en una oscuridad slida, casi palpable, que oprima el corazn y empujaba a uno a la nica luz. Y bajo esa cascada reluciente, frente a un rudimentario altar de mrmol blanco como la nieve, postrarse ante el poder de Dios. All, con el pecho sobre el suelo y los brazos desplegados a los lados, se encontraba el monje inquisidor, en silencio absoluto. Trataba de diluir sus pensamientos y sentimientos a travs del dolor y la penitencia. Saba que en las prximas semanas su espritu tendra que enfrentarse a muchos conflictos, morales y ticos, y su fe sera puesta a prueba.

morales y ticos, y su fe sera puesta a prueba. La guerra por el norte invada cada conversacin, impregnando los silencios de expectacin y ansiedad. l era un inquisidor, no poda mostrar sentimientos en pblico, y deba mantenerse cauto y contenido ante la euforia guerrera de algunos clrigos y la reticencia de otros. De todas formas, solo el Alto Inquisidor y sus mandatos deban perturbar su conciencia, sin importar cualquier otra circunstancia. La estrecha puerta se entreabri lo suficiente para dejar entrar a un visitante. Camin a pasos cortos, como si no desease que su armadura de mallas hiciese ms ruido que el roce de una tnica, aunque eso era realmente complicado y el tintineo de tanto metal inund la estancia como un viejo amigo de batalla. Se detuvo en el centro de la nave, unos pasos tras el yaciente inquisidor, y retuvo la respiracin mientras apoyaba la mano enguantada en la montura de la espada y dejaba que la contera cayera sobre su taln. El paladn esper en vano algn movimiento del monje. Saba que te encontrara aqu dijo finalmente el paladn y su voz repic contra las paredes, como una ofensa a la luz, aunque una ofensa amigable, al fin y al cabo. El monje inquisidor se incorpor lentamente. Primero apoy los brazos para quedar de rodillas frente al altar, despus, en un lento y doloroso esfuerzo, se puso en pie. Un gemido sofocado qued atrapado en sus labios al recuperar la vertical. Las horas de inmovilidad sobre el suelo le magullaban las

inmovilidad sobre el suelo le magullaban las articulaciones, pero para eso era el Saln de Expiacin, para sentir el dolor y recordar los pecados del alma al cuerpo. Solo t podras entrar en un recinto sagrado ataviado de batalla y perturbar la meditacin de un inquisidor sin temor a ser cuestionado en sus formas dijo el monje, mirando sobre su hombro. T o cualquiera de esos llamados Paladines de la Aurora con quienes te acompaas. Crea que solo las compaas con faldas eran asunto de un inquisidor dijo el paladn. Acaso no llevan faldas los Paladines de la Aurora? replic al enfrentar sus miradas. S, pero no tan largas como las tuyas, Anair. El monje se adelant, intentando mantener la espalda rgida y sonri al paladn. Era algo ms bajo que l, de rostro redondeado y nariz abultada y, bajo las cejas, sus ojos eran dos profundos lagos helados. Sin embargo, el paladn era alto y corpulento, de rostro alargado y mentn cuadrado y fuerte, con los ojos oscuros y humildes, aunque asertivos. Al llegar a su altura se besaron y el paladn estrech al monje contra el jubn que cubra su cota de mallas. Cundo llegaste? pregunt Anair, el inquisidor. Acabo de descabalgar, compaero respondi con una mano en el hombro de Anair. Cuntas horas llevas aqu? No es apropiado prestar atencin al tiempo cuando se rinde cuentas con Dios,

tiempo cuando se rinde cuentas con Dios, Earric. Lleva tiempo purgar los pecados respondi Anair con un mohn tmido. Qu pecados? exclam Earric y neg con la cabeza de forma cariosa. Eres la ltima persona de Ilke que debera utilizar esta sala y te torturas en el fro suelo durante horas. Dios est satisfecho con tu misin. Ahora hablas con Dios? Arque una ceja, escptico. T ya me entiendes, Anair. Chasque los labios el paladn. Te conozco de hace tanto tiempo... Y, sin embargo, eres t el que nunca utiliza el Saln de Expiacin le cort Anair . No me juzgues desde la ligereza de tus actos. No te juzgo, amigo. Arrug el cejo Earric. Pero recomienda la expiacin a Jakom y al Gran Maestre. Yo soy tan culpable como ellos puros. Esa actitud, paladn reprendi pacientemente. Mide tus palabras. Mis palabras son verdaderas. El orgullo os llevar a la desdicha. Movi la cabeza a los lados. Demasiados aos de desplantes y arrogante comportamiento. Sois el centro de todas las miradas y comentarios. Te lo digo como amigo, no es momento de desafiar el poder de los padres de armas misinios, ni las conveniencias de la orden. Querrs decir las conveniencias de unos pocos contravino el paladn. Los reyes se enfrentan a los dioses. Khymir XII se muestra

belicoso y desconfiado con las congregaciones de su reino y aqu en Misinia, los Levvo, con su apetito voraz y despiadado, aspiran a devorarnos a todos. Nuestro orgullo es parte de la supervivencia. Domina tu vehemencia, Earric dijo entre dientes al tiempo que arrugaba los ojos. Un ruido de pasos en el exterior alarm a ambos clrigos, que miraron por un instante la puerta casi oculta por los gruesos cortinajes. Anair tom a Earric por el brazo y suspir pesadamente. No deberamos hablar aqu. Demos una vuelta. El templo de Vanaiar en Ilke era un conjunto de edificios fortificado de aspecto imponente. Como todo lo que haba levantado la Orden de Vanaiar, expresaba la existencia de un Dios nico, grandioso y, ante todo, amante de la guerra. Construido en piedra nvea, el templo, los barracones, las dependencias para los monjes y el alto muro que lo rodeaba, poda contemplarse desde casi cualquier lugar de la antigua capital misinia. Era una fortaleza en el corazn de la ciudad amurallada que contrastaba con el afilado gris del cercano Palacio Droemar, sede de la Casa de Ilke. En lo alto de las torres de ambos edificios los pendones blancos y oro de la Orden de Vanaiar competan con las banderas celestes y la trucha de Droemar. Era el viento del norte lo que haca, por una vez, que las enseas de la ciudad y la orden apuntaran juntas al horizonte, a pesar de la divisin de los hombres. Anair Banaan el Inquisidor, o el

Anair Banaan el Inquisidor, o el Abandonado, como lo conocan sus hermanos, y Earric de Bruswic, caminaron juntos por el atrio que rodeaba uno de los patios interiores del Saln de Vanaiar. Ambos eran jvenes y fuertes, pero el aspecto de Earric, con su cota de mallas y la sobrevesta blanca con el rombo amarillo de la orden, comparado con la tnica del monje, le haca parecer duro como una roca. Haban combatido juntos decenas de ocasiones en el norte, aunque tras el ingreso de Anair en el Consejo de la Ira, sus caminos siguieron direcciones muy diferentes. Earric tena el rostro arrasado por la guerra, la mirada vtrea, y la sonrisa era ms irnica de lo que fue en tiempos de juventud. Por su parte, Anair estaba envejecido, y a sus treinta y cinco aos los asuntos de la fe y la administracin haban sembrado otras cicatrices en su cuerpo. Se mostraba ms oscuro y reservado, fro y ladino, que cuando no era ms que un monje guerrero en un monasterio del norte de Aukana. Haca algo ms de un ao que no se haban visto, y el jbilo del reencuentro se vea empaado por un asunto que turbaba los pensamientos de paladn y monje: la reunin del Alto Consejo de Vanaiar que se celebrara al da siguiente. Tanto tiempo ha pasado que casi no recordaba tu mal humor dijo Earric, que pretenda ser sarcstico. No es mal humor, guerrero de Dios, son las tribulaciones de un hombre de fe replic Anair.

Anair. Dirs las preocupaciones de un hombre que asciende como la espuma en el escalafn de la Orden. S muy bien, como los rumores que corren de Este a Oeste indican, que eres la mano derecha del Alto Inquisidor. Adems de lder de los Puros de Vanaiar. Cmo sienta ser protector de una fortaleza como Rajvik? Y cmo sienta no tener ms hogar que el camino, el ostracismo y la vida errante, paladn? De nuevo te defiendes cuando no te acuso, amigo se disculp Earric. Solo pretendo alabar los logros que alcanzaste en tus aspiraciones. Deberas saber que un hombre de mi posicin, como t dices, solo aspira a morir en batalla. Ese es el nico ascenso para un monje. Enhorabuena por tu nuevo papel en los designios de Dios pues. Si alguien mereca ese reconocimiento, sin lugar a duda, eras t. Gracias, hermano. S que a ti tampoco te ha ido mal en estos tiempos aciagos. A pesar de tu obstinacin por pertenecer a esa reunin de blandos caballeros piadosos. Podis continuar ocultando vuestros ritos y de paso Los pergaminos Tirleos. Si el Consejo de los Justos echase mano de esos textos, ten por seguro que seras juzgado. S muy bien qu hara el Consejo con nuestros sagrados textos. Y seguro que tu superior, Jakom el Devoto, disfrutara viendo pasar por el cadalso a tanto paladn errante. Earric sonri maliciosamente, aunque baj la voz cuando algunos guardias pasaron junto a

voz cuando algunos guardias pasaron junto a ellos. Ahora soy el representante de los Caballeros de la Aurora ante el consejo de maana. Es todo un honor. S, lo es asinti el paladn, en un murmullo, como si grabase aquella sentencia entre ceja y ceja. Tenemos mucha fe en las palabras de Raben, el Jansenita. Por fin, un hombre de carcter compasivo y corazn abierto ha llegado a Maestre de la Fe. Es un gran avance para todos los que confiamos en que es momento de cambiar algunas cosas. La fe es un preciado bien que escasea ltimamente. Por qu no me sorprende que esperes tanto de Raben y sus palabras? Anair baj el rostro inundado de oscura pesadumbre . La reunin de maana no ser una ceremonia cualquiera, ser una batalla y, puedes creer esto, correr la sangre. Por qu dices eso? se sorprendi Earric. Eres demasiado melodramtico, Anair. Ni siquiera mis hermanos temen represalias del Consejo de la Ira. Demostramos nuestro valor con creces en los mrgenes del ro Eitur. Esos que tu llamas blandos caballeros soportaron el asedio de las tribus oscuras durante tres lunas cerca de Roca Kilim. Y, finalmente, se enfrentaron a una fuerza muy superior, para mayor gloria de Dios. Ganamos para Aukana una extensin muy superior al Ducado de Bremmaner, y Raben hablar bien a favor de la unin en las armas o en la fe. No me refera a juicios de valor y

valenta, Earric. El Gran Maestre Ojvind va a someter a una gran encrucijada a todos los padres de armas, sin importar su ortodoxia o su espritu renovador. No quera ser yo quien cuestionara los planes de su altsimo. Se encogi de hombros el guerrero. Escucha, Earric susurr Anair apartando a su amigo bajo uno de los arcos abovedados del corredor. El Alto Inquisidor est disgustado por la divisin y el conflicto interno. S que se ha reunido con el Gran Maestre y con Ezra Gran Puo, su jefe de armas. Nunca antes una situacin semejante se haba dado en la Orden de Vanaiar. El enfrentamiento entre el Gran Maestre y Raben, el Jansenita es abierto, y a ninguno de los dos le faltan seguidores dispuestos a tomar las armas. El rey est aprovechando esa flaqueza para presionar a Ojvind en su beneficio. El gran debate de maana no ser teolgico, sino que girar en torno a la conveniencia de apoyar al rey Abbathorn Levvo III en su guerra contra la rebelda del Duque de Bremmaner. Eso es una locura! exclam Earric. Nadie apoyar esa guerra. Puedo no comulgar con Ojvind y su maestre de armas, pero es un Gran Maestre fuerte y no ceder al reino. De nuevo te equivocas explic Anair, tomndole del brazo mientras continuaban caminando. Ojvind ha perdido salud en los ltimos aos y quiz tambin la fe. Si hubieses dedicado ms tiempo a conocer a los burcratas que rodean a Ojvind, sabras que las arcas de la Orden estn tan vacas como el

arcas de la Orden estn tan vacas como el crneo de un Dachalan. La mayora de padres de armas estn a favor de una guerra secular, y Ojvind no necesita demasiadas pruebas para declarar herejes a los duques de Bremmaner y justificar as su apoyo al rey Abbathorn. Somos una orden de monjes guerreros, no lo olvides, pero tambin dependemos de la amistad de reyes y seores. Son las necesidades de esos mismos padres de armas las que requieren del favor de reyes para subsistir dijo Earric, indignado. De cualquier modo, han venido observadores de todas las Casas de Misinia para asegurarse de que el resultado del consejo es favorable a los intereses del reino. La misma reina Anja Levvo lleg anoche a palacio. Toda una figura regia. Tambin Enro Kalaris, Seor de Ursa. Y Okral Levvo, Seor de Boldo y to de la reina, ha venido atrado por las deliberaciones del consejo. A bandada de cuervos hambrientos me suena eso. Dosorillas ha enviado a su hijo menor, Vrneil Rjuvel. Y el resto de seores estn demasiado ocupados preparndose para la guerra. Dije cuervos? Earric sonri. Ms bien toda la manada de lobos grises nos rodea en silencio, sedientos de sangre. Ambos ascendieron por las escaleras hasta el muro que rodeaba el patio y, de all, pasaron sobre la nave principal del templo hasta un mirador que rodeaba la cpula principal.

mirador que rodeaba la cpula principal. Desde aquella altura podan ver toda la ciudad, la muralla fortificada y al norte el camino que acompaaba al ro Misvainn hasta los lejanos pasos montaosos. Al otro lado del ro, unido a la ciudad por media docena de puentes, estaba la zona del puerto, el Ilkebjr. Era una maraa de calles retorcidas, muelles diminutos y grandes diques donde fondear los bajeles que navegaban corriente arriba desde Osjen. Y tras aquellas casuchas, tabernas de marineros y burdeles de msica animada, se encontraba el campamento del ejrcito real. Casi tan extenso como la ciudad misma. Una pltora de diminutas tiendas blancas y pabellones de pendones y escudos coloridos, con un millar de columnas de humo dibujadas en el cielo. Hace aos que Enro Kalaris, Seor de Ursa, viene oponindose al sagrado canon que estableci Adair el Ciego. A nadie le gusta pagar aadi Earric . Cuanto ms tienen ms quieren conservar. Se encuentra tentado por las posesiones de la Orden, y es ya conocido el rumor entre el vulgo de que fastuosos tesoros, encontrados en los saqueos ms all del Hatur, han sido ocultados por los cannigos de Rodstel. La presencia de los seores y de la reina no es sino seal de inquietud en los palacios. Inquietud y codicia. Muchos se preguntan si no debiese ser al contrario. Estn cansados de pagar el sagrado canon. Bremmaner pagar por todos ellos murmur el paladn. Aunque el duque abandone su rebelda

Aunque el duque abandone su rebelda muchas cosas cambiarn. Como has dicho, Bremmaner pagar por todos. En sangre o en oro explic el inquisidor. Comprendo tus palabras, hermano asinti Earric. Desde luego son muy diferentes las cosas en las fortalezas fronterizas que aqu en los salones. Los hombres armados del Pramo ms all de Vjestagoy, o los paladines que lucharon en los Montes de la Desdicha cerca de Portondehierro, no entendern una guerra en el corazn de la misma Misinia. Nuestros votos de valenta y honor nos obligan a luchar siempre, expandiendo nuestras plegarias en los pramos helados del norte, protegiendo a los nuevos colonos fronterizos. Qu funcin tiene luchar contra Bremmaner? Raben no lo aprobar. Y nosotros tampoco. Qu pramos del norte? Qu enemigos? Qu colonos? Cada vez hay menos Kari que acechen las fronteras, ya no hay invasiones de tribus oscuras. Los colonos prefieren marchar a Oriente, o al sur, en lugar de vivir en tierra helada y sin vida. Esta decisin se escapa de tus manos, Earric. No hay otra salida. La guerra ya est decidida. Entonces, qu sentido tiene reunirnos si no es para tratar la doctrina? Son tiempos de cambio. Nuevas fuerzas crecen en la Orden de Vanaiar y ahora es el momento de emprender un nuevo camino. Escchame como amigo, no como inquisidor. Te escucho como clrigo de Vanaiar dijo Anair de forma cortante. Pero eres t

quin debe entender que no es el futuro de la guerra lo que se decide, sino la supervivencia de la misma Orden. Eso suena amenazante y apocalptico. Es una amenaza afirm Anair, baj la nariz y sus ojos refulgieron en la oscuridad de su rostro. El reino, por descabellado que te parezca, exigir la participacin de la Orden en la guerra contra Bremmaner como gesto de lealtad y sometimiento. Ese es el nuevo ciclo que se acerca. Eso es imposible! alz la voz el paladn. Dios no se somete al rey. La Orden es la salvaguarda del Norte. Nosotros protegemos las fronteras de los Kari por la gloria de Dios. Somos la luz de Oriente. Acaso vamos a convertirnos en mercenarios a sueldo de reyes y seores? Como inquisidor y lder de los Puros de Vanaiar, solo puedo acogerme a Dios en estos momentos y someterme a sus designios. Mi voto de lealtad, al igual que a ti, me obliga a acatar la palabra del consejo y en especial la de mi Gran Maestre Ojvind. Ojvind el Corts dijo despectivamente Earric. Ojvind el Impuro. No deberas decir eso en voz alta dijo irnico Anair, algn inquisidor podra escucharte. No se debera permitir ser Gran Maestre a un hombre cuya joroba es superior a la mitad de su cuerpo. Basta de bromas escupi el monje inquisidor. Sabes lo que opino al respecto. Tu lealtad est ms que demostrada. Si

Tu lealtad est ms que demostrada. Si se gan el mote de Ojvind el Corts, es por su mana de inclinarse bajo esa grandilocuente chepa. Es algo innegable. Nada que ver con el voto de lealtad. Todos los caballeros sois iguales dijo Anair, haciendo caso omiso a las palabras de Earric sobre el Gran Maestre. Sois leves con el dogma. Descuidados con los ritos. Irrespetuosos con la jerarqua. Cul es el fin de tu camino Paladn de la Aurora? La gloria de Dios y la felicidad de los hombres, siempre respondi el paladn, pero Anair se encontraba ausente, lleno de pensamientos y desasosiego. Anair Banaan se acerc a la balconada y ote el horizonte sobre las murallas de la ciudad, pero su visin no pas del campamento instalado en las afueras. Desde la capital, Dvingrenn, haban llegado tres Tkmatas misinios, la mejor infantera nortea, de cuatro mil hombres cada uno. Una veintena de caballeros libres con un centenar de espadas por lanza. Y los seores sureos de la Vieja Misinia haban enviado algo ms de tres mil arqueros y espadachines. Pero el orgullo de la Casa real misinia se acercaba al galope por el camino del sur. Sin poder distinguirlos todava, senta el rumor de los cascos golpeando el suelo, murmullo de la destruccin que se avecinaba. Llegaba el Otko, el cuerpo a caballera del rey Levvo comandado por Brakenholm. Dos mil lanzas montadas reunidas en los pramos de la Nueva Misinia y apoyadas por doscientos arqueros a

Misinia y apoyadas por doscientos arqueros a caballo capaces de inundar cualquier enemigo con una lluvia mortal de dardos antes de verse desbordados por la carga de caballera. Ambos contemplaron la escena en silencio. No se puede negar que es impresionante meditaba Earric. Ha reunido veinte mil hombres en solo unas semanas. Ciertamente esta guerra ya est en marcha. La guerra del rey Abbathorn Levvo. Pero no es suficiente murmur Anair el Inquisidor mientras miraba sus manos duras de monje guerrero. No contra el Ducado de Bremmaner. Nos necesita a nosotros. Y a nuestro Dios aadi Earric.

CAPTULO III

Dvingrenn, la ciudad del millar de cpulas, era, por derecho propio, la capital de Misinia. Desde una zona elevada junto a la unin del Misvainnn y el Kunai, dominaba el acceso fluvial al norte y toda la verde extensin de colinas que se abra como un abanico a sus pies. Sobre las murallas del color de la arena se alzaba, barrio tras barrio, como un grandioso bosque de piedra que culminaba en el palacio real, ahora llamado el Lvvokan, en honor a la Casa que construy la ms grande de las cpulas esmeralda de la ciudad. Fue durante el reinado del ltimo monarca de la sangre de Drojn, anterior a la era de la

la sangre de Drojn, anterior a la era de la sucesin de las Casas, cuando cada seor construy una torre para demostrar su riqueza. Los vasallos imitaron a los seores, el pueblo a la aristocracia, y cada torre, cada casa, se cubri con una cpula de brillante piedra verde sacada del Mar de Mis. De tal forma que cientos de aos despus, al sol poniente de otoo, el cielo sobre Dvingrenn era verde como la tierra que gobernaba. En la sala de mapas del Lvvokan se guardaba un tenso silencio. El joven invitado esperaba al otro lado de la mesa con la atencin puesta en cada paso o gesto del rey. Apresaba el labio inferior entre los dientes, quiz para ocultar que le temblaba un poco, y sus manos, entrelazadas a la espalda, se vean sudorosas. El consejero lo observ desde un lado, clavando en l sus viperinos ojos, estudiando su temor, evaluando las reacciones de Lonenfach Kolmm ante el ambicioso plan de los Levvo. Desde el amplio ventanal que rodeaba la estancia se poda ver el horizonte de Misinia. Y en torno a esa lnea difusa, confundida con el cielo brumoso, haba preguntado el rey Abbathorn Levvo III. Cules son los lmites de Misinia, mi querido y joven, aliado? interrog el rey, pero las palabras se diluyeron como arena en un estanque. El rey haba dado la espalda a su invitado y a Rghalak, el consejero, y caminado hasta la ventana. Despus de un largo silencio recorri los muros de la bveda y sus enormes murales de mapas y cartografas, terrestres y marinas,

de todo Oriente. Pas frente a las lneas de la costa este de Ithiil, donde los hombres cabalgan en lanudos kiba que escalan las paredes rocosas de los Montes de Hueso. Ignor, perdido en la respuesta a su propia pregunta, la visin del mar dulce de And ag Min y los desiertos que lo rodean, as como el fastuoso bosque de Oag y la ciudad secreta de Rendeln. Aunque hubo un mapa en el que s se detuvo. Seis varas de longitud y cuatro de altura representaban el Imperio de Serende, la vieja civilizacin del mundo, los primeros hombres del sur. El Imperio murmur deslizando los dedos entre la corta barba. Qu odiosos parientes lejanos. Es esa la respuesta a su pregunta, majestad? pregunt el joven Lonenfach Kolmm, pero su voz se quebr, quizs por haber permanecido tanto rato callado o por el temor que pareca producirle el severo semblante del rey. El rey Abbathorn dio media vuelta, como si se sorprendiese al escuchar aquella voz. Arque una ceja e intercambi una mirada incrdula con su siniestro consejero. Lonenfach dijo, sonriendo apenas. Mi pregunta no tiene respuesta. Por lo menos respuesta fcil. El consejero del rey, Rghalak, inclin la cabeza y su calva manchada reluci con un brillo aceitoso. Vesta una larga tnica morada de mangas anchas con ribetes bordados en hilo de oro y esmeralda. Frente al enjuto pecho

alzaba sus huesudas manos, tocando, apenas un poco, las uas unas contra otras. Tena un aspecto sibilino y venenoso. De pequeo tamao, sus pupilas rasgadas color mostaza refulgan en el interior de la profundidad de sus ojos. La piel plida, blanda y descolgada y cubierta de manchas, del mismo color que unos finos labios que, como un teln de carne, en ocasiones se levantaban y permitan ver unos dientes limados en forma de sierra. Saba que a su majestad le gustan los acertijos y dems juegos de astucia. Se inclin levemente el joven y sonri con sinceridad. El rey contempl con aires condescendientes al joven Lonenfach. Lo vio como lo que era, un gigantn del norte embutido en un traje de corte con los colores de su Casa. Vesta de prpura y negro con ribetes dorados en las hombreras y los botones de su casaca eran rubes engarzados en oro rojo. Un lujo para los seores de Korj, pens el consejero desde su lugar. Sobre el pecho, bordado finamente, el lobo smbolo de la Casa de Kolmm. El rostro de Lonenfach era redondo bajo el pelo cobrizo, con algunas pecas en los pmulos y gruesas patillas que ocultaban las orejas. Rghalak conoca la arruga en los labios del rey y saba que no vea en l ms que un torpe joven. Un guerrero norteo al fin y al cabo. Crees que puedes servirme bien, Lonenfach? pregunt el rey. Tan bien como servira a mi propio padre, majestad respondi con una nueva

padre, majestad respondi con una nueva reverencia. Me pregunto si eso ser suficiente aadi el monarca mientras escrutaba su rostro. La Casa de Kolmm siempre ha sido fiel, mi seor. La lealtad de Korj es vuestra. Tu padre es un gran amigo y siervo. Nuestros antepasados lucharon juntos en los Montes de Brnt y en la Nueva Misinia. Pero hace muchos aos de eso. Las armas acompaan a la lealtad, majestad. No dudo de la habilidad de tu espada, mi joven seor dijo el rey. Ni del nmero de caballeros de vuestra Casa que lucharan a mi lado en el asunto que nos incumbe. Si ms bien mis elucubraciones se dirigan ms all de las fronteras que podemos ver en cualquiera de estos mapas tan antiguos como el mundo. Su majestad tiene grandes planes para Misinia. Los grandes planes pueden pasar a la historia como nfulas de reyes locos. Crees t que yo estoy loco; perturbado? Jams dira eso, majestad respondi el escandalizado Lonenfach y, tras l, Rghalak sonri de forma apenas perceptible. Mi abuelo combati a los Dachalan en los Montes de Brnt. Conquist los pramos al oeste de Vjestagoy y asegur la expansin de los colonos. Llam a toda aquella vasta y agreste tierra la Nueva Misinia y construy fuertes y atalayas para protegerla de los Kari y sus incursiones. Cre el Otko, su fiel

sus incursiones. Cre el Otko, su fiel caballera, para luchar en cualquier lugar del oeste, capaces de recorrer grandes distancias en poco tiempo. Un cuerpo rpido y bien formado. La envidia de cualquier otra Casa del norte. Mi abuelo era un guerrero de la antigedad. Como lo fueron sus antepasados. El rey recorri con sus dedos el gran plano sobre la mesa. Desde el Ocano de Cristal, entre los cuernos que cerraban el Mar de Mis, hasta la ciudad donde se encontraban. Su hijo, mi padre, estableci un sistema de comercio que enriqueci la corona y a sus habitantes. Termin la construccin del palacio en el que ahora nos encontramos y, por su amor a los caballos, levant un estadio donde, desde hace veinte aos, se celebran competiciones entre los mejores jinetes de Oriente. Pero no era solo un grandioso gobernante. Aplast con autoridad la Rebelin de los pescadores de Oddland y siempre, siempre, plant cara a la Orden de Vanaiar y sus aspiraciones sobre la corona; aunque a pesar de todo luch con los monjes en Trohenggeim durante la Guerra del Clan de los Despellejadores. Fue un magnfico soberano. El rey Abbathorn se separ cabizbajo de la mesa y volvi al mirador y a la frontera brumosa del Este. Vuestra familia est colmada de honores, majestad. De nuevo, el rey lo mir sorprendido al escuchar su voz. Honores? pregunt irnico. Yo hered de mi padre un reino en paz. Tengo

hered de mi padre un reino en paz. Tengo cincuenta y dos aos. Y dejar un reino en paz. Abbathorn alz una mano de dedos gruesos y fuertes y las mangas de su manto se deslizaron hasta los codos. Era un hombre slido y rocoso, de mirada vtrea y mentn cuadrado. Las pobladas cejas negras, como una eterna arruga sobre sus ojos verdes, le daban un aspecto felino y hambriento. Habis sido un gobernante justo. El joven norteo carraspe un poco y se corrigi . Sois un gobernante justo, majestad. S, lo soy, lo soy. Soy el mejor rey que poda esperar Misinia. Verdad? Cierto, mi seor. Siempre he sido demasiado indulgente. Y eso ha fortalecido a los enemigos de la corona. Si hay algn culpable, soy yo. Ser compasivo es una virtud, majestad. Cabece el joven Kolmm. Yo no quiero ser compasivo, Lonenfach. Lo soy. Chasque los labios y recibi una mirada aprobadora de Rghalak. Lo fui por obligacin. He consentido los desplantes orgullosos de monjes, de seores vasallos, de reinos vecinos. Qu crees que define a un rey? El honor, el porte, el carcter y la compasin respondi rpidamente el joven. Tu padre te ha criado bien. El rey sonri. El mo me educ para que fuera el ms grande rey de la historia misinia y yo he cultivado esas virtudes durante cuarenta aos. Cerr el puo con fuerza hasta que los dedos blanquearon por la presin. Cuarenta

aos para pasar a la historia como una figura de piedra en un mausoleo. Para dejar mi apellido a mis hijos y alguna cancin ficticia junto al fuego. No es, ni por asomo, lo que cualquier joven prncipe desea cuando le ensean las cuatro virtudes. Aos de paz que han envalentonado al Duque de Bremmaner en su rebelda. Aos de paz que han llenado de gloria a esos santones belicosos de la Orden de Vanaiar, acumulando riquezas en el Norte mientras el reino se convierte en un animal viejo y carente de poder. Aos de paz para que las Casas aukanas crean que pueden estar a la altura de la madre Misinia que les dio su cultura, su civilizacin. Las cuatro virtudes hacen dbil al monarca y con l, al reino. Tendremos que escribir nuevas historias a semejanza de las viejas. La Casa de Kolmm est lista para pasar a la historia, majestad. No hay lugar para la arrogancia de Bremmaner en la nueva Misinia. No hay lugar para dioses antiguos y cultos supersticiosos. El rey atraves la estancia de vuelta a la mesa. Partirs de inmediato al Norte con las nuevas rdenes para tu padre. Los asuntos que hemos tratado se mantendrn en el ms absoluto de los secretos. Nadie debe saber de nuestro plan. El futuro y la gloria estn en nuestras manos. Podis confiar en vuestros siervos, majestad dijo Lonenfach Kolmm y se cuadr al ms puro estilo militar. El rey dirigi al joven una mirada dura y asinti complacido. En ese instante la doble

asinti complacido. En ese instante la doble puerta de la estancia retumb por los golpes y Rghalak dio un paso al frente. Es vuestro hijo, majestad anunci pausadamente. Abbathorn asinti sin abandonar el duro semblante y sali de tras la mesa de mapas. El consejero dio una sonora palmada y dos guardias abrieron la puerta antes de colocarse a los lados, con la nariz apuntando al techo y la alabarda frente al pecho. El primognito del rey y heredero, Browen Levvo, acompaado por su guardaespaldas Gavein de Yuel, atravesaron la sala a grandes pasos, hasta la mesa de mapas, e hincaron la rodilla en tierra ante el rey. Browen tena la misma edad que Lonenfach Kolmm, pero por sus ojos brillantes y los labios estrechos y prietos, pareca mucho ms adulto que el rosado norteo. Vesta un peto metlico con la corona de cinco puntas sobre el pecho, y bajo l, una cota de mallas que le cubra hasta las botas de monta. Con el brazo rodeaba el yelmo de penacho esmeralda, en forma de ave monstruosa con un puntiagudo pico por babera y ojos alargados por visor. Se haba recortado el pelo, oscuro como sus ojos, de forma que algunas de las cicatrices de combates y entrenamientos asomaban a la luz. Mi rey dijo sin levantar la mirada. Todo est listo, padre. No hay guerrero ms fiel en todo el norte que t, hijo mo. Sonri de forma vida. Sers el instrumento de mi furia con

vida. Sers el instrumento de mi furia con el que alcanzar la gloria eterna. Solo aspiro a servirte respondi Browen sin apenas despegar los labios, con la mirada hacia el suelo. Levntate orden Abbathorn, alzando las palmas de las manos. Mi querido hijo, ha llegado la hora que tanto habamos esperado. Partirs esta noche con tus caballeros y la oscuridad os cubrir de ojos extraos y odos enemigos. Gavein aadi, mirando al fortachn a su espalda, s que tu espada no caer antes que la de mi hijo. Gavein alz el eterno gesto de enfado que cubra su rostro. De piel morena y cuarteada por el sol, el pelo le creca como un arbusto desrtico del color de la ceniza, y se descolgaba mediante unas frondosas patillas por su fuerte mandbula. Sobre la tostada piel destacaban sus ojos de hielo y dos gruesos aros de oro pendientes de las orejas. Mercenario de profesin, fue puesto al cargo de Browen en la Nueva Misinia. Lucharon juntos contra los hombres bestia cuando era tan solo un adolescente. Nadie saba qu extrao pacto una al mercenario y el prncipe, pero desde entonces haba sido su guardaespaldas, guiado por una obediencia ciega, lealtad y disimulada admiracin. Podis dar por seguro que mi sangre se derramar por l, majestad dijo con una voz cavernosa y profunda. Est todo dicho. Aquello tan largamente esperado ha llegado a su cenit. Ahora, marchad.

marchad. Browen, Gavein y Lonenfach Kolmm inclinaron el gesto ante el rey y abandonaron la estancia, cada uno dispuesto a enfrentarse a la misin encomendada. Abbathorn les dio la espalda y volvi frente a uno de los murales que representaba los reinos del norte. A la izquierda la Vieja Misinia. A la derecha los Campos Aukos, conocidos como Aukana desde que tras una larga guerra de secesin formaron su propio reino. A pesar de ser algo que haba ocurrido cientos de aos atrs, la mayora de misinios consideraban a sus vecinos aukanos como renegados y criminales pues, segn la historia, descendan de las Casas que siguieron a los Hornavan al exilio. Mil aos antes de que Abbathorn Levvo III llegara a convertirse en rey, las Casas de Misinia luchaban por su ascenso al trono. La ms pobre de las Casas, los Hornavan de Uddla, formada por seores menores de las tierras del sur, fue traicionada por todas las otras Casas, sus lderes asesinados, y sus pueblos arrasados. Los asesinos del caudillo Hornavan, la Casa de Skol, recibi en pago la ciudad de Uddla. La huda hacia el este de los siervos Hornavan les hizo descubrir un nuevo lugar en el que formar su propio reino. Los Campos Aukos era una extensa zona verde de prados y manantiales. Una llanura rica y prspera que se extenda desde el sol naciente. Pero fue por pocos aos. Una vez Misinia qued unida bajo una dinasta decidi expandirse hacia Oriente y, por segunda vez en la historia, los parias de

Aukana quedaron sometidos a los mandatos de reyes extranjeros. Hasta que la guerra de secesin puso a cada cual en su lugar y dej marcados para siempre a los gobernantes de ambos pueblos. Consejero dijo tajante Abbathorn, dando un manotazo al aire. Ya ha marchado el embajador aukano? Sali esta maana con los documentos y el sello real, alteza. El compromiso con el rey Khymir XII de Aukana es firme. Segn los reyes se han pronunciado, la princesa e hija nica de Khymir ser desposada con Browen y los reinos unidos mediante alianza, la prosperidad y el bien de todos, en una confederacin del norte. El rey se mantuvo en silencio mientras observaba la puesta de sol en la cercana desembocadura del Misvainnn. El agua verde del Mar de Mis, en la distancia, se cubra de niebla que reflejaba la mortecina luz del fro sol del norte. Ms all, cielo y agua se convertan en un desierto turquesa atravesado por los mstiles de cientos de naves que volvan a puerto escapando de la creciente noche. Eso suena magnfico. No crees? pregunt meditabundo. Suena grandioso, mi seor. El consejero se coloc a su espalda, siseando a sus hombros. Como vos predijisteis es una oferta que no poda rechazar. Ha sido muy inteligente tentar su codicia con las riquezas de Bremmaner y la supervivencia de su estirpe con un matrimonio poltico, majestad.

con un matrimonio poltico, majestad. La codicia es el mal comn de todos los monarcas, verdad, Rghalak? Es propio de hombres destinados a regir el futuro de los pueblos. Segn nuestro acuerdo el condado de Bremmaner pasar a ser gobernado bajo caudillaje de Aukana y para asegurar el futuro de tan cordial presente, el matrimonio mantendr abierto el comercio en el Kunai. Demasiado tiempo ha estado la encrucijada bajo control del Ducado, enriquecindose por el derecho de paso de mercaderes y caravanas con la plata de Akkajaur. De esta forma eliminaremos tan molesto parsito y nuestros pueblos florecern al unsono. Abbathorn sonri. Opinas que yo hubiese credo semejante oferta tentado por la codicia y la vergenza a morir sin heredero? Opino, mi seor, que la situacin del rey Khymir es sutilmente diferente. El consejero se distrajo mirando el mural que representaba el norte. Se encuentra en un pas dividido. Su educacin imperial no es del agrado de ninguna de sus Casas. Los seores del oeste se preguntan quin es ese extranjero de costumbres extraas que los gobierna. Por otra parte, los Caudillos de Jinetes al otro lado del Adah Nah estn acostumbrados a los guerreros aukanos, y de ninguna manera aceptarn a un hombre de corte supuestamente dominado por su mujer. Y no olvidemos que esta, venida de Gaenor, corazn del Imperio, est muy unida a los consejos de su hermano, Majal de Aylin. Khymir, el rey extranjero, parece una

Khymir, el rey extranjero, parece una presa herida y lista para el sacrificio dijo Abbathorn. Observar el punto dbil del oponente es cualidad de grandes estrategas, majestad. Aprovechar esa debilidad es propio de guerreros. En unos das obtendr el apoyo de la Orden de Vanaiar para atacar Bremmaner, cosa que sembrar la disensin y despertar viejos rencores en su seno. Quedar dividida y dbil. Adems, el ejrcito aukano atacar las posiciones de Bremmaner desde el Este. Ser un final magnfico. Apropiado para un rey de vuestra talla. No pens que Khymir accediera. Le tena por un hombre respetuoso con la religin. Al contrario, majestad, es un hombre de ciencia y ley. Y recordemos que los dioses son reemplazables, majestad. Abri lentamente los dedos y sus afiladas uas oscuras a la altura del rostro. Especialmente para un hombre formado en la poltica. Debo decir que nuestro hombre ha realizado un gran trabajo. Cierto, mi querido consejero. Sonri el rey. Ese es un mrito totalmente tuyo. Pero me da la impresin de que nuestro hombre no es tan nuestro como supones. Es ambicioso. Quiz debamos algn da ponerle en su lugar, consejero. He pensado en eso, majestad asinti Rghalak. No dejaremos cabos sueltos en el plan, ni lugar a la rebelda en el nuevo imperio

plan, ni lugar a la rebelda en el nuevo imperio misinio. Tienes mi total confianza, mi fiel servidor. Nadie como t conoce mis deseos y sueos. Gracias, majestad. Me halagis. Hizo una reverencia, inclinando todo el cuerpo y abriendo los brazos frente al rey, pero sin despegar sus inquietantes ojos mostaza de l. Puedes retirarte, ahora le despidi el rey con un movimiento de los dedos, pero Rghalak se qued inmvil, con el rostro inclinado y los labios tirantes. Ocurre algo? interrog Abbathorn. Hay otro asunto del que quera hablaros, mi seor. Algo relacionado con mi posicin como mstico y no solo como consejero real. Sabes que no me gusta hablar de esos temas. Prefiero dejarlos a tu discrecin explic el monarca con un gesto de desagrado. Camin hasta el otro lado de la mesa, evitando el contacto con el hombrecillo, apart unos documentos y comenz a estudiar unos pequeos planos de la capital aukana, Kivala. Y as hago usualmente seor. Consciente de vuestra repulsa por lo arcano... Arcano? lo interrumpi al volverse sobre l. Podras definir las supercheras del populacho de otra manera que no sonase tan misterioso? Pareces un vulgar estafador del mercado. Permitid que me explique, majestad se disculp el anciano, bajando la mirada. Desde hace dcadas nos hemos dedicado a perseguir cualquier conducta esotrica con el

fin de erradicar el mal de la magia. Descubrimos sociedades secretas como El filo en la noche, y ejecutamos a sus seguidores, que no fueron pocos. Autorizamos los Juicios de Fe que la Orden de Vanaiar se ha encargado de popularizar a lo largo y ancho de todo el reino. Santones, brujas, curanderos, videntes y chamanes del tres al cuarto han desaparecido de nuestras ciudades gracias al firme propsito de la corona de civilizar el reino. Rghalak camin hasta el monarca para terminar su frase casi en un susurro a su espalda. Puedes ser ms concreto? Se enfureci Abbathorn. Mi tiempo es preciado. Cierto, mi seor. La cuestin es que hemos encontrado un muchacho que es, cmo lo dira, diferente, majestad. Rghalak golpe las uas de sus manos en un tamborileo rtmico. Diferente? El rey reuni sus cejas en un ngulo convexo. Qu significa diferente? Lo apresaron en Rndeinn. Su madre era una sanadora por la imposicin de manos, y el muchacho la ayudaba en las curaciones. Es posible que sea un razaelita poco comn. Pues entrgalo a los inquisidores de Vanaiar, ellos se encargarn. Hace dos semanas, en pleno centro de Rndeinn, un rayo azulado cay del cielo y atraves al muchacho. Era un da despejado y sin nubes, tenemos decenas de testigos, mi seor. No le ocurri nada, ni un rasguo. Nada

seor. No le ocurri nada, ni un rasguo. Nada que pueda ser visto, majestad. Qu pretendes decirme, Rghalak? Creo que debis verlo con vuestros propios ojos, mi seor. Est preso en los olvidaderos del castillo. Sonri el anciano mostrando sus dientes limados como una sierra de marfil hmedo y lo invit a seguirlo. Rghalak caminaba unos pasos por delante del rey Abbathorn y sus guardias de hierro. El consejero real era un hombre menudo, de piel casi transparente, uas largas barnizadas en negro, de cabeza pequea y redonda, con una generosa calva rodeada de largo e hirsuto pelo gris. Su siseante acento, unido a sus ojos viperinos y unos dientes limados como puntas de flecha, le daban un aspecto inquietante para el resto de cortesanos, aunque la posicin de Rghalak estaba ms que asegurada junto al rey. Nadie conoca exactamente la procedencia del consejero y mstico, pero haba entrado al servicio del rey haca una docena de aos, llegando a convertirse en su mano derecha y el ms vehemente enemigo de magos y arcani en Misinia. A medida que descendan niveles en el Lvvokan la piedra se volva hmeda y gris, abandonando la calidez de los niveles altos. Cuanto ms descendan, ms oscuras se vean las races de aquella casa. Bajaron a travs del patio interior de la gran cpula, rodeado por una escalera en espiral que descenda quince niveles hasta el patio de armas principal. Desde

niveles hasta el patio de armas principal. Desde all pasaron la bocana de entrada al recinto amurallado y, de nuevo, a un patio rodeado de edificios de ventanas estrechas y altas. Bajo ellos estaban los olvidaderos del rey. Uno de los guardias reales tom una antorcha y abri el camino por unas escaleras estrechas y resbaladizas de peldaos de piedra pulida como el mrmol. El rey resoplaba tras el consejero, carraspeaba y se cubra las narices con la manga. De vez en cuando, el eco de algn aullido le haca volverse y desear estrangular a su consejero. Rghalak dijo en un estrecho pasillo excavado en la roca bajo el Lvvokan. Si esto no me sorprende, dar orden de que no vuelvas a subir y te consumas en este lugar para siempre. Mi seor, majestad. Sonri el mstico, acariciando el borde de la capa real, este es lugar de dolor a los traidores y enemigos. No sera justo que vuestro leal consejero compartiera celda con tal calaa. Pues te arrojar desde lo alto de la cpula. No os arrepentiris de vuestra visita, mi seor. Al torcer un recodo vieron a un hombre grueso, de rostro bobalicn y siniestro, que esperaba sentado en un cajn que se vea diminuto bajo su trasero. El consejero real le hizo un gesto con la mano y el carcelero se levant con un ronco quejido. Unas llaves tintinearon en su cinto. Eligi una de ellas y, en un gaido oxidado, abri la puerta frente a

en un gaido oxidado, abri la puerta frente a l. La luz era escasa y el interior de la celda se abra como una boca desdentada y maloliente. Rghalak tom una antorcha y se acerc a la entrada con aires de satisfaccin. Aqu est, majestad dijo al iluminar la oscuridad. El rey constrea el rostro asqueado por el hedor. Se acerc lentamente, asomando tan solo medio cuerpo a la abertura de la puerta. Sus ojos se acostumbraron a la penumbra. Tras la puerta una rudimentaria escalera bajaba unas tres varas hasta el suelo. En un rincn una bacinilla se desbordaba de heces y orines sobre la paja hmeda. En el otro extremo vio a un chiquillo. Estaba acurrucado sobre las rodillas, ofreciendo sus costillas a la vista, como una escalera diminuta. El pelo negro, apelmazado por la suciedad le cubra el rostro. No se movi. Consejero musit el rey apartndose a un lado. Por qu quieres que vea esto? Pretendes que me apiade de l y lo haga ejecutar ahora mismo? Quiz de esa manera puedas ocupar t su sitio. Se dio media vuelta, enojado. No, majestad, esperad a ver esto, todava tengo algo que ensearos. Se volvi hacia el gordo carcelero y dijo con expresin de rabia : Trae otro. Cul? pregunt el individuo de rostro bovino. El que sea, no importa dijo, aunque al instante se corrigi. No! Que est dbil. No quiero que mate al chico.

El hombre gru y se alej por el corredor. En la penumbra se escuchaba el tintinear de sus llaves. El quejido de una puerta y despus el silencio. Golpes, algn grito ahogado y, de nuevo, reapareca a la luz de la antorcha con un hombre desnutrido y sucio, vestido con harapos, y el rostro sangrante por un golpe en la frente. Bien! exclam Rghalak. Ahora, observad esto, majestad. Y con un rpido movimiento tom al prisionero por el pelo mientras en su mano diestra apareca una daga pequea pero gruesa. El rey se sobresalt cuando el filo del arma se clav en la nuez del hombre y la sangre, oscura, casi negra, sali a borbotones por la herida. Despus lo arroj al olvidadero. El rey mascullaba maldiciones cuando el sonriente consejero lo agarr por el brazo, llevndolo hasta la abertura. Observad ahora, majestad sise Rghalak con avidez. El prisionero herido se retorca en el suelo. La sangre haba corrido por su pecho y empapado la paja, formando un lienzo de negrura brillante a su alrededor. El muchacho, recogido en su esquina, no se movi. Hazlo! grit Rghalak, contrariado. El muchacho no se movi. El hombre se convulsion cercano a la agona de la muerte y qued inconsciente mientras la sangre manaba irrefrenable de su herida. Hazlo! O ya sabes lo que te pasar! exclam de forma amenazante. El joven sali de repente y se acerc, como

El joven sali de repente y se acerc, como si de un animal se tratara, hasta el cuerpo moribundo que se desangraba. Extendi sus manos sobre l, en un movimiento extrao, como si no fueran de piel y hueso, sino agua que manaba de su cuerpo. Las manos del muchacho oprimieron el cuello y se alejaron estirando hilos invisibles hasta disolverlos en el aire sobre l. Entonces mir arriba, y el rey Abbathorn, boquiabierto, vio su rostro adolescente y afilado, de grandes ojos almendrados, casi sin iris. El chico salt atrs y volvi a recogerse en la oscuridad. El prisionero dorma tranquilo. El cuello no sangraba, la herida de la frente estaba seca y cicatrizada. Es todo vuestro, majestad susurr el consejero. El rey sali de su asombro y mir a los otros hombres, pero estaba rodeado de un carcelero estpido y dos guardias reales de rostros cubiertos por mscaras de hierro. Quieres que lo convierta en mi mdico? respondi irnico el rey. No, por favor, majestad. Es, sin lugar a dudas, un valor a vuestra casa. El qu arrug la nariz, un razaelita, un sucio marcado? Desde cundo son bienvenidos a mi palacio? Lo s, majestad. Lade la mirada Rghalak. Pero este es... especial. Qu tiene de especial? Pues para empezar sus ojos son extraos, sin apenas coloracin en el iris, pero ve perfectamente...

ve perfectamente... Tus ojos tampoco son normales, consejero mascull el rey con rudeza. S se inclin Rghalak, es cierto, mi seor. Pues entonces que lo entreguen a la Orden de Vanaiar y lo empalen en una de sus exhibiciones de Fe. Seor, mi amo susurr Rghalak. Como vuestro mstico debo estar atento a las seales y... Qu dices? lo interrumpi el rey. Pretendes que este andrajoso es una seal? Una seal de qu? Bien, majestad encogi los hombros el menudo anciano, no estoy seguro de eso, pero quiz con el tiempo necesario pudiese estudiar la clase de, cmo llamarlo?, habilidades de este razaelita. Y en qu pueden ser de inters a los propsitos del rey. Vivimos en un mundo muy complejo, mi seor. Nada es azaroso, ya que todo tiene una causa y produce un efecto. Adems, no olvidemos el episodio del relmpago en Rndeinn, alteza. Qu otra forma tomara una seal? No has respondido a mi pregunta, viejo. Rghalak dud un instante y mir a la ftida oscuridad de la celda. Hay algo en mi intuicin, aunque no s qu, mi rey dijo antes de bajar el avergonzado gesto. El rey solt una risilla nerviosa ante la humillacin de su consejero. Que lo cuelguen de las murallas o ponlo a t servicio, no me importa. Pero no me hagas

a t servicio, no me importa. Pero no me hagas bajar aqu nunca ms o sers t quin acabe colgado sobre un brasero. Precedido por sus guardias de hierro, el rey Abbathorn dio media vuelta y dej a su consejero con el carcelero grueso. Rghalak apret la mandbula fuertemente y cerr los puos hasta sentir las uas en su piel. Abajo, en el olvidadero, vio los blancos pies del adolescente. Abre la de ella orden al carcelero. Caminaron en la penumbra y descendieron otro nivel. El aire era denso y hmedo. La luz de un farol se vea dbil rodeada por aquella atmsfera opresiva. El carcelero abri otra puerta, algo ms pequea que la otra, y Rghalak pas a su interior. Al fondo, contra la pared de piedra, una mujer colgaba de unos grilletes cerrados a sus muecas. Estaba desnuda, y su cuerpo bien formado lleno de cortes, sangre seca y suciedad. La cabeza, rapada de forma desigual, le caa sin fuerza sobre el pecho, y un hilillo de baba transparente se descolgaba desde el labio. Rghalak coloc la antorcha en un soporte de metal en la pared y contempl a la mujer un momento. Su rostro haba cambiado, ya no se vea anciano y ladino. Ahora pareca fro y cruel. Bien, mujer dijo cortsmente y divag al tiempo que devolva la mirada a la exigua llama. Todava quedan algunas cosas que debo saber.

CAPTULO IV

El suelo estaba cubierto por un manto anaranjado y castao. Desde las ramas desnudas caan hojas lentamente, llevadas por la suave brisa que corra entre las hayas. Haba un gran silencio, roto de vez en cuando por las llamadas de algn flautista rojo que haba anidado en las copas sobre su cabeza en busca de una hembra. El cielo formaba una techumbre compacta y gris con los poderosos brazos de los robles corriendo a su encuentro como grietas en el vaco. Guard la respiracin hasta que ya no senta moverse su pecho. Escuch el rumor de algn insecto bajo la corteza de la raz seca tras la que se ocultaba y, desde su escondite, vio la presa aparecer. Una ardilla gris descendi de un roble hasta quedarse a dos varas de altura. Despus dio la vuelta a todo el rbol, observando a su alrededor. Volvi a subir rpidamente y ella pens que lo haca por disimular, para que descubriera su posicin y as ganar el juego y salvar la vida. Pero ella era una buena jugadora y saba esperar. Esper. La ardilla reapareci y esta vez, sin titubeos, salt del tronco y se acerc a la nuez. Se detuvo cerca, pero no lo suficiente. Se levant sobre las patas traseras. Olisqueaba y contraa el hocico. Kali vea en sus ojos negros y hambrientos el brillo del cebo. Sinti cmo

un insecto en busca de calor trepaba por su espalda en direccin al cuello y se instalaba bajo uno de sus brazos. La ardilla continu frente a la nuez mirando nerviosamente a los lados. Dio un paso, luego otro. De repente, se abalanz de un salto. Agarr la nuez con las patas delanteras, dio la vuelta y se prepar a volver de un salto a la seguridad del roble. Pero el manto de hojas bajo ella haba desaparecido. En un fugaz movimiento, Kali tir de la cuerda y el saco vol hacia las alturas, levantando a su paso una lluvia dorada. Kali se puso en pie de un brinco. Su capa estaba cubierta de barro, hojarasca y ramitas pequeas. La capucha le cubra el sucio rostro y, aunque los ojos estaban ocultos, sonrea satisfecha. Haba ganado el juego. La ardilla morira y ella continuara viva un da ms. Salt las races y se acerc al saco que se balanceaba a la altura de su rostro. En el interior la ardilla chillaba de pnico, se retorca en la oscuridad de la tela e intentaba excavar una salida. Kali deshizo el nudo y se arrodill con el saco frente a ella. Abri el cierre un poco, lo suficiente como para que la ardilla viese la luz e intentase escapar. El animal corri a la salida, pero ella lo atrap por el cuello con las manos, dejando su cabeza fuera, entre sus dedos, y el resto del cuerpo en el interior del saco. Por fin sus miradas se encontraron. La ardilla se agitaba nerviosa, parpadeaba y mova los bigotes a los lados, asustada y confundida. Kali miraba con sus afilados ojos

confundida. Kali miraba con sus afilados ojos casi sin iris al animal. La alegra por la captura la haba abandonado y ahora senta una gran pena. El animal se tranquiliz cuando ella pas el dedo pulgar entre sus orejas. Kali sonri, pero solo hasta que la tristeza volvi a ella con el silencio otoal del bosque. Sinti el cosquille en los dedos y el vello de los brazos se le eriz, como poseda por un fro que la abrasaba. La ardilla mora, pero en un ltimo arrebato de fuerza agnica, la mordi en la mano. Kali vio correr la sangre sobre la piel manchada de tierra negra mientras el roedor expiraba y quedaba muerto con los dientes hincados en su carne. Ella haba ganado el juego, pero ahora ya no senta ninguna alegra por ello. Cerr el saco con el animal muerto y camin de vuelta al campamento. Haban permanecido ocultos en el bosque desde lo ocurrido junto al olmo de la encrucijada. Su padre la llev a empellones hasta casa sin decir una palabra. Cogi su petate de viaje, un par de mantas y algo de pan seco, huevos y manteca. Lilo, como Jared haba dicho, se llev las cabras a casa de su madre y prometi volver por las gallinas y cualquier cosa de valor que quisiese cargar a la maana siguiente. Su padre le hizo prometer que no le dira nada a nadie, aunque, a pesar de ello, le dijo que caminaran direccin al norte, hacia Rajvik. Ella no dej de sollozar hasta que l le grito que parara y la empuj fuera de casa, por el camino a Porkala. Despus dej de llorar y ya no dijo una palabra. Viajaron toda la noche sin descanso. Jared

Viajaron toda la noche sin descanso. Jared caminando delante, cabizbajo y con el rostro tenso y siniestro. Ella le sigui tan rpido como pudo, casi al trote. Y si se quedaba atrs, l grua, la coga de la capa y llevaba a rastras unos pasos para lanzarla frente a l de un manotazo. Con el amanecer continuaron por un sendero que discurra a travs de los bosques cercanos en direccin al sur, evitando la gente en los caminos y a sus perseguidores. Kali no saba quin poda perseguirlos, pero su padre as se lo dijo, los perseguan por lo que ella haba hecho y, si los atrapaban, los mataran a ambos. Kali imaginaba lo que haba hecho, aunque no cmo. Recordaba la cada de la tormenta como si de un sueo se tratase. Por la noche, cuando se recostaba sobre su saco, envuelta en la capa, vea las imgenes golpendola como la lluvia que cay repentinamente aquella maana. Como la luz invadiendo su cuerpo, y el calor; la oscuridad y el fro. Despus del resplandor los recuerdos se convertan en una cascada de sensaciones. Se vean sustituidos por el dolor de los golpes y las manos sobre su cuerpo, el miedo a los campesinos gritando, el sonido de los ladridos de Chacal, el sabor de la sangre en la boca. El ardiente tacto de la soga en el cuello y ms golpes, Chacal retorcindose al final de la cuerda, golpes, insultos, sangre y gritos. Y entonces lleg la explosin y todo se detuvo. En aquel momento del sueo siempre despertaba en la noche, con la humedad pegada al rostro y la oscuridad sobre ella, alrededor de

al rostro y la oscuridad sobre ella, alrededor de la garganta, paralizando su respiracin. Qu fue lo que hice?, se preguntaba sentada a un lado mientras Jared dorma. Todo fue tan rpido. Aquella rabia. La explosin. El silencio y luego, como una ventisca de libertad, el hedor de la carne abrasada, la muerte. Kali no quera pensar en aquello. Apart sus pensamientos y corri con la presa hasta su padre. Ahora l la necesitaba. Huyeron por su culpa y, en su huida, l haba enfermado. Jared tena fiebre desde haca cuatro noches. Descansaron los dos primeros das cerca del camino, viajando por la noche y ocultndose de la luz del sol, pero despus l comenz a sentirse dbil y buscaron un lugar ms seguro. Cerca de un arroyo encontraron un refugio bajo unas piedras cubiertas de musgo y rodeadas de zarzas. Jared permaneci inmvil dos das, atacado por la fiebre entre espasmos de fro y alucinaciones. Ella lo ayud lo mejor que pudo. Mascando races de flor prpura para l, manteniendo encendido un fuego, cazando pequeos animales y trayendo agua de un arroyo cercano. De vez en cuando, l pronunciaba el nombre de Lyana en sueos y el sudor afloraba en su frente en forma de alfileres de cristal atravesando su piel. Esa era su madre, ella lo saba, aunque nunca le hubiesen hablado de ella. Jared se retorca de dolor. Despus pronunciaba su nombre, Kali, y se hunda en un sueo profundo e inquieto. Kali no necesitaba saber nada de su madre, estaba segura de que haba sido una mujer

extraordinaria. Saba que haban huido del sur porque un da la hija mayor de los Fretl la llam sucia serendi. Pero ella haba nacido en Aukana y eso le gan a Ada Fretl una pelea y a ella un castigo. Muchas noches, sin que su padre despertara, ella sala con Chacal y, observando el cielo estrellado, se imaginaba a su madre como una noble seora del Imperio de Serende. Poda ver su larga cabellera caoba y la piel tostada y morena de las manos sobre las suyas, deslizndose por su piel marmrea. Por alguna razn era todo lo opuesto a su madre. De pelo negro, piel plida, delgada, sin apenas pecho, de rostro ovalado y labios finos y rosados. Por mucho que dibujase mentalmente a su madre siempre volva a s misma. Enfrentada a su reflejo en el agua del arroyo solo vea sus extraos ojos, la anttesis de lo que deseara, la vergenza y maldicin de su padre. Y al final el reflejo se converta, nicamente en grandes ojos sin iris, apenas una turbia franja gris alrededor de la oscuridad afilada del centro. En sus escapadas en busca de una respuesta en las estrellas, Kali vea el cuerpo perfecto de su madre, sus pechos, el cuello largo y fino, las caderas al caminar. Pero no vea su rostro, ni escuchaba su voz. La vea llorar en la distancia, lejos de ella. Senta la necesidad de ayudarla, de correr hasta ella, pero cuanto ms se acercaba ms lloraba su madre, hasta que finalmente, al alcanzarla por fin, Lyana, llorando y llorando, se haba convertido en piedra. Ese era un sueo recurrente que la dejaba muda e incapaz de descansar por el

dejaba muda e incapaz de descansar por el resto de la noche. Cuando lleg al campamento, su padre se haba incorporado y estaba sentado a un lado. Haba perdido peso y su rostro se vea cetrino y cansado. Respiraba pesadamente, entreabriendo los labios y recogiendo el pecho como un tronco reseco y muerto. Qu has trado? pregunt al escuchar los pasos a su espalda. Una ardilla respondi ella, dejando caer el saco junto al fuego. No es mucho murmur l. Tambin encontr unos cuantos hongos comestibles. Eso est mejor. Sinti fro y gir para colocar los pies cerca de la fogata. Trae agua. Quiero lavarme. Comenz a desnudarse. No deberas moverte dijo ella como una disculpa. Todava ests dbil. Yo s lo que tengo que hacer la cort l. Nadie va a decirme si tengo fuerzas o no y menos t. Trae agua y aydame a lavarme. Ella lo obedeci. Llen el odre de agua y regres a la carrera. Jared se haba quitado la camisa y ahora le caa sobre la cintura. Estaba ms delgado de lo que Kali haba pensado. Los huesos se marcaban en la espalda y hombros como espinas contra un pellejo grisceo. Kali se arrodill a su lado y comenz a empapar un pao que previamente haba untado en una pasta de alfalfa. Es ese mi odre? pregunt Jared, mirando sobre el hombro.

mirando sobre el hombro. Ella titube. Sinti los ojos de l sobre el odre, sin llegar a mirarla directamente. S respondi. Dnde est mi leche fermentada? pregunt. Y ella sinti, sin verlo, su rostro severo y sus dientes prietos. Tena que traer agua para ti. Era lo nico que tena.... Dnde est el tuyo? Kali guardo silencio, cabizbaja. Lo dejaste en casa? No. Lo perd ayer cuando sal a cazar. Jared no dijo nada. Contrajo las rodillas contra el pecho y se enderez. Frota con fuerza el ungento en la espalda y bajo los brazos le dijo, y a sus palabras las sigui un ataque de tos que le hizo contraerse por el dolor. Ella pas el pao por la espalda, despus por el torso, y aclar la pasta con agua fra. Hay una cosa importante contra la enfermedad explicaba su padre mientras lo ayudaba a ponerse la camisa. Mantente siempre limpia. Debes lavarte el cuerpo por lo menos una vez cada semana, y las manos antes de comer o irte a dormir. Mantn limpias tambin tus ropas y el lugar en que descanses. La podredumbre se adhiere al cuerpo cuando te rodea. Si ests sucia, morirs. No lo olvides nunca. Es algo que no aprenders de estos brbaros. Kali asinti. Su padre coloc una mano en su hombro y la mir como nunca lo haba hecho, directamente a los ojos. Y ella lo vio

hecho, directamente a los ojos. Y ella lo vio anciano, moribundo, porque a sus cuarenta aos pareca un viejo. Despus desliz la mano hasta el cuello, entre el pelo, y en su mirada ella interpret ternura, casi cario. Kali entreabri los labios, para decir algo que no saba decir. Pero se equivoc. Jared la golpe en la cara con la otra mano y ella cay aturdida a un lado. Eso es por perder tu odre. Nunca pierdas tu odre. Si mueres, nadie ms que t ser culpable escupi sin aliento. Ahora voy a descansar. Despirtame cuando est cocinada la ardilla. Esta noche nos pondremos en marcha. l sola pegarla. Pero normalmente era por culpa de ella. Cuando descuidaba el huerto, o cuando no haca bien un nudo, o si olvidaba cosas como ponerse frente al aire al salir a cazar, o enterrar las vsceras de un animal muerto, entonces, se ganaba algn golpe. Tambin cuando no se cubra el rostro frente a un extrao, o cuando llegaba cado el sol a la casa y, siempre, cuando beba. Ella se haba acostumbrado tanto a los palos como a las pesadillas, y lo aceptaba con la resignacin de saber que nunca sera lo suficientemente buena para su padre, o para evitar sus castigos. Hicieron tal y como l haba dicho. Comieron la exigua carne de la ardilla poco a poco, casi con delicadeza. Como dos extraos, sin ni siquiera mirarse. Ella la haba cocido lentamente con los hongos y algo de manteca y nueces. Tambin con la ltima patata, arrugada y pocha, que les quedaba. Despus de aquella

cena lastimosa ya no tenan nada. Tras la cena recogieron sus cosas en silencio, enterraron la fogata y ocultaron las huellas de los alrededores esparciendo la hojarasca con ramas de brezo. Jared no quera arriesgarse dejando rastros de su huida. Se lo repeta a Kali continuamente, sus perseguidores podan aparecer en cualquier momento, los hombres que venan tras ellos, los guardias del alguacil, fuese quien fuese. Estaban huyendo y no podan ser encontrados. Esa era la sensacin que la persegua como una sombra de sus sueos, ser culpable y escapar, siempre escapar y ocultarse. El tiempo cambi cuando reanudaron el camino. La noche era luminosa y la luna, una sonrisa brillante en lo alto del oscuro orbe celeste. Era una noche fra, sin brisa que colase sus dedos helados por los agujeros de su capa y, al poco rato, Kali ya senta el calor de la sangre corriendo por sus msculos. Avanzaron menos que de costumbre. Su padre se encontraba dbil y caminaba lentamente, casi trastabillando en ocasiones. Lo haca apoyado en su bastn y, aunque Kali se puso a su lado, rechaz toda ayuda de ella. Que se caiga, pens al tiempo que escupa a un lado del camino, si cae se levantar otra vez; es demasiado orgulloso para detenerse a descansar. Sin embargo, Jared tembl de fro cuando el sol despuntaba en el cielo y, al llegar a una fuente junto al camino, decidi tumbarse un rato. Envuelto en su capa no tard en dormirse al murmullo del agua que brotaba de una

al murmullo del agua que brotaba de una grieta entre rocas cubiertas de moho verde. Kali investig por los alrededores del camino. Crecan muchos arbustos que de ser verano hubiesen estado repletos de bayas y zarzamora, pero en esta poca del ao se retorcan resecos y menudos. Tambin descubri un nido en lo alto de un roble. No vio al macho por ninguna parte, as que estaba abandonado. Recogi algunas piedras y las lanz contra el nido de todas formas. Tampoco encontr frutos secos, ni setas comestibles o algn hongo. Su mala suerte la puso de mal humor y, en el camino de vuelta, golpeaba con su bastn los helechos y los arbustos a su paso, haciendo saltar tras ella ramillas y hojas rotas. Hasta que se detuvo al ver al extrao. Alguien haba llegado a la fuente. Desde la slida maleza, Kali vea una figura encapuchada, pero no poda verle a l. Una silueta esbelta cubierta por ropas vainilla y botas altas de piel, recortada sobre las primeras luces matutinas. Descansaba el peso en un largo cayado de madera, mientras que en el hombro opuesto cargaba una bolsa de lona de la que colgaban cacharros metlicos. Era un viajero. Deba de haber llegado durante su salida al bosque. Eso no le habra gustado a Jared. Escuch voces, una conversacin sobre el murmullo del agua. Su padre deba de estar sentado en el suelo, frente al extrao. Kali dud si deba salir o mantenerse oculta. El caminante no pareca de la milicia y su aspecto no era peligroso, pero su padre estaba indefenso en el suelo, y no podra defenderse

indefenso en el suelo, y no podra defenderse de un ataque. Cogi con fuerza su bastn y de un brinco sali de la espesura que la rodeaba. El encapuchado se sobresalt por su aparicin repentina y dio un paso atrs. Ella se arrodill junto a su padre, pero Jared la apart con una mirada severa. Dnde estabas? pregunt en un reproche. Buscando algo que comer. No me he alejado mucho. l no respondi, solo mantuvo la rigidez de su gesto hasta que volvi la atencin al visitante. Kali se puso en pie junto a Jared. Buenos das dijo la mujer. Tena el rostro hermoso. Bajo la capucha de su capa dos mechones cobrizos, casi como el fuego, caan junto a sus ojos verdes. Tena la piel manchada de pecas arremolinadas en los pmulos y una nariz pequea y respingona. Kali no respondi a su saludo. La mir fijamente, intentando ser dura y grosera, pero frente a ella, frente a su figura clida en aquella sombra, sinti una extraa curiosidad. Cbrete mascull Jared, y ella se cubri con la capa y baj la mirada, aunque todava poda ver, en el borde de su capucha, a la mujer pelirroja y su sonrisa amable. Era la persona ms bella que Kali haba visto nunca. Si su madre hubiese sido nortea, seguro que habra sido como ella. Hola dijo la mujer, sorprendida. Qu tenemos aqu? Y esta nia tan guapa, de dnde ha salido? Kali no respondi.

Kali no respondi. Es mi hija dijo Jared. Si quieren algunos vveres, creo que tengo un poco de embutido y queso en mi bolsa ofreci la mujer al tiempo que descolgaba su zurrn del hombro. Jared neg con la cabeza. No necesitamos nada, gracias escupi, al tiempo que Kali se atropellaba y contradeca a su padre. S! exclam, pero se encogi al sentir su equivocacin. No necesitamos nada gru Jared con la mandbula tensa y el ceo arrugado entre los ojos. Oh... se disculp ella y dirigi una mirada confundida a Kali. No lo necesito. A medioda llegar a Porkala y comprar ms suministros. Y, la verdad sonri, no son de primera calidad. Ya le he dicho que no necesitamos nada. Vamos camino al norte. La granja de nuestros parientes est cerca. Tal vez algo de... susurr Kali queso. Su voz se extingui en un murmullo al tiempo que ocultaba la cabeza entre los hombros. Jared suspir pacientemente. Claro que s! exclam la mujer viajera. Descarg la bolsa, se arrodill frente a la nia, y busc en su interior. Creo que estaba por aqu. Registr el zurrn y, finalmente, sac un trozo de queso envuelto en un pao manchado de aceite. Despus lo ofreci a Kali.

Ella dud un instante, pero pens que el mal ya estaba hecho y que de todas formas el queso tena un gran aspecto. Lstima no tener pan. Alarg la mano y cogi el pedazo que la mujer le ofreca pero al rozar su piel algo ocurri. La extraa viajera dej caer el pao y apart la mano de repente. Vaya! exclam tras dar un respingo y acariciar la yema de sus dedos. He sentido un calor. Qu extrao dijo en un susurro y entrecerr los ojos de forma suspicaz. Todos guardaron silencio. Jared baj el rostro y adopt una postura siniestra. Kali se qued congelada, con la respiracin entrecortada. Intent decir algo pero no pudo. Se sinti culpable, y ese sentimiento la hizo temblar un momento. La mujer se puso en pie, sin abandonar el mohn suspicaz, al tiempo que intercambiaba miradas entre su mano y Kali, aunque, al instante carraspe y mostr una amplia sonrisa. Bueno continu alegremente. Volver a mi camino. Todava me queda un buen trecho y quiero llegar antes de medioda. Que tengan un buen viaje a la granja de sus parientes. Y puedes quedarte el queso dijo. Meti la mano bajo la capucha de Kali, dej correr los dedos entre el pelo y la acarici cariosamente. Despus sali a la claridad del camino, pero antes de desaparecer mir sobre el hombro, clavando la inmensidad verde de sus ojos en Kali. En su mirada haba una intriga clida. Como si hubiese visto algn secreto en lo ms profundo de su silencio. Kali pens que su padre le dara un

Kali pens que su padre le dara un coscorrn por sus errores. Pero no fue as. De hecho, no dijo ni una palabra de la mujer, ni tampoco la llam pordiosera por haber mendigado el trozo de queso. Y lo ms importante, ni siquiera la reprendi por haberlo dejado solo junto al camino. Todo lo contrario. Sac su cuchillo, cort el queso en dos mitades y lo comieron en silencio. Despus se puso en pie, se lav el rostro en la fuente y comenz a recoger sus cosas. Ya me encuentro mejor anunci despus de estirar la espalda. El sol brilla con fuerza ahora. Caminar mejor cuando entre en calor. El camino discurra como una sierpe marcada por roderas entre campos verdes salpicados de arboledas compactas y solitarios avellanos. Pronto llegaran a Porkala. Segn Jared le haba explicado, all encontraran un transporte que les llevara al sur, direccin a Akkajaur. Era una ruta de comercio, y no sera difcil encontrar cobijo en alguna caravana o carromato de cebollas. En Porkala solo haba campos de cebollas. Y de all descender el Adah Nah hasta Kivala. Pero ese no era el fin. Kali saba que aquella escapada no terminara nunca, no mientras quedase mundo que recorrer y su padre se sintiese espoleado por aquella oscura tristeza que lo dominaba. Estaba Kali dispersa en el recuerdo de la mujer pelirroja y su sonrisa, cuando sinti el suelo bajo sus pies y escuch el rumor a lo lejos. Frente a ellos, bajo la loma cercana en la

lejos. Frente a ellos, bajo la loma cercana en la que desapareca el camino, un redoble de cascos hizo aparicin casi al mismo tiempo que los jinetes cabalgando hacia ellos. Eran media docena de hombres a galope tendido. Azuzaban a sus monturas y, tras ellos, dejaban una nube de polvo que se disolva lentamente. Son soldados murmur Jared y busc a los lados del camino un lugar para esconderse, pero los campos eran de hierba baja, sin un tronco o una piedra tras la que saltar. A un lado dijo y tir de Kali unos pocos pasos hacia los campos. Alejarse haba sido una buena eleccin. Los jinetes pasaron a su altura sin disminuir la marcha, salpicndolos de guijarros disparados y briznas de hierba. Eran, efectivamente, soldados. Kali pudo ver sus armaduras de yelmos cnicos y los faldones amarillos que las cubran. Todos iban armados con lanzas cortas a su espalda y espada al cinto, mientras que los escudos estaban sujetos a la grupa del caballo. Eran hombres de Aukana y desaparecieron tan rpido como llegaron. Antes de que Jared dijese nada, el tumulto se convirti en murmullo, y el camino qued en calma de nuevo. Continuaron en silencio y, an no haban olvidado el sonido de los cascos en la lejana, cuando otro grupo se acerc desde el horizonte. Esta vez ms numeroso. Por lo menos eran cincuenta jinetes, idnticos a los anteriores, los que pasaron direccin al norte como si un espritu vengativo los persiguiese. Jared mascull maldiciones, ocult los ojos tras un millar de arrugas y

ocult los ojos tras un millar de arrugas y escupi sobre las huellas de los jinetes. Sin decir una palabra, bajo la atenta mirada de Kali, agach la cabeza y continu su camino, como una brizna de hierba llevada por el viento a un destino desconocido. Cuando llegaron a Porkala, casi con la cada del da, comprendieron su encuentro con tanto jinete apresurado. El pueblo estaba repleto de soldados aukanos que acampaban en sus alrededores, llenaban las calles, corran de un lado a otro con animales vivos en jaulas, o se agolpaban a las puertas de burdeles frente a tabernas y cuchitriles. Todos vestidos con el amarillo de Aukana, como un mosaico moteado. All donde mirasen vean lanceros, arqueros, espadachines borrachos, carretas atrapadas en fangosos charcos con su carga de barriles y jamones curados. El pueblo de Porkala estaba invadido por sus propias tropas. No era un poblado grande. Como todo en el norte de Aukana, sobreviva del pequeo comercio agrcola y el ganado de las granjas cercanas. En su tiempo, cuando las antiguas guerras y las hordas Kari arrasaban las tierras del norte, Porkala estuvo fortificada, pero con el paso del tiempo la empalizada se convirti en un montculo de tierra que rodeaba a la poblacin, dejando como nico recinto amurallado, la mota donde viva el seor de la villa. Estaba atravesada por una gran avenida, ancha incluso para el paso de tres carretas, pero a los lados se haba construido sin

planificacin alguna, rodeando el templo de Vanaiar y el casn del seor, y formando una maraa de callejones y corredores retorcidos. Las callejas pasaban bajo las casas y estas se comunicaban con pasos elevados, de forma que si no hubiese sido por los desperdicios y la suciedad acumulados en algunas esquinas, habra sido difcil asegurar qu era hogar y qu travesa. Tanto discurrir de soldado armado y miliciano no le gust a Jared. Cbrete y no hables con extraos le dijo a su hija. Yo voy a buscar una forma segura de viajar al sur. Quiz encuentre algn comerciante en la taberna a estas horas. Espera aqu. Camin unos pasos dejndola tras un carro, al refugio de un callejn. Y no te metas en los la amenaz, dando media vuelta unos pasos ms lejos. No me meter en los mascull ella. Como si fuese lo nico que s hacer, pens. Kali esper recostada contra el muro hasta que el aburrimiento pudo ms que sus ganas de obedecer a Jared, lo cual ocurri relativamente pronto. El barullo de la calle principal a su espalda, los gritos, las risas y las canciones, eran un tentador reclamo, e investigar un poco no poda ser tan malo. Sali de su escondite y camin hasta quedarse frente al carro. La noche haba cado sobre Porkala y los soldados encendan fogatas aqu y all. Muchos de ellos caminaban cogidos unos a otros, cantando y levantando jarras desbordantes y tazones de

levantando jarras desbordantes y tazones de peltre. Las mujeres en la puerta de los prostbulos mostraban sus pechos desnudos, y rean a carcajadas las bromas de hombres borrachos que las zarandeaban de unos brazos a otros. Kali se senta minscula. Y eso la atemorizaba un poco, pero tambin le diverta pasar inadvertida. Era mucho mejor que cazar en el bosque, y tambin ms peligroso. Camin unos pasos distradamente, sin prisa, y siempre ocultos sus ojos bajo la capa. Entonces vio las manzanas. Al otro lado, como un espejismo de luz entre el caos de la algaraba, un cajn de madera mostraba su carga verde y dorada. Kali las observ con detenimiento mientras se acercaba. Eran gruesas y redondas manzanas del sur, picadas por puntitos negros, y algunas con un rabillo o una hoja colgante. Kali sinti su estmago retorcerse en un ronquido. Esas deben de ser las mejores manzanas del mundo, pens. Unos pasos titubeantes, primero a izquierda, a derecha, despus media vuelta, y su espalda se apoy en el cajn. Kali sonri. Era ms fcil que en el bosque. Desliz su mano bajo la capa y alcanz la preciada fruta. Despus la meti en su camisa y, de nuevo, desliz la mano hasta las manzanas. Debera haber cogido solo una. Qu ests haciendo con mis manzanas? preguntaron tras ella. Kali dio media vuelta y mir al soldado a la cara. Era alto y panzn, cubierto por el

la cara. Era alto y panzn, cubierto por el jubn amarillo y una cota de mallas que asomaba por los hombros hasta llegar al codo. Su rostro se contraa furioso, y los labios estaban amoratados bajo el poblado bigote. No dijo nada. Dio un paso atrs y continu con la mirada clavada en el enorme soldado. Pens en la posibilidad de clavar la punta metlica de su bastn de viaje en la panza del hombre, pero abandon esa idea al ver la cota de mallas. No era tan fuerte como para atravesar los anillos de metal. Tambin podra clavarlo en el pie del hombre o en su cara y despus huir en la confusin. Finalmente, mientras retroceda ante la sombra del gigantn, decidi clavar el bastn en el pie del hombre y correr de vuelta al carro dando tanto rodeo como pudiese para despistar a posibles perseguidores. Pero, en el momento en que aferraba con fuerza su bastn, alguien la apres por los hombros. Adnde ibas, raterilla? pregunt otro soldado a su espalda. Estaba cogiendo manzanas rugi el gigante. Bueno asinti dndole la vuelta y colocndola frente a l, tienes las manos largas, raterilla. Era delgado, de ojos grandes y labios carnosos. A Kali le record un sapo de los que cazaba en la charca. Una manzana? pregunt otro soldado que escuchaba la conversacin. Mi manzana lo corrigi el gigante. Veamos qu ms tienes bajo esa capa

Veamos qu ms tienes bajo esa capa sise el delgaducho cerca de ella; su aliento apestaba a vino y vmito. Ella sinti cmo la mano del hombre pasaba de su cuello a su pecho, y cmo la apretaba con fuerza contra l. Oli el sudor y la mugre de su piel, el ardiente contacto de sus dedos callosos. Hasta que una fuerza irresistible la arranc de su abrazo y se encontr bajo una capa suave, un olor afrutado, bajo un brazo protector, confundida por aquel cambio. Mi hija no ha robado nada dijo la mujer. Ests borracho y no podras ver ni una montaa. Los hombres se sorprendieron ante aquella aparicin. La mujer pelirroja se vea serena y tranquila, apoyada en su cayado y ocultando tras ella a la chica. En su pelo se reflejaba el resplandor de las fogatas y sus ojos brillaban en una inquietante danza esmeralda. Yo estoy borracho dijo el gigante. Y yo tambin, raterilla ri el joven delgaducho. Pero s lo que he visto continu enojado el soldado. A su espalda se haba formado un pequeo ruedo de curiosos, algunos sonrientes, algunos de miradas lascivas y hmedas. Pues pagar su deuda dijo la mujer. Prefiero que la pagues t. Sonri uno de los soldados. Eso es asinti el grandulln y pas la mano por la entrepierna, t pagars su deuda.

Yo prefiero a la raterilla dijo el delgado de cara de sapo al tiempo que sacaba un cuchillo. Yo tambin murmuraron tras l. Yo me quedo con la del pelo de fuego son una voz rasgada. Ah detrs hay un callejn seal uno de ellos. Llevmoslas all. Kali se apret con fuerza contra la mujer pelirroja e intent pensar framente un plan para escapar de all. Los soldados aukanos avanzaban hacia ellas. Eran cinco, bien armados y mucho ms fuertes que una chiquilla de monte. La nica solucin era la huida. Pero no poda dejar a la viajera sola con los soldados. Ella le haba protegido a pesar de no haberse visto ms que una vez. Se sinti temblorosa y llena de dudas, incapaz de salir corriendo y traicionarla. As que levant su vara y esper que llegara el primero. Sin embargo, la mujer no se movi. Tom aire sbitamente, hinchando sus pulmones e irguiendo la espalda. Contuvo la respiracin y entonces habl a los soldados, a todos ellos. Nos vamos dijo, pero su voz era profunda y grave. Ha sido un placer conocerles. Los hombres se detuvieron. Se miraron unos a otros, confundidos. Hasta la vista, seoras dijo el ms grande, como si hubiese olvidado el incidente de las manzanas. Vayan con cuidado. Sonri el delgado y seal los alrededores con el cuchillo.

Despus volvieron a sus jarras de cerveza, pero, poco a poco, todava aturdidos y preguntndose qu era lo que les haba hecho tanta gracia un momento antes de conocer a aquella mujer y su hija. Kali regres a empellones hasta el callejn donde Jared la haba dejado oculta. No poda creer lo que vean mis ojos cuando te vi salir de aqu, pequea dijo a su espalda. No deberas caminar entre soldados borrachos. Y menos robarles su comida le aconsej cuando alcanzaban la seguridad de las sombras. Tena hambre se disculp Kali. Deberas ser ms cuidadosa. Si no ests contenta, no haberte metido le espet ella. No necesitaba ayuda. Chica dijo sorprendida, t no sabes lo que iban a hacerte esos soldados. En ese instante, Jared entr en el callejn y levant su vara. Qu est ocurriendo aqu? pregunt amenazante, pero bajo el bastn al reconocer a la mujer pelirroja que haban encontrado en el camino a Porkala esa misma maana. Ahora mismo le preguntaba eso a su hija, seor. Sonri ella. Kali se puso tensa como una soga encerada al ver a su padre. Qu has hecho? En sus ojos vio la rabia que ya conoca. No ha hecho nada. Nos encontramos ah fuera y me dijo que no tenan un lugar donde pasar la noche. Verdad... la penetr con una mirada suave como un alfiler que la atravesaba

mirada suave como un alfiler que la atravesaba sin dolor Kali? Ya le dije que no necesitamos ayuda la increp bruscamente Jared. Y tambin me dijo que iban al norte y ahora estn al sur. A m eso no me importa. Pero se est preparando una guerra y no es seguro permanecer en las calles, y menos con una nia. Tengo una habitacin en una posada cercana. Pueden dormir en el suelo y seguir su camino maana. Jared mir la avenida y vio a los hombres gritar, caballos agitados por los ladridos de los perros de batalla encerrados en sus jaulas, demostraciones de tiro con arco entre soldados borrachos. l, en la taberna, solo pudo encontrar algo de aguardiente y un hombre que venda remedios infalibles de cuerno de demonio trados de Araknur. Me llamo Jared dijo l aceptando su proposicin. Esta es mi hija, Kali. Jared y Kali, nada ms. Y no soy una nia le reproch Kali, que pas al lado de Jared. Ella sonri y volvi a cubrirse la cabeza con la capucha de la capa. As pues, yo soy Trisha. Nada ms.

CAPTULO V

La sala de reuniones del templo de

La sala de reuniones del templo de Vanaiar, en Ilke, se haba quedado pequea, as que habilitaron el refectorio para la reunin del consejo. Los monjes haban desmontado las largas bancadas del comedor, dejando un gran espacio en el centro, frente a la tarima que sera presidida por el Gran Maestre Ojvind. A un lado, en el corredor elevado que un hermano utilizaba para leer textos sagrados mientras los dems coman en silencio, fueron colocados grandes sitiales de madera oscura y respaldos ornamentados para los caballeros y representantes del reino que vendran a observar la reunin. En el centro, cubierto de terciopelo verde y blanco, los colores de la Casa real, un improvisado trono para la reina. Las paredes se conservaron desnudas. Las columnas de piedra porosa ascendan hasta la bveda convertidas en brazos rocosos y, en su unin, formaban rostros sin rasgos que miraban con ojos dorados desde la alta negrura. Era la mirada de Dios entre la neblina del incienso que arda en grandes braseros. Anair camin hasta el centro de la nave. Sus pasos resonaban a un lado y a otro del refectorio. Observ la tarima principal, cubierta de telas blancas, nico punto luminoso de la sala. El resto quedaba oscuro y fro. As deba de ser todo en la Orden de Vanaiar, un sendero plagado de trampas mortales, soledad y tristeza, aunque al final, siempre un rayo de luz solitario, el nico. Esas eran las enseanzas de Dios. Ver la luz y luchar por alcanzarla, a cualquier precio, pues ese era el sendero que Anair haba recorrido

ese era el sendero que Anair haba recorrido desde que tuvo conciencia de su existencia, la encarnizada lucha por alcanzar a Dios. Para un monje de Vanaiar no haba nada ms glorioso que morir en batalla luchando contra los enemigos de su fe. Para un inquisidor, no haba nada peor que la cobarda, la traicin y la mentira. Y ese era su papel en la orden. Descubrir a los cobardes, a los falsos de espritu y entregarlos a los tribunales. Tambin juzgaban herejes, brujos, magos y adoradores de antiguos dioses paganos, pero esos temas no eran de su incumbencia. Anair prefera destapar la mscara que muchos de los nuevos aclitos utilizaban para cubrir sus conveniencias al ingresar en su amada Orden de Vanaiar. Y es que en tiempos de paz era difcil morir en batalla, y mucho ms, encontrar ocupacin a tanto monje guerrero. Ese era el gran debate a celebrar por el consejo. En los ltimos dos siglos, desde la batalla en los Montes de la Desdicha y el reinado de Adair el Ciego, la Orden de Vanaiar no haba hecho ms que perder. Las incursiones en el Hatur, la tierra muerta al norte de Trohenggeim, haban perdido su sentido, pues no haba colonos dispuestos a establecerse tan cerca del fro polar, en pramos desrticos, y los enemigos de Dios pasaron de venir allende de las montaas, a encontrarse en las mismas ciudades misinias y aukanas. La caza y persecucin de brujas y adoradores de los antiguos dioses se haban vuelto contra la misma orden. El nmero de fieles decreca con cada generacin y el culto a

Vanaiar se respetaba como una obligacin anodina, el temor a un brazo armado con La Palabra verdadera. Puertas adentro, en los hogares, aquellos viejos cultos que seguan los ancianos regresaban del silencio y la persecucin. Los pescadores de Mis rogaban por sus vidas a Ier, los mercaderes dirigan sus plegarias a Hera, los hombres del campo crean en los espritus del hogar, y todos recordaban a sus muertos al orar a Vedo durante la fiesta de fin de ao. Vanaiar era un Dios guerrero sin enemigos con quien luchar. Dependieron del reino y de su control de las fronteras del norte, convirtindose en la muralla y la luz que protegi Misinia. Sin embargo, eso haba producido un tremendo cisma. Los monjes del norte necesitaban una guerra en la que luchar y demostrar as al monarca la necesidad de la orden. Entretanto, en el sur, desde Osjen a Kivala, la tendencia haba sido opuesta, buscando la vida en lugar de la muerte. Y as aparecieron las primeras luchas teolgicas, discrepancias morales, monasterios de monjes campesinos y paladines errantes. La divisin estaba sembrada en el campo de Dios. Hermano inquisidor dijeron a su espalda. Todo est preparado. El amanecer ha llegado. Anair mir al joven aclito, no ms que un nio, y pens cules seran sus razones para estar all. Probablemente era el segundo hijo de algn noble menor o un bastardo. A pesar de estar formado para la batalla nunca haba entrado en combate, y as pasara el resto de su

entrado en combate, y as pasara el resto de su vida. Engordando, convirtindose en un corrupto sacerdote y quiz llegando a prior de un monasterio en la capital. Bien asinti con un deje de tristeza en la voz. Que los hermanos entren y distribuidlos segn se convino. Y, por cierto, s que la reina retrasar su entrada tanto como pueda. En ningn caso debe hacerlo despus del Gran Maestre. Si el Gran Padre se levanta para recibir a la reina, te aseguro que acabars tus das patrullando los pramos en busca de hombres bestia. El joven trag saliva, inclin la cabeza, y sali de la sala apresuradamente. Anair luch la primera vez al servicio de Vanaiar cuando solo tena quince aos. Mat a su primer hombre ese mismo da. A pesar de los veinte aos que haban pasado lo recordaba con claridad. Fue un montas, heredero del Clan de los Despellejadores, al norte de Rajvik. Salieron en su bsqueda y los encontraron. Los monjes que lo haban adoptado cuando no era ms que un hurfano abandonado, sus padres y hermanos, le congratularon en su primer bao de sangre. Fue un momento de felicidad celestial. Pero l, cuando lleg la noche, llor en su celda al recordar al hombre muerto, los gemidos, y el olor a sangre y vsceras empapando su tnica. Despus conoci a Earric. Y juntos mataron a muchos hombres; Kari del Hatur, tribus oscuras, Dachalan. Pero esos eran pensamientos de juventud que no le reportaban ms que un amargo sinsabor melanclico.

ms que un amargo sinsabor melanclico. Anair sali fuera y esper la llegada del consejo. Con la ayuda de los aclitos administradores, Anair haba dispuesto a los seguidores y simpatizantes de las diferentes facciones separados. A derecha e izquierda de la tarima principal se sentaran los ancianos del Consejo de Justos, presidido por el den de Ilke y el Consejo de la Ira, con el Alto Inquisidor a su cabeza. En el centro el Gran Maestre y, a sus lados, dispuso al maestre de armas, Ezra Gran Puo, y al Maestre de Fe, Raben, el Jansenita. Frente a estos, sus seguidores o simpatizantes, de forma que la sala quedara dividida por un gran pasillo y las facciones seran ms fciles de controlar por la Guardia Sagrada y por su superior, Jakom el Devoto, Alto Inquisidor y lder del Consejo de la Ira. Al fondo se dispondran los caballeros juramentados, los seores leales a Dios, y dems monjes no pertenecientes a ninguna familia o Casa. El consejo comenz, con gran boato y ceremonia, segn lo previsto. Cada padre de armas se haba presentado con un escaso grupo de hermanos de su congregacin. Una por cada ciudad del norte y, las ms modestas, representadas por algn monje venido de las lejanas fronteras de Aukana. Era una reunin pintoresca. La mayora de los padres de armas, como Rkesby Tres Dedos, Lucero de Dromm, haban acudido vestidos de batalla, con sus armas a la espalda y las corazas sobre malla relucientes. Por otra parte, y frente a ellos, se

relucientes. Por otra parte, y frente a ellos, se encontraban los monjes del sur, con sus tnicas de lana gruesa de colores plidos y el lazo mostaza a la cintura. Cuando la nave principal estaba repleta de hermanos, se permiti el paso a los nobles que acudan de observadores en el elevado palco. El seor de la ciudad, Brol Droemar, y el gigante belicoso Enro Kalaris, Seor de Ursa. Tambin el hijo menor de Acheron Rjuvel, Vrneil, venido de Dosorillas; un muchacho casi adolescente y barbilampio con el aspecto fro y astuto de su Casa. Y como Anair haba sospechado, la reina Anja, su hija menor Anja, y su to Okral, Seor de Boldo, retrasaron su entrada en la sala. Finalmente las puertas se abrieron y entr el Gran Maestre Ojvind, XXIII Gran Maestre de la Orden de Vanaiar. Era un hombre de rostro alargado, pmulos marcados y ojos profundos, cubierto por una mitra dorada y envuelto en un pesado manto ribeteado en oro y filigranas. Caminaba encorvado, bajo una joroba que su manto no ocultaba, apoyando a cada paso su peso en el cayado de Gran Maestre. Tras l, toda una camarilla de jvenes monjes le abri paso hasta su asiento. Era tradicin que el Gran Maestre llevase al cinto a Vanaiar Tarhiri, la gran espada de Benair Jamem, el profeta, pero dada la imposibilidad de Ojvind, sus aclitos la llevaron tras l, depositndola con delicadeza a sus pies. Se golpe el escudo que anunciaba la plegaria de la batalla y todos se llevaron una mano al pecho y recitaron en voz alta.

Vanaiar, mi nico Dios. Dame tu fuerza en combate para que aplaste a nuestros enemigos. Escucha mi plegaria, Seor. Dame tu entereza para perdonar, sabidura para enderezar al descarriado. Escucha mi plegaria, Seor. Es mi deseo, oh! Seor, morir rodeado de tus enemigos, aplastar sus ejrcitos y destruir sus ciudades, pues esa es tu voluntad para con los impuros. Escucha mi plegaria, Seor. Se guard un gran silencio en espera de las palabras del Gran Maestre y Padre. Respir profundamente y escrut ambos lados de la sala. Hoy, todos nos enfrentamos, con gran pesar, a una difcil decisin. En la sagrada palabra viene escrito: No dejes que la duda derrote tu voluntad. Siguiendo los consejos del Altsimo, no ser yo quien me enfrasque en rodeos. Si estamos aqu es para decidir si la Orden de Vanaiar dar su apoyo al rey Abbathorn Levvo III y a su aliado el rey Khymir XII de Aukana, en el caso de que se

Khymir XII de Aukana, en el caso de que se produzca una guerra contra el Ducado rebelde de Bremmaner y su lder, el hereje, Rolf Lorean. Un murmullo recorri el fondo de la sala. Mis sueos se han presentado inquietos en estas ltimas noches, pues s que no es del agrado de muchos de vosotros dirimir estos asuntos en consejo, tanto de una como de otra opinin. Hablad mis maestres y padres de armas. Ezra Gran Puo, maestre de armas, pidi la palabra. Muchas oportunidades se le han dado a Bremmaner. Y no me refiero a sus rebeldas contra el reino de Misinia, ni a su control sobre el mercado del norte en el ro Kunai. Estoy hablando de sus dioses paganos y su cultura hertica. Los de Bremmaner han adorado a dioses antiguos desde hace siglos y han continuado cultivando esas tradiciones hasta el da de hoy. Incineran a sus muertos en ritos nocturnos. Se entregan a rituales sangrientos de los que hacen participar a sus hijas. Y no respetan el Canon de Adair. Hace aos que Bremmaner no paga a la Orden por su proteccin. Son razones ms que suficientes para arrasar esa ciudad corrupta de una vez por todas. Es un tumor en el corazn del norte. De su lado se levantaron alabanzas y aplausos de apoyo, seguidos de un murmullo y algunos abucheos. Ezra levant el brazo en seal de victoria. Raben, el Jansenita llam a su joven lazarillo, un adolescente tmido y retrado que lo conduca en su ceguera. Se levant

lo conduca en su ceguera. Se levant lentamente y esper que el silencio volviera al consejo. Debo decir comenz con una voz trmula que se afianz poco a poco, que me llena de congoja reunirnos en tan oscuro momento, y me gustara aclarar algunas cosas a los hermanos ms jvenes. El Duque Lorean no ha sido declarado hereje por el Consejo de la Ira, ni tampoco lo fue su padre, al que conoc personalmente. Es algo que Jakom, el Alto Inquisidor, podr corroborar. Y tampoco es extrao que adoren a otros dioses, pues toda Misinia lo hace, y no pasamos a cuchillo a las monjas del templo de Ier, ni quemamos a los predicadores que caminan en las calles de esta misma ciudad. Un trmulo susurro creci entre los monjes. Es un placer sentirme hoy acompaado por su majestad, la reina Anja, y de sus distinguidos acompaantes dijo levantando una huesuda mano hacia el palco . Muy en especial por Enro Kalaris, Seor de Ursa, y que, fiel a sus principios, se ha negado a pagar el Canon de Adair desde que hered la ciudad de sus padres, al que tambin conoc en persona, muy a pesar de su amistad con nuestro amado maestre de armas. As pues, y como me pareci entender tras las palabras de Ezra, ser perdonado el Ducado cuando pague el Canon de Adair y se someta a la corona? El saln estall en un estrpito. La reina se agit inquieta en su trono y Enro Kalaris se puso en pie con el rostro enrojecido. Eso es una blasfemia! Sali al frente

Eso es una blasfemia! Sali al frente Dedair Kolmm, lder de los Verdaderos Caballeros de Dios. Ese no es el tema que nos incumbe hoy, su altsima. Es momento de demostrar valenta. No hay escritura en la que se alabe la irona de los cobardes. De nuevo, un tumulto clamoroso retumb en el refectorio. Enro Kalaris golpe con sus guantes la baranda de madera y se sent airado. Disculpa! Se abri paso Earric de Bruswic. Exijo una disculpa, caballero. Jams este consejo haba permitido un insulto al Maestre de la Fe. El silencio rodeo al impulsivo Dedair. Se mordi el labio, baj la mirada, e hinc ambas rodillas en el suelo, frente a Raben. No es necesaria tu defensa, mi bien amado Earric, Paladn de la Aurora explic Raben. Ni tampoco tu disculpa, Dedair Kolmm. Eres impulsivo como tu padre, y siempre Vanaiar premi los corazones intrpidos y apasionados. Pero s creo que deberamos decir que no se juzga valenta o coraje en este consejo, sino la conveniencia con La Palabra Sagrada de esta guerra. Guerra! grit Ezra Gran Puo. Esa es La Palabra de Vanaiar para los impuros. No tan rpido dijo Whetlay del Ro, padre de armas de Kivala, un clrigo con aspecto de caballero, de cabellera rubia y rostro hermoso y joven, armado con una coraza resplandeciente. Los hermanos del Oriente han luchado durante aos contra las tribus de ms all del Eitur. Han servido bien y han conquistado tierras que luego deban ser

abandonadas de nuevo. Deben ahora dejar sus fortalezas para atacar los desvaros de un hereje amurallado? Los monjes del Kunai intentan construir comunidades que atraigan fieles. Qu explicaremos cuando el agua del ro baje ensangrentada y los cadveres floten como troncos hasta el mar? apunt un anciano. Luchar contra los enemigos de Dios a un lado o a otro de la montaa. Dios no elije el campo de batalla, son los hombres los que pecan! exclam Rkesby Tres Dedos, y muchos brazos se levantaron en su apoyo. l se sinti complacido y ri golpeando la espalda de uno de sus hombres. Rkesby era un cincuentn de aspecto fiero, con una densa y canosa barba que ascenda hasta el parche que cubra su ojo izquierdo. Soy Tagge habl un hombre descarnado, con la tnica rada y vieja. Por fin Anair vea al monje que muchos consideraban un traidor en el norte. Seguidor de los preceptos de Raben, era una mancha en la ortodoxia nortea. Su aspecto no hablaba de su influencia. Enjuto, de frente prominente, barba castaa recortada y ojos profundos y tristes. Muchos me conocis como el Descalzo. Lder de los Clrigos de Mann. Estoy a cargo del poblado de Villas del Monje y como bien dicen nuestros hermanos del sur, nuestra labor es ardua. Ganamos almas para la causa de Dios, alimentamos sus cuerpos y su fe para la lucha a la que se enfrentan cada da. S que no soy del aprecio de muchos de vosotros y que mi decisin es esperada en este

vosotros y que mi decisin es esperada en este consejo, tanto como un presagio nefasto. Un murmullo inquieto creci a medida que sus mejillas se descolgaban en un mohn de abatimiento. Esta es una guerra injusta. Y debemos oponernos a ella. Esas son las palabras de un campesino, no de un sacerdote de Vanaiar! exclam Rkesby. Nuestras armas son el arado y la espada. No contradecimos La Palabra replic Tagge, el Descalzo. Eso es muy discutible dijo, despectivamente, Dedair Kolmm. Enfrentemos tu calabacn y mi maza, campesino. Sonri el lder de Dromm. A sus palabras sigui un agolpado y estruendoso galimatas de quejas y ofensas. Durante los discursos y las rplicas, Anair no pronunci palabra. Tan solo observaba, pues esa era su misin como inquisidor, observar. Comprobar si, como le haba sugerido a Jakom, Ezra mostraba alguna deferencia por Enro Kalaris, lo que hara sospechar de tratos de conveniencia con el padre de armas de Ursa. Jakom le orden que abandonase aquella idea, a pesar de que era un secreto a voces y a nadie extraaba que los monjes guerreros de Ursa, adems de realizar sus tareas religiosas y de proteccin, tambin colaborasen con los hombres de Kalaris en asuntos menos espirituales. Jakom, particularmente inquieto por aquella relacin, accedi a su peticin, aunque le hizo jurar que bajo ningn concepto, nadie, excepto l, su

bajo ningn concepto, nadie, excepto l, su superior, deba saber que Anair investigaba a un padre de armas y maestre de la orden. Si se conociese su recelo hacia tan considerado personaje, una rebelin podra fraguarse en la orden y los inquisidores mismos caeran en gran peligro. Por otra parte estaba Raben, el Jansenita, y su teologa heterodoxa, mstica y mesinica. Ese haba sido un problema para los inquisidores tiempo antes de que Anair llegase a su actual cargo, cuando todava era aclito en un modesto monasterio de Rajvik. Raben tena un maestro, tambin seguidor de las enseanzas de Jansen, se llamaba Togo y fue el ltimo sacerdote encarcelado y ejecutado por el Consejo de la Ira. Tras su tormento y muerte, el cisma se hizo evidente y fsico, como un gran terremoto que haba abierto un abismo entre los hombres de Dios. Result ser un gran dao para la Orden de Vanaiar, en todos los mbitos, pues all dnde fuese La Palabra, la figura de Togo, el mrtir, la acompaaba como una sombra de recelo y desconfianza. No ms monjes condenados a muerte, fue la premisa del Alto Inquisidor, con la memoria puesta en el pasado, y eso mantena vivo a Raben en su vejez. Las filas de monjes y facciones ordenadas haban sido sustituidas por grupos y barullos donde se discuta y se amenazaba. Rostros enojados y tensos, gestos violentos, brazos en alto. Raben haba vuelto a su asiento, y Ezra Gran Puo, peda la guerra a voces. En lo alto del palco, la reina pareca satisfecha, y

del palco, la reina pareca satisfecha, y comentaba con Kalaris y su to Okral algo que deba parecerle gracioso, pues los tres sonrean. Anair se recost en su asiento y ocult las manos en las mangas de la tnica. No hay peor ofensa a Dios que evitar la posibilidad de aplastar a los paganos! gritaron desde un lado. No nos someteremos a la palabra de un rey dijo uno de los hombres de Tagge. Somos monjes y nos debemos a los fieles tanto como a Dios afirm un hombre del sur. Eso es una hereja. Los Clrigos de Mann seris juzgados algn da los amenaz Dedair Kolmm. Acaso eres t quin dirige a la inquisicin? replic Tagge, el Descalzo. Quiz debiesen investigar la trrida y oscura historia de tu familia, Seor de Korj. Ofensa! Ofensa! Basta! Silencio! Basta! grit Thurstane Danner, den de Ilke, desde la tarima . El Gran Padre quiere hablaros. El gritero se convirti en un murmullo seguido por el eco de respiraciones agitadas por el despecho y el orgullo. Me entristece ver el enfrentamiento en esta sede dijo, cabizbajo y sombro el Gran Maestre. No hay acercamiento entre los monjes y los paladines, ni entre norte y sur. Esta es una guerra polmica. Vosotros no entendis los propsitos de Dios dijo, dirigindose a Raben y los otros monjes. Pretendis crear el reino de La Palabra sin

afianzar los cimientos de la casa de Dios. Cmo podis permitir el desafo de adoradores de lo extrao y no tomar las armas dispuestos a morir por Dios? Sois leves con los paganos y vuestras enseanzas son ambiguas. Buscis el enfrentamiento con vuestra actitud y no ofrecis ninguna solucin que no sea la vuestra. Es una actitud deplorable en un monje que debera ser castigada. Aunque, por otra parte, vosotros tampoco estis exentos de culpa dijo a los padres de armas que acompaaban a Ezra. Descuidis los ritos y la tradicin. Os preocupis de la batalla, de cazar bestias y Dachalan en las montaas, pero no respetis a vuestros hermanos en las abadas y los monasterios. Sin embargo, vuestras armas se ofrecen a los seores nobles y sus asuntos, cabalgis con mercenarios y pecadores impuros, y los llamis hermanos. Ofendis los votos sagrados que pronunciasteis. Os ruego que atendis las necesidades de esta casa y zanjis disputas que ensucian vuestro espritu asinti, mirando a ambos lados. Tras la derrota de Bremmaner, la Orden de Vanaiar juzgar a los herejes y adoradores de ritos paganos. Esa es la promesa de la reina Anja en nombre de su esposo, el rey. Para m es suficiente. Es suficiente para mis maestres? Toda la glora para Dios dijo Ezra Gran Puo. Moriremos matando. Un cmulo de miradas se centr en Raben, el Jansenita. Se encontraba sentado con las

piernas abiertas y la cabeza recostada sobre la mano, en actitud contemplativa, aunque sus ojos gelatinosos no miraran a ningn lugar en concreto. Su asistente, Tasha, le toc el hombro desde atrs, y l se incorpor para despertar de su ausente gesto. No me opongo a la voluntad de Dios habl de forma pausada, ni a su guerra. Y entend, cuando era joven, de voz de mi maestro, que La Palabra de Dios era severa y cruel, pero tambin poda ser ciega, como yo lo soy ahora. En este sagrado templo de Ilke, no escucho La Palabra de Dios, sino la de los hombres. Se detuvo y su voz son ronca y entrecortada. Debo oponerme a la guerra. Esta vez el clamor fue ensordecedor. El Gran Maestre Ojvind golpeaba el suelo entarimado con su bastn y peda silencio, pero su splica quedaba ahogada por los insultos y el gritero. Los Clrigos de Mann salieron en apoyo de Raben y tambin los monjes de pequeas congregaciones. Enfrentados a los gritos de guerra y los cnticos de los que celebraban la decisin del Gran Maestre. Paso a conocimiento del Consejo de la Ira se hizo escuchar el Gran Maestre, de la desobediencia de Raben y Tagge. Que sean interrogados, juzgados y castigados como el tribunal de inquisidores crea justo. No! Injusticia! se escuchaba al fondo del comedor. Jakom el Devoto se puso en pie acompaado por varios Penitentes, la guardia inquisidora, y rodearon a Raben y Tagge.

inquisidora, y rodearon a Raben y Tagge. Las protestas en su contra crecieron como una ola desde la turba de iracundos monjes cuando intentaron prenderlos. Sern juzgados! respondi Ojvind al gritero. No es justo! decan los monjes. Un momento! Alto! Earric se abri paso. Gran Maestre, no creo que se dude del honor de estos hermanos, ni de que huyan frente a su juicio. Os ruego que no les prendis prisioneros y permitid que permanezcan aqu en Ilke. El Gran Maestre torci la boca en un gesto contrariado. Y qu hay de ti, representante de los Caballeros de la Aurora? pregunt de forma retadora. Me acusis de ser traidor a La Palabra, mi seor? Earric se llev la mano al pecho. Quiero saber de qu lado cae el filo de vuestra espada. Los Paladines de la Aurora somos clrigos errantes explic. A pesar de ser su representante no puedo asegurar que todos acepten la decisin de este consejo, con la ofensa que ello conlleva. Pues comunica a tus compaeros errantes las palabras del consejo y regresa a tu Gran Maestre. Si los Caballeros niegan su apoyo, t sers juzgado y condenado. Servir es mi propsito, Altsimo. Se inclin Earric. Comunicar a mis hermanos esta decisin del Gran Maestre. No utilices palabras de doble filo,

No utilices palabras de doble filo, paladn escupi el Gran Maestre Ojvind al tiempo que golpeaba los asideros de su trono. Mi seor? Se encogi de hombros. Esta es una decisin del Consejo. Son Raben y Tagge los que han mostrado desacuerdo y, posteriormente, rebelda. El Gran Maestre mostr los dientes inferiores y el reluciente labio, descolgado en un gesto iracundo aunque exhausto. No pretenda ofenderos. Pues lo habis hecho con esa dialctica sutil y descuidada. Tom air de forma entrecortada. La voz del Gran Maestre se rompa como madera reseca al abandonar su cavernoso pecho. Vosotros los paladines os movis en la ambigedad de doctrina y hechos. Y no creo en la casualidad cuando digo que veo levedad en la fe y la mayora de vosotros proviene de Aukana dijo sutilmente. Los paladines aukanos somos rectos con La Palabra! exclam uno de los clrigos venido desde Kjionna. Nuestra labor es igual de valiosa a Dios! exclam un monje. Los aukanos y sus excusas! gritaron desde donde se agolpaban los clrigos guerreros de Ezra Gran Puo. No hay hombre de Dios que pueda discutir mi fe inquebrantable. Se adelant Whetlay del Ro y abri su capa de color mostaza, mostrando la empuadura de su espada. Y si alguno lo desea, lo retar a muerte aqu mismo, bajo la justa mirada de Dios.

Dios. Todos guardaron silencio. Ezra contuvo a sus hombres y pas la lengua por los labios. Whetlay levant una ceja y dirigi una mirada afilada y cortante a todos los norteos que se ocultaban entre el rechinar de dientes y puos cerrados. Es que vamos a enfrentar los reinos como los reyes desean? pregunt Whetlay a viva voz. Es que vamos a rendir nuestra fe al poder de los nobles? Crea que esta era la casa de Dios y nosotros sus defensores. No cont con los bolsillos de muchos. Dirigi una insolente mirada a Ezra y este dio un paso hacia l. Por un momento pareci que ambos padres de armas fueran a resolver sus diferencias en aquel lugar y que nadie hara nada por impedirlo, hasta que Tagge se interpuso en su camino. Un momento. Salt entre ellos. Yo no soy aukano, pero mis hermanos del Este son tan devotos como cualquier otro. No cabe en esta casa el juicio sobre ellos. Un Juicio de Fe! exclamaron desde las sombras. No habra en esta sagrada orden mayor injusticia que condenar a los monjes por su procedencia dijo Earric dirigindose a la audiencia. Somos clrigos y paladines. Seguimos La Palabra y rogamos a Dios cada da para que nos d fuerzas. Pero mantenemos nuestros ritos, nos reunimos y respetamos a nuestros lderes tanto como al Gran Maestre. Hereje! gritaron varios monjes guerreros. Y una pequea trifulca creci entre

los clrigos de Mann y algunos sacerdotes de Ursa. Quiz un tribunal debiese juzgar tan dudosa conducta dijo el Gran Maestre Ojvind, entrecerrando los oscuros ojos. Quiz en ese caso debieseis apartar a un lado a la mitad de los monjes, como bien ha hecho hoy vuestro leal siervo, Jakom, as la sangre de los condenados no os salpicar. Tras su rplica se form una gran barahnda. Los monjes que seguan a Raben alzaron los brazos y gritaron en defensa de su doctrina mientras muchos los acusaban de hereja y traicin. Los ancianos del Consejo de justos se agitaban en sus asientos, algunos entre el abatimiento y el pesar al ver a sus hermanos tan divididos y enfrentados, otros, indignados, clamaban a Jakom y su guardia de penitentes que impusiesen el orden en la reunin. Basta! grit Ojvind, ponindose en pie. Es que no hay respeto en la casa de Dios? Desde cundo se duda de la doctrina y de los juicios del Gran Maestre? La Orden de Vanaiar acudir a la batalla. Enviaremos un emisario al Duque Lorean para comunicarle la delicada situacin en que se encuentra. Si no depone su actitud hertica y se entrega, un tribunal sagrado lo juzgar y sus posesiones y riquezas pasarn a formar parte del reino de Misinia, Aukana, y la Orden de Vanaiar. Jakom! Anair observ cmo el Gran Inquisidor avanzaba sobre la tarima, arrastrando su tnica de puos carmes y se inclinaba junto al Gran Maestre, esperando recibir sus rdenes. El

Maestre, esperando recibir sus rdenes. El Gran Padre se cubri los labios distradamente con la punta de sus blanquecinos dedos mientras Jakom asenta desde la profundidad de su capucha. Frente a tal cantidad de inquisidores era prudente ocultar los gestos y seales que acompaaban a cada palabra. Anair arrug el entrecejo y estudi cada movimiento de ambos lderes. Un pesado y expectante silencio se hizo en el refectorio. Tan solo Raben el Ciego mantena sus viscosos ojos, y tal vez el pensamiento, en otro lugar. Con el ltimo movimiento de cabeza, Jakom volvi a su asiento y Ojvind se desinfl contra el respaldo, recogiendo el sudor sobre sus labios y cerrando los ojos. Cuando volvi su vista a la congregacin frente a l, suspir al tiempo que la punzante expectacin se converta en una brisa de cuchicheos y murmullos conspiradores. Se hundi entre los hombros y palideci al tiempo que un fro brillo apareca en su frente. Mir a los lados y afront su mirada temblorosa con la de la reina y los nobles en el palco. Su respiracin se agolpaba en el pecho. Chasqueaba los labios y tragaba saliva como si le inundase la boca. Intentaba escapar de aquellos rostros y sus ojos brillantes, pero encontr los de Ezra Gran Puo, duros e implacables; despus los de Raben, muertos y ausentes, y se llev la mano a la frente. Anair se inclin al ver cmo las fosas nasales del Gran Padre se contraan y expandan en busca de aire. Su cuello resplandeca cubierto de sudor. Pensaba qu

resplandeca cubierto de sudor. Pensaba qu era aquello por lo que haba llamado a Jakom, pero al encontrar durante un fugaz instante la mirada de soslayo de su superior, el gran inquisidor, supo lo que nadie en la sala poda suponer. El Gran Maestre quera evitar una guerra y apoyarla al mismo tiempo. Contentar a sus monjes ms belicosos y al rey de Misinia, pero dejar espacio a la negociacin y evitar un cisma, una divisin violenta que cubrira de sangre aquel lugar sagrado. Jakom se encontr con la atencin de su subordinado y volvi su mirada al Gran Padre, aunque, sin embargo, Anair tena suficiente para suponer que l sera el enviado de la orden a Bremmaner y detener aquella guerra. La reunin balbuce Ojvind, levantando costosamente el cetro ha terminado. Pero, Altsimo apunt uno de sus aclitos, falta la oracin final. No habr oracin musit sin aliento, pero sus palabras se vieron ahogadas por un estrpito al fondo. La doble puerta del refectorio se abri de golpe y varios hombres entraron apartando, a empellones, a los all congregados. El ltimo de los padres de armas llegaba al concilio del consejo. Hakkad, el Castigador, atraves la sala hasta llegar frente al Gran Maestre seguido de sus hombres. Los de la Hermandad de la Furia Divina llegaban precedidos de su leyenda. Eran seguidores estrictos de La Palabra de Vanaiar, una de las hermandades ms oscuras y sanguinarias de la orden, y

ms oscuras y sanguinarias de la orden, y encargados de defender los pasos del norte. Vestan tnicas blancas, manchadas por el polvo del camino, sobre sus armaduras, y cubran los rostros con paos de apariencia fantasmagrica y terrible. Ninguna parte de su cuerpo quedaba al descubierto y, asomando a las anchas mangas de sus ropas, manos enguantadas en cuero y metal rematadas en pas. Dos de ellos porteaban, oculto por una tela negra, un pesado bulto. Los monjes sealaban desde las sombras y murmuraban a su paso. Hakkad, su lder, un hombre menudo pero robusto, era el nico que mostraba su semblante adusto y severo, y una cicatriz que cruzaba su cuello de un lado a otro. Tena fama de cruel y despiadado, y era gracias a su lucha y la de sus hermanos que una gran zona del Hatur se gan para la orden. En el silencio que invadi la sala solo el repiquetear metlico de sus armas se escuchaba. Al llegar frente a la tarima se arrodill y present sus respetos al Altsimo. Soy Hakkad, Castigo de Dios. Seor de Trohengeim, custodio de La Atalaya y protector de los pasos del Norte. Su voz reson ronca y rota, apropiada a los ojos de ardiente mineral. Traigo preocupantes nuevas a este consejo. Bienvenido, Hakkad musit Ojvind con un gran esfuerzo por mantenerse firme en su asiento. Los designios de Dios necesitan de hombres como t en los asuntos que nos renen.

Nosotros, los Hermanos de la Furia Divina, damos nuestra vida en combate, como est escrito. Luchamos ms all del Hatur, siempre buscando los enemigos de Dios para exterminarlos y enviarlos de vuelta al lugar del que nunca debieron salir. Sois el orgullo de la orden, Hakkad afirm el maestre de armas, Ezra. Hakkad se puso en pie e hizo una seal a sus hombres. Los monjes guerreros abrieron hueco a los porteadores y en el suelo, frente a los pies del Gran Maestre y su espada sagrada, arrojaron su carga. El terror y la sorpresa se hicieron presentes en los ojos desorbitados de Ojvind. Anair se incorpor para asomarse sobre los hombros de otros inquisidores curiosos ante aquel presente. A pesar de su frialdad, de su mente analtica y su contencin, no pudo reprimir un ahogo oculto entre las exclamaciones de sus hermanos. Pesado como el plomo, un gran mandoble y un yelmo negro apagaron los rumores nerviosos de la audiencia. El mandoble tena, por lo menos, tres varas de longitud, un palmo de grosor y una vasta sierra dentada en uno de sus filos. La montura estaba elaborada en forma de crneo humano que serva a la vez de guardamano, rematado en una pa piramidal de un palmo. Sin embargo fue el yelmo el centro de todos los comentarios. Tambin de metal oscuro trabajado, estaba cerrado por una reja de barrotes gruesos como los dedos de un adulto y, en las sienes, haba sido incrustada la cornamenta de un macho cabro, caracolada y

cornamenta de un macho cabro, caracolada y slida. Su tamao era descomunal, tan grande como la distancia entre los hombros de Anair. Muchos de los reunidos se pusieron en pie para contemplar mejor aquellas armas que los Hermanos de la Furia traan del norte. Las miradas se intercambiaban rpidamente de unos a otros. El Gran Maestre balbuce, nervioso, pero las palabras no se escucharon ms all de sus plegarias. La reina y sus seores no podan ver aquello que haba provocado tal inquietud en el consejo y estiraban los cuellos, esperando adivinar qu era tan importante objeto. Hakkad rompi la atnita espera y habl para que todos le escucharan. Salimos, como siempre, desde La Atalaya, en misin de reconocimiento. Haca meses que no habamos viajado ms all del Bosque de Roca, y los exploradores haban anunciado de nuevos asentamientos Kari en los pramos. Dimos caza a las incursiones de hombres bestia y sembramos el terror en su recuerdo. El veinteavo da de misin habamos viajado tan al norte como nunca nadie lo haba hecho desde los tiempos del profeta. Y cayeron sobre nosotros. Hakkad dio un ligero puntapi al yelmo que qued directamente mirando hacia los agolpados monjes tras l, con la fra negrura como rostro oculto. No eran Kari explic y cerr los puos con tal fuerza que sus guantes crepitaron. No haba conocido raza igual. Figuras armadas en estilizados trajes negros,

Figuras armadas en estilizados trajes negros, armaduras ligeras, arcos precisos y bien manufacturados. Tampoco eran tribus oscuras del Eitur, estos eran mucho ms rpidos, ms listos y ms mortferos. Eran demonios. Y su lder, de por lo menos cuatro varas de altura, montado sobre un lagarto de lengua bfida, en lo alto de una loma helada, alzaba este espadn contra el cielo. Era el doble de grande que los otros, casi como un Dachalan, pero ataviado con una coraza completa. Un dragn, un dragn montado por demonios murmuraron desde un lado. No era ningn dragn! exclam Hakkad, enfrentando las voces que especulaban. No existen los dragones! Era un lagarto gigante, largo como tres caballos, fuerte y rpido como un gato salvaje. Muchos de mis hombres cayeron all. Incluso el hermano Gerard el Recto. Gerard el Recto, ha muerto! Corri de un extremo al otro del comedor. Gerard el Recto, ha muerto! l mat a la criatura que blanda esta terrible arma. Todo se lo debemos a l. Qu pas? balbuce Rkesby como un nio de tamao descomunal. El crculo se estrech en torno a Hakkad y su rostro se ensombreci. Muchos escrutaban el visor del yelmo, como si todava pudiesen ver dos ascuas mgicas en su interior. Gerard luch contra el diablo. Su gran hacha resplandeci con cada golpe hasta que el escudo de la bestia salt hecho aicos. Nunca haba visto un combate igual. Las armas

haba visto un combate igual. Las armas aullaban, las plegarias a Dios de los hermanos se imponan a los siseos de aquellos seres viperinos. Aguantamos una lluvia de flechas. Muchos cayeron heridos. Nos haban cercado en lo alto de una loma. Formamos un crculo rodeando a Gerard y a su enorme oponente. Su montura salida de la peor de las pesadillas cay bajo nuestros golpes, retorcindose de dolor, pero su jinete continu la lucha. Recuerdo los rugidos en el interior de este yelmo, la rabia del diablo cuando Gerard esquivaba sus golpes y el arma se estrellaba contra el suelo y abra grietas en la roca. Todos haban muerto, solo cuatro, de los treinta hermanos que comenzamos la lucha, continubamos en pie. Hakkad se dirigi al resto de padres de armas. Los hombres no pelean como esos seres. Sus posturas de combate, la facilidad con que manejan sables curvos y cuchillos largos que arrojan desde muchas varas. Y el lder rugiendo en un idioma, si es que puedo llamarlo as, un sonido cavernario y profundo venido de algn lugar que ningn hombre deseara visitar. Resistimos gracias a la fuerza de Dios y, de hecho, estamos vivos gracias a su poder. Gerard lanz un estruendoso golpe al corazn del enemigo. Su hacha estall como un trueno al hundirse en el pecho de aquel ser. El diablo estaba acabado. Los cuatro hermanos que quedbamos todava podamos vencer. Aunque no estaban sus fuerzas agotadas. En un ltimo aliento de muerte atrap a Gerard por el cuello y lo alz frente a l sin esfuerzo. Yo vi su puo cerrarse y el cuello de mi hermano

romperse como una rama seca. Nadie pronunci una palabra. Hakkad esper un momento y de nuevo dio un puntapi al yelmo, que esta vez cay de lado. Gerard el Recto invoc la Luz de Vanaiar murmur Hakkad. Un azorado murmullo se extendi entre los presentes. Nadie ha convocado la Luz de Vanaiar con xito desde los tiempos de la Gran Alianza dijo Whetlay del Ro, entre la admiracin y la incredulidad. Gerard y su oponente desaparecieron en el centro de un torbellino, una explosin de fuego helado como la nieve. Todos camos a tierra sin sentido. Cuando despert, la roca estaba quemada a nuestro alrededor. Por lo menos haba cuarenta varas devastadas de arbustos convertidos en ceniza hasta la raz. Gerard, su enorme oponente, y el resto de enemigos haban desaparecido sin dejar rastro, tan solo alguna silueta en el fino polvillo que llevaba la brisa. Este espadn y el yelmo son la prueba de mi historia. La Luz de Vanaiar! comentaban los monjes. Es una seal. Un nuevo enemigo se acerca a nuestro encuentro murmuraron. La inquietud por el relato de Hakkad se extenda como el fuego en un prado azotado por la clida brisa de la guerra. No es un nuevo enemigo lo corrigi Tagge, el Descalzo, tan solo ha cambiado de apariencia. Qu importancia tiene eso? salt un

Qu importancia tiene eso? salt un joven monje venido desde Dosorillas. Hay que prepararse para la lucha. Por la gloria de Dios, que estoy ansioso por medirme con uno de estos diablos. Que vengan a m y los devolver a su mundo con el mandoble metido en el culo rugi el padre de armas de Dromm. Rkesby, no blasfemes lo reprendi uno de los inquisidores de Jakom. No he blasfemado rugi enfrentando el parche que cubra su ojo al inquisidor, supongo que tendrn un culo por donde introducir el mandoble. Si no es as, se lo haremos nosotros. Rieron los hombres de Ezra al tiempo que golpeaban los puos enguantados. Silencio! orden el den de Ilke desde la tarima. El Gran Maestre se encuentra indispuesto y desea hablar. El Gran Maestre Ojvind se encoga en el asiento con la cabeza ladeada y los labios hmedos. El frgil silencio form una cristalina burbuja sobre l, aunque a sus primeras palabras, resquebrajado, lo aplast en su debilidad. Debemos permanecer unidos bajo el mandato de Dios dijo Ojvind ahogado en su sofocada autoridad. En ese momento ocurri algo que no haba pasado en ninguno de los anteriores Consejos de Vanaiar, desde que la orden fue fundada haca ms de seiscientos aos. Enro Kalaris se puso en pie y levant la voz. Basta de memeces! grit. Hay

Basta de memeces! grit. Hay asuntos ms importantes que ya estn decididos. Ezra, acaso tus padres de armas buscan excusas para no luchar contra el duque y su rebelda? Ezra mir al palco y asinti tras fruncir el cejo. Es cierto dijo sealando a Hakkad. No hay otro asunto aqu que la guerra. Celebramos el gran final de Gerard el Recto, y esperamos lo mismo para nosotros. Pero, Hakkad, todava no te has pronunciado sobre Bremmaner. El Gran Maestre ha hablado ya. Estis la Hermandad de la Furia Divina con nosotros o con Raben? dijo el ofensivo Dedair Kolmm. Hakkad rechin los dientes tras las palabras de Ezra. Mir a su alrededor entrecerrando los ya de por s pequeos y brillantes ojos hasta dejar detenida su rabia en el maestre de armas. Entonces, tomando el yelmo por los cuernos de macho cabro, lo alz sobre su cabeza y en un desgarrado grito, lo lanz contra la tribuna donde se encontraba la reina, Enro Kalaris y los otros. El asombro y el caos se aduearon del consejo. Hakkad y sus hombres salieron a paso altivo del refectorio dispuestos a volver a su fortaleza del norte. Detenedlo, detenedlo! gritaba la reina . Detenedlo! Pero nadie se interpuso en el camino de Hakkad y los suyos. A su paso, grandes ojos lo

Hakkad y los suyos. A su paso, grandes ojos lo observaban como lo hacen los temerosos campesinos con una aparicin propia de los cuentos convertidos en mito. Tras ellos la algaraba estallaba como una ola de indignacin y escndalo. El consejo ha acabado trataba de hacerse escuchar el den. El Gran Maestre ha hablado, todo est dicho pues. Guerra, guerra, guerra! gritaban los hombres de Ezra Gran Puo. Los aclitos de Ojvind lo haban rodeado y lo sacaban de la sala en volandas, llevando tras l la espada sagrada Vanaiar Tarhini. Anair lo observ todo sin moverse de su asiento. El seor de la ciudad calmaba a la reina, indignada. Enro Kalaris haba descendido y discuta con Ezra Gran puo por la ofensa recibida, y el monje se disculpaba y asenta. Frente a la tarima, entre los monjes, las actitudes variaban de la desesperacin a la ira, de la efusin blica a la tristeza de Raben. Y abstrado como estaba del ensordecedor barullo, apartado en su rincn y oculto bajo la capucha de su tnica, Anair comenz a mirar como lo haca un inquisidor. Y dese no haber visto muchas cosas, detalles que pasaran desapercibidos para otro monje, pues seran causa de desvelo en las noches venideras. La mano de Ezra en el hombro de Kalaris y Jakom el Devoto, su superior, pasando tras ellos y dejando caer un susurro al odo de Ezra. La reina enojada peda la ejecucin de un padre de armas. Rkesby era leal al mandato de su Gran Maestre y lo celebraba con los suyos

bajo la atenta mirada de Vrneil Rjuvel, de rostro tenso, que jugueteaba nerviosamente con la daga a su cinto. Dedair Kolmm segua los cnticos de batalla y, por un instante, la fugaz mirada con los comandantes de la Guardia Sagrada, Jorad y Parvay. Anair estudi sus rostros, el pecho hinchado, la barbilla alta, de nuevo la mano sobre la montura de la espada. Ambos con el semblante severo y despiadado, Jorad tras su grueso bigote, Parvay mostrando la dentadura entre el hueco que dejaba el labio partido de forma terrible. Y desde ellos, lanzado como una flecha que atravesaba la multitud, Anair traz un puente hasta Whetlay. El pomposo padre de armas de Kivala, tan hermoso, tan bien parecido, y ahora tenebroso, con el gesto gacho y la boca arrugada por la derrota. Se encontraba cerca de Tagge y los suyos, cabizbajos, tomados por la amargura, tal vez peligrosos y vengativos. Y frente a todos ellos, el anciano Raben, el Jansenita. Solo en su banco, con la cabeza ladeada, escuchando, interpretando, sin ver, todo su alrededor. A pesar de sus diferencias senta una ligera simpata por aquel viejo sabio que ocultaba cosas tras un velo de irona. Quiz pronto lo viese sentado frente a un tribunal. Y, dnde estaban sus ojos, el joven Tasha, el lazarillo? No muy lejos, escurrindose entre los grupos de monjes que discutan, o celebraban, o se compadecan, o se acogan a Dios y golpeaban el pecho con la culpa de un penitente. Tasha dio la vuelta a la tarima y subi por el otro lado hasta volver a su maestro ciego. Aunque su gesto pareca

su maestro ciego. Aunque su gesto pareca ligero, pens Anair, pues por el camino haba dejado algo. Anair volvi atrs y vio claramente lo ocurrido. Raben haba enviado como mensajero al joven Tasha. Y entre todos los monjes, alguien haba recibido un mensaje privado, solo para sus odos. Escrut cada movimiento hasta que supo quin haba sido el elegido por Raben. Su mirada se cruz con la de Earric de Bruswic y eso le dio la respuesta. Anair sonri al paladn, pero fue una sonrisa ttrica y fra.

CAPTULO VI

El carruaje avanz muy despacio, adentrndose ms y ms en las profundidades del extenso bosque de Anam Oag, hasta que el camino se convirti en un sendero bordeado de zarzas y tuvieron que detener su paso. El bajorrelieve de las puertecillas de la berlina dibujaba el blasn de los Adjiri de Rondeinn, una mano alada sobre fondo de plata y azur claro como el cielo, y las tres torres que representaban la Trada del Sur. Sentados en la parte trasera dos guardias de la Casa Adjiri, armados con ballestas y mazas, y protegidos por petos metlicos y los yelmos en forma de

por petos metlicos y los yelmos en forma de hoja, tpicos de su Casa, se apearon a los lados de la carroza. El sirviente que acompaaba al conductor baj de un brinco, se estir la corta chaquetilla azul y plata, y se acerc a la ventanilla del carruaje. No podemos avanzar ms, mi seora dijo al interior. Continuar sola respondi una voz femenina. El sirviente despleg la escalerilla y abri la puerta. La mujer descendi poco a poco, casi con delicadeza cuando su pie descalzo toc por primera vez la tierra. Mir a su alrededor al tiempo que descubra, melanclica, los susurros del bosque, y uno de sus mechones plateados cubra sus ojos grises y profundos como el Garn T. No era muy alta ni esbelta, pero rodeados de la oscura espesura verde de Oag, su manto de un turquesa claro y cinto ail resplandeci como una figura de hielo en la hierba. Inspir impregnndose de los aromas y sonri. Ela Adjiri siempre se senta rejuvenecer en el gran bosque de Anam Oag, y cuanto ms envejeca ms intensamente senta la necesidad de volver a la espesura de la que parti tantos aos atrs. Volver pronto dijo al lacayo. Esperad aqu. Y no os adentris en el bosque. No lo haremos, mi seora respondi el hombre inclinndose despus de mirar alrededor y tragar saliva. Camin hacia el estrecho sendero sin mirar atrs y, sorprendentemente, atraves las matas de espino sin enredar su manto, dejando el

de espino sin enredar su manto, dejando el carruaje y sus hombres abandonados al crepitar de ramas y al parloteo de insectos y seres invisibles. Haca casi quince otoos que no visitaba aquel sendero, pero el recuerdo era fuerte y no necesit de esfuerzo para seguir el camino. Poco a poco se despert en ella la facilidad para leer las seales del bosque y se sinti de nuevo como aquella nia que jugaba das enteros entre enebros y rboles cados cubiertos de hongos. Continu por una senda verde que descenda entre pinos y abetos hasta que vio un pedregal manchado de musgo. Pens que poda ser un atajo, as que salt sobre las piedras y camin hasta que los pinos se convirtieron en chopos y escuch el murmullo del arroyo. Todava saba caminar por el bosque. Descendi paso a paso, ocultndose tras los grises troncos hasta descubrir la fuente que manaba de entre las rocas al fondo del barranco. Se acurruc junto a un matojo frondoso y estir el cuello para ver el arroyo correr y saltar escalones de piedra verdosa llevando con l alguna hojilla seca, entre troncos negros de madera putrefacta. En las paredes de roca y tierra roja asomaban races que colgaban sobre los agujeros y madrigueras abandonadas como miles de culebras petrificadas. A un lado, recostado sobre la tierra y los brazos en el regazo, reconoci a Dagir La y sonri. Estaba dormido, o eso pareca, y ella pens que podra sorprenderlo si daba un rodeo y

que podra sorprenderlo si daba un rodeo y apareca por el otro lado. Qu ests diciendo, Ela? se dijo, moviendo la cabeza. Nunca has sorprendido a Dagir La. Por qu ibas a poder hacerlo ahora? Seguro que es consciente desde hace horas de nuestra presencia en el bosque. Esas noticias corren como el viento. Miles de ojos nos vigilan, lo siento. Incluso me estn vigilando ahora pens al tiempo que miraba a su alrededor. No hay nada en el bosque que no sepa Dagir La, Gran Druida del corazn de Kanja, la densa profundidad de Anam Oag. Ela se permiti observarlo un momento. Era un hombre delgado, de rostro cuadrado y recia mandbula, que haba tatuado por lneas entrelazadas cuando jur los votos sagrados. Sus manos eran duras, tambin con el dorso tatuado hasta los codos, y su espalda ancha bajo la tnica de algodn teida de marrn claro. Desde que Ela lo conoca, y de eso haca casi cincuenta aos, Dagir La apenas haba cambiado. Al menos desde la distancia y a una docena de varas sobre l. La ltima vez que nos vimos tambin llevabas ese perfume dijo l sin abrir los ojos. Ella se puso en pie, erguida seorialmente, y esper no parecer sorprendida mientras descenda hasta la fuente. Encontr un firme escaln formado por piedras y guijarros, y se sent frente a l, al otro lado del arroyo. Cmo puedes recordarlo? pregunt dejando caer sobre los hombros la capucha de su capa.

Es esencia de campana azul explic Dagir La al incorporarse en su lugar. No podra olvidarla. Gracias dijo ella, bajando la mirada para evitar enfrentarla a l. Crecen en las riberas del Swami Gar. A muchas leguas de aqu. Los nativos de esa tierra las llaman garthuteri, que viene a ser algo as como la esencia del ro muerto. Solo t haras traer un perfume desde tan lejos. Sonri el druida y ella vio que s haba pasado el tiempo por su rostro. A pesar del brillo impertinente en sus ojos, las arrugas haban crecido como hierba junto a la roca. Sabes que me gusta conseguir lo que deseo aadi ella. S, de eso no tengo ninguna duda asinti l. Y, ahora, mi seora de Rndeinn, decidme para qu enviasteis palomas a buscarme. Cul es ese asunto que requiere de mi conocimiento? Quizs el nico asunto sea volver a verte dijo framente. Hace ms de una dcada que no s nada de ti. Es algo que yo intento cada da; saber menos de m mismo. Creme, es una suerte que no me veas a menudo. Mi vida es muy aburrida. Tantos aos han pasado? pregunt l al curvar las cejas y acariciar su barbilla. El tiempo aqu es tan diferente, tan ajeno al mundo de los hombres... No me hace gracia. Ela se enoj. Yo me alegro de tu compaa. Disculpa, Ela asinti l en un murmullo. Hace mucho tiempo que no

murmullo. Hace mucho tiempo que no hablo con... otro ser humano. Estoy acostumbrado al humor de los duendes y los trasgos. Es algo que puede alterar lo que vosotros denominis... cordura. Pues mantn tu cordura en este mundo encogi la boca, por lo menos mientras est yo contigo. Disculpa de nuevo. Ahora ya me has visto. He cambiado algo? Eres casi el mismo le confes tmidamente. Quiz un poco ms leve. Leve? S. Tom una rama, la rompi en sus manos y dej caer un pequeo trozo a sus pies . Se te nota en la risa y en los ojos. Eres un poco ms de aire. Ela susurr l de forma clida, como lo haca cuando solo era una nia. Siempre viste en m lo que yo no poda definir. Es cierto que cada vez pertenezco ms y menos al mundo. Me siento dentro y fuera, continente y contenido. La levedad es una buena palabra para definir cada pisada en mi camino, pues ya no siento que me aleje ni me acerque a ningn lugar ms que a mi propia pisada. T tampoco has cambiado. Ela Adjiri suspir y sonri a un lado. No cuando estoy contigo dijo. Este lugar es tan mgico, y me hace sentir bien y en calma. Por lo dems me estoy convirtiendo en una anciana, y los nietos no hacen olvidar los ajetreos y tribulaciones de mi casa. Lo olvidaba se inclin en una reverencia Dagir La, Seora Adjiri de

reverencia Dagir La, Seora Adjiri de Rndeinn. Cmo va todo en el reino de los hombres? Hay una guerra en ciernes. Su semblante se volvi fro. Una guerra de traiciones que traer mucho ms dolor del que se pueda imaginar. Lo s aadi el druida, encogindose de hombros. Y cundo los hombres no han peleado entre ellos? Poder, riqueza, mujeres y muerte. Ese es el nico apetito de los norteos. Mucho tiempo haca que no afilaban las armas. Quiz t pienses que no hacen falta armas para los verdugos y la hoguera le reproch Ela. Han muerto tantos en los calabozos reales como en un campo de batalla, solo que al amparo de los tribunales y la religin del dios nico. Esos clrigos bastardos detienen y torturan con total impunidad a cualquier razaelim o sospechoso de serlo. El mundo, fuera de este bosque, ya no es lo que era. Participars en esa guerra? Dagir La torci la nariz. He enviado al rey medio millar de ballesteros y cien carromatos de suministros. No est mal. Qu poda hacer? exclam ella. En caso contrario la siguiente hubiese sido yo. En Rndeinn somos mercaderes y navegantes, esa es nuestra fuerza. No somos los lanceros de Bremmaner, ni siquiera podramos hacer frente a un Tkmata real. La Trada del Sur est en el punto de mira de los Levvo. Osjen traza sus propias alianzas con ellos a cambio de su

sus propias alianzas con ellos a cambio de su seguridad y yo me quedo sola. El Gran Maestre de Vanaiar me acus de proteger a los marcados y exigi al rey mi cabeza. Algo inaudito. Que yo sepa se encogi de hombros el druida, no minti. Por supuesto que lo hizo replic, indignada. Sera la excusa perfecta para juzgarme y quitarme del medio. Los monjes de Misinia sirven a los intereses de la corona, convertidos en viles mercenarios. Los Levvo aspiran a desarmar a la Trada del Sur y los clrigos a juzgarnos. En Aukana sera diferente, pero aqu, el rey maneja a sus perros con correa corta. Cachorros peligrosos. Debo soportar la amenaza de ese asesino sin escrpulos escupi ella. Es un precio a pagar por mantener la paz en tu ciudad. Un precio demasiado alto, tal vez. Los administradores del rey estn tomando el control de nuestras tierras y remitindolo a Dvingrenn. Cada vez soy menos duea del futuro de mis siervos. Y est pasando en todas las ciudades de Misinia. El ansia de dominio de Abbathorn es insaciable, someter todo el norte a sus designios con la loca idea de formar un imperio bajo su gobierno. A la imagen de Serende, pero tirnico y desptico. Solo un Levvo podra creer que se puede unir a los pueblos bajo el yugo de un imperio. No pretendo restarle importancia, mi querida Ela sonri l, pero solo es una

guerra. Comenzar y acabar, como todas las anteriores, solo que en esta ocasin ha coincidido con nuestro periodo de vida en este mundo. Ela Adjiri golpe sus muslos con los puos. A m no me consuelan tus explicaciones msticas, Dagir La. No podrs esconderte en tu bosque para siempre, por muy grande que sean sus lmites o tu poder. Tengo un mal presentimiento concluy con un deje de tristeza. Por eso me hiciste llamar? la interrog Dagir La. Ella asinti y respir de forma pesada. Hace un par de semanas la guardia del rey detuvo a una mujer y su hijo que se dedicaban a vender ungentos y sanar a los campesinos. Haban llegado haca poco a la ciudad y recorran los mercados y las granjas de los alrededores. Es bien sabida la persecucin de los razaelitas por los Levvo y esos insanos sacerdotes de Vanaiar. En mi ciudad no replic ella. No estamos acostumbrados a esas intromisiones del poder de Dvingrenn. Noto cierto tono de resentimiento. Resentimiento? ri, irnica. Cmo te sentiras t si los guardias Levvo entraran en tu ciudad y secuestraran a cualquiera de tus ciudadanos? Yo no tengo ninguna ciudad, Ela respondi el druida con voz conciliadora. Y no son tus ciudadanos. Has pasado tanto

no son tus ciudadanos. Has pasado tanto tiempo entre los muros de ese castillo que ya piensas como los dueos de campos y hombres. Sin duda me he expresado mal, mi querida Ela; cuando dije resentimiento, me refera a recelo. Acaso no hubieses preferido acoger al muchacho bajo tu manto, darle una educacin, un conocimiento, y criarlo como esos que la gente llama, los Ungidos? Por supuesto que hubiese preferido eso a dejarlo en manos de la guardia Levvo afirm indignada. Los Ungidos, o llmales como desees, son seres extraordinarios que merecen mi proteccin. Como druida deberas saber que si alguien es perseguido, por otra parte es protegido, ese es el equilibrio natural. Dagir La alz una ceja y torci la boca en una media sonrisa. Ela tom aire dignamente y retom la seriedad de su mensaje. Aunque no es eso lo que me trae a ti. No puedo asegurar la verdad de lo ocurrido, pero dicen mis servidores que un rayo cay del cielo sobre el muchacho y sali indemne. El druida estir el cuello y chasque los labios. Una vez vi un rayo golpear un nogal en lo profundo del bosque y ni una hoja ardi. Los misterios de la naturaleza no son para nosotros. Agit la mano en un gesto despreocupado. Deberas temer por lo que le ocurrir a ese muchacho en la capital, quiz all no tenga tanta suerte. De todas formas, puedo saber cosas que ocurren lejos de aqu, incluso en la capital. Las races del bosque se extienden hasta el horizonte del mundo.

extienden hasta el horizonte del mundo. Me dijeron que haba sanado a un prisionero cuando estaba preso murmur Ela Adjiri. No una herida cualquiera, una herida de muerte. Podran haberse equivocado desde el druida. Incluso ser un truco para escapar de su cautiverio. No es por eso, Dagir La repuso ella . Yo vi a aquel muchacho mientras lo llevaban preso. Vi con mis ojos cosas que, ya sabes, solo puedo ver yo. Un pjaro trin sobre el silencio que sigui a sus palabras. Y qu viste, seora Adjiri? La luz de los razaelitas es diferente a la de cualquier otro humano explic ella. Yo veo en ellos una claridad, un propsito en el plan maestro. No puedes conocerlos a todos. Demasiados han pasado a ser enemigos del hombre dijo apesadumbrado Dagir La. Empujados por las persecuciones y la muerte salt ella. Ahora, el peor enemigo de un razaelim es otro razaelim. La excusa perfecta para que los hombres sigan cazando a jvenes con un don divino. Por eso, en mi bsqueda de razaelitas he conocido a muchos con poderes asombrosos que he enviado lejos, a las manos de amigos en el Imperio o en el lejano Araknur. Y soy tutora de los ms fuertes y poderosos. Pero el muchacho que vi en Rndeinn, preso por los hombres del rey, no tena nada que ver con cualquier otro que hubiese visto antes.

hubiese visto antes. A qu te refieres? Arrug los labios Dagir La. Algo inquietante. Una fuerza que no haba presentido nunca en ningn ser vivo. Su aura era tan grande que devoraba todo a su alrededor. Era una energa hambrienta y salvaje. Nada bueno puede traer un hecho como este. Sabes de las leyes verdaderas. Donde hay uno... Hay otro dej escapar Dagir La entre los resecos labios. Esa es la ley del mundo. Y eso turba mis visiones continu Ela, alarmada por sus propias palabras. T mismo me enseaste un da a comprender las causas y los efectos, que no hay peso a un lado de la balanza que no traiga el movimiento en el otro lado. Ese muchacho es algo que no ocurra en esta parte del mundo desde hace muchos siglos. Ni siquiera t me has hecho nunca estremecer de esa manera. Crea que yo era el nico que te haca estremecer replic rpidamente el druida. Ela Adjiri abri los ojos sorprendida y despus neg con la cabeza lentamente, como si ya no reconociese al viejo amigo y amante en aquel rostro risueo y liviano. Eres un tonto, Dagir La dijo al sentir que sus ojos se humedecan. Yo lo hubiese dejado todo por ti. Hubiese dejado mi ttulo, mi prometido, mi fortaleza y mi casa, por ti. Descubriste la felicidad con otro. Fuiste esposa, madre, y viuda seora de una gran urbe. Eso nunca lo hubieses tenido conmigo.

Eso tenlo por seguro susurr Ela. Mir a sus pies, a la estrecha franja de agua clara correr y percibi amargamente la infantil treta de Dagir La. Con todo su misticismo, su espritu unido al mundo en una corriente invisible que lo arrastraba lejos de todo y de nada, en el fondo era un nio que interpona entre ellos un arroyo en un angosto barranco. Como si eso pudiese salvarle del amor de ella. Mantenerla alejada de l. Quiz por precaucin; quiz por miedo, pensaba ella. Pero luego sonrea, al recordar que Dagir La estaba ms all de sentimientos y afectos, y volva a ella el recuerdo de su amor. Yo no me encargo de asuntos mundanos, mi seora dijo el druida al incorporarse. Lo siento por los razaelitas pero, si todo tiene una razn de ser, su sufrimiento se ver algn da recompensado por la justicia universal y el equilibrio sagrado. Ella reprimi un gruido y se levant enrgicamente. Pues yo tengo una ciudad que gobernar y una familia a la que atender gru al darse la vuelta y comenzar el ascenso hasta el sendero. La prxima vez esperar yo tu mensaje, Dagir La. Como la noche sigue al da, mujer asinti l. Ya echo de menos tu aroma. Ela Adjiri dio la vuelta y lo mir por ltima vez antes de cubrir su sonrisa con la capucha y cerrar su capa. Sigo pensando que eres un tonto, Gran Druida. Pero no dejes pasar mucho tiempo o la prxima vez necesitar un bastn para llegar

prxima vez necesitar un bastn para llegar hasta ti aadi, y camin hasta desaparecer entre la floresta gris, verde y carmes del bosque. Si algo es cierto en este asunto murmur l para s mismo, es que realmente soy un tonto. El druida contempl unos instantes el agua correr entre surcos desgastados en la tierra, y pens en los tiempos en que caminaban juntos entre risas, cortando matojos de ortigas. Estuvo a su cuidado tanto tiempo que poda ser una hija, adems de una amante. Una mujer excepcional se dijo, desde que su padre la trajo huyendo de los Levvo. Siempre fueron dos familias enfrentadas. Desde los tiempos antiguos. S, es una mujer excepcional. Tuve que hacerlo pens. Mi lugar es este y mi compaa, la del mundo. Es mi eleccin. Dagir La se sinti abatido y cansado, abandonado de la usual dejadez de sus das, un oscuro presentimiento se apoder de l. En sus sueos se le haban aparecido imgenes que ahora revolvan su consciencia y se enlazaban con invisibles hilos intuitivos hasta las palabras que Ela Adjiri haba trado del mundo real. La inquietud le lleg en forma de sospecha y esta se transform en temor. Sal de ah orden a las sombras circundantes. Uno de los troncos echados sobre el musgo y cubierto de corteza hmeda se irgui, convirtindose en la espalda de un ser

convirtindose en la espalda de un ser encorvado de unos tres palmos de altura. Tena el rostro de barro, con ojillos brillantes como llamas al viento, y los brazos parecidos a ramas de abedul. El duende salt sobre las hojas y se acerc a grandes pasos hasta el regazo de Dagir La. Qu ordena mi amo? pregunt con una vocecilla rasgada sin despegar sus titilantes pupilas del druida. Ve a la Cascada de Cristal dijo Dagir La tomando una de las diminutas manos del duende entre las suyas. Busca a Daima La, el druida zorro, y dile que me encontrar con l en lo alto del Monte Gris, al oeste de la villa de Whora. Y no te entretengas por el camino. Ser rpido como el aullido del lobo, mi amo asinti el mgico ser. Entonces marcha y no entretengas tu partida dijo el druida, sealando la lejana espesura. Vuestra voz llegar a todas partes como la bruma de invierno, mi amo. Ve, ahora! exclam de forma imperativa Dagir La. Vos ordenis y yo obedezco. Salgo ya, mi amo. Se inclin el duende y desapareci como haba aparecido. Dagir La se puso en pie y tom su cayado. Mir la frondosa cpula sobre l y entre hojas blancas adivin el cielo del mundo cubierto de gruesas nubes blancas y puras, estticas. El cielo detenido, se dijo. El sufrimiento y la muerte se vern algn da contrarrestados por el equilibrio sagrado, reson en su cabeza.

el equilibrio sagrado, reson en su cabeza. Mi seora murmur, qu comezn habis despertado en mi corazn y en mi casa. Mi nia, mi mujer, mi seora. Tanto tiempo que ya no recordaba lo profundo de tus ojos, ni lo lejos que pueden ver en el interior de los hombres. El druida se cubri la cabeza y comenz a caminar, siguiendo el fluir del agua. Pero se detuvo a los pocos pasos para contemplar una mata verde. Varios cientos de trboles se arremolinaban a los pies de un saco y, entre ellos, un hermoso trbol blanco como una perla extraordinaria. Dagir La lo acarici con sus dedos y pas la mano sobre el sedoso matojo verde. A un lado encontr otro trbol blanco, oculto bajo las hojas de su alrededor. De repente, un estremecimiento recorri su pensamiento. No hay uno sin el otro. Siempre hay dos susurr con la mirada vtrea sobre el trbol blanco. Por qu recuerdo ahora viejas amantes que no deb abandonar, y peligrosos enemigos que no deb perdonar?

CAPTULO VII

La biblioteca del Lvvokan era, desde que comenzaron los reinados de la Casa Levvo, un lugar abandonado y en desuso en el que se apilaban miles de polvorientos volmenes y artefactos de un pasado mgico casi olvidado. En la penumbra de los rincones y en los altos estantes, sombras danzarinas producidas por las velas del candelabro acariciaban los tafiletes de libros gruesos, pergaminos y palimpsestos amontonados sin orden, y armaduras de aspecto monstruoso venidas de ms all de Oriente. En su da haba sido una sala dedicada al conocimiento del mundo y de los hombres en la que una docena de sabios estudiaba y descubra los mecanismos por los que se rega la existencia del ser humano. Pero en aquel momento, tan solo Rghalak husmeaba las rodas pginas de la historia de Kanja, el Oriente del mundo. Haba pensado que podra encontrar respuesta, no a una pregunta, sino a una vaga sospecha que le haba sobrevenido tras el interrogatorio con la sanadora apresada en Rndeinn. La mujer haba confesado que no era la madre del chico, sino que lo haba rescatado de los canales de Imhadir, en el Mar de Nam al Shari, cuando solo era un sucio mendigo que robaba en los mercados. Se llamaba Eadgard Finean; un nombre nrdico seguido de una palabra comn, pues finean era una especie de anguila que se pescaba en los muelles de la ciudad en la que fue

encontrado el muchacho, a miles de leguas de all. Ella haba sabido aprovechar las habilidades sobrenaturales de Eadgard y juntos, hacindose pasar por madre e hijo, recorran el ro Adah Kari de aldea en aldea. Una historia ms sobre un razaelita que descubre sus poderes. Pero el potencial del joven Eadgard no era, en absoluto, especial. Sanaba migraas, rozaduras, esguinces. Nada que impresionara lo suficiente como para llamar la atencin de los guardias reales o la Orden de Vanaiar. Aunque todo eso cambi tras el incidente de Rndeinn. Acusados y detenidos por brujera y malas artes, fueron llevados al calabozo de la ciudad y, al da siguiente, el joven san a un prisionero que haba sido herido por la lanzada de un guardia. Los hombres del rey tenan una prerrogativa: actuar antes que los seores de cada ciudad, y siempre anticiparse a la Orden de Vanaiar. As, las posesiones de los razaelitas capturados y condenados por la justicia del rey, pasaban a formar parte de las arcas reales, en una continua lucha de poder entre el estado y la estricta orden religiosa. Eadgard Finean fue llevado a la capital, junto con su falsa madre, para consultar a las ms altas estancias de la corona sobre el futuro de tan inquietante razaelim. Y la ms alta personalidad encargada de velar por la seguridad de los intereses de Abbathorn Levvo III era l, Rghalak. Encorvado bajo los chisporroteos de las velas, sus uas negras recorran lneas en antiguos idiomas de Gaenor y siniestros

antiguos idiomas de Gaenor y siniestros grabados. Sobre la mesa haba desplegado varios mapas del mundo en los que se especulaba sobre el lugar exacto en que se encontraba la Antigua Razael, ms all del Ocano de Cristal, o al sur de los infinitos bosques de coral rojo, o al otro lado del mundo, en Kangul, el Occidente, de donde provenan los hombres bestia y los barcos cargados de aceite de nuez y piedras gua. Ninguna equis marcaba el lugar en donde encontrar la ciudad perdida, la madre de los razaelitas y el recordatorio de su origen maldito. Diez mil aos haban pasado de la destruccin de la isla y los supervivientes a una terrible guerra civil emigraron a las costas de un emergente imperio, Serende. Siglos despus seran hombres descendientes de ese mismo imperio los que conquistaran las tierras del norte, y las llamaron Misinia, y ms tarde Aukana. No haba textos de la Antigua Razael, ni nombres, ni fechas, ni mapas. Tan solo una leyenda convertida en rumor y olvidada por los asuntos terrenales del presente. Excepto por los supuestos descendientes de aquellos hombres huidos de Razael, nacidos con habilidades que desafiaban el entendimiento de sabios y la fe de los devotos de cualquier dios. Encadenados con aquel nombre a la peor maldicin que los hombres hubiesen sufrido en su pasado. Razaelitas. Personas temidas por su diferencia, condenadas al rechazo de sus vecinos, al ostracismo o a vivir en secreto sin comprender

ostracismo o a vivir en secreto sin comprender su poder. Y en Misinia, desde la dinasta Levvo, a la persecucin y el castigo. Ley textos sobre sociedades secretas formadas por razaelim en el Imperio de Serende. Algunas, como La lengua azul, con gran influencia en los gobiernos imperiales, pero ninguna referencia al origen de su poder, ni a facultades concretas ms all de vagas explicaciones y divagaciones supersticiosas en tratados de esoterismo. Pero, el hecho que intrigaba a Rghalak, el vrtice en torno al cual giraban sus pensamientos, era aquella descarga elctrica cada del cielo en pleno da. Eso deba de significar algo. Sin duda haba resultado un punto de inflexin en el poder de Eadgard. Y si el consejero, en toda su sabidura, haba aprendido algo sobre el mundo y sus mecanismos, es que todo acto tiene un porqu. Si hay un efecto, hay una causa, y a su vez el efecto se convierte en causa de un nuevo efecto, y as en una interminable sucesin de consecuencias y fuerzas. Pero cul era la causa de aquel suceso ocurrido en Rndeinn? Y, cul su efecto? La pequea puerta lateral se abri con un quejido tartamudo y Berk, el tullido, entr levantando un farol frente a l. Rghalak suspir cuando vio las flccidas formas de su sirviente, inclinadas a un lado y otro sobre piernas rechonchas y atrofiadas, avanzar entre pilas de libros y montaas de papel convertido en polvo. Maestro dijo con su voz nasal y se sobresalt con el retumbar de la palabra entre

sobresalt con el retumbar de la palabra entre las oscuras bvedas. El rey espera vuestra presencia. Rghalak no respondi. Pas una pgina del libro abierto sobre un atril que representaba las alas de un guila, y entrecerr los ojos viperinos. Berk esper en silencio mirando a su alrededor. Iluminado por la tenue luz del farol, a su lado, una docena de frascos de cristal despedan centelleantes reflejos. Acerc su gorda nariz e ilumin las formas que flotaban en algn lquido translucido. En su interior se conservaban carnosas figuras informes, algunas de aspecto humano, otras le recordaban pellejos de cerdo en escabeche, hasta que apareca un mun o un hueso descarnado, y dejaba escapar una risilla. No toques nada dijo Rghalak sin levantar la mirada del libro. S, maestro respondi al dar un paso atrs. No romper nada que no ordene el maestro. Durante la luna nueva comenz a leer el consejero, es posible coagular la sangre menstrual de una razaelita, y mezclando el resultado con saliva de Dachalan y dos partes de grasa humana, se obtiene un ungento que, aplicado bajo la lengua, provee de gran fuerza y resistencia al usuario de tal. Los chamanes de los Hombres de Brnt conocen este remedio como el grito. Rghalak levant la vista hacia su sirviente. Vuestro prisionero no sangra balbuce Berk. Debe de ser porque es un chico.

Rghalak sonri irnicamente. Si fuese una mujer, al menos sabra qu puedo hacer con ella. Berk tambin sabra qu hacer si fuese una mujer ri el tullido balancendose a los lados. Crea que eso nunca te haba importado. Es verdad, mi amo. Sonri de forma siniestra. Solo intento parecer menos codicioso, mi amo. Pues deberas parecer ms inteligente, Berk. Solo estoy aqu para serviros, mi amo dijo inclinndose en una reverencia. Pero eso, mal que me pese, escapa a mis posibilidades. Eres tan limitado se compadeci Rghalak. Tanto como yo lo soy, incapaz de ver ms all de mis narices. Berk tiene una nariz muy fea, mi amo. Y cualquier da har que te la rebanen, la cocinen y te la sirvan con cebollas cocidas dijo Rghalak. Por qu decs eso, mi amo? Qu he hecho que disgusta al amo? Eres un idiota, Berk. Vivimos en un mundo en construccin, un mundo que crece conforme respiramos, conforme los animales son sacrificados y cocinados. Un mundo que se sirve de los mecanismos invisibles y, sin embargo, una mente tan limitada como la tuya es incapaz de comprender el funcionamiento de algo tan simple como una polea. Un extremo de cuerda que baja, un cubo al otro lado que sube. Si supieses, como yo, que todo

lado que sube. Si supieses, como yo, que todo el devenir est afectado por cada una de nuestras acciones, por nfima e insignificante que parezca. Si fueses consciente de los infinitos hilos que conectan este mundo, los canales msticos que nos unen en una corriente que fluye desde el principio del tiempo. Si supieses todo eso no seras tan estpido y cavilaras las posibles consecuencias de tus acciones hasta quedar abrumado en la detencin del acto. Rghalak suspir y mir la llama de la vela. Qu has robado esta vez? pregunt. El qu, mi amo? dudo Berk. Cuando has entrado, has cogido algo de aquel estante dijo Rghalak sealando tras l . Dmelo ahora o te arrancar la piel a tiras. Berk se apresur a meter la mano libre en sus calzones, sac un objeto alargado y lo dej sobre la mesa. Lo siento, amo se disculp. No s cmo ha podido pasar. No sabes nada susurr el consejero con rabia contenida y tom el pual frente a l . Esa es la excusa de todos. La ignorancia. Este es un pual ritual que utilizan los asesinos del clan Ishk, en el interior del gran bosque de Anam Oag, lejos del poder de los druidas. Su filo fue forjado mucho antes de la aparicin de los reinos del norte, antes incluso de que los Navegantes llegaran a esta parte del mundo. Ves su brillo? Es rojo como el sol de Oriente murmur el sirviente hipnotizado por el pual. No es metal rojizo explic Rghalak

No es metal rojizo explic Rghalak . Absorbe la sangre de aquellos que sintieron el metal penetrar su espritu. Mata el cuerpo y el alma. Te gusta, Berk? Es precioso, mi amo. Y por qu razn iba a permitir que sacases tal arma de la antigedad de esta sala prohibida? Sabes las consecuencias de tan funesto robo? dijo clavando las uas en la nuca del criado y acercando su rostro al filo. Sabes qu fuerzas hubieses podido desatar? Yo... yo no s nada, amo se trab Berk, soltando salivazos. Rghalak lo contempl un instante. Comprimido en un quejido, Berk se doblegaba bajo el temor a su mano. Me siento tan desbordado por los acontecimientos Y yo espero en ti la respuesta a una pregunta que desconozco dijo Rghalak soltando a su criado. Contempl el filo piramidal del cuchillo Ishk, acarici la yema de sus dedos con el metal carmes y un pensamiento repentino le hizo arrugar la nariz. Se detuvo y continu en un susurro. Haca mucho tiempo que no vea este cuchillo. Casi olvidado en los lejanos recovecos de la juventud. Algn da yo tuve otro nombre, otro rostro. Pero en ocasiones se olvida para sobrevivir y permanecer en silencio con el nico propsito que nos trae a este mundo. Recordar es conocer la utilidad del dolor, y esta arma de mis ancestros recita en un lenguaje no desconocido por mi odo versos olvidados. El filo, este filo tan vivo y vibrante. El amo es recipiente de un milln de

El amo es recipiente de un milln de vidas intervino Berk. Sabio como mil voces que hablan a su odo. Yo no oigo nada, saco de estircol. Rghalak encogi los labios en una mueca. Ya hace tiempo que olvide mi verdadero origen. El mundo de los hombres es contagioso. Uno se vuelve ordinario y simple como ellos y queda atrapado por sus placeres mundanos y vidas vacuas. Siempre queda algo maestro. Acarici el tullido las anchas mangas de su amo y este se apart en un brusco movimiento. Yo mismo siento en mi interior aquel lugar del que el maestro me trajo. La sangre corre sin saber el destino; dejemos correr la sangre, mi amo. Rghalak recorri con las uas el extrao metal, absorto en sus recuerdos e intuiciones. Gracias, Berk dijo sin apenas despegar los labios. Gracias, amo? tartamude con expresin bobalicona. El consejero arque las cejas y mostr los dientes al tullido. Si vuelves a tocar algo de esta sala sise su voz rota, te devolver al lugar del que provienes. Comprendes? Berk baj la mirada a la oscuridad de sus pies. Comprendo, mi amo. Bien aadi secamente. Ahora vayamos a las mazmorras, quiero hablar con el chico. Pero el rey espera, mi amo.

Pues que espere un poco ms. Abbathorn ya consigui su guerra. El mundo tiene planes diferentes a los designios de reyes, y esos no pueden esperar. Rghalak descendi rpidamente la retorcida escalinata de desiguales escalones hasta el paso elevado que una la torre de la biblioteca con el edificio principal del Lvvokan. Bajo la balconada, cuerpos musculosos de gigantescas criaturas daban forma con sus brazos entrelazados al gran arco surgido de la piedra, obra de algn artesano que quiso complacer a los hechiceros que visitaban la biblioteca. Se cruzaron con pocos guardias en su camino a los stanos del castillo, pues la gran mayora de tropas se encontraban fuera de la ciudad, preparadas para partir, o bien lo haban hecho ya los das anteriores. El ladino consejero se haba encargado de todo. Desde haca aos se dedicaba a preparar aquella guerra. Siempre haba sido una de las metas del rey, llegar a ser el ms grande de su Casa y, desde su llegada a Misinia, era un objetivo palpable. La reina Anja haba asegurado la lealtad de los seores del norte mientras l trazaba en el tiempo el camino del poder misinio. Bremmaner era un obstculo desde tiempos inmemoriales. Los duques, protectores de la ciudad y de la familia Hornavan, seran, por fin, sometidos al poder real. Por otra parte, las ciudades del sur, de orgullosos y seguros comerciantes, con

orgullosos y seguros comerciantes, con fortalezas repletas de oro y riquezas, haban perdido su autonoma en favor de la Ley Levvo, un sistema judicial que dependa nicamente de los designios de la corona y que unificaba el reino en torno a Dvingrenn. Los tiempos en que seores y gobernantes de diferentes linajes y familias rendan pleitesa al rey haban acabado. Ahora el poder del rey, a travs de su ley y del ejrcito, era tan fsico como las piedras del Lvvokan. Rghalak saba que para concentrar el poder en el centro se deba eliminar de los extremos. Y as lo dispuso. Enviaron burcratas a cada ciudad encargados de controlar las finanzas y los nuevos impuestos. Todos los misinios pagaban por igual el impuesto del rey, tanto nobles como campesinos, y eso los una bajo un mismo poder. Demasiado tiempo haban estado diluidos en luchas intestinas y disputas territoriales. El rey les otorgaba una nacin unida y, a cambio, solo peda sometimiento, y a travs de l, leyenda. nicamente dos fuerzas se interponan al plan de Rghalak para el rey, Bremmaner y la Orden de Vanaiar, aunque eso estaba prcticamente resuelto. A buen seguro, ese era el asunto del que quera hablarle su majestad. La reunin del Consejo de Vanaiar, en Ilke, haba sido varios das atrs, y los primeros mensajeros con las noticias haban llegado esa madrugada. La orden religiosa apoyara la guerra del rey y nombrara herejes a los rebeldes de Bremmaner y a la oposicin heterodoxa en su

Bremmaner y a la oposicin heterodoxa en su propio seno, justo como l haba previsto. Rghalak sonrea al pensar en una galera de guerra, que antao haba sido como una visin celestial, ahora corrompida y dejada de mando a los vientos del tiempo. No merecan otra cosa los monjes de Vanaiar. En menos de un milenio haban acumulado riquezas y poder, enfrentndose a reyes de linajes antiguos como el Imperio, persiguiendo los antiguos cultos del norte y forzando la fe de los hombres con ese dios sin rostro salido de una guerra casi olvidada. Compraron la dependencia de Misinia y Aukana luchando en un pramo fronterizo cercano a los hielos eternos del Burz Hatur, el gran norte muerto, vigilando los pasos fronterizos de las incursiones de Kari. Pero todo eso haba cambiado, y pronto las ratas abandonaran la nave de Vanaiar en su zozobra. No haba espacio para dioses en la nueva Misinia, no para dioses guerreros. Los calabozos del Lvvokan se encontraban mucho ms repletos que de costumbre, y el cido hedor de los hombres y mujeres encerrados bajo tierra golpe el olfato de Rghalak cuando abri el portn de las mazmorras. Hay que acelerar las ejecuciones pblicas, se dijo mientras descenda por pasillos inclinados de suelos resbaladizos. Pronto lleg a un puesto donde esperaba un guardia enjuto y siniestro al que le faltaba el ojo derecho. Se llamaba Horn, jefe de carceleros. Cuntos han llegado hoy, Horn? pregunt Rghalak.

pregunt Rghalak. El carcelero despleg un rollo de pergamino bajo el farol y acerc su ojo sano a los garabatos de tinta corrida. Tres borrachos condenados a una semana. Uno que mat a su mujer cuando la sorprendi yaciendo con otro; condenado a dos aos. Una mujer que venda remedios amorosos; condenada a un ao. Dos comerciantes que no pagaron sus impuestos; condenados a seis meses. Un mdico que mat a un paciente; condenado a una semana. Ocho mendigos, varios trileros, un extranjero de Aukana que se meti en una pelea, un repartidor de folletos contra el rey y la guerra, y... recorri el listado con un dedo calloso y sucio al emitir un gemido un comerciante de Oriente, de Araknur, por contratar un servicio de proteccin no reglado, mercenarios del Linde. Todos pendientes de condena, mi seor. Le present la lista. Rghalak medit un instante y entrecerr los prpados. Libera al mdico y al asesino de mujeres. Y dispn una ejecucin para maana a medioda, como es usual. Que cuelguen a los mendigos y a los trileros. Que sometan a tormento al extranjero aukano y al repartidor de folletos y despus los empalen en la muralla para escarmiento del que se sienta aludido. El mercader de Araknur, era numerosa su expedicin? Oh, s, mi seor explic el hombre, releyendo el pergamino. Media docena de carretas cargadas de telas, tierra del Nur, plata

y vino, mi seor. Pues matad a todo su squito y degollad al mercader. Brayder, el juez supremo, redactar la sentencia hoy mismo. Llamad a Tolmen, el consejero de la moneda, y dejad a su persona todo el cargamento. Decidle que venda las mercancas, que enve una cuarta parte a la familia del mercader en el lejano Araknur, y que el resto lo enve a Ealard Skol, en Uddla. Has comprendido? Claramente, mi seor se inclin Horn . Vuestras rdenes sern obedecidas. La ley, Horn, es la justicia del rey la que habla; yo solo soy su boca asinti Rghalak . Vamos a ver al muchacho. El carcelero gru, cogi un manojo de llaves y sali de la garita cerrando la puerta tras l. Seguidme, mi seor dijo Horn, escrutando al consejero con la oscuridad de su ojo vaco. Y compaa aadi, levantando el labio hacia Berk. Caminaron siempre hacia abajo, dejando atrs gritos y lloros tras puertas de madera ennegrecida por la humedad. Como habais ordenado explic Horn, que caminaba frente a ellos, no se le ha servido ms que agua desde vuestra ltima visita. Perfecto murmur Rghalak, satisfecho. Espero que al menos fuese agua sucia. Berk ri al fondo. Aqu es, mi seor. Horn se detuvo y agit el manojo de llaves frente al olvidadero.

agit el manojo de llaves frente al olvidadero. Abre la puerta seal el consejero, dale las llaves a mi sirviente y vuelve a tu trabajo. Mi trabajo pertenece a estos corredores oscuros, mi seor. Sonri Horn, inclin la cabeza y pos la mano sobre el mango de la cachiporra. No deseis que me quede? Quiz necesitis de mis servicios, s cmo manejar a estos razaelitas. Desaparece mascull Rghalak. Horn, el jefe de carceleros, gru descontento y pas junto a Berk, que lo mir desafiante. La tenue luz del farol de Berk ilumin las escaleras y el suelo del olvidadero. Espera aqu orden Rghalak antes de descender a la ftida prisin. Era un calabozo excavado en la piedra, de paredes irregulares y tan solo un par de varas de profundidad por dos de anchura. Tendido en el suelo cubierto de paja hmeda, sobre su costado y vestido con sucios harapos de lo que una vez fue una camisa de algodn, estaba el muchacho. Despierta, Eadgard dijo Rghalak. Eadgard se movi lentamente y apoy el peso sobre los brazos hasta quedar sentado en el suelo con las piernas recogidas a un lado. Estaba mucho ms delgado que la ltima vez, y respiraba con lentitud, como un fuelle que se deshincha sin fuerza. Su rostro estaba casi oculto por la penumbra y el negro pelo que caa sobre sus ojos. Tienes hambre? pregunt el

Tienes hambre? pregunt el consejero con un amable tono de voz. S que no te han servido nada de comer en das. Eadgard neg con la cabeza. Un poco de agua? insisti Rghalak. El muchacho neg por segunda vez y abraz las rodillas contra el pecho. Eadgard suspir Rghalak, van a dejar que mueras aqu si no me dices la verdad. El rey se encuentra contrariado con tu actitud. No desea hacerte ningn dao, tan solo que confieses quines eran tus padres reales y la ciudad de donde provienes. El muchacho levant la mirada hacia Rghalak con gesto contrariado y volvi a ocultarse en la penumbra. As es, mi querido Eadgard explic el consejero juntando las manos frente al pecho . La mujer que viajaba contigo ya confes su crimen. No era culpa tuya. Nos dijo cmo ganaba dinero con tu poder hacindose pasar por tu madre. Te obligaba a participar de su mentira. Creme cuando te digo que ser juzgada con equidad. Quines son tus verdaderos padres? No lo s susurr Eadgard. Eran misinios? No lo s repiti. Es cierto que te encontr en Imhadir, al borde del Mar de Nam? Eadgard se hizo hacia delante, sus labios estaban resecos y cortados, como una cicatriz que cruzaba un rostro demacrado y ceniciento. Aceptara un poco de agua susurr. S, por supuesto asinti Rghalak.

S, por supuesto asinti Rghalak. Berk! Corre hasta Horn y dile que te d un odre de agua fresca. El patizambo sirviente corri de mala gana dejando tras l sus pisadas y maldiciones a dioses y hombres. Eadgard continu Rghalak ms cerca de l, nadie dura mucho tiempo en estos calabozos. Tarde o temprano todos acaban muriendo, por muy fuertes que sean. Crees que t resistirs mucho ms? Todos tenemos un valor en este mundo. No me refiero a las posesiones, a las riquezas. En los olvidaderos del Lvvokan todos somos iguales, se alej y mir de soslayo al chico o casi iguales. El valor que nos distingue es aquel que tiene tu vida para el rey. Despus de esta breve, y posiblemente, ltima visita, debo reunirme con l, y qu puedo exponerle sobre ti? Que has perdido tus recuerdos? Que no sabes nada de nada? Que no vales ms que la soga de la que te colgarn? Aqu est el agua, mi amo dijo Berk desde la puerta, alargando un brazo en el que sostena un odre de piel. Eadgard bebi del odre, derram el lquido por la barbilla y empap su camisa. Te encuentras mejor, ahora? pregunt Rghalak. Quieres comer algo? No respondi. Eres orgulloso observ el consejero con una mueca de desprecio. Orgulloso y terco. Eso te convierte tambin en un estpido. Si no colaboras, morirs. Solo pretendo ayudarte a salir de aqu. Por qu no me dices

qu pas aquel da en Rndeinn? Eadgard bebi copiosamente del odre. S lo que me han contado continu Rghalak. Pero ahora quiero que me lo cuentes t. Eadgard dej caer el odre a un lado y se recost contra la pared. Era una fuerza cada del cielo como dicen los testigos? Eadgard neg lentamente. Fue algo que sali de ti, verdad? Rghalak sonri. No era un fenmeno externo. T lo hiciste, pero no sabes cmo. Eadgard respir pesadamente en la negrura del olvidadero. Debera matarlo, maestro mascull Berk desde la puerta. Calla! exclam el consejero dando un zarpazo al aire. Sal de aqu y djanos solos! Rghalak dio una patada al odre de agua que golpe una pared y verti su contenido sobre la paja. Despus cerr el puo fuertemente y respir en un ahogo furioso. Voy a contarte un secreto dijo en cuclillas junto a Eadgard. Hoy he recordado una costumbre ancestral. Aunque no lo creas yo tambin haba sido invadido por el olvido. Pero hoy he recordado. Hay una tribu, en el lejano bosque poblado por mil tribus de mil lenguas y mil ceremonias. Algunas crueles, que muchos aqu en el norte llamaran salvajes sin detenerse a pensar que ellos son tanto o ms primigenios, solo que se camuflan en una civilizacin de murallas y castillos. En el ms

civilizacin de murallas y castillos. En el ms cruel de los clanes, cuando un joven cumple once aos se le liman los dientes y afilan las uas como garras, porque es el momento de luchar por la vida. A partir de ese da cada uno elige su camino y los fuertes se alan, eligiendo sus lderes entre los mejores luchadores. Los otros los siguen y se llaman guerreros, aunque en realidad son demasiado cobardes para convertirse en el hombre que admiran y por ello se someten, por vergenza y odio hacia s mismos. Y llega el da en que el hombre ms fuerte mata al tigre de Oag con sus propias manos y se convierte en jefe del clan. El que no es tan fuerte se somete y jura lealtad con la rabia de la impotencia. Pero an queda algo. Alguien que no es guerrero pero comprende una verdad. Si el hombre fuerte mata el espritu del bosque y se convierte en lder, el hombre listo mata el espritu del hombre fuerte y se convierte en el bosque. Hay que saber ver ms all de las posibilidades del hombre, del cuerpo que te encierra o del calabozo en el que ests. Si no eres lo suficientemente valiente para matar o morir, no vales nada, Eadgard. Rghalak dej el silencio tras el nombre del chico, siseante como una serpiente que reptaba sobre las palabras. Palabras que resbalaban en el sudor de la nuca hasta encontrar el corazn clido, todava latiente en el pecho. Palabras que escarbaban en busca de ese caldo vital del que alimentarse, para despus alzar la mirada de Eadgard y enfrentarla a la suya, a sus ojos rasgados de mostaza y verde.

mostaza y verde. El chico sali de la oscuridad. Vas a morir dijo sin emocin alguna . Vas a morir pronto. Rghalak qued mudo por un instante. Despus su expresin cambi y los labios se contrajeron en una mueca hasta mostrar los dientes limados en forma de sierra, como un cepo cerrado, una trampa mortal disparada por la ira y la maldad. En un rpido movimiento, al tiempo que un aullido animal rasgaba su garganta, clav una de las garras en el hombro de Eadgard y una daga corta pero amplia, como un diamante tallado, apareci en lo alto con un destello de venganza en la hedionda oscuridad. El filo cay sobre el muchacho, que intentaba escapar a la presa del enloquecido consejero, pero las uas haban herido profundamente su carne. No miento, es cierto! grito Eadgard, aterrorizado, ests enfermo, solo yo puedo salvarte. Rghalak detuvo el cuchillo bajo el mentn del muchacho y contempl sus ojos amplios, sin apenas color, y en ellos la sombra del miedo. Explcate escupi. Ests enfermo continu el chico, ahogado por el dolor. Lo he visto. Hace unas semanas te descubriste una inflamacin entre la cuarta y la quinta costilla del lado derecho. Tienes accesos de tos fuerte y has perdido el apetito. En cinco semanas la inflamacin contaminar tu sangre y morirs. Rghalak liber al muchacho y se puso en

Rghalak liber al muchacho y se puso en pie. Haba pasado de la rabia a la sorpresa y levantaba la nariz, desconfiando del plido despojo que tena frente a l. Es desafiante pens, desafiante y orgulloso. Eso tambin lo convierte en peligroso. Pero era cierto que haca unos das haba descubierto un bulto en su costado, y que tena tos fuerte por las noches, que calmaba con infusiones de eucalipto y menta. Mientes dijo Rghalak, enseando el filo a Eadgard. No me equivoco, lo veo en ti replic al ponerse en pie. Apoy un esculido brazo en el muro y lo mir de soslayo, mostrndose dbil y sin guardia. Me necesitas para sanarte. Solo yo puedo hacerlo. Qu ms puedes ver? pregunt el consejero tras devolver el letal cuchillo a su funda en una de las descolgadas mangas de la tnica. Tambin tienes migraas debido a la lectura. Mucha tensin muscular. Pero eso es fcil para m. Rghalak sonri ligeramente. Berk! llam. S, mi amo. Asom la cabezota el grueso sirviente. Llvale arriba y busca ropa adecuada para su tamao. Mir a Eadgard y asinti. Te buscar una ocupacin y un alojamiento lejos de este calabozo. Pero, maestro balbuce Berk. No discutas. Y que lo laven aadi

mirando a Eadgard. Apesta a razaelim. Rghalak se dispuso a salir de aquel desagradable lugar, pero al llegar a los escalones donde se encontraba su criado Berk iluminando el ascenso, tuvo una intuicin. Dio la vuelta y empuj a Eadgard contra la pared. Su camisa estaba rasgada y la sangre haba aparecido como rosas negras en la tela, all donde l haba perforado la carne con sus uas. Ests sangrando dijo Rghalak al muchacho. Lo s respondi l, zafndose del consejero y escapando a un rincn. Acorralado contra la pared mir a Rghalak airado, pero al momento volvi a bajar la cabeza y explic en un murmullo. No tengo la capacidad de sanar mis propios males. Rghalak no contuvo un gesto de satisfaccin antes de salir y dejar a Berk con Eadgard. Excelente dijo.

CAPTULO VIII

Estn matando a los monjes anunci Trisha con la vista puesta en el exterior y el reflejo de las llamas bailando en su rostro. No mires, Kali orden Jared. Vuelve a la cama. Se haban refugiado en la habitacin de la

mujer pelirroja, aunque el gritero y el jolgorio de los soldados aukanos les haba perseguido para robarles el sueo. Los guerreros se preparaban para una batalla, y lejos de sus tierras sureas se dedicaban al saqueo y a acabar con todo el alcohol que pudiesen encontrar. Antes de la medianoche la calle principal de Porkala era un tumulto formado por cientos de guerreros en busca de, tal vez, su ltimo pichel de cerveza, mujer, o bocado de carne. La tercera planta de la posada de El Rabo Enroscado pareca un lugar seguro. Haban cruzado el repleto comedor que haca de taberna y subido hasta la habitacin de Trisha con toda discrecin. La mujer haba arreglado un acuerdo con el posadero, un viejo llamado Hans, para que Jared y su hija pudiesen pasar la noche con ella. Sin embargo, en ocasiones especiales, como aquella en la que se encontraba Porkala, los acuerdos de los hombres eran frgiles, y dependan tanto de su moral como de la violencia de las circunstancias que vivan. Y, llegados a este punto, al amable, aunque cobarde, Hans el posadero, las circunstancias le haban arrebatado un hijo y el negocio levantado durante toda una vida. Al principio intentaron dormir, confiando que el barullo se convertira en un pasajero mal sueo, pero a medida que la noche avanzaba hacia el amanecer, los metales restallaron y se escucharon gritos de combate. El fuego iluminaba la pequea habitacin, alargando las sombras hacia rincones en

alargando las sombras hacia rincones en penumbra, y Trisha se vea especialmente bella iluminada por la barbarie del exterior. Murmuraba algunas palabras que no llegaban a asomar a sus carnosos labios. El templo de Vanaiar estaba en llamas y cientos de estrellas gneas ascendan al cielo en una espiral dorada. Vio monjes correr como teas humanas hasta caer entre espasmos sobre la tierra, o bien derribados por el virote de algn ballestero. Trisha no crea lo que vea, como si todava estuviese soando, tendida en el jergn. Una pareja de monjes empuaban sus hachas de batalla frente a una veintena de soldados aukanos, pero fueron abatidos por una nube de proyectiles. Despus sus cuerpos, todava con vida, atados por los pies a un caballo y llevados al galope de un extremo al otro de la calle principal entre saludos y vtores. Estn matando a los monjes dijo, forzando a su consciencia a ser testigo de la masacre. Jared no necesitaba mirar para saber lo que hacan los soldados sin importar el color de sus estandartes, a quin defendan, o contra quin luchaban. Ya fue testigo de la violencia mucho tiempo atrs y, en esta ocasin, hara todo lo que estuviese en sus manos para alejarse lo ms posible, aunque se encontrase rodeado por todo el ejrcito aukano. Te he dicho que vuelvas a la cama. Jared se puso en pie. Kali mir con ojos como lunas a Trisha, que intent disimular un gesto de horror, aunque solo trag saliva frente a la frialdad de

aunque solo trag saliva frente a la frialdad de la nia. Los han matado a todos susurr Kali. Nosotros nos vamos la sobresalt Jared repentinamente y comenz a recoger su manta de viaje y las capas. No es un lugar seguro. Esta ciudad est al borde de la destruccin. Prefiere salir ah fuera? pregunt Trisha y apunt con el pulgar el grueso vidrio. Preferira no estar aqu apunt Jared, levantando el dedo ndice. Saldremos ocultos de la ciudad y seguiremos ro abajo. Cuando amanezca, estaremos por lo menos a tres leguas de Porkala. Ser una broma. Sonri Trisha. Cruzarn entre los campamentos aukanos? Sabe que no pasara mucho hasta que los descubran y qu puede pasar entonces? En plena noche, con una nia adolescente. Nuestro viaje y su riesgo es cosa nuestra. Pero no puede salir ah fuera alz los hombros la mujer, es una locura. Estn matando a los monjes. Yo no soy ningn monje. Estn matando a los monjes murmur Kali, aunque su voz son infantil, quiz demasiado. Carraspe, se apart del postigo y mir a Trisha, desafiante. Y no soy una nia dijo antes de volver al jergn que comparta con Trisha. Es una locura murmur la pelirroja en el momento en que golpeaban a la puerta de la habitacin.

la habitacin. Jared y Trisha se interrogaron en un instante de hielo. Todos guardaron silencio. Kali se coloc la capa sobre la cabeza y corri a uno de los rincones tras Jared, que haba recogido su vara de camino y la sostena frente al pecho. Su rostro alargado y plido se vea hmedo como una serpiente de piedra pulida. Trisha extendi una mano frente a l y dio un par de pasos hacia la puerta. Quin es? pregunt, arqueando las cejas a la madera. Seora, siento despertaos respondi un hombre al otro lado. Soy Hans, el posadero. Ha surgido un inconveniente. Trisha entreabri la puerta. En el pasillo estaba Hans, con su nariz ganchuda y su hirsuto pelo color plomo. Estaba agitado y frotaba sus manos. Tras l, su regordeta mujer, Einge, diriga los irritados y ausentes ojos al suelo, como si soportara un gran peso en los hombros. Qu inconveniente? pregunt al posadero. Tendris que marchar antes del alba, seora se disculp Hans. Pues debo cerrar la posada a extraos durante un tiempo. Qu? Trisha alz las manos. Antes del alba? Lo siento mucho, seora. Pero, uno de mis hijos se ha visto en un altercado con unos soldados y ha sido herido de una lanzada. Tengo que cuidar de mi familia. T hijo? pregunt sobresaltada. Est bien?

No, seora, no est bien se resign Hans sobre los sollozos de Einge. Pero debo cerrar la posada a extranjeros. Algunos caballeros quieren habitaciones para ellos y sus escuderos, y es preferible perder la habitacin que un hijo, seora. Por supuesto, nos marcharemos de inmediato. No, no salgan ahora. l brinc, tomndola del brazo. Estn matando a los monjes dijo Einge, sin aliento. Lo he visto asinti Trisha, es terrible. No merecen otra cosa la interrumpi Hans. No digas eso se escandaliz su mujer tras l. Es una blasfemia. Blasfemia o no aadi Hans, es algo que tena que ocurrir. Demasiado tiempo han campado a sus anchas esos monjes armados. Juzgando y tomando aquello que no les perteneca. Si Dios es Dios, que deje a los hombres las cosas de los hombres. Las armas no tienen dios, Hans apunt Trisha. Las que empuaron ellos tampoco lo tenan. Se volvi Hans y ella vio la rabia entre sus cejas. Ahora, por mi familia, saldrn antes de que el sol ilumine la vergenza de esos asesinos. Descuida asinti ella. Y que todos los espritus buenos acudan en ayuda de tu hijo. Lo recordar en mis plegarias. Gracias, seora Hans baj la vista,

Gracias, seora Hans baj la vista, pero preferira los remedios de la bruja del Callejn del destripado. Esos monjes que compadecis la detuvieron el ao pasado y nada ms se supo de ella. Einge solt un compungido llanto que retuvo con la mano frente a la boca. Hans la tom por los hombros y bajaron las escaleras hacia la taberna de la planta baja. Trisha cerr la puerta y se dej caer contra la burda hoja de madera. Tenemos unas horas para dejar este lugar dijo apesadumbrada. Ser mejor que descansemos un poco. Jared gru y apunt el lecho con el mentn. Kali sali de su rincn oscuro y salt sobre las mantas y la paja seca, expir con fuerza y cerr los ojos, cubierta por la capucha. El rudo hombre no dijo nada ms. Se tendi en el suelo, sobre el saco y la capa, y dio la espalda a la catica y clida luz de las hogueras. Sin embargo, Trisha se mantuvo despierta, cerca de la ventana, observando las tropelas y cmo los fuegos se extinguan y los soldados volvan a sus campamentos. Cerca de los gruesos cristales, frotaba las yemas de sus dedos y recordaba el contacto de la nia que ahora dorma. Despertaron en silencio, sin decir una palabra, y recogieron sus cosas en la penumbra previa al amanecer. Hans les haba dejado un pequeo saco con algo de pan y carne ahumada en la puerta de la habitacin, pero no hubo lugar para despedidas ceremoniosas. La planta baja pareca un campo de batalla abandonado

baja pareca un campo de batalla abandonado al denso aroma del vino dulce y el sudor. El mobiliario se encontraba desperdigado y sin orden, cubierto de jarras de peltre y restos de comida sobre los que roncaba algn mercenario borracho. Salieron por la puerta trasera, acompaados por los contenidos sollozos de Einge en la pequea vivienda que la familia ocupaba, adosada al edificio principal de El Rabo Enroscado. La fra maana despertaba con una llovizna de ceniza convertida en recuerdo brumoso de la noche pasada. Las calles estaban desiertas, y solo algn lugareo haba iniciado el da preparando aperos o llevando agua fresca para el despertar de algn comerciante adinerado. Jared comenz a caminar hacia el sur por la calle principal, cubierto por la capa, hincando enrgicamente su vara en el camino. Kali lo sigui en silencio. Adnde se cree que va? pregunt Trisha a su espalda. Al sur respondi l sin detenerse. Pero y los campamentos aukanos? Los atravesar a pie? Daremos un rodeo. Es una temeridad dijo ella, caminando a paso vivo junto a l. Sabe lo que les pasar si les cogen. S muy bien lo que pasar si te cogen a ti, mujer. S cuidar de m misma escupi Trisha con indignacin. Entonces por qu nos sigues? El rostro de Jared permaneca imperturbable, con

rostro de Jared permaneca imperturbable, con el cejo prieto y los ojos desaparecidos en la oscuridad de su escasa conversacin. Solo quera ayudar. Nadie hace nada si no le conviene. Esa es una manera de pensar muy poco amigable. Es mi manera de pensar. Por fin enfrent su mirada a la de ella, como si hasta el momento no hubiese sido ms que una vocecilla insidiosa. Y ahora pienso que no quiere ir sola porque tiene miedo, a pesar de su mscara de aventurera. S Trisha trag saliva, es cierto. Una mujer sola siempre llama mucho ms la atencin que un hombre y su familia. Nosotros no necesitamos de su generosidad aadi irnicamente y volvi su atencin al frente. Espera, Jared dijo Trisha con un inesperado e involuntario tono de splica. Solo os acompaar hasta Akkajaur. Despus nuestros caminos se separarn, lo juro. No hay acuerdo. Saldremos al campo y nos alejaremos hasta el bosque. Puedo confiar en m, y puedo confiar en mi hija porque yo le ense a ocultarse, pero qu sabes t de esconder tus propias huellas? Nada, no soy montaesa, cierto, pero... Tu trato no me conviene, mujer. Sus miradas chocaron como fuego y hielo. Trisha tens con fuerza la mandbula y cerr su capa de un golpe de brazo. Aquel hombre era terco como una mula, pero haba dicho la verdad, y ella no estaba acostumbrada a ceder

frente a nadie. Podramos llevarnos ese carromato dijo Kali, sealando a un lado. El carro estaba tan cerca que pareci no haber existido hasta que Kali hizo referencia a l. Una yunta con dos pencos huesudos tiraba de un carro no muy grande, aunque lo suficiente como para transportar las cajas que cargaba, esperando, al borde del camino, que alguien lo condujese a casa. Trisha sonri a Jared y a Kali. Eso no es robar, no? dijo la chiquilla de ojos grandes a Trisha. Jared mir a ambas con una expresin pasmada, entre la sorpresa y la incredulidad, pero finalmente buf al tiempo que negaba con la cabeza y camin hacia el carromato. Subid detrs dijo. Y buscad una lona para cubros. Hicieron como l haba ordenado. Trisha salt atrs, apart los cestos cargados de cebollas y ayud a Kali a trepar sobre una de las ruedas. Cuando quieras dijo antes de cubrirse con unos sacos vacos. Vamos all mascull Jared tirando con fuerza de la rienda. Los caballos, ocultos tras las anteojeras que les haban mantenido ajenos a su alrededor, resoplaron y alzaron la testa. Los pequeos guijarros restallaron bajo el metlico aro de las ruedas, que con alguna dificultad comenzaron a rodar. Trisha, tumbada frente a Kali bajo los sacos, mir a los ojos sin apenas iris de la chica y le acarici la mejilla. Su

iris de la chica y le acarici la mejilla. Su rostro era inexpresivo, sin emocin, pero cuando la mano de Trisha se retir, los labios de Kali se estiraron en una sonrisa inocente, aunque triste. Recorrieron la calle principal al paso, con la dejadez del campesino que se levanta al alba para acarrear algunas verduras camino del mercado ms prximo. Pasaron frente a fogatas convertidas en brasas desde las que se levantaban, serpenteantes, exiguas columnas de humo que desaparecan confundidas en el gris matinal. A su espalda, el templo de Vanaiar se haba convertido en un bruno esqueleto de vigas y piedras requemadas. En lo alto, como un testigo mudo e impasible, la casa fortificada del seor se levantaba frente a los nubarrones de una nueva maana con decenas de pendones militares a sus puertas. Los blasones de caballeros y seores aukanos que haban llegado el da anterior. Las puertas de la ciudad no eran tal ms que por el nombre y porque tras ellas se abran los campos cercanos al ro Kunai, ya que, como la empalizada en su tiempo, haban desaparecido, convirtindose en una mera abertura en el montculo que rodeaba Porkala. A uno de los lados, un chamizo de madera de aspecto ruinoso haca las veces de caseta de guardia y control del paso y salida. Ya casi estamos murmur Jared a unas treinta varas de la salida, pero su pensamiento se convirti en lamento cuando vio a un guardia de la milicia local desperezarse frente al chamizo. El soldado

desperezarse frente al chamizo. El soldado percibi la solitaria carreta conducida por un hombre cubierto del fro otoal y cogi su lanza corta para salirle al paso. Qu ocurre? pregunt Trisha. Cllate, mujer respondi l. O te entregar a los guardias. Dnde crees que vas? alz la voz el hombre de la puerta antes de detener los caballos. Voy a la granja de Yurel respondi Jared, tirando de la rienda hasta detenerse. A unas tres leguas a pie de aqu. El soldado, un hombre delgado y de uniforme rado y sucio, como era habitual en la guardia de Porkala, dej su lanza apoyada en el suelo y tom a uno de los caballos por el bocado. Alimenta ms a estos animales dijo el hombre, que levant el mentn hacia Jared. Deberas matarlos por pura pena. Los dejo en los huesos para evitar la tentacin de comrmelos yo a ellos explic Jared y escupi a un lado. El guardia sonri. Qu transportas? Arrug la nariz hacia la lona y los cestos con cebollas de la parte trasera. Ya sabes que el ejrcito est requisando todo aquello que pueda servir en la guerra que se avecina. Qu hay en la caja? pregunt alargando la punta metlica de la lanza hacia los sacos. Oculto dos mujeres dijo Jared. Trisha se qued helada al or sus palabras. El hombre abri la boca y los adormilados

El hombre abri la boca y los adormilados ojos, sorprendido por la confesin del carretero. Podis quedaros con la mayor, a m ya no me complace continu Jared. El miliciano mir los sacos, al impasible carretero de rostro alargado, y estall en una carcajada. Pues oblgala, hombre. Sigui riendo y dio un golpe con el asta de la lanza en la madera del carromato. Mejor me saldra forzar al caballo. Jared sonri. Entonces es que adems de terca, es fea. El guardia solt el bocado del animal mientras su rostro enrojeca por la risa y mostraba una boca cavernosa de dientes mellados y sucios. Jared toc el lomo de los animales con la correa y comenzaron el paso hacia fuera. Deberas cuidar ms de tu familia, hombre dijo el guardia al paso de la carreta y de nuevo empez a rer ante el rostro malhumorado de Jared. Espera! grit a su espalda. Espera. En serio, qu es lo que llevas? Agarraos fuerte dijo Jared entre dientes. Espera, carretero! escuch cuando ya haban salido afuera. Pero la visin no fue muy tranquilizadora, pues a ambos lados del camino el campamento de un ejrcito se haba levantado en las ltimas horas. Las tiendas que vieron el da anterior se haban multiplicado, y con las primeras luces del da eran centenares

de toldos y lonas las que cubran las colinas cercanas. Un ejrcito de miles de hombres esperando su momento. Jared azuz a los animales y los ejes del carromato crujieron como la madera carcomida al soportar la fuerza del repentino envite. Los jamelgos resoplaron al ponerse al paso, y por un instante Jared pens que escaparan, hasta que una lanza pas sobre su cabeza y cay tan solo un palmo frente a los animales. Entonces oy algunos gritos tras ellos, aunque pronto se diluyeron en el estrpito anciano del carromato a la carrera sobre el irregular camino de tierra. La mayor parte del campamento aukano todava descansaba en silencio, y lejos de los guardias de la puerta, pocos eran los que prestaban atencin al apresurado campesino. Qu ha ocurrido? pregunt Trisha, asomando la cabeza de entre los sacos. Estamos escapando, mujer dijo Jared restallando las riendas sobre los animales. Y oculta la cabeza, ya tengo bastantes problemas. Deberamos haber salido caminando, como propuse. Ni siquiera hubieses pasado la puerta replic la pelirroja. Pero por lo menos no tendra que soportarte mascull al tiempo que se morda el labio inferior. No nos persigue nadie apunt Trisha mirando atrs. Deberas bajar el ritmo y ser ms discreto. Estamos despertando a todo el campamento observ Jared. Prefiero salir

campamento observ Jared. Prefiero salir de aqu cuanto antes. Pero, si ya estamos casi fuera objet Trisha, pero justo en ese momento dos flechas hicieron blanco en uno de los costados del carromato. Jared mir sobre el hombro y, a un lado, varios hombres tensaban los arcos hacia ellos. Algunos soldados a su alrededor alzaban los brazos y levantaban las lanzas. Las voces avanzaban a su paso, y hombres adormilados salan frente a ellos sin tiempo a reaccionar a la llamada y tomar las armas. Varias flechas silbaron sobre sus cabezas. Nos disparan! exclam Trisha. Dime algo que no sepa murmur Jared y espole a los animales forzando la marcha, pero aquellos pencos estaban cansados, hambrientos y viejos, y tampoco se poda pedir ms al medio de transporte de un campesino. El camino descenda varios cientos de varas ms y despus, alejado del campamento, se perda entre la arboleda cercana al Kunai. Un poco ms, pens Jared, pero un hombre sali a su paso y golpe el carromato con un hacha que qued clavada en la madera. Tirad los cestos! orden Jared. Aligerad la carga! Trisha y Kali se descubrieron y empujaron las cajas. Los grandes cestos repletos de cebollas cayeron tras ellos como una cascada a su paso. Aceleraron la marcha, y las ruedas traseras bailaron en el eje con cada pedrusco convertido en obstculo.

convertido en obstculo. Este trasto no aguantar mascull Jared, no llegaremos a ninguna parte. Aferr con fuerza las riendas y azuz a los jamelgos una y otra vez, mientras maldeca y murmuraba insultos a los dioses. El campamento se despertaba y los soldados miraban a todas partes, esperando, sin saber bien de dnde vena, un peligro inminente, mientras que unos pocos disparaban sus ballestas al paso de Jared, y pensaban que nadie que no escapase pona en peligro de aquella manera su carreta. Un poco ms se dijo Jared, llegando a las ltimas tiendas del campamento aukano. Ya veo los rboles, ya estn ah. No nos persiguen dijo Trisha desde la parte trasera. Lo harn respondi l. Tarde o temprano lo harn. Siempre lo hacen. No podemos ir ms aprisa? pregunt Trisha. No si quieres que estas bestias sobrevivan. De momento me conformo con sobrevivir yo replic ella. Eso no te lo aseguro ni aunque escapemos, mujer mascull Jared. Padre! grit Kali. Veo hombres a caballo. Por los dioses de mis padres! exclam l, solo tenemos que adentrarnos en la espesura. Algo anda mal aqu atrs dijo Trisha examinando los maderos bajo sus pies. Esto

examinando los maderos bajo sus pies. Esto suena un poco raro. Apret los labios y puso la palma de la mano en el suelo para sentir las vibraciones de las ruedas. Es el eje respondi Jared. Creo que se ha quebrado. No aguantar mucho ms. Padre! llam Kali de nuevo. Jinetes! Salen del campamento. Nos darn caza. No si puedo impedirlo murmur sofocado por la tensin de sus msculos. El carromato haba dejado tras de s una nube de fino polvo y un lejano barullo de gritos y llamadas. Una docena de jinetes y algn caballero a medio armar, salieron tras los fugitivos cuando estos se internaban en el cercano bosquecillo. A galope tendido no tardaran mucho en alcanzarlos. La espesura se vio invadida por el feroz traqueteo del carromato. El camino se volva algo ms estrecho y sinuoso rodeado de matojos y pequeos arbustos invasores, y los soldados aukanos desaparecieron como un mal sueo entre los recodos del bosque. No los veo dijo Trisha. Pues estn ah, te lo aseguro aadi Jared al tiempo que tiraba fuerte de las riendas y detena su paso. Qu ests haciendo? pregunt ella. Dejar este trasto respondi Jared saltando a un lado. El eje trasero no aguantar y los caballos estn exhaustos. Kali, al bosque dijo, tomando a los animales por el bocado. Kali y Trisha salieron del camino y Jared

tir de los animales hasta que alcanzaron el trote y les palme el lomo para que siguiesen la senda. Despus corri hasta ellas y se internaron en la espesura. Ya vienen advirti Kali cuando se escuchaba el murmullo de sus perseguidores. Al suelo dijo l, y todos se dejaron caer entre los matojos y las zarzas. Una estampida de cascos y metales pas como un vendaval en su misma direccin, saltando piedrecillas y trozos de hierba verde a su paso. No tardarn en encontrar el carromato y descubrir el engao. Debemos apresurarnos dijo en baja voz, ponindose en pie. Pero, Akkajaur queda en la otra direccin objet Trisha. Por eso mismo seguiremos el ro hacia el sur respondi l. Creo recordar un lugar no muy lejos. Trisha mir a Kali, que se encogi de hombros sin decir nada y sigui a su padre entre los rboles. Tomar eso por una invitacin aadi Trisha con los brazos en jarras. Recogi sus cosas y camin tras padre e hija. El recuerdo de Jared no andaba desencaminado, aunque quedaba bastante ms lejos de lo que l pensaba. Un par de leguas se convirtieron en cuatro, y cuando haban caminado durante casi todo el da siguiendo el cauce del ro, encontraron una vieja caseta junto al agua, con un embarcadero y un granero pequeo en una explanada. Haban avanzado con precaucin, sin dejar rastros a su

avanzado con precaucin, sin dejar rastros a su paso, y vigilando cada claro de bosque que se abra frente a ellos. Jared las avis sobre los exploradores aukanos que se ocultaban, a buen seguro, en aquellos bosques, vigilantes de cualquier movimiento de los rebeldes de Bremmaner. Tal vez encontremos un bote y podamos cruzar al otro lado dijo al salir al claro cercano a la casa. Todo estaba en el silencio propio de los lugares abandonados y en ruinas. Los muros haban soportado bien el paso del tiempo, a pesar de que en algunos lugares la techumbre de paja y caizo se haba derrumbado, arrastrando piedras y restos de argamasa al interior de la vivienda. En el embarcadero, anudada a un cabo, asomaba sobre la superficie del agua cubierta de hojas muertas la proa de un bote hundido. Jared maldijo a los dioses por tercera vez aquel da, y en respuesta, estos le enviaron un ataque de tos que lo dobleg como un junco al viento. Todava ests enfermo dijo Kali a su espalda. Deberas descansar aadi Trisha. No descansaremos se neg entre ahogos, continuaremos hacia el sur y buscaremos una forma de cruzar. Mrate, testarudo! exclam Trisha. Ests al borde de la muerte. Ninguno ha dormido ms que algunas horas esta noche y hemos caminado todo el da. Tenemos la comida que nos prepar Hans y agua fresca. Descansaremos hasta que sea ms seguro, y

Descansaremos hasta que sea ms seguro, y saludable, continuar. Kali observ a la mujer pelirroja, despus a su padre. Bien asinti l en un susurro. Kali, aydame a entrar. No encendieron ningn fuego, a pesar de que la noche se acercaba y la humedad del ro se apoderaba de los rincones hasta penetrar en sus huesos. Comieron en silencio la mitad del pan y la carne ahumada, y Trisha se lament de no haber guardado alguna de las cebollas que cargaba el carromato abandonado. Kali era una muchacha evasiva y parca en palabras, incluso con su padre, aunque se mantuvo a su lado en todo momento. Jared mastic lentamente algo de la carne y se recost contra una pared cubierto con su capa, pero no lleg a conciliar el sueo, pues pronto oy unas voces acercndose a la cabaa. Jared salt de repente, y tendi la oreja hacia el murmullo lejano. Trisha tambin lo escuch y asinti haca la tensa mirada de Jared. l se puso en cuclillas junto a la puerta y levant su vara sobre la cabeza. Trisha se refugi al otro lado, esperando la entrada de los soldados. Kali, como era habitual en ella, desapareci en la penumbra de los rincones. Jared contena la respiracin a duras penas, y Trisha pens que en caso de ataque no tendran mucho que hacer contra espadas y lanzas. Quiz, si viniesen de uno en uno, pudiese utilizar su don, pero eso era improbable, as que desenfund su daga y la mantuvo oculta en su costado, preparada para lanzar una estocada

su costado, preparada para lanzar una estocada al primero que cruzase el umbral de la destartalada cabaa. Se encontraba Trisha recordando la mejor manera de atacar con una daga a un hombre protegido por una armadura, cuando los pesados pasos resonaron en la entrada. Los pasos se acercaban directos hacia donde ella y Jared se encontraban, sin muestra de indecisin ni duda. Ya los tenan encima, cerca del hueco de la puerta. Trisha escuchaba su respiracin. Cerr el puo contra la empuadura de su daga. Jared apretaba los labios cubiertos de sudor y abra los ojos esperando el momento. All estaba la sombra. Trisha tom aire. Prepar su brazo armado. Aunque, en el ltimo instante, expir un gemido y cay de espaldas al ver al gigante. Era el hombre ms grande que Trisha haba visto jams. Era, simplemente, enorme, cercano a las tres varas de altura. Hinc las manos en el marco de la puerta y pas la cabeza y el pecho por la abertura. Tena una espesa melena oscura como la noche, un rostro cuadrado, de cejas finas y juntas sobre un fondo blanco como la leche. La vara de Jared impact contra su abdomen, y se qued all, trmula al pulso del hombre boquiabierto, como si fuese consciente de repente, del gigante al que haba atacado. El gran hombre ni se inmut por el golpe. Gru pensativo y, gracias a que la estancia haba perdido parte de la estructura, despleg toda su altura al hinchar el pecho. Qu tenemos aqu? pregunt con

una voz cavernosa y profunda. Menuda sorpresa respondi alguien a su espalda. Asaltantes de caminos fuera de los caminos. Jams haba visto nada tan contradictorio. Un hombre delgado pero fuerte entr en la habitacin, observ a los lados y sonro con satisfaccin. Vesta unas botas altas y protega su pecho con un peto de cuero de hombreras tachonadas y coderas metlicas. Apoyaba el brazo derecho sobre un cinto del que colgaba un sable con un guardamano mal bruido y abollado, mientras se rascaba el sucio pelo castao con la otra mano. No somos ladrones dijo Trisha al ponerse en pie y mostrar el filo en su mano. Y si lo fueras, seras la ms bella ladrona que ha intentado robarme nunca respondi el hombre delgado. A su espalda sonri el gigantn. Pero, por favor, enfunda el arma. No queremos luchar con vosotros. Eso no sera ningn problema dijo Jared, que trat de recuperar su vara, aunque el hombretn la haba atrapado con fuerza y no pareca tener intencin de soltarla mientras observaba los vanos esfuerzos de Jared. Dejadlo! aull Kali. Abandon las sombras y embisti al hombre ms bajo. Kali golpe su pecho con el hombro y el hombre salt atrs chocando con la pared. En un fuerte movimiento, empuj a la chica, que cay de espaldas y, repentinamente, el sable estaba en su mano. Pareca que aquella hoja curva, resplandeciente y afilada, no

perteneciese a la pobre montura que asomaba de su funda. No! grit Trisha. Cobardes! exclam Jared que todava forcejeaba con el gigante. Calma, calma intervino el hombre delgado y devolvi el sable a su funda. Nadie va a morir aqu hoy. Reid, suelta la rama del campesino dijo, y el gigantn solt la vara de Jared. No somos ladrones. Solo estamos de camino y paramos a descansar aqu explic Trisha. No lo dudo asinti el hombre. Nosotros tampoco somos ladrones. Somos comerciantes, y debido a una complicacin ajena al capitn, nuestra embarcacin qued varada cerca de aqu. Y os preguntaris: acaso ese gigantn no es capaz de sacar un esquife de entre los juncos? Y yo os responder: no. A pesar de que he visto realizar a mi amigo muchas proezas, no puede devolver al cauce nuestro bote. As que volvimos atrs con la intencin de proveernos de algunos buenos maderos que nos resulten de ayuda en nuestra tarea. Y puestos en nuestro camino, por designio de los dioses o del azar, os encontramos dispuestos a rompernos la crisma concluy al tiempo de exhibir una gran sonrisa. Tienes un bote? salt Jared. Si tuviese una lnea de remeros, lo llamaran galera y quiz con un trinquete y un timn sera toda una corbeta, pero de momento es solo un bote y est varado en la orilla.

es solo un bote y est varado en la orilla. Estamos buscando una manera de cruzar el ro. Todo el mundo busca algo. Nosotros la manera de regresar al cauce y seguir nuestro camino. Os ayudar con el bote a cambio de pasaje al otro lado. No, viejo, debes estar de broma. No sabes a quin pertenece la otra orilla? Reid, el gigante, ri profundamente hasta que su amigo continu. Es del Priorato de Villas del Monje, y no pienso acercarme a los dominios de esos fanticos peleones. Tagge, el Descalzo, manda ahora en Villas del Monje interrumpi Trisha al hombre del sable reluciente. Cualquier caminante es bien recibido en el priorato. Confa en los monjes y acabars bajo tierra. Los inquisidores mandan en todas partes. Cae en sus redes y despdete de tu camino. Sonri l inclinando la cabeza a un lado. Adems, con el asunto de la guerra muchos sacerdotes montados han llegado camino de Ilke. Dicen que un gran ejrcito se ha reunido all. Otro lo ha hecho en Porkala. Por qu se habrn reunido tan al norte? Bremmaner queda a tres das de camino por lo menos reflexion Trisha antes de chasquear los labios. Jared pas el dorso de la mano sobre la frente, enjugando el sudor en la manga de su camisa, y mir a Kali, cubierta por su capa junto a l.

junto a l. Bien dijo finalmente, entonces nos dejars pasada Villas, lejos de la orden de Vanaiar. Y por qu tendra que hacer algo as? Alz los hombros. Acaso tienes dinero para pagar el viaje? Tengo dinero respondi Jared. Y cunto tienes? Lo suficiente para pagar el precio de dos pasajes y no responder ninguna pregunta. Tres pasajes aadi Trisha. Yo pago el mo. Lo suficiente puede ser mucho aadi con una ceja en alto. Lo suficiente ser todo lo que te dar asinti. Tena el rostro ptreo. Es un trato justo, todos saldremos beneficiados, no lo dejes escapar. El hombre del sable apart el mechn de pelo de sus ojos y contempl de arriba abajo a su interlocutor al tiempo que torca los labios a un lado. Eres un duro negociante. Bien asinti con las manos en la cintura, entonces tenis transporte. Pero sigue varado en la orilla. Y tenemos que traerlo hasta aqu. Reid se dirigi al gigante, nos llevaremos esos maderos de ah, y algunas vigas. Las seal con el dedo. Yo ir con vosotros. Ellas esperarn aqu y descansarn dijo Jared al echarse la capa sobre los hombros. Padre! exclam Kali. Eso mismo te iba a proponer. Le

Eso mismo te iba a proponer. Le sonri con el gesto ladeado. T vendrs con nosotros. Pero mi dinero se queda aqu aadi l, se acerc a Trisha y sac de su camisa una pequea bolsa de piel oscura. Ella tom la bolsa y un tintineo metlico reson cuando lo guard en el interior de la capa. Yo puedo guardarlo mascull Kali. Pero lo har ella replic Jared con gesto severo. La muchacha baj la cabeza. No me fio de ellos murmur Trisha a Jared. Si quisisemos mataros, ya lo hubisemos hecho dijo el hombre antes de cargar sobre su hombro un largo travesao astillado en un extremo. Tranquila, te devolver a tu hombre. Sonri. No es mi hombre apunt ella de forma tajante y apret los dientes. Esa es una buena noticia, mujer. Yo soy Jared se present dando un paso al frente. Y esa de ah detrs es mi hija, Kali. Pues tienes carcter, Kali. Sonri el hombre a la chica. Y pega fuerte aadi el gigantn a su amigo. Bueno, me pill desprevenido se disculp. Yo soy Trisha y acompao a Jared y Kali. Es un placer, Trisha. Dej el madero y se inclin en una reverencia exagerada. Yo soy Olen, y mi gran amigo es Ridhachadh,

pero los amigos le llaman Reid y los enemigos no, por favor. Volveremos con el bote. Dormid tranquilas y tened dulces sueos, pronto navegaris en los brazos de La Buena Madre. Carg su espalda con la viga que haba rescatado del derrumbe y sali por la puerta seguido por Jared y Ridhachadh. Kali volvi de inmediato a los pliegues de su capa y se qued ceuda, durante una larga hora, mirando las verdes copas de los chopos y lamos agitarse sobre la casa junto al ro. Hasta que la noche engull todo a su alrededor y la oscuridad las envolvi con los chasquidos de ramas y el lenguaje de insectos. Trisha no dijo nada. Simplemente la observaba en su silencio mientras lanzaba algunas piedras entre los tablones cruzados en la ventana. Era una chiquilla silenciosa, de labios pequeos y casi siempre prietos, y por sus grandes y expectantes ojos aparentaba menos de sus catorce aos. El pelo cortado de forma irregular, probablemente por Jared, la forma de caminar, la agresividad de su mscara, todo tan masculino y triste a la vez que Trisha no poda creer la rudeza de Kali, y presenta en ella una culpabilidad tremenda y peligrosa. No eres muy habladora rompi el silencio Trisha. Te pareces a tu padre. Me parezco a mi madre salt Kali. Trisha sonri. Puede ser asinti. Esa nariz tan respingona no es de por aqu. Ellos eran del sur dijo Kali. Ambos son serendi.

son serendi. Pues tu padre podra pasar por un aukano perfectamente. Yo tambin soy del sur, de los lindes del Adah Kari. Adnde os dirigs? No lo s. Se encogi de hombros. Al sur. Yo tambin viajo al sur, pero no tengo un destino. En realidad... No te hagas la simptica conmigo la interrumpi bruscamente Kali. Qu es lo que quieres? Trisha se qued un instante boquiabierta hasta que recuper el semblante y levant la nariz hacia Kali. Tengo un presentimiento y quera verte de cerca. Pues yo no quiero verte a ti escupi Kali. Djanos tranquilos y sigue tu camino. Os acompaar hasta la otra orilla. Despus, si es lo que deseas, me marchar. Kali se mordi el labio inferior y tom un guijarro entre sus dedos. Cmo sabas mi nombre en Porkala? pregunt con aires de ofensa. Yo no te lo haba dicho. Trisha expir en una sonrisa y esper frente al tenso semblante de Kali. A veces puedo hacer cosas as. Y lo que hiciste con los soldados? le recrimin ella. Eso no es cualquier cosa. Bueno explic mientras descansaba la espalda contra el muro, en ocasiones hay personas que han despertado algo en su interior que les permite hacer cosas fantsticas,

interior que les permite hacer cosas fantsticas, aunque tambin a veces terribles. Eres una razaelita dijo Kali sin abandonar un susurro. T tambin temes serlo? aadi Trisha, ladeando la mirada y pretendiendo alargar el brazo para tocar el rostro de Kali, que ahora pareca desconsolada y triste, aunque se encontraba demasiado lejos. Yo no tengo miedo de nada, pero preferira no haber despertado murmur Kali sin levantar la vista del suelo y arrugando la nariz. Se nota aadi la mujer pelirroja. Pero eso no siempre es bueno. Los valientes tambin son un poco ciegos. Te explicar una cosa que te har ver las cosas diferentes en adelante. Tom una piedrecilla de entre sus pies para ponerla frente al rostro de Kali. Esta piedra estaba aqu desde mucho antes de que naciramos t y yo. Mucho antes de que los dioses pensaran en crear el norte de Kanja. Este pedrusco representa las leyes del universo. Dej caer la piedra de su mano frente a Kali. Eso no es muy impresionante, es lo que siempre cremos normal y lo que los dems juzgan como normal. Pero lo que nadie sabe es que las leyes de la mente extendi la mano paralela al suelo, sobre el guijarro, y este comenz a elevarse lentamente frente a la anonadada Kali, hasta volver a su palma, en ocasiones, estn por encima de las leyes universales, y sirven para cambiarlas y modificarlas a nuestro antojo. Trisha le ofreci la pequea piedra a la

Trisha le ofreci la pequea piedra a la chica. T tambin tienes un don. Sonri clidamente. Cul es t poder? Ella baj la cabeza y dej caer la piedrecita. El dolor murmur de forma siniestra. Kali susurr Trisha, hay algo muy grande en ti. No temas. No desconfes de tus bondades. T puedes ser lo que quieras. La muchacha levant la cara, con sus grandes ojos casi sin iris, hmedos, y el gesto contenido. El labio inferior le temblaba ligeramente, y se esforzaba en no decir nada, en mantenerse en silencio y dejar todo el remordimiento de sus pensamientos en su corazn. Entreabri los labios pero ningn sonido lleg a salir de ellos ms que la respiracin agolpada en la garganta por el sobresalto. Trisha salt atrs cuando el hombre armado entr en la habitacin. Vesta un sucio jubn mostaza sobre un chaleco de cuero, y se cubra el crneo con un sombrero rgido de ala ancha. Era un explorador aukano, y en sus manos alzaba un hacha de amplio filo y un pequeo escudo redondo con el castillo de tres torres sobre campo carmes. Mujeres dijo con una voz potente pero rasgada. Trisha se puso en pie, despacio, y levant las manos, mientras que Kali se ocult tras ella por instinto, como sola hacerlo con su padre. El explorador hizo un gesto hacia fuera, y otro hombre, joven y armado con una ballesta

ligera, ms pequea que las que se utilizaban en los castillos o en las batallas, se asom al umbral de la puerta con expresin intrigada. Mujeres murmur el primero. Solo estbamos descansando aqu. Vamos camino de... Pero sus palabras se vieron bruscamente interrumpidas por el brinco del primer hombre directo hacia ellas. Baj el hacha y lanz el escudo al rostro de Trisha, pero esta lo esquiv gilmente hacindose a un lado. El joven ballestero contemplaba la escena boquiabierto e indeciso. Kali salt atrs buscando su vara de camino, pues era la nica arma con la que poda manejarse eficientemente. Vamos, no te resistas mascull el hombre del hacha antes de lanzar un nuevo golpe de escudo. Solo ser un momento. Por segunda vez Trisha esquiv el golpe, pero en esta ocasin aprovech el desequilibrio del soldado para propinarle un puntapi en el vientre, y despus, doblegado sobre s mismo, golpearle la barbilla con la rodilla. El explorador aukano cay de espaldas escupiendo dientes, sangre y saliva sobre su jubn amarillo. El joven de la puerta apuntaba la ballesta desde la cintura, sin perder de vista a la pelirroja que haba quedado en pie en el centro de la habitacin. Zorra! exclam el otro desde el suelo . Disprale, vamos dispara! El ballestero dudaba y farfullaba palabras sin sentido. Kali tom su vara y corri hacia l. El explorador derribado, entre salivazos sanguinolentos, la cogi por un pie y cay de

sanguinolentos, la cogi por un pie y cay de bruces. Trisha desenfund su daga. Kali forcejeaba en el suelo con el explorador herido, que gritaba a su indeciso compaero. Dispara, dispara! Mata a esa zorra! El ballestero llev el arma al hombro. Trisha inspir con fuerza, dispuesta a saltar a un lado. Kali intentaba zafarse del abrazo del explorador y golpear al ballestero, porque saba que nadie poda sobrevivir a tan escasa distancia. Pero no pudo. l la cogi por el cuello, puso una de sus sucias manos en su rostro, sinti el hedor de la sangre y la saliva en ella. Y entonces estall de nuevo. Los viejos maderos de la casa restallaron y se agrietaron como el virote, la ballesta, y el espinazo del joven explorador indeciso. El suelo se quebr y el cuerpo del hombre bajo ella qued blando, con los ojos en blanco, y un horrible gorgoteo en la sanguinolenta abertura que antes era la boca. Haba vuelto a hacerlo, sin quererlo, pero haba vuelto a pasar. Kali mir a su alrededor, en el aire electrificado y denso tras la invisible explosin. Trisha haba desaparecido. Trisha? pregunt con voz temblorosa, casi al borde del llanto. Trisha? repiti a viva voz. Las maderas que antes haban sido un tabique interior de la vivienda cayeron a un lado. Trisha haba salido despedida atravesando una pared. Apareci de entre los escombros, cubierta de polvo y restos de madera y paja de la techumbre derrumbada. Camin hasta Kali y, fuera de s, observ a los

Camin hasta Kali y, fuera de s, observ a los dos hombres muertos, como el epicentro de la destruccin a su alrededor. Ella tambin poda haber muerto. Respir pesadamente y devolvi su mirada a la muchacha, con una mezcla de temor y asombro silencioso que intent disimular. Kali no dijo nada, tan solo rompi a llorar. Trisha la abraz contra su pecho y recost su barbilla en la cabeza de Kali mientras le acariciaba el oscuro pelo. Salgamos de aqu dijo Trisha. La tom por los hombros y la condujo a la oscuridad del exterior, lejos de los cuerpos muertos. Nos ocultaremos y esperaremos cerca del embarcadero a que regrese tu padre. No pueden tardar. Y no diremos ni una palabra de lo ocurrido.

CAPTULO IX

El patio del recinto amurallado del templo de Vanaiar, en Ilke, bulla con el ir y venir de monjes armados y paladines a caballo. Tras la reunin, el da anterior, del Consejo de Vanaiar, la mayora de padres de armas se apresuraban a volver a sus casas y armar sus captulos para disponerlos a la conveniencia de Dios. El consejo haba hablado a favor del reino y, aunque la guerra no estaba declarada, todos se apresuraban a preparar los filos y

todos se apresuraban a preparar los filos y engrasar las armaduras. Tanto ir y venir de jinete y mensajero, de guardias armados y saludos efusivos, le haca pensar a Anair en su, ms que probable, visita al Duque de Bremmaner y en lo banal de ello. Desde la balconada del primer piso observaba al joven Darius Mill, padre de armas de Dvingrenn, y a Kundan, el Oso de Uddla, que lejos de su antigua leyenda se vea embutido en la cota de malla, grueso y desgarbado. Parecan satisfechos. Sonrean al despedirse de Ezra Gran Puo y el den de Ilke, Thurstane Danner. Abrazos antes de montar. Puos en alto. Por qu tanta alegra? se pregunt Anair. Nadie recuerda que el Maestre de la Fe, Raben, el Jansenita, est preso y en espera de ser juzgado? Desde cundo es motivo de celebracin que un tribunal de inquisidores juzgue a un hermano? Anair se sinti entristecer al contemplar la escena desde la altura. l era el lder de los Puros de Vanaiar, un inquisidor temido y respetado por todos que no dudaba en aplicar La Palabra, el cdigo moral de la Orden, a cualquiera que fuese susceptible de apartarse del camino de Dios. nicamente responda ante Jakom, el Alto Inquisidor, y ante Dios, y eso le haca estar ms all de prejuicios e intereses. Anair tan solo deseaba la mayor gloria de Dios y el castigo de aquellos que traicionaban su palabra. Murmur el credo del inquisidor, justicia, rectitud, castigo. Y se dijo que, tal vez, era por esa ausencia de las

pasiones guerreras por lo que vea extrao el jbilo de los clrigos ante la guerra contra Bremmaner. Costase lo que costase y pesara a quien pesara. De todas formas, el ansia por la batalla era lo que haba hecho grande a la orden. Es momento de despedidas dijeron a su espalda. Earric tambin se preparaba para partir, aunque con una misin y un talante diferente al de los hombres del patio. Sonrea, como siempre, pero aquel perenne gesto suyo se ensombreca por el pesar, convertido en una taciturna mueca de preocupacin. Anair penetr en sus ojos claros y adivin el desasosiego y la carga de una oscura intuicin que no deseaba para l, la misma profundidad aterrorizada que vio cuando Tasha, el lazarillo de Raben, le hizo llegar un mensaje de su maestro. Anair sonri framente, y record que Earric era, aunque respetado y escuchado, solo un paladn errante, ajeno y evasivo con las consecuencias de las decisiones de jerarquas y consejos. Partes tambin? pregunt Anair. Tan pronto como est listo asinti l . Solo quiero despedirme antes de que te reclamen tus responsabilidades con Dios. Se avecinan tiempos difciles dijo Anair, volviendo su mirada al patio de armas. Se avecinan los tiempos que nosotros construimos aadi Earric. Vas a reunirte con tu congregacin? Creo que nunca nadie haba llamado as a los Paladines de la Aurora. Earric sonri

a los Paladines de la Aurora. Earric sonri de nuevo sincera y jovialmente. Sois monjes al fin y al cabo. Soy portador de malas noticias para los mos. Apoy sus fuertes brazos en la baranda. No es fcil para m llevar a cabo esta misin. Aunque conozco la respuesta por adelantado a lo decidido en el consejo. Lo importante no es la respuesta dijo Anair, sino las consecuencias que esta conlleva. Earric exhal pesadamente al recordar las amenazas del mismsimo Gran Padre con respecto a la desobediencia de los Paladines de la Aurora. Lo s respondi. Pero si debo ser justo con Dios, no voy a participar de esta guerra, y mis hermanos tampoco lo harn. Anair mir de forma compungida a Earric. No me sorprende tu decisin. Rezar por ti dijo. Siempre es agradable que un inquisidor rece por ti. Es todo lo que puedo hacer aadi Anair al ladear el gesto. Dios proveer para los justos. Sean castigados o castigadores aadi Earric. Sean los que sean. Sonri el inquisidor y tom por el brazo al paladn, pero retir la mano tan rpido como reson la llamada de alguien. Seor de Bruswic! gritaron desde el otro lado de la arcada. Whetlay del Ro, padre de armas de Kivala,

Whetlay del Ro, padre de armas de Kivala, caminaba a grandes pasos. La capa de color mostaza ondeaba tras l, dejando a la vista su armadura de placas reluciente, bruida como la plata. Era bravo, joven, recto y devoto, y todas aquellas cualidades se reflejaban en su rostro ovalado de mandbula fuerte y mentn afilado. Era la perfecta imagen del guerrero de Dios. Pero estaba lejos de su casa y, tras el consejo, en el bando equivocado. Earric dijo, ignorando a Anair. Estoy listo para partir. Cuando quieras podemos comenzar el regreso. Perfecto asinti Earric, pero todava debo arreglar unos asuntos aqu. Preferira no retrasar ms la partida. No depende de m seal Earric, frunciendo el cejo. En cuanto est listo te lo har saber, Whetlay. Whetlay dirigi una suspicaz mirada a Anair, pero este no desvi su atencin a otra parte y continu escuchando su conversacin. Comprendo. Cabece Whetlay. Pronto partiremos. Confa en m dijo Earric. Espero tu llamada. Se inclin ligeramente y dio media vuelta hacia la direccin de la que vino. Te deseo buen viaje, Whetlay! exclam Anair. Esperamos saber de ti y de tu Casa. La capa del clrigo form un torbellino a su alrededor cuando gir bruscamente al escuchar las palabras de Anair. Sus pmulos haban enrojecido y los ojos eran vidriosos y

haban enrojecido y los ojos eran vidriosos y glidos. No temo darte la espalda, inquisidor mascull. Aunque en ello me vaya la vida. Pues vigila tus espaldas de ahora en adelante. Anair sonri. Es un consejo de inquisidor. Puedes venir a buscarme a Aukana. Refugiarse en su feudo dijo Anair a un lado, irnico. Por qu no me sorprende de un aukano? Te recuerdo que t tambin eres aukano escupi Whetlay. Yo solo soy un siervo de Dios precis l entre dientes. Quiz la prxima vez no nos encontremos en suelo sagrado. Su voz mud de la rabia a la tristeza. Y debatiremos de otra manera nuestras diferencias espirituales, inquisidor. Escupi sus ltimas palabras como una ofensa, salud a Earric y sus pasos se alejaron hasta desaparecer. Anair abandon la glida sonrisa mientras vea alejarse al padre de armas de Kivala. Tan joven, tan devoto, y al mismo tiempo tan codicioso y lleno de orgullo. No haba tanta diferencia entre l y Ezra Gran Puo. Volveremos a vernos? suspir Earric. Lo importante de nuevo no es el hecho respondi Anair, sino las circunstancias. Ahora s que compartes camino con el padre de armas de Kivala. Whetlay es un monje leal y justo como

pocos. Me place acompaarlo hasta... Earric se detuvo y carraspe. Debo reunirme con los mos en lugar secreto. Anair sonri antes de guiar un ojo a Earric. Me parece apropiado que no olvides mi posicin en esta casa dijo. Que Dios te proteja, amigo aadi Earric, baj la mirada en silencio y sali hacia las escaleras que ascendan a las estancias interiores. Earric! exclam Anair, el inquisidor, y el rostro de Earric se enfrent al suyo, aunque se vea apagado y ceniciento. No vuelvas por el norte. El Paladn de la Aurora asinti y dio media vuelta, dejando tras de s el tintineo de su cota de mallas apagado por el eco de las botas. Preparar su equipo de viaje, dar rdenes a sus hombres, y se reunir con Raben pasado el medioda pens Anair al tiempo que volva su atencin al patio. Est claro que algo trama el Jansenita, pero qu quiere de los Paladines de la Aurora? Son solo un centenar de caballeros, quiz dos. No tienen poder militar suficiente, no controlan tierras ni rutas comerciales, y tampoco alianzas con seores menores. Ms le valdra al monje ciego buscar la amistad de Whetlay del Ro. l s controla la orden en Aukana. Todos los monjes a ambos lados del Adah Nah le deben lealtad, y habl ciertamente por todos ellos en el consejo. Whetlay del Ro es el candidato perfecto al puesto de Raben. Maestro de Fe y

aglutinador de la heterodoxia. Aukano de refinados modales misinios, guerrero y defensor de los suyos; Whetlay sera como Raben, pero sin la debilidad de la edad y la fuerza de la espada. Sin embargo, por qu no se rene Raben con Whetlay directamente? pensaba Anair . Para qu llamar a un paladn en secreto? Quiz para evitar ser visto con Whetlay? Quiz para evitar la sospecha de la sedicin? El retumbar de cascos sobre los adoquines del patio sac al inquisidor de su ensoacin. Monjes armados corran de un lado a otro, ensillaban monturas, transportaban alabardas y hachas de combate, o colocaban barriles repletos de flechas de plumaje blanco junto a los arcos largos. De repente la respuesta vino a sus pensamientos. Sonri. Earric era respetado, cabal y sereno aun en tiempos dolorosos. Earric es discreto y de confianza. l es la llave a Whetlay, se dijo. Conoca bien al paladn, y la suma de sus cualidades provocaba la amistad sincera de cuantos lo conocan. Earric levantaba lealtades vehementes y esa era la clave para Raben. Anair se sinti satisfecho por sus deducciones, pero abandon aquellos pensamientos al contemplar una escena bajo uno de los arbotantes del patio. Ezra, maestre de armas, charlaba acaloradamente con Rkesby, padre de armas de Dromm. El inquisidor se cubri con la capucha y se desplaz junto a una de las columnas de la balconada para observar a ambos lderes

balconada para observar a ambos lderes espirituales. Sin su escolta armada se dijo Anair. No quieren ser escuchados. Apartados del trajn del patio, Ezra se encoga de hombros y alzaba las manos dando explicaciones a Rkesby. El viejo pero robusto monje guerrero de Dromm lo miraba duramente con su nico ojo sano. Anair casi poda sentir el rechinar de dientes. Cejo prieto, puos cerrados. Un duelo de voluntades pens el inquisidor. Ezra seala al norte y Rkesby niega con la cabeza, pero no dice nada. Cul es ese trato que no puede aceptar el valiente Seor de Dromm? se pregunt. Ezra se yergue, pone los brazos en jarras, levanta el mentn. Ha hecho valer su autoridad, su posicin en la orden. Rkesby da media vuelta y sale furioso. Mejor no buscar ms enemigos de momento, verdad, Rkesby? Anair sonri de forma viperina, oculto en los pliegues de su tnica. El toque de campana anunci el cambio de hora y Anair estudi las nubes navegar sobre Ilke. Pronto debera partir hacia Bremmaner y comunicarle al Duque Rolf que le haba sido concedida una ltima gracia, aunque las condiciones fueran absurdas y algo ms ofensivas que escupirle y maldecir a su familia. Era una decisin de su excelencia el Alto Inquisidor, y como tal deba obedecerla independientemente de su utilidad, pues Dios provee a sus siervos. Anair subi por las mismas escaleras por las que lo haba hecho

mismas escaleras por las que lo haba hecho Earric un momento atrs, y pens que preferira no volver a verlo, ahora que saba de su reunin con Raben y la responsabilidad que caera sobre Whetlay. Por lo menos, no antes de reunirse con Jakom el Devoto, Alto Inquisidor y prelado del Consejo de la Ira. Las estancias que haban sido reservadas para Jakom y los inquisidores se encontraban cerca de los aposentos del Gran Maestre. Anair lo dedujo por el creciente nmero de paladines de la Guardia Sagrada que merodeaban por los pasillos. Se detuvo frente a una puerta y golpe con los nudillos la oscura madera. Desde el fondo del corredor, a su derecha, la Guardia Sagrada lo observaba amenazante. Un inquisidor no era estimado por nadie, y menos por aquellos que crean ser intocables en su cercana al Gran Padre. Anair salud con una sonrisa en el instante en que la puerta se abra con un quejido. Era una estancia difana y amplia, de grandes ventanales, cubiertos por gruesos cortinajes que sumergan la habitacin en una penumbra gnea iluminada por algunas velas. A un lado, una gran biblioteca con cientos de volmenes que cualquier librero de la ciudad deseara poseer, o por lo menos hojear, y frente a ella una mesa maciza rodeada de sillones recios cubiertos de cuero. A cada lado de la puerta, como estatuas inmviles, guardaba un Penitente, el ejrcito privado de Jakom. Los Penitentes eran soldados fanticos que

Los Penitentes eran soldados fanticos que reclutaba el Consejo de la Ira y que tan solo respondan ante el Alto Inquisidor. Aquellos monjes guerreros consagrados a Dios, cubran todo su cuerpo de vendajes, incluido el rostro, que adems protegan con un yelmo de visor estrecho. De un tamao considerable, embutidos en sus armaduras blancas y cubiertos por las capas carmes, los Penitentes no se detenan nunca hasta cumplir las rdenes de Jakom. Pasad y sentaos dijo un joven monje de voz afeminada tras la puerta. Su excelencia os atender en un momento. Anair dedic una mirada a los petrificados Penitentes y avanz hasta la mesa, tom asiento y cubri sus manos bajo los pliegues de su manto. Anair estudi la mesa frente a l. Documentos garabateados. Pluma y tinta. El sello del Inquisidor y la cera humeante. Las velas sin consumir, encendidas haca poco. Por qu iba su excelencia a preparar la habitacin para su llegada? El silencio, la oscuridad. Los Penitentes a su espalda, como la muerte asomando sobre su hombro, y l solo, diminuto frente a su superior. Anair chasque los labios. Muy tpico del Consejo de la Ira. La puerta frente a l se abri y Jakom el Devoto, entr en la habitacin. Camin hasta la mesa sin prestarle atencin y se sent lentamente, tomando su manto y recogiendo las anchas mangas rematadas en marta bermeja. Apart a un lado los documentos y fij en l sus pequeos y brillantes ojos.

Las rdenes del Gran Padre han sido dictadas dijo, rozando ligeramente los documentos. No habr misericordia para con los de Bremmaner. El duque y su familia sern juzgados por un tribunal sagrado. El Consejo de la Ira se encargar de enderezar la fe y la conducta de la poblacin cuando la ciudad quede bajo control aukano. Y cul es mi cometido? Partirs a Bremmaner y hablars al duque del indulto que se le otorgar si depone la lucha y entrega las armas. Deber permitir la entrada en la ciudad del ejrcito de esta Orden Sagrada, hasta que la entreguemos al rey de Aukana. El duque nunca creer tal propuesta contravino Anair. Nunca nos han importado las creencias del duque. Desvi la mirada Jakom al tiempo que su voz sonaba sarcstica. As pues mi misin es la mentira. El Alto Inquisidor baj la barbilla y sus ojos oscuros brillaron llenos de malicia. Tu misin es acatar mis rdenes, que a su vez son las del Gran padre, que habla en nombre de Dios. No cuestiones la finalidad del plan divino. Siento mi insolente comportamiento, excelencia. Inclin el gesto. Solo pretenda apuntar que el duque no aceptar la rendicin sin lucha. Llegados a este extremo no podemos ofrecerle nada que seduzca su fe, o su bolsillo. El Gran Padre quiere ganar tiempo. No le importa quin participe en la guerra sino qu

le importa quin participe en la guerra sino qu saldr de ella. Se encuentra dbil y enfermo desde la reunin del consejo. Los seguidores de Raben y Tagge, sus doctrinas herticas y los monjes de Aukana, aaden tribulaciones a su agitado sueo. T ve con el ofrecimiento al duque, satisface al Gran Maestre y sers recompensado. No obtendr ms que unos pocos das. Eso es otro asunto asinti Jakom. De nuevo discutes mis rdenes. El Gran Padre ha hablado en tal sentido y otorgado poderes al Consejo de la Ira. As lo har asinti Anair. Es la voluntad de Dios. Hay una persona que nos interesa particularmente divag Jakom. Es la pupila del duque, y dicen que est siempre a su lado, protegida por uno de esos lanceros. Se llama Leana Hornavan. Hornavan? pregunt Anair. Es la ltima de su linaje. En los labios de Jakom se dibuj una leve sonrisa. Y al parecer se orden sacerdotisa de Keira. Crea que ese culto ya se haba extinguido y pasado a formar parte de las leyendas y los cuentos de viejas explic Anair. Si es cierto que la pupila del duque se ha ordenado una Keirae, encontraremos una excusa perfecta para juzgar a toda la familia ducal. No volveremos a permitir a esas furcias guerreras ni sus sucios ritos paganos. Eso lo daba por sentado, excelencia asinti Anair con desagrado.

asinti Anair con desagrado. Las sacerdotisas guerreras de Keira no tenan un gran seguimiento en Bremmaner y norte de Aukana, pero s una repercusin remarcable. Las mujeres sagradas de Keira siempre se haban considerado defensoras y aliadas de la Casa ducal de Bremmaner, de tal forma que los matrimonios de los duques y los nacimientos de sus hijas eran bendecidos por su ms alta sacerdotisa. Su entrega a la diosa Keira, mujer, cazadora, madre y guerrera, las enfrentaba a los monjes de Vanaiar, una orden masculina y guerrera que no consentira otro culto de sacerdotes guerreros, especialmente mujeres. Tras el Gran Juicio de Bremmaner las Keirae fueron perseguidas por la corona misinia y el Consejo de la Ira hasta la prctica desaparicin de su culto. Exiliadas a templos ocultos en las montaas mantuvieron viva la llama de su feminidad guerrera, hasta aquel mismo momento. La ltima de los Hornavan, pupila del duque y sacerdotisa de Keira. Jakom sonri de forma siniestra. Es una oportunidad demasiado tentadora. Aunque me temo que no podremos tocarla en algn tiempo. Los Levvo tienen sus propios planes para ella y, de momento, hay que satisfacer a los reyes. No me cabe duda. Chasque los labios. Tanta satisfaccin como obtiene el gallo en el gallinero. No te tengo por un cnico, Anair. Estrech el cejo, Jakom. Pensaba que estabas con nosotros respecto a eso. Hoy obedecemos a los intereses de los Levvo, y

obedecemos a los intereses de los Levvo, y maana retomaremos el poder, tanto o ms que el que nunca habamos tenido. En ocasiones hay que dar un paso atrs para alcanzar la otra orilla. O, visto de otro modo, hay que apartar las manzanas podridas y conservar las sanas. La supervivencia es un hecho natural y diario. Al fin y al cabo no somos ms que hombres. Ve a Bremmaner y confirma que la Hornavan est all. Del resto nos encargaremos nosotros. Har como deseis, excelencia. Se inclin. Me fijar en ella. Si est all, la ver. Bien exhal el Alto Inquisidor recostndose en su asiento. Y qu nuevas traes para m? Veo claramente un pacto entre el maestre de armas, Ezra, y el Seor de Ursa, Enro Kalaris explic Anair. Es tan clara la visin de esa unin que me desconcierta. Por qu te desconcierta? No s si intentan ocultarlo, que sera lo lgico, o bien darlo a conocer. Se encogi de hombros Anair. Es algo que todava no he podido enlazar. Habl con Ezra tras el consejo. Anair record cmo Jakom tuvo un susurro para l entre el tumulto final, pero no hizo mencin de ello. El maestre de armas est en una posicin muy complicada. Por un lado tercia con el rey y sus seores, y por otra con los deseos de nuestro Gran Maestre y los planes de Dios. Has descuidado un importante apunte, mi fiel Anair. Cul, mi seor? Enro Kalaris es el Hiurel de Misinia.

Cierto, mi seor. Eso lo convierte en el representante de todos los seores misinios ante el Lvvokan sonri Jakom, y es bastante lgico que sea l, y no otro, quien interceda por los intereses del reino ante el maestre de armas. Muchos son los que siguen a Kalaris. Pero adems hay otro asunto que descuidas. Algo ms? Anair abri los ojos, sorprendido. Enro Kalaris enviud el ao pasado, y el rey le ha prometido el matrimonio con su hija a cambio de apoyo contra el duque rebelde. Esa es una generosa recompensa, especialmente para un hombre sediento de poder como es Kalaris. Sin duda eso aclara las cosas, excelencia admiti Anair. Es la razn por la que yo sigo siendo todava el Alto Inquisidor. No lo olvides nunca, Anair. Siempre me someto a su astucia. No me preocupan las palabras de Ezra y Enro Kalaris. Desde su respuesta con un movimiento de la mano. Creo ms preocupante los enfrentamientos entre monjes desde ayer. Hoy hombres de Tagge se enfrentaron a los clrigos de Kundan, el Oso. Lo s asinti Anair reposando el mentn sobre el dorso de las manos, ha llegado a mis odos tal reyerta. Incluso se desnudaron los filos murmur Jakom. Tambin estoy al corriente de eso, mi seor se explic manteniendo el gesto

seor se explic manteniendo el gesto imperturbable. Aunque no lleg a derramarse sangre. De todas formas investigars a los hombres de Tagge. He dado orden de que sean apartados del resto de congregaciones hasta que vuelvan a Villas del Monje. No se les permitir comparecer al juicio de Raben. Y est vetado el paso a ningn clrigo de captulo cercano a las ideas de Raben al edificio que ocupa el Gran Maestre. Es eso necesario? El Alto Padre se encuentra bajo el cuidado y proteccin de la Guardia Sagrada y el Consejo de la Ira. Sinceramente, no me son de ninguna confianza esos monjes de campo. Los nimos estn muy alterados. Algo ms? Earric de Bruswic se reunir con Raben. Jakom, el Alto Inquisidor, sonri al incorporarse en su asiento. Lo s, mi fiel Anair. Saldr pronto con Whetlay del Ro, de Kivala. Huyen espantados, temerosos del juicio de Dios. Sobre Whetlay dud Anair. S? pregunt Jakom. Qu ocurre? Tengo el presentimiento de que Raben lo ha elegido como su sucesor. Es probable que las congregaciones cercanas a Raben y Tagge, especialmente los aukanos, respaldaran su nombramiento como Maestre de la Fe. Pero, solo se puede elegir Maestre de Fe en consejo sagrado.

en consejo sagrado. Se convocar un nuevo consejo tras la muerte de Raben. Raben sise Jakom cerca de la titilante luz del candelabro, no ha sido condenado todava. Es que se va a pedir otra condena en el juicio? Tiene alguna probabilidad de ser perdonado por la gracia del tribunal? replic Anair. El Alto Inquisidor se acomod en el asiento, apoy los brazos a los lados y se acarici el estrecho mentn mientras clavaba su afilada mirada en Anair. Tu certeza es insultante, mi fiel servidor dijo Jakom. Y peligrosa. En ocasiones t lealtad es tan ciega que me recuerda un veneno perfumado. Solo aspiro a servir, excelencia. Se inclin y apart la mirada. El juicio se celebrar en los prximos das explic. Si no ocurre nada extraordinario que lo impida. Tiene Raben algn defensor? pregunt Anair. Por qu? ri el Alto Inquisidor. Quieres hacerlo t? Si no es un impedimento extraordinario, s. Jakom el Devoto enrojeci por la ira. Sus labios se arrugaron a medida que aspiraba el aire por su dilatada nariz, hasta que golpe la mesa con el puo. Es que te has vuelto loco?! exclam.

exclam. Tiene derecho a un defensor se explic Anair con aires calmados. Y tienes que ser precisamente t? Se puso en pie y clav los nudillos sobre la madera. No conozco a nadie ms apto para tal cometido. Cmo te atreves a faltarle el respeto a tu superior! grit, entre salivazos, el Alto Inquisidor. Solo tengo que hacer una seal y esos Penitentes te partiran en pedazos sin pensarlo. Te estrangularan con una palabra ma. Aqu! En el mismo suelo. Sali de tras la mesa agitando un dedo frente a l. Esa proposicin es un desatino. Qu te propones, Anair? Acaso piensas reclutar apoyos en esa banda de herejes? No pretenda ofenderos. Pues tu altivo comportamiento lo hace dijo. Me ofendes. Olvdate de defender a Raben en ningn juicio. Crees que me voy a arriesgar a tal ridculo? Todos vern al lder de los Puros de Vanaiar defender a un hereje confeso, traidor a La Palabra y a los mandatos de su Gran Maestre. Siento contrariaros, mi seor se disculp Anair. Pero soy firme en mi decisin de defender a Raben. Por qu deseas enfrentarte a los enemigos del viejo? Se encogi de hombros el Alto Inquisidor. Al defender a Raben muchos te tomarn por partidario de sus ideas, incluido el Gran Padre. Raben est condenado, y sus ideas me

parecen ensoaciones que ensucian La Palabra y convierten a los monjes en caritativos eremitas. Sonri Anair. Pero es la nica manera de comprender a sus enemigos. Ezra Gran Puo, y muchos otros se han opuesto a Raben desde hace aos, y finalmente han conseguido su propsito. Por qu ahora? Por qu as? Qu hay de la influencia de Raben en los aukanos? Ezra no tiene ideas propias, quin... Basta! exclam al tiempo que golpeaba la mesa con el puo y sealaba la salida con el brazo extendido. Sal por esa puerta y lleva al Duque Rolf Lorean la intencin de la orden para con la amenaza del rey. Decidiremos sobre esas nfulas de defender a Raben a tu regreso. Partir, pues, de inmediato a Bremmaner con la misin que me habis encomendado. Anair se puso en pie, se inclin frente a su superior y camin hacia la puerta. Puedes llevar contigo una guardia de Penitentes si lo deseas. Anair mir a los dos guerreros de la puerta, inmaculados, rocosos y leales. Preferira una compaa ms amena, mi seor. Pues elige t a tu acompaante concedi Jakom con un gesto de desagrado. Llevar conmigo a cuatro de los Puros de Vanaiar. Solo cuatro monjes y t? Qu clase de escolta es esa rodeada de miles de lanceros? se mof el Alto Inquisidor. A los Puros de Vanaiar no les importa

A los Puros de Vanaiar no les importa de cuntos lanceros dispone el duque. Sonri de forma irnica, sino quines morirn primero. Y me gustara solicitar los servicios de Tasha el Rojo concluy Anair con una mirada ladina. El lazarillo de Raben? Jakom se encogi de hombros. Piensas dejar al ciego sin sus ojos? Creo que, dadas las circunstancias, preferir no ver a su alrededor, mi seor.

CAPTULO X

El rey Khymir XII haba decidido adoptar la austeridad de sus antecesores en el trono, y sus estancias privadas eran sobrias y sencillas incluso para un monarca aukano. Una amplia habitacin abovedada de paredes de piedra desnuda y suelos cubiertos por pieles y alfombras de colores apagados, era cuanto se permita Khymir. A l le hubiese gustado cubrir los muros con tapices bordados de escenas de caza y brillantes escudos familiares, o bien decenas de cojines de seda en un lecho mullido, incluso un par de msicos que tocasen en su habitacin. Pero todo eso no hubiese hecho ms que aumentar su mal nombre entre el pueblo, especialmente por los msicos. As que prescindi de todo elemento

msicos. As que prescindi de todo elemento ajeno a su reino y se convirti en el mejor rey aukano que imagin. No estaba previsto que llegara a convertirse en rey de Aukana. Todo fue fruto de la tragedia y el azar, pues l, quinto hijo del rey Khymir X, haba sido desde el da de su nacimiento, moneda de cambio. Su matrimonio con una de las sobrinas del emperador Afzal se pact cuando cumpli doce aos. Y, aunque su prometida era demasiado joven tena tan solo cuatro aos de edad, ese mismo ao abandon el norte para viajar a Serende y formarse en la corte imperial como cortesano y embajador de su padre. En los aos siguientes, Iwell, pues ese era su nombre original, se form como un serendi de Gaenor, tom en matrimonio a la joven sobrina del emperador al cumplir los dieciocho aos, y acept un puesto relevante en una provincia costera de Coruaq. Se convirti en un prohombre dedicado a sus negocios mercantiles y a los lujos de la familia imperial de la que formaba parte, mientras a miles de leguas de all se daban las circunstancias que lo llevaran al trono. El primognito de su padre muri en una partida de caza bajo las zarpas de un oso estepario. Su tercer hermano desapareci luchando contra las tribus oscuras al norte del ro Eitur. Unas fiebres acabaron con la vida de su madre y su segundo hijo, el nuevo heredero al trono aukano. Y tras la muerte de su anciano padre, su hermano Yuel se convirti en

padre, su hermano Yuel se convirti en Khymir XI, que rein durante seis aos y muri por la infeccin de una fea herida tras la celebracin de unas justas en Kivala, sin dejar sucesor. As se convirti en rey y fue reclamado para gobernar un pas que haba abandonado haca ms de veinticinco aos. El rey se apresuraba en sus aposentos y caminaba de un lado a otro seguido por sus sirvientes, en espera de colocar sobre sus hombros el regio manto de piel de oso estepario. Le haban calzado los botines, y vesta una camisa cruzada de color mostaza bajo el tradicional fajn calabaza. Era un hombre bajo, de labios carnosos, cejas pobladas e incipiente calvicie. Pero sus ojos acerados y marcados pmulos reflejaban su carcter inflexible. Estn todos? pregunt dando media vuelta, a su consejero, el maestro Tiro Freydel . Han venido todos? Me complace anunciaros que as es, han venido todos, majestad respondi el anciano. Khymir abri los ojos, sorprendido. Bien aadi el consejero, bajando la mirada, todos menos uno. Uno? La verdad, no confiaba mucho en mi llamamiento se dijo meditabundo. Quin ha osado tal desplante? El joven Seor de Ylarnna explic el maestro Freydel. Khymil Eana. Otra vez ese muchacho dijo golpeando la mano con el puo. No se puede decir que no me advirtieras sobre su

familia. Es tal y como fue su padre, majestad asinti el consejero. De hecho, esa es la excusa para su falta con vos, mi seor. Qu pasa con su padre? lo interrog el rey. Recordad que est muy enfermo murmur el consejero a Khymir. Dicen que son sus ltimas horas. Oh! exclam el rey. Y qu tiene de cierta esa excusa? Es probable, majestad. Nos beneficia en algn caso esa muerte? No lo creo, seor dijo el consejero. Ylarnna siempre fue un mal hijo de Aukana, mi seor. Ms misinio que aukano, y ms Adjiri que Levvo. Eso nos conviene. Por qu nos conviene? Se encogi de hombros el monarca. Si alguien os traiciona algn da, ser Ylarnna dijo el imperturbable viejo. Pero, a buen seguro no se vender a un Levvo, y eso si no asegura su lealtad, mi seor, s al menos su neutralidad. Eres demasiado optimista, consejero dijo el rey, extendiendo los brazos mientras colocaban sobre sus hombros el manto de oso . No quiero seores neutrales, quiero unidad. La unin hace la fuerza, y no puedo construir un reino donde cada cien leguas se cobra un impuesto, se habla una lengua o rige una ley. Vuestros antepasados lo hicieron,

majestad. Y s cmo lo consiguieron. Alz una mano. Rindiendo el poder de la monarqua a los seores del oeste y pactando alianzas interesadas con los caudillos de jinetes del este. Y qu consiguieron? Un reino anticuado, dbil, sin ninguna clase de aspiracin, destinado a desaparecer. No puedo ms que daros la razn, mi seor. Se inclin el consejero. Misinia es un gigante hambriento dijo, cerrando los puos. Nos devorar sin ninguna dificultad si no ponemos remedio. Creen que tardar mucho en invadir nuestro territorio? Y, en ese momento, qu harn? Recordarn mis suplicas de unidad y fuerza? Creo, mi seor respondi Tiro Freydel, que quiz esta vez vuestro mensaje sea escuchado. Ya va siendo hora de que mire a esos jinetes del este a los ojos y les diga quin manda aqu dijo suspicaz el rey. Especialmente ese viejo carcamal de Hativ Kirkuk. Siento deciros que el Seor de Raikkyla no ha acudido. Seal el consejero tras l. Cmo? se extra. Dijiste que haban venido todos. Deb puntualizar, majestad. Alz los hombros el consejero. Vino un enviado de cada Casa llamada a consejo real. A quin ha enviado? se impacient el rey Khymir. Alguno de sus hijos? No ser esa fiera rabiosa de Jasin, el de Roca Kilim?

Kilim? No lo conoca, mi seor dijo suavemente el anciano. El clan Kirkuk es numeroso, como ya sabis. En eso radica su fuerza en el este. Dilo de una vez! Un tal Kayuil Raikkili. Un bastardo? El rey retuvo la respiracin hasta ponerse colorado y maldecir a voz en grito. Ha enviado un bastardo a un consejo real? Har que despedacen a esa vieja rata y arrojen sus trozos a los perros callejeros de esa inmunda aldea que gobierna. Cmo se atreve? Majestad, por favor intercedi el consejero Tiro Freydel. Si hubiese querido hablar con un bastardo de ese comedor de bueyes alz amenazante el dedo ndice, no hubiese tenido ms que entrar en cualquier taberna de Kivala. Es portador de noticias, al fin y al cabo, majestad dijo tranquilamente el consejero. Es un desplante. Baj la resignada mirada el rey. Todos lo saben. Otra razn ms para despreciarme. Majestad dijo Tiro sealando la salida de sus habitaciones. Vuestros seores esperan en la sala del consejo. Bien asinti Khymir, abandonando su triste ensoacin. Vayamos. Soy el rey y este es mi reino. Majestad salt el consejero, tomando su brazo y entreabriendo el manto de oso estepario. No llevis el koba.

estepario. No llevis el koba. S asinti l sin darle demasiada importancia. Es cierto. Traed mi koba dijo a los sirvientes. No debis olvidar el cuchillo, majestad. Lo s, lo s se disculp, mientras sus sirvientes ajustaban la enjoyada funda del largo cuchillo curvo a su cintura. Es importante para un monarca aukano que desee congratularse con los seores de jinetes, que no olvide su koba aadi amablemente. Los jinetes del este no respetan a ningn hombre sin su cuchillo al cinto. Este cuchillo se obtiene cuando se sacrifica el primer buey durante la mayora de edad del jinete explic Khymir, alzando la voz. Yo pas mi mayora de edad muy al sur de cualquier buey aukano. Esos hombres no me respetaran ni aunque llevase mi koba clavado entre las piernas. Simplemente, intentad recordarlo, majestad asinti el consejero, inclinando la mirada. Qu tengo que hacer para agradar a esos brbaros? pregunt el rey y enfrent una severa mirada al diligente consejero. He comido su salazn de buey. Llevo este cuchillo a todas partes a pesar de que fui formado en arquitectura, artes y matemticas; nada de esgrima. Aprend a fumar la ghiba, a escuchar sus aburridas historias del pasado. Incluso cambi mi nombre por el de Khymir, el mismo que escogieron mi hermano, mi padre y mi abuelo, antes que yo. Y a pesar de todo me

abuelo, antes que yo. Y a pesar de todo me desprecian. Me odian y odian a mi familia. Sabes cmo llaman a mi hija? Vanya Muwall. Comprendes? Vanya, la sangre mezclada, la mestiza! Respetaron a mis antepasados, por qu no pueden hacerlo conmigo? Tan malo les parezco? Solo pretendo levantar este reino. Prefieren una guerra civil? La destruccin de todos? Majestad dijo el consejero, calmaos, por favor. Debis estar tranquilo durante la reunin. Es imposible estar ms tranquilo suspir con resignacin Khymir. Diga lo que diga, cada uno har lo que le convenga cuando regrese a su fortaleza. Sed corts y os debern su lealtad aadi el consejero. Hacedlo por el reino. Todo lo he hecho por el reino mascull al colocar la corona sobre su cabeza . De lo contrario no estara aqu. El palacio real de Kivala no tena grandes alturas, ni torres de altos y afilados techos. Respetando su procedencia nmada, los aukanos de Kivala, al contrario de aquellos que levantaban murallas y fortalezas en la frontera con Misinia, se negaban a construir casas con esquinas y plantas superpuestas. De hecho, la ciudad ni siquiera tena una muralla protectora, sino tres anillos en forma de terrapln y foso con empalizadas en lo alto. A la manera de los Campos Aukos, la ciudad entera estaba construida por amplios edificios

comunales de una altura, planta circular y techumbres de caizo y barro, unidas unas a otras por pasadizos de piedra o corredores abovedados a los que comunicaban las viviendas particulares. Al estilo de las asuras, o enormes tiendas de piel y madera que en su da utilizaron los primeros colonos y nmadas aukanos. No haba ninguna planificacin en sus construcciones, y se acoplaban unas a otras como una salpicadura de piedra. En el centro de todas ellas se encontraba el palacio real, con una circunferencia de ms de cien varas y cubierto por grandes losas de piedra negra y ladrillo de barro amarillo entre los que brotaba el musgo. El rey entr en la sala del consejo y todos los nobles seores que esperaban se pusieron en pie hasta que el monarca tom asiento a la cabeza de la mesa ovalada. Apoy el pmulo derecho en sus dedos y mir, uno a uno, a la media docena de seores que esperaban sus palabras. Reconoci fcilmente al grueso Seor de Akkajaur, Moireach Jornealven, con el koba incrustado bajo los pliegues de la barriga, observando sus rechonchos dedos golpear la madera. A su lado se encontraba Kregar Kikkuril, Seor de Kjionna, y defensor de la frontera del Kunai, joven, de rostro ovalado y el pelo rebelde y cobrizo de los aukanos. Un hombre bajo, de cuello nervudo y una afilada barba corta arqueaba las cejas y levantaba la aguilea nariz suspicazmente; ese era Ikail Liern, Seor de Kokkujia. A su lado la seora de Kharijarvi, Ylliria Endhan, sonriente, cndida y sabia anciana, aunque fra

sonriente, cndida y sabia anciana, aunque fra bajo la superficie como las aguas del ro que baaban su ciudad y llenaban sus arcas. Junto a ella un jinete de ojos pequeos y largos bigotes descolgados desde su barbilla, con armadura de cuero tachonada y un jubn de piel de buey. Me alegra ver alguien del honorable clan Kirkuk comenz refirindose a Kayuil Raikkili, uno de los ilegtimos de Hativ Kirkuk. Espero mucho de tu seor. El hombre se puso en pie. Mi seor os da su ms inquebrantable lealtad. Se inclin Kayuil. Y en prueba de buena voluntad os enva quinientos degolladores Buka, la ms terrible de sus tropas, desde la estepa de Raikkyla. El rey pestae y gesticul condescendientemente con la mano. Apreciada ayuda, y valiosa lealtad la de tu seor padre. Es grato recibir noticias, aunque preferira cinco mil de tales degolladores dijo con una irnica sonrisa. Hay muchas gargantas que necesitan de su servicio. El resto de nobles rieron discretamente la broma de su seor rey, y el enviado Kirkuk se sent desconcertado y con una mirada recelosa. Como todos vosotros sabis dijo el rey, estamos aqu por la guerra. He reunido tropas del sur y de mis seores menores. He formado los ejrcitos aukanos para tomar el condado de Bremmaner con la ayuda de Misinia. Tras la guerra, el condado ser administrado por la corona aukana. A pesar de

administrado por la corona aukana. A pesar de ello, mis seores, necesito de vuestra lealtad en estos momentos. Mi querido Kregar continu el rey. Has dispuesto como te dije? Por supuesto, majestad asinti Kregar Kikkuril. Toda mi caballera est preparada al norte de Kjionna, y diez mil hombres armados hasta la orilla del Kunai. El condado de Bremmaner est cercado, mi seor, y los misinios no osarn romper el pacto. Esas son tropas que necesitamos en el norte, el frente est dividido dijo Moireach Jornealven, Seor de Akkajaur. Kenean Durek, el Milano Negro, espera con su hijo en el Hoyo de Kansel. Ha reunido cinco mil espadas junto con los primos de Ejvan Dwort, Seor de Porkala, y tambin Drae Kalili, Seor de Kuna. Yo les he brindado apoyo y abastecimiento desde mi ciudad, pero no puedo asegurar la comunicacin con las tropas reunidas a las puertas de Porkala. Los Kalila, Kaine y Murky dependen nicamente de ellos en el ataque al norte. El Hoyo de Kansel es el principio de una ofensiva, Moireach apunt el rey. No veo por qu debemos pensar en una defensa, nosotros somos los atacantes. Jornealven espera que el ejrcito entero proteja su ciudad de plata y su suntuoso palacio aadi Kregar con sarcasmo. S muy bien que tus tropas montadas no planean entrar en batalla pero s cosechar toda la gloria escupi Jornealven al incorporarse en su asiento.

en su asiento. Esas tropas llegaran a Bremmaner mucho antes que tus espadachines le respondi Kregar y se mordi el labio inferior. Claro resopl Moireach como preludio de una hmeda sonrisa, dispuestos al saqueo y sin una mancha de sangre en sus jubones. S cmo son los de Kjionna. Estamos con el rey. Golpe la mesa con el puo. Lucharemos y moriremos. Kregar sigue mis rdenes directas explic el rey al Seor de Akkajaur. Esas tropas se mantendrn al sur hasta el momento final. Pero seor suplic el noble Jornealven, debo cubrir una gran extensin de tierra y mis ejrcitos son de todas todas, insuficientes. No voy a movilizar ms tropas desde el sur explic Khymir seriamente y mir a todos y cada uno de sus nobles. Confo tan poco como vosotros en los misinios. As que debo reservar las fuerzas de Kregar en espera de una treta por parte de los Levvo. Los Hollan, Keil, y dems banderizos de Kivala reservaran la mayor parte de sus efectivos como refresco en la retaguardia en caso de que Abbathorn pretenda invadir nuestro territorio tras la cada de Bremmaner. A mi regreso aadi Ikail Liern, Seor de Kokkujia, enviar al norte mil exploradores y otro millar de arqueros montados. Exploradores resopl el Seor de Akkajaur. Para qu me sirven si no hay

territorio que explorar? Se trata de una guerra que culminar en asalto. Necesito infantera y ballesteros para derribar a esos endemoniados lanceros de Bremmaner. Tambin dispongo de algunos cientos de hachas Ikail se encogi de hombros, arrugando los labios con indiferencia, pero eso no es seguro. No es seguro? pregunt el rey, y Kregar sonri al negar con la cabeza. No, mi rey, no es seguro se explic al recostarse en su asiento. Son del clan de Kyuye. Todava no han respondido a mis misivas. Y por qu no responden a tus misivas, Ikail? El cuello de Khymir enrojeci por la tensin. Es tu territorio. Esos clanes te deben lealtad, as como t me la debes a m. Si tus aliados te fallan, estn fallando a su rey, y eso es traicin. Yo no dispongo de vuestra persuasin para conseguirme aliados, mi seor. Qu insinas? Los vrtices de los ojos de Khymir se arrugaron al tiempo que mostraba los dientes. Como rey estis en vuestro derecho de confiar la retaguardia a los Keil, Raijkol, Hillik o quien sea. Despleg la mano sobre la mesa. Yo trazo mis alianzas en el respeto mutuo, no compro lealtades con tierras y traiciones. Khymir se envar y contuvo su rabia al masticar las palabras. Solo aspiro a conseguir lealtad para lograr la paz de mi pueblo asinti con la

lograr la paz de mi pueblo asinti con la mandbula tensa y las manos aferradas a los reposabrazos de su trono. Son clanes que no tienen el mismo concepto de lealtad que vos, majestad objet Ikail y baj la mirada mientras una ligera sonrisa asomaba a las comisuras de su boca. La lealtad se entiende en todas partes por igual mascull el rey Khymir. Podra entenderse, pues, que vos tambin fallis a vuestra lealtad con Aukana al permitir a los ejrcitos misinios cruzar el Kunai dijo entre dientes Ikail Liern. Hace ms de quinientos aos que cruzaron en la otra direccin, para volver a nuestro lado como si nada. Un glido silencio cay sobre la mesa. El rey Khymir abri los ojos y tom aire lentamente, hasta hincharse como un pellejo repleto de ira que estall de repente. No podis recriminarme por mi alianza con los misinios y al mismo tiempo que reserve las tropas de Kregar, en Kjionna, para cubrir el sur de ese codicioso Levvo! exclam a voz viva hasta forzarse a recuperar la calma. No os contenta que los misinios pasen el Kunai para participar del asalto a Bremmaner, y tampoco que desconfe de ellos hasta verlos de vuelta al otro lado del ro. Prefers que las fuerzas de Kjionna no guarden la retaguardia? Quiz tengis otro plan. No tengo otro plan ms que el de mi seor rey murmur Ikail bajando la mirada. Y vos, Seor de Akkajaur?

Y vos, Seor de Akkajaur? pregunt apuntando desafiante con el mentn . Prefers que Kregar luche a vuestro lado y deje paso a cualquier incursin misinia? No, mi seor se disculp Moireach Jornealven. Sois vos el que guiis los designios de nuestro reino. Bien dijo satisfecho el rey Khymir mirando a todos y cada uno de los reunidos. Entonces todo continuar segn lo previsto. No voy a explicar los beneficios de esta guerra. Es momento de abrir una nueva era para Aukana, y comenzar con el control sobre Bremmaner y el comercio del norte. Os doy mi palabra de monarca, que ningn misinio entrar en Kivala, excepto Browen Levvo para sus desposales con mi hija Vanya. La alianza quedar sellada y, desde la paz, buscaremos la prosperidad de Aukana. Podrais explicar en qu consiste esa prosperidad, majestad? pregunt Ylliria Endhan, seora de Kharijarvi. Mi seora de Kharijarvi. Se inclin el rey ligeramente. Me alegra teneros aqu en este consejo. La prosperidad llega en forma de ley y comercio, se trasforma en oro, y el oro es poder. Quiero construir una Aukana fuerte y, por todos los dioses del norte, ni siquiera tenemos una moneda acuada. Todava se utilizan los viejos septios de plata y cobre que acu mi bisabuelo, y eso a este lado del Adah Nah. En el este, el valor de una moneda vara de un clan a otro. Comerciantes poderosos que roban el control de los clanes? exclam el enviado

control de los clanes? exclam el enviado Kirkuk con un gesto de desagrado. Qu clase de prosperidad es esa que engorda traficantes de esclavos y criadores de caballos! Oro para el reino! alz la voz Khymir, dando un manotazo a la madera. Unificando los impuestos, rehabilitando las rutas comerciales con Oriente, disponiendo de los recursos adecuadamente. Chasque los dedos de repente. Moireach, las minas de Akkajaur no extraen ni una dcima parte de lo que deberan. Es cierto, mi seor asinti Jornealven . Los medios son insuficientes y las tcnicas tan antiguas como las mismas minas. Los misinios controlan el hierro explic el monarca. Si mejoramos nuestras rutas comerciales, ganaremos suficiente como para perfeccionar la extraccin de plata. La solucin est en nuestra misma casa. Compraremos mejor hierro a los misinios y eso, de nuevo, nos reportar beneficios. Nuevas tcnicas, produccin en la minera, mejores materias primas, nuevos y ms eficientes ejrcitos, fronteras y caminos seguros. Prosperidad. Pero eso enriquecer a los misinios murmur Ikail Liern. Por eso mismo he elegido casar a mi hija con su heredero respondi el rey. Ser una alianza duradera y segura para el futuro de ambos pueblos. Impuestos y leyes mascull el enviado Kirkuk. A plan misinio me suena eso. El rey Khymir se envar en su asiento y sus

labios se convirtieron en una fina y hmeda lnea sonrosada. El resto de presentes hundieron la cabeza entre los hombros y guardaron silencio esperando la rabia del monarca. Pero esta lleg en forma de contenida amenaza. Pues es el plan que manda el rey mascull. Podis regresar a vuestra estepa y hacrselo saber a todo vuestro clan. Aukana se convertir en una gran nacin bajo mi sangre, y nada va a impedirlo. Kayuil mir al resto de seores desde la estrecha franja que formaron sus pobladas cejas negras y resopl. Esas mismas sern mis palabras para con mi seor Kirkuk, majestad dijo tras ponerse en pie. Inclin la cabeza en una escueta reverencia y dio media vuelta hacia la puerta. El silencio tras su salida le saba, a Khymir, a agrio sudor. Senta la boca reseca y las palmas de las manos resbaladizas. El resto de seores nobles evitaban su mirada, se encogan en sus asientos, y Khymir saba de sus pensamientos; este no es un rey, se decan, es un mercader del sur. Poda verlo en sus evasivas respuestas, en su quebradiza lealtad. El rey mercader, pensaban ocultos en sus silencios, que ha vendido su hija a su enemigo y el honor al prspero negocio de la muerte. Esa es una grave ofensa para tan importante caudillo de jinetes como es Hativ Kirkuk dijo finalmente Ylliria, seora de Kharijarvi. Yo soy el ofendido! salt el rey en su asiento y el enorme manto de oso estepario se

asiento y el enorme manto de oso estepario se descolg de uno de sus hombros. Es que a nadie le importa eso? Majestad susurr el consejero Freydel tras l, es una cultura tribal de funcionamientos diferentes a los que vos queris imponer. Recordad que fue vuestra Casa la que impuso la sucesin familiar al trono. Hasta hace escasos cien aos cualquiera de las Casas de los Campos Aukos poda presentar un candidato a rey y buscar sus propios apoyos. Eso mantena al rey en acuerdo con sus seores. Ya conozco la historia de Aukana replic en tono despectivo hacia el consejero que se retir atrs con una mueca. Y se han vivido tres guerras civiles y tantas traiciones que llevara un ao escribir en pergamino tanto pual en la oscuridad y vino envenenado. Eso forma parte del pasado. El aukano es un pueblo acostumbrado a conseguir lo que quiere, aunque el propsito de sus deseos no est claro dijo Ikail de forma ladina. El guerrero quiere confiar su lealtad, solo debe encontrar el motivo. Y qu debo hacer? exclam Khymir . Quiz consiga lealtad de mis seores al estilo misinio, con oro, riquezas y poder explic al tiempo que diriga su mirada a cada uno de los sentados a la mesa. Y as construir un reino sobre la corrupcin. Quiz un matrimonio con uno de los Kirkuk fuese rentable para el reino aadi Kregar Kikkuril. No tengo ms que una hija, Kregar

No tengo ms que una hija, Kregar apunt el rey recostando el mentn sobre la palma de la mano. Entonces una de vuestras sobrinas propuso Ikail de Kokkujia. El rey se ech la mano al rostro y se cubri los ojos, tom aire y comenz a explicarse lentamente. Mis sobrinas se han criado en el Imperio de Serende, a miles de leguas de aqu. No estarn dispuestas a cambiar los mares del sur y sus palacios de afilados minaretes, para ser la tercera esposa de un rudo caudillo de largos bigotes que vive en una tienda de piel de buey. Nerviosas miradas corrieron de un lado a otro de la mesa. Cuando acabe esta guerra, yo mismo hablar con el clan Kirkuk. Y se sometern al nuevo Imperio del Norte. El rey Khymir se abstrajo por un instante de la reunin y fij su mirada en la vieja y desgastada veta de los pulidos tablones que formaban la mesa del consejo. Y sin ninguna razn en particular, record su infancia en Gaenor, su formacin con los mdicos y arquitectos del emperador, la juventud en las costas sureas, las velas de los barcos mercantes arribando al puerto de Izmir. Esos haban sido los mejores aos de su vida. Qu lejano le pareca todo aquello en el fro y desconocido norte. Y vosotros dos dijo sealando a Kregar y a Moireach, ms os vale abandonar antiguas disputas y confiar en nuestro plan. Kregar guardar la espalda del reino mientras el ejrcito hace su trabajo en el norte, segn lo

el ejrcito hace su trabajo en el norte, segn lo convenido. No confiaremos en los Levvo ms de lo que hemos hecho hasta ahora. Tramposo es el jugador cuando apuesta tanto asinti Kregar Kikkuril. Le hacemos un gran servicio al rey misinio eliminando su tan despreciado aliado. Despus el problema ser suyo. Nosotros controlaremos Bremmaner, dispondremos de los bienes de la orden, y quedaremos libres de obligacin con cualquier Dios. Pero guardaremos la culpa murmur Moireach. La culpa es algo que desaparece con la prosperidad, mi querido Jornealven. Sonri el rey. Y los dioses, igual que los hombres, nacen y mueren algn da. Y ya que estamos con el asunto dijo de repente. Ese dicono de Vanaiar, cmo se llama? pregunt a su consejero. Kembald, majestad respondi Freydel. Ese representante de su orden religiosa y del tal Whetlay del Ro explic desdeosamente. Son un estorbo. Mantenedlos alejados de mi, tanto como sea posible. Whetlay sali hacia Ilke, mi seor apunt Tiro Freydel a su espalda. Su orden celebraba un consejo con motivo de la guerra. Es cierto murmur el rey, meditabundo. El Levvo es un rey afortunado. Pone contra las cuerdas a esos clrigos y responden tal y como l esperaba. Por qu a m me pasa todo lo contrario?

Su voz desapareci en un susurro mientras acariciaba la cibelina piel de su manto real. Los reunidos intercambiaron miradas de incertidumbre. El rey guardaba silencio, evadido en sus pensamientos, ajeno a la sala y sus seores nobles. Sonaron dos dbiles golpes en la entrada. La puerta de la sala se entreabri tmidamente, y por el estrecho hueco se col un hombre no demasiado alto, de barriga vergonzosa como su mirada. Las mejillas manchadas de un rubor rosado que destacaba sobre la piel marmrea, y sobre aquellas nubes rosadas dos ojos caoba, casi de fuego. Vesta totalmente de negro, con un chaleco de cuero sin emblema, y una capa de cuello alto que le cubra casi hasta las orejas. Un sombrero de ala ancha, anticuado y de estilo sureo, con una pluma carmes, cubra su cabeza. Se descubri dejando a la vista el pelo cobrizo quebrado como las hojas muertas y se inclin en una reverencia. Mi rey dijo, s que no estoy invitado a esta reunin de consejo nobiliario. Pero quiero haceros saber la adhesin de mi Casa a la corona, y nuestra ms frrea lealtad al rey y a Aukana. El rey se inclin a un lado y cubri sus palabras con el dorso de la mano. Es l? pregunt a Tiro Freydel, el consejero. Es de quin os habl, majestad susurr Freydel al odo del rey. El hombre esperaba una respuesta con la vista puesta en el suelo y una mano frente al pecho, pero ante el silencio de la sala sus ojos

pecho, pero ante el silencio de la sala sus ojos aparecieron en el borde de las cejas. No necesito que mis seores menores y banderizos reafirmen su lealtad explic el rey. Interrumps esta reunin, ignorando todo protocolo, y llenis mis odos de palabras dulces y juramentos, pero vuestra fama os precede. Mi seor rey, mi rey, yo... tartamude Skadi Korvia al tiempo que un rubor sudoroso trepaba por su cuello. Tenis el valor de humillaros ante estos grandes seores y no podis articular palabra que os disculpe. Los ojillos de Khymir brillaron desde la profundidad de sus prpados . Es cierto que rondis a mi hija? Eso no es cierto, mi rey balbuce el abochornado Korvia. Dicen que retis a cualquiera que la llame la princesa mestiza. Skadi trag saliva y dio un paso atrs, mientras sus hombros caan a los lados y la barbilla se hincaba en su pechera de terciopelo negro. He odo hablar de vos, Skadi Korvia dijo Khymir con voz serena tras un paciente suspiro, y de la lealtad de vuestra Casa. No sois bien recibidos aqu, ni vos, ni ninguno de vuestra estirpe. Si no fuera por la mala estrella que os rodea, os hara colgar de los pies y azotar con ramas de espino. Salid de aqu y pensad que sois un repudiado por este reino, que nadie desea vuestra compaa ni confa en vuestras palabras, pues esa es la vida que merecis.

merecis. El rey mir de soslayo a su consejero que asinti discretamente. Skadi Korvia intent decir algo, pero su boca abierta se trab en un ahogado lamento. Ocult la cabeza entre los hombros y sali por la puerta despus de inclinarse ante las palabras del rey. De nuevo un gran silencio cay con la voz de Khymir. Hay algo ms que desee tratar su majestad? habl Ylliria Endhan. Mi seora de Kharijarvi dijo Khymir sin levantar la mirada. No habis enviado ms que unos cientos de jinetes a vuestro rey. Confo en que llegar vuestra ayuda. En Kharijarvi somos mercaderes y campesinos, majestad respondi ella tras esgrimir una sonrisa. Pues enviad mercaderas y vuestras cosechas dijo l, tajantemente. Son momentos decisivos. El rostro de Ylliria se convirti en piedra y desvi la mirada al duro gesto del Seor de Kokkujia, totalmente hundido en su asiento. El consejero Tiro Freydel carraspe y chasque los labios. Creo que la reunin se puede dar por terminada. Se inclin para invitar a salir a los reunidos. Os enviar de inmediato al consejero de la moneda con los archivos de propiedades a requisar, majestad. El rey Khymir resopl con aires de derrota. Bajo los pliegues del enorme manto de oso estepario se le vea encogido, cabizbajo y ojeroso. Despidi a sus interlocutores con un

ojeroso. Despidi a sus interlocutores con un movimiento de la mano, asintiendo pero sin levantar la mirada de la gran mesa. Salid todos murmur. Menos t, Kregar, t qudate. Kregar Kikkuril, Seor de Kjionna, volvi a su asiento y esper que todos los otros abandonaran la sala tras saludos y reverencias a las que el rey no prestaba ninguna atencin. Qu deseis, mi seor? pregunt Kregar cuando se encontraron solos. Mi querido Kregar. Le tom una mano de forma paternal. Mi querido Seor de Kjionna. Cunto hace que llegu a este pas como rey? Cuatro aos, majestad. Cuatro aos desde que dej a mi familia para venir a servir una patria que tena casi olvidada explic el rey de forma melanclica. Y lo hago con toda la dedicacin que les debo a mis antepasados. No he visto monarca ms entregado que vos, mi seor. Entonces, por qu no funciona? dijo Khymir, dando un manotazo al aire. Por qu mis seores del este no pueden entenderme tan bien como lo haces t, por ejemplo? Quiz, mi seor respondi Kregar con una sonrisa, sea porque yo soy, como vos, hombre de ciudad, y eso a los caudillos de jinetes les suena a misinio. Quera preguntarte, mi fiel Kregar. Tienes hermanos? No, mi rey neg al tensar los labios . Soy el nico hijo legtimo de mi padre.

Yo tena cuatro hermanos comenz a narrar el rey Khymir. Y mi padre me busc la mejor manera de rentar su reino, y esa fue casarme con una sobrina del emperador. Mi vida estaba predestinada a ser un enlace de alianza, no a ser rey, no a dirigir un pas y ponerlo a la altura de su beligerante vecino. Lo estis haciendo bien, mi seor dijo Kregar. Tras la guerra, Aukana tendr el monarca que se merece. Quin puede decir lo que ocurrir tras la guerra. Mi hija, mi propia hija se niega a casarse con Browen Levvo. Me insulta por obligarla a desposar con un enemigo y quiere un prometido de autntica sangre aukana. Ser una gran reina, majestad dijo Kregar mostrando sus perfectos dientes. Como si ella no hubiese nacido en Gaenor, lejos de Aukana y, an as, parece comprender a la perfeccin todo. Yo, sin embargo, la caso con el hijo de mi enemigo y llevo el pas al borde del caos. Sois un visionario, mi rey aadi Kregar vehementemente. En el futuro seris recordado por vuestros planes para Aukana. Mis planes? resopl el rey. Y qu son mis planes comparados con los de todos los otros, con los planes de mis seores, con los del pueblo, los de mi hija? Vos sois el rey, mi seor dijo contrariado. Es cierto, yo soy el rey. Soy el rey.

CAPTULO XI

Eadgard palp sobre la reseca y manchada piel y sinti el tumor palpitar bajo el tacto de sus dedos. Cerr los ojos y vio la sangre correr por vasos invisibles que se expandan con cada latido del corazn. Escuch la respiracin crepitar en el cavernoso pecho de Rghalak y cmo el fino vello del costado se erizaba con su aliento. Rode con su diestra la diminuta protuberancia y pronunci unas palabras incomprensibles, como secretos confesados a un odo amigo. Despus expir y cay sobre una rodilla, junto al viejo consejero. Rghalak mir al desfallecido muchacho bajo l. Se aguantaba el largo camisn mostrando el huesudo costillar de piel gris moteada. A su lado, junto a la mesa cubierta de viejos libros, Berk, el tullido, levantaba una lmpara de aceite que iluminaba las estancias privadas del consejero real, sumergidas en penumbra tras los gruesos cortinajes que dejaban fuera la luz del da. Amo y sirviente se dirigieron una interrogante mirada, interrumpida por los repentinos jadeos de Eadgard. Berk mantena la boca entreabierta, con el grueso labio descolgado y hmedo a la clida y escasa luz de la lmpara. Rghalak dud un momento y dej su camisa alzada, aunque movindose a un lado del exhausto chico.

chico. Ya est? pregunt al tiempo que encoga los viperinos ojos. Eadgard asinti desde el suelo y comenz a toser. El consejero pas una mano sobre su costado y estir la piel observando cada escama reseca cubierta de lunares. Extraado observ la convulsa respiracin del sanador y baj su camisa hasta cubrir el dbil cuerpo. Cmo sabemos que no miente, mi amo? sise Berk y seal a Eadgard. Rghalak tom su tnica y la ech sobre los hombros, cerrando al cuello un fino cordaje de seda. No miente hizo caso omiso de su criado. Pero cmo saberlo, mi seor insisti el tullido. Estoy curado explic l de forma tajante, esa es la razn por la que s que no miente. Eadgard se convulsion y apret los dientes en una angustiosa arcada. Acerca esa jarra de agua orden Rghalak a su criado, que corri a trompicones hasta el otro lado de la habitacin. Qu le ocurre, mi amo? pregunt Berk con su estpida voz. No tengo ni idea, idiota respondi el consejero con una arruga en los labios. Tal vez haya enfermado en el olvidadero. Me lo llevar antes de que contamine vuestros aposentos, mi amo dijo el tullido. Dej el agua a un lado, cogi al convulso

Dej el agua a un lado, cogi al convulso Eadgard por el cuello, como si fuese un animal moribundo, y comenz a llevarlo hacia la puerta. No! exclam Eadgard ahogado en su propia saliva. No estoy enfermo, no estoy enfermo. Djalo en el suelo dijo Rghalak con una seal de la mano. Siempre... comenz a explicar el muchacho entre resoplidos y ahogos. Siempre me pasa esto tras una curacin. Solo que esta vez ha sido ms fuerte de lo normal. Interesante. Rghalak sonri. Le doy el agua, maestro? pregunt Berk. Dale el agua asinti el consejero real . Y despus lo llevas a las dependencias de Bura, la guardallaves de la casa. Que busque ropa de su tamao y se haga cargo de l. Ve a las cuadras y que lo laven, apesta casi tanto como t. Ropa y jabn, mi amo? dijo entre dientes el anonadado tullido. Ya me has odo, mezquino intil! exclam y mostr sus afilados dientes. Y ms te vale hacerlo rpido o lo pagars en tus carnes. Vos mandis y yo obedezco, mi amo. Berk se inclin, agarr a Eadgard por el pelo y lo sac a empellones de la habitacin del consejero. Rghalak se qued meditabundo en el centro de la estancia. Respir profundamente y toc el lugar donde el desaparecido mal haba

toc el lugar donde el desaparecido mal haba asomado. Su cabeza se encontraba despejada y las ideas fluan claramente en su pensamiento. Sonri sorprendido y observ sus manos frente a l, se senta lleno de vitalidad y energa. Y en el correr de sus meditaciones, entre la euforia y el sentimiento de poder, una sombra de duda volvi a su intuicin. Camin hasta un atril de madera que sostena un gran tomo de gruesas tapas desgastadas. Comenz pasando las pginas lentamente, hojeando las anotaciones una por una, leyendo los nombres y las descripciones, observando los grabados. Varn. Delgado. Cazador. Visin en la oscuridad absoluta. ley en murmullos. Mujer. Extremidades tullidas. Boldo. Ve el pasado. Nio. Albino. Osjen. Fuerza de varios hombres. Mujer. Anciana. Ilke. Voz mental. Y as pas varios cientos de anotaciones breves junto a garabateados apuntes de su puo y letra. Todos razaelim que haban pasado por los olvidaderos del Lvvokan. Todos desaparecidos bajo el hacha del verdugo o muertos por las tortuosas sesiones a las que los someta en busca de la raz de su poder. Cuando lleg a la ltima anotacin, cogi la pluma que guardaba a un lado, la sumergi en el tintero, pas la mano sobre el papel y escribi: Muchacho. Moreno. Nacimiento desconocido. Poder... La pluma se qued sobre la invisible palabra y sus pensamientos se detuvieron en el vaco. La trmula luz de la vela danzaba los contornos de las letras sobre el papel. Las

sombras crecieron a su alrededor hasta devorar el lujoso mobiliario, las paredes, el Lvvokan entero. Rghalak pestae y una gota de tinta opaca como un pozo cay en el espacio en blanco. Una gota de tinta negra sin reflejo alguno, derramada hasta partir la hoja, como una herida de muerte. Las cocinas del Lvvokan humeaban da y noche aromas que muchos de los mendigos de Dvingrenn no podan ni siquiera soar. Por una parte se cocinaba para el rey, su familia y los consejeros, nobles seores y cortesanos de la corona. Mientras que por otro lado, el gran edificio de piedra que cerraba el patio de armas, serva de comedor a los guardias, lacayos y artesanos que vivan y servan en el palacio real. En los pasillos del Lvvokan, a tres alturas sobre los fogones y los hornos, todo era controlado por Fender, el mayordomo real, pero entre los gritos de sudorosos sirvientes y la ensordecedora muchedumbre del comedor, la autntica jefa era Bura. Era una mujer gruesa, con la parte posterior de los brazos descolgada sobre los costados. Se recoga el aceitoso pelo negro en la coronilla, y sus gruesos y rosados mofletes retumbaban antes de dar una orden. Y qu pretendes que haga yo con semejante espantapjaros! exclam con los brazos en jarras frente a Berk y Eadgard. Haz lo que quieras. Alz los hombros el tullido. No me importa. El amo ha ordenado a Berk que traiga y yo he trado.

ordenado a Berk que traiga y yo he trado. Seguro que Rghalak te ha dicho eso? Arrug la pequea nariz, Bura. Otra de tus equivocaciones y te har empalar en las almenas. Berk comenz a rer de forma tonta. Qu te hace tanta gracia? le espet ella. Berk dijo el tullido entre salivazos y carcajadas contenidas, Berk en las almenas, empalado. Es un feo adorno. Eres un imbcil, Berk escupi la enorme mujer. Cogi al atnito muchacho por un hombro y lo empuj al interior de la cocina. Espera salt Berk. El amo ha ordenado que lo lleve a las cuadras para lavarlo. Vete t a las cuadras y bscate un potro joven que te monte dijo chasqueando los labios y cerrando la doble puerta de madera tachonada frente a l. Bura llev a empellones a Eadgard a travs de salas con calderos enormes, almacenes de verduras y frutas, carneros destripados colgando de vigas y fustigados con hierbas aromticas. Por todas partes corran sirvientes y cocineros en busca de ingredientes para los pucheros, criadas que trasportaban tinajas de agua caliente, cestos con ajos y cebollas. Era la primera vez que Eadgard vea una cocina. Lo ms parecido que poda recordar era una vieja estufa de carbn que unos mendigos de Kivala utilizaban para cocer patatas medio podridas que recogan en los mercados de la capital aukana.

aukana. Aqu alimentamos ms de doscientas bocas cada da explicaba Bura mientras lo empujaba frente a ella. Incluida la del rey y su familia. Eres afortunado por abandonar las calles, pero que no se te suba a la cabeza. Aqu has venido a servir, no a comer. S muy bien de dnde vienes, conozco a los de tu calaa. Eres una rata, y lo sers siempre. Y cada rata que encuentro en mi cocina se convierte en alimento para los perros. As que si quieres durar ms de una semana, olvdate de ser t mismo y no pienses. Lo entiendes? Creo que s asinti l cuando se detuvo y lo puso frente a ella. Pero no soy una rata. Bura le dio un sonoro bofetn que le hizo girar la cara y le cubri los ojos con el pelo. Eres una rata lo amenaz, agitando el dedo frente a sus narices. Y adems un cobarde mentiroso. Entra ah dentro y enviar a Hanna con algo de agua y ropa para ti. Le dio un fuerte empujn y Eadgard cay en el centro de una habitacin rectangular con tragaluces en el techo. Bura cerr la puerta y el barullo de la cocina se atenu para convertirse en un murmullo lejano. Eadgard se dej caer sobre la fra piedra y contempl las columnas de luz diurna como si de mrmol resplandeciente se tratara. Resopl y sinti una aguda punzada en el costado, a la altura de la quinta costilla. Por qu me siento tan mal cada vez que ocurre?, se pregunt; por qu, desde aquel da, siento esta corriente de fro que me

da, siento esta corriente de fro que me atraviesa el pecho como una estaca de muerte? Poco a poco, el dolor desapareci, y el fro del pecho se convirti en un escalofro persistente que erizaba su piel y corra hasta la punta de los dedos. Qu puedo hacer ahora?, se dijo. Otra vez en apuros. Cmo iba a salir de aquel lugar? Marena habra muerto en los calabozos. Para qu iban a conservar con vida a una falsa bruja? La haban matado, seguro. Y l, como siempre, se haba salvado. Se puso en pie y busc una salida a su alrededor. Frente a l, unos lavaderos de piedra pulida y bordes desgastados, el resto eran paredes desnudas moteadas de humedad y la puerta por la que haba salido Bura. No haba ventanas, tan solo los enormes tragaluces sobre su cabeza. Eadgard no vio manera de encaramarse a los muros para alcanzar el techo. Ni siquiera una rata podra lograrlo, y l no era una rata, por mucho que lo creyera Bura; l era una anguila. Quiz convertido en criado encontrase la manera de escapar y camuflarse entre el pueblo. Una vez consiguiese estar fuera sera tan difcil de atrapar como siempre lo haba sido. Fue perseguido cuando era un ladrn en las calles de Imhadir, cuando llevaba mensajes para los asesinos de los bazares y cuando entregaba clientes ricos y descuidados a los brazos de las peligrosas prostitutas de Araknur. Siempre hubo una manera de escapar. Como su fuga con Marena cuando descubri su don para sanar. Ella era una embaucadora, l un

razaelita maldito que se dedicaba a robar. Juntos recorrieron Oriente camino del Mar de Mis, siempre por el sur, ocultos a los inquisidores, demasiado vulgares para los guardias, como una burla de un autntico arcani lleno de poder sanador. Sin embargo, algo sali mal en Rndeinn. Estudi sus manos y cerr los dedos en torno al pulgar. Si pudiese recordar con claridad qu fue lo que pas Haban montado su pequeo e improvisado negocio a un lado del mercado de Rndeinn. La plaza estaba rebosante de gente en busca de especias, pescado de Mis, pieles curtidas por los hombres de Oag, dulces frutas del sur de Aukana. Rndeinn era una buena villa para dos buscavidas como ellos. Comenzaron, como era habitual, llamando la atencin de los pueblerinos y curiosos que pululaban entre carros de melones y mercachifles gritones. Sanadores, curanderos, nada est fuera de nuestro poder!, gritaba l. Despus llegaba algn incauto, y Eadgard le haca pasar tras la lona, donde esperaba Marena. Si era un mal pequeo, como un orzuelo o una hernia, l se haca cargo con su don de eliminar el problema mientras Marena descargaba la bolsa del enfermo. Despus se le preparaba un brebaje, receta de Marena, que liberaba el pensamiento de violencias y dejaba al incauto ciudadano, durante varias horas, manso y relajado. Si la enfermedad sala del alcance de Eadgard, se pasaba directamente a la pocin. Cada pocos das abandonaban la zona y continuaban con su

das abandonaban la zona y continuaban con su plan por los pueblos y las granjas. A un granjero, cuya mujer sufra ataques que la dejaban convaleciente durante das, le cobraron un carnero por un falso remedio y una pocin de hierbas. Una campesina paticorta los aloj en su casa, esperanzada por recuperar su agilidad. Al da siguiente sorprendi a Marena con su marido y a Eadgard vaciando el gallinero, y los hubiese matado de no ser porque su pierna, evidentemente, continuaba lisiada. Eadgard trag saliva y un escalofro recorri su espalda. Recordaba que aquella maana se encontraba dbil, con el estmago revuelto y la mente febril. La noche anterior se haba visto envuelto por sueos agitados y senta las manos trmulas y sudorosas. El primer cliente no fue un cliente comn. l se mantuvo tras Marena, como siempre, distante hasta que era requerido su don. Record su aspecto de anciano bonachn, de piel agrietada y aliento roto al doblarse el pecho. Cul es el mal? pregunt Marena tras fingir un trance taumatrgico. El mal de la muerte respondi el anciano. Me estoy muriendo. Tiene mal remedio. Cabece Marena desde su falso xtasis. Eso ser caro, costar mucho. Mi ayudante inspeccionar tu cuerpo. Pero Eadgard dud al acercarse al anciano. Escuchaba su corazn, latiendo frgilmente tras el armazn de hueso y pellejo, vida que corra de un lado a otro, y una maraa de lazos invisibles que unan su alrededor; el anciano

invisibles que unan su alrededor; el anciano cliente, la intuicin de muerte, Marena en trance, su propia respiracin, la energa naciente desde el suelo y empapando todo de un caldo vital y luminoso. Se aproxim al hombre, tumbado en el alto camastro, el vaco de su estmago se convirti en una punzada, un ardor insoportable. Y entonces ocurri todo. El pequeo tenderete estall en mil pedazos incandescentes. Marena en el suelo con el vestido desgarrado, l aturdido y doblegado sobre su vientre, vomitando amarga bilis, el anciano, asustado, aunque con una mirada joven y llena de energa que se escabulla entre las decenas de curiosos que los haban rodeado. Despus todo desapareca en una neblina confusa. Eadgard tan solo recordaba los guardias a su alrededor, los golpes, das de calabozo y el viaje a la capital. Pero ya no era l; todo haba cambiado. Desde aquel da poda sentir en la distancia la sangre de los otros correr en las arterias. Si cerraba los ojos, escuchaba la piel morir y los cabellos crecer. Pero no se quedaba ah. Proyectaba su aliento, como un dedo invisible, y se funda como hierro sobre la esencia de su alrededor. Se expanda y formaba parte de las plantas, del aire, la tierra, las mismas rocas de las paredes de su celda. Como un ensordecedor llanto que inundaba sus sentidos en una dolorosa penetracin. Era una sensacin vertiginosa fuera de todo control que lo atemorizaba y lo dejaba encogido en los rincones. La puerta se abri tmidamente y una

La puerta se abri tmidamente y una muchacha joven, algo mayor que l, asom por la abertura junto con los sonidos de la cocina. Hola dijo bajando la mirada. Hola respondi l. Supongo que eres Hanna. No dijo ella sin levantar la mirada del suelo. Soy Mina. He sustituido a Hanna. Eadgard asinti y observ a la chica de mirada tmida y rostro triangular y moreno. Su pelo era castao y corto, y caa como manojos de paja sobre sus pequeas orejas. Bura me dijo que trajera ropa explic ella, mostrando algunas prendas dobladas. Sabes qu van a hacer conmigo? Tom la ropa limpia. Parece ser que te pondrn a trabajar en la cocina, o en los barracones, o en las cuadras. Aqu, la mayora, trabajamos para pagar una deuda o fuimos parte de negocios de nuestros seores. Yo misma soy parte de una deuda de juego del hermano de mi padre tras su muerte. Y Hanna naci en las bodegas de palacio y ahora es... Una criada como t la interrumpi l. S, eso es asinti Mina, vergonzosa. Voy a traer agua fresca. Quieres algo ms? S respondi Eadgard. Salir de este lugar. Estars aqu mucho tiempo. Nadie escapa del Lvvokan. Eadgard intent quitarse la camisa pero se detuvo al sentir una dolorosa punzada en el hombro. Ests herido dijo Mina.

S asinti con una mueca de dolor. Mina se qued mirando a Eadgard fijamente, casi sin pestaear. Vas a traer agua? la increp l. Crea que podas... dijo ella sealando la sangre seca de su camisa. Eadgard resopl y se sent cruzando las piernas sobre el ptreo suelo. No puedo sanar mis propias heridas dijo, cabizbajo y sombro. Todo el mundo ah fuera habla del prisionero de Rghalak aadi Mina en voz baja. Le cambi el puesto a Hanna. Nunca haba visto un... Dilo la cort l. No me ofende. Alguien como t. Ocult la mirada y dio media vuelta. Un marcado escupi Eadgard desdeosamente. Cuando vuelva, puedo ayudarte a curar tu herida sugiri Mina. No necesito ayuda. Como desees asinti ella y camin hasta la puerta para darse la vuelta antes de salir. Pero todos necesitamos ayuda. Qu quieres de m? pregunt l con el rostro ceudo. No quiero nada neg al encoger los hombros. Dilo de una vez insisti l. Has cambiado tu puesto con la otra solo para verme? Estoy acostumbrado. O crees que nadie pretende utilizar mi don en su beneficio y luego olvidarse de m? Ya s lo que me espera en este lugar. Servir en silencio y algn

espera en este lugar. Servir en silencio y algn da acabar en una mazmorra, o me entregarn a los monjes de Vanaiar y ser castigado en pblico. No es un futuro muy alentador. Pero no puedo deshacerme de mi condicin de marcado, as que dime de una vez qu es lo que esperas de m. Mina respir agitadamente, cerr la puerta a su espalda y se arrodill frente a Eadgard. Ya te he dicho que no quiero nada explic. nicamente quera verte. Siento haberte ofendido. Eadgard lade el gesto, dubitativo, y chasque los labios. Por lo menos antes cobraba por ello. Elegiste una mala profesin. Yo nunca he elegido nada. Quiero decir que... S lo que quieres decir, y de nuevo te respondo que yo no lo eleg. Eso es como si sintiese una maldicin por ser mujer. Pero es as. Tampoco lo eleg. Me parece muy cobarde el que se esconde tras una cortina esperando que su sombra sea ms real que su verdadero espritu. Maldice tu destino si es lo que deseas. No tienes nada de especial por lo que valga la pena venir a verte. Eadgard se hundi en un suspiro y sinti un dolor sordo instalarse en su pecho, como si todas las heridas del mundo le hicieran mella en el alma. No puedo ver a nadie dijo taciturno . T misma lo has dicho, estar aqu mucho tiempo. Nadie escapa del Lvvokan. Mina cerr la mandbula con fuerza, se

Mina cerr la mandbula con fuerza, se puso en pie tomando su falda de algodn cubierta por el delantal y se alej hasta la puerta. Quiz s necesites la ayuda de otros, Eadgard Finean susurr antes de escabullirse al sonoro bullicio de la cocina.

CAPTULO XII

Raben, el Jansenita, se encontraba sentado junto a la ventana, con la cabeza ladeada a las clidas luces del moribundo medioda otoal. Su rostro harinoso permaneca inmvil, con los plidos labios curvados hacia el suelo, como una cicatriz antigua que cruzaba su enjuta mandbula bajo los huesudos pmulos. Una de sus manos asomaba sobre su regazo de entre los pliegues de la tnica. Era la mano de un anciano, manchada y nervuda, casi artrtica, pero grande, mucho ms que la de Earric. Mi seor murmur el joven monje. Mi seor. Earric de Bruswic ha venido a visitaros. Raben sonri sin abrir los ojos. Espir profundamente y levant la mano a la altura de su hombro.

su hombro. Mi seor... insisti el aclito, pero Raben movi la mano a los lados y seal un lugar junto a l. El aclito dio media vuelta y se inclin frente al paladn, que esperaba rgido como una tabla cerca de la puerta. Pasad dijo antes de retirarse de la estancia. La luz clida iluminaba cada partcula tras los gruesos cristales del ventanal. En apenas una hora los sirvientes del maestro encenderan las decenas de velas para atenuar la oscuridad de la noche y mantenerla lejos de aquel decrpito anciano. Una barba descuidada y cana asomaba en su manchada y descolgada piel. El labio inferior, brillante y hmedo, vibraba con la rota respiracin y l asenta, casi en una sonrisa con los prpados cados. Haba un dulzn aroma a incienso en la estancia y, bajo su spero sabor, el rancio olor de la vejez. Sintate conmigo lo invit Raben sin apenas entreabrir los ojos. No s por qu mis ayudantes piensan que estoy sordo. Deberan saber que un viejo vive despacio y responde despacio. En ocasiones creo que temen encontrarme muerto en uno de mis silencios. Envejecer es como volver a la niez, uno se vuelve ms leve y sincero. Quisiera para m vuestra longevidad y sabidura, maestro dijo Earric, tomando asiento a su lado. Eres un monje de Vanaiar aadi Raben, tocando la rodilla del paladn, deberas desear morir en batalla. Pero, para

deberas desear morir en batalla. Pero, para eso, un monje debe de desvincularse de ataduras. Nunca he mostrado miedo. Agach la mirada. No me refiero a eso, joven Earric. El anciano acarici el hombro del paladn. Todos tenemos un pasado. Earric retuvo la respiracin y sinti sonrojar sus mejillas. Te incomoda hablar de tu familia? No hay secretos para Dios. Su voz son ronca y reseca. Raben cabece lentamente y sonri. S que no defraudars a Dios afirm . Pero recuerda mis palabras o tu muerte ser terrible. Los pecados de una vida no pueden ocultarse. Si no hay perdn, no hay paraso. Es cierto, mi seor. Earric mir a su alrededor. Dnde est vuestro lazarillo, el joven Tasha? Anair, el inquisidor, lo ha requerido para su misin a Bremmaner. No tena noticias de ello dijo Earric algo sorprendido. Ese Anair es ladino e inteligente. Cabece el monje ciego con la vista puesta en el suelo. Se reuni esta misma maana con Jakom. Yo tambin tengo buenos informadores y no pocos son los que desean ayudarme, incluido ese inquisidor. Anair? exclam Earric. Parece ser que ser mi defensor en el Juicio de Fe. Sonri Raben, mostrando sus

escasos dientes. La verdad, no s si sentirme halagado o ms bien como un cordero custodiado por un lobo. Qu puede recibir de m ese inquisidor a cambio de mi defensa? Quiz sea una trampa de Jakom, aunque todava no sepa quin es la vctima de sus intrigas. Anair es justo y bueno tens la mandbula Earric, o eso creo. Ms que lobo, es un zorro. Entonces yo en lugar de cordero, debera ser gallina asinti de forma irnica el anciano monje. Carraspe y continu explicndose. Mi consejo, Earric, es que te mantengas alejado de l. Su justicia y su bondad son como un doble filo que pende de un hilo. Pero es su lealtad el veneno que emponzoa sus actos. Pronto caer traicionado por su propia rectitud. Que no te arrastre con l. Se cuidarme de sus intrigas asinti Earric. Pero fue siempre un amigo fiel, a pesar de sus errores. Ese hombre, Anair, est sediento de poder y no se detendr ante nada, ni nadie, para conseguir su propsito. Su propsito? Eso mismo me pregunto yo, Earric. Sonri a un lado el anciano. Cul es su misin? Alabar o destruir a Dios? Earric se irgui en su asiento y retuvo la respiracin un instante ante las intrigas del anciano monje. Seguir La Palabra respondi dubitativo. Supongo.

dubitativo. Supongo. Eso no responde a mi pregunta. Movi el gesto a los lados. De hecho nada tiene que ver con lo propuesto. No os entiendo, maestro. Se encogi de hombros el joven paladn. Partirs con Whetlay? pregunt de repente Raben. Saldremos hacia el sur respondi Earric con firmeza. Me reunir con mis hermanos en las cercanas de Uddla. Y esperaremos que la situacin mejore tras la guerra. Quiz en un nuevo concilio podamos trazar una lnea de entendimiento con el Gran Maestre. Pero primero deberemos ser perdonados por este desplante. Debis ser fuertes continu Raben. Se avecinan malos tiempos. Y lo que se decida ahora perdurar muchos aos. Tagge y yo estamos condenados.... No digis eso lo interrumpi Earric . Todava no hay tribunal elegido. No importa respondi Raben con suavidad. Es hora de cosechar lo sembrado. No permitiremos una injusticia. No es una injusticia sonri, es un Juicio de Fe. Como monje de Vanaiar debera haber muerto en combate y, sin embargo, al final de mis das me encuentro solo y sin mis ojos. Es algo que no podis elegir. No es cierto dijo de forma tajante. Siempre se puede elegir, solo que ms tarde hay que saber afrontar las consecuencias. Y es consecuencia de mis actos y de nadie ms, la

consecuencia de mis actos y de nadie ms, la situacin en la que me encuentro. Si, desde un principio, hubiese comulgado con los preceptos de Ojvind y Ezra Gran Puo, nada de esto hubiese pasado. Pero, adems de ser un ciego testarudo, tengo la conviccin de que los hechos justos traen la justicia, tarde o temprano. Ese es un concepto muy universal. La justicia de Dios. Qu entiendes t, joven Earric, por la justicia divina? El equilibrio absoluto. Dios vela para mantener cada cosa en su sitio. Conoces la razn de mi ceguera? pregunt Raben con un tono jovial, olvidando sus anteriores palabras y levantando hacia l sus gelatinosos ojos blancos. No, mi seor, no la conozco suspir Earric y sinti una opresin en el pecho. Yo era muy joven, tanto como mi joven lazarillo, Tasha comenz a explicar con un deje melanclico en sus palabras. Y las atalayas de Portondehierro haban sido asediadas durante mucho tiempo por un nuevo caudillo de las tribus oscuras. Se haca llamar Yemeil, el Abrasador. Cuando por fin dimos con l, lo acorralamos en una de las fortalezas fronterizas en los Montes de la Desdicha. Luchamos durante das hasta llegar a los muros en los que se resguardaba con sus ltimos hombres. Durante el asalto descubrimos por qu se haca llamar as. Lanzaron contra nosotros una lluvia de azufre y gases ardientes. Muchos monjes murieron en aquel asalto, carbonizados dentro de sus armaduras. Yo perd los ojos, y buena parte de

armaduras. Yo perd los ojos, y buena parte de las orejas dijo al levantar la capucha, mostrando los desiguales bordes del cartlago . Fue una maana de muerte y gloria. No conocemos el miedo, mi seor. Yo tuve mucho miedo la maana del asalto. Sonri Raben y volvi su mirada a la nada, aunque su rostro haba cambiado y la boca se curvaba en un gesto de locura. Pero era joven como t, y busqu la muerte, al igual que los otros hermanos. Pero lo nico que encontr fue un aliento de fuego que me dej ciego. Fue el ltimo da en que empu un arma y, en adelante, me dediqu a estudiar la ley y fortalecer mi fe. Es esa la justicia divina? Encontr Yemeil, el Abrasador su castigo? apunt Earric. Raben sonri y agit una mano en el aire, acariciando la punta de su nariz. Esa es una buena respuesta dijo. Respir lentamente y pregunt: Y nosotros, los hombres, cmo interpretamos la justicia divina? Solo seguimos Su Palabra. Y qu hay de los errores? lo interrog Raben y alz las palmas de las manos. Los hombres erramos, ese es nuestro castigo, nuestra imperfeccin. Es nuestra falta no comprender los juicios de Dios afirm Earric. Los juicios de Dios asinti, murmurando, Raben. Cmo saber en qu lado de la balanza se encuentra uno? Todos

estos siglos de persecuciones continu el anciano desviando su hueca mirada al exterior . Cuntos hemos matado? A quin os refers, mi seor? Earric se encogi de hombros. Brbaros del norte, Kari, Dachalan, tribus oscuras. Hemos luchado contra los enemigos de Dios en muchas batallas desde que tengo fuerza para levantar un acero. Raben inspir y dirigi una mirada vaca hacia Earric. Razaelitas, mi querido Paladn de la Aurora explic. Esa es labor del Consejo de la Ira, mi seor replic l algo sorprendido. Yo solo soy un paladn errante. Miles susurr Raben al mostrar sus rosadas encas cubiertas de saliva. Muchos se han exiliado, la mayora viven en el anonimato y el ostracismo. Al principio la cacera fue terrible, fueron aos de persecucin y terror, aunque yo lo s por las crnicas de mis mentores, al igual que t sabrs. Nunca he tenido acceso a tales crnicas, como la mayora de hermanos, si es eso lo que queris decir dijo el paladn. No, no es eso. Raben sonri y neg con la cabeza. Ya s que pocos estudian los textos ms all de La Palabra, aunque es importante conocer el pasado para comprender el presente. Los Levvo prohibieron todo uso de la magia en el norte y con la ayuda de la orden ampliaron su persecucin a los razaelitas. No es cuestin de sagradas escrituras, sino, ms

es cuestin de sagradas escrituras, sino, ms bien, una alianza poltica y social. No os entiendo, maestro. Inspir Earric y alz las cejas. Sabes por qu el Consejo de la Ira da caza a los razaelitas? pregunt el taimado anciano, al que pareca divertir la confusin del joven paladn. Esa es La Palabra con el impuro. La Palabra la escribieron hombres contravino el viejo. Te suena a blasfemia lo que digo? Hombres como Jakom el Devoto. Siento cmo te estremeces al escuchar ese nombre; temes acabar en una hoguera como yo? No hace falta que te pronuncies sobre este asunto, mi amado Earric, yo puedo hacerlo porque soy viejo y mis das estn contados, esa es mi valenta. Tu prudencia es la tuya. Todo se remonta muy atrs en el tiempo. Conoces el Concilio de Rodstel? S, mi seor asinti el paladn. Hace cuatrocientos aos. Se pact La Palabra de Vanaiar y los textos sagrados. El primer Gran Maestre Dereon tom la espada del profeta de manos del Antiguo Padre Jasin y as comenz la moderna historia de la Orden de Vanaiar. En ese concilio se decidi la persecucin de los marcados, los razaelitas aadi Raben. Con el tiempo se les convirti en marginados. Aos despus llegaran las alianzas con las dinastas de los Rjuvel, los Kolmm y los Levvo. Y siempre se mantuvo como una prioridad la persecucin de los razaelitas. Unos reyes hacan la vista gorda,

los razaelitas. Unos reyes hacan la vista gorda, otros pactaron con el Gran Padre, y tras el teln de cada Casa siempre estuvo el inters de Dios por erradicar la maldicin de los marcados a cambio de nuestras armas sagradas. Conozco esa parte de la historia, maestro dijo humildemente Earric. El conocimiento es algo parcial, amputado. Caminamos por un sendero pedregoso, Earric explic el anciano. Pero qu hay bajo las piedras? Y si el sendero fuese otra cosa, quiz un canal que nos lleva a encontrarnos con nosotros mismos? Detener el alma en la encrucijada de la duda. Elegir lo esttico frente al movimiento del universo. Earric lade la cabeza al recordar los versculos de Los pergaminos Tirleos, tan oscuros y catastrofistas sobre el enfrentamiento con los propios actos. Lo que intento decir es, qu ocurrira si el profeta, Benair Jamem, hubiese sido un razaelita? concluy Raben. En sus labios apareci la sombra de una ladina mueca. Earric sinti un volcn en su interior. Intent controlar sus emociones y pensamientos, pero su respiracin se detuvo y abri los ojos como dos pozos negros. Estis especulando? murmur Earric. No ms de lo que lo haca mi maestro, y el maestro de mi maestro respondi Raben . Pero no es algo trascendente, ni siquiera relevante... Cmo podis decir que no es relevante

Cmo podis decir que no es relevante tal afirmacin? Explicaos. Earric se enfureci y sinti una ola de calor ardiente en el cuello. No, no lo es dijo Raben, restando importancia a sus palabras. Porque si alguien sospechase que has credo semejante locura, tu vida estara en grave peligro, mi querido Earric. Es mejor no escuchar las nfulas de viejos ciegos. Y menos viniendo de un monje en mi situacin. Podis creer que es todo falso, fantasas de un anciano enajenado. Cmo podra una orden religiosa matar aquella raz de la que surgi su lder y fundador? Con qu propsito? Es, verdaderamente, un sin sentido. Ni siquiera Dios conoce los planes de Dios. Raben se volvi a la luz de la ventana y una nube hinchada y blanca cruz frente al sol, devolviendo a las sombras el rostro del monje y sus ojos vacos. Pero, maestro objet Earric, boquiabierto. Por qu me contis esto? Porque alguien debe saberlo. Su voz cambi y pareci joven y dura. Alguien debe saber lo que somos en realidad. Aunque lo que me intriga desde hace mucho tiempo es, cul es nuestro papel en esta historia, Paladn de la Aurora? Earric se hundi en el asiento incapaz de pensar con claridad. Se encontraba aturdido y superado por lo ocurrido las ltimas horas. Anair, el Gran Maestre, los Juicios de Fe, su partida con Whetlay, la guerra que se avecinaba. Un negro presentimiento se cerni

sobre l y, por primera vez desde su llegada a Ilke, sinti que era una minscula parte de un gran mecanismo que ya rodaba desde haca siglos. Sinti miedo al silencio. Protege a Whetlay del Ro murmur Raben con la cabeza recostada sobre la ventana. Maestro? Earric se incorpor para escuchar las palabras del monje. Hazlo con tu propia vida si es preciso, pero protgelo. Nada debe pasarle. Debe ser el prximo Gran Maestre, si no es as, todo estar perdido. Encuentra el apoyo de los tuyos para l, mantente a su lado y que las congregaciones aukanas le sean leales. Es la nica manera de mantener con vida La Palabra de Dios. As ser dijo entre dientes. Lo juro. Earric tom por la mano a Raben, que pareca casi desfallecido y delirante. Hinc una rodilla frente a l y dej la frente en su regazo mientras pronunciaba una plegaria de descanso. Despus dej sus manos cruzadas sobre la tnica y sali silenciosamente de la habitacin. Todos moriremos susurr el anciano monje. Todos moriremos. De vuelta a los corredores, Earric se desplom contra un muro sin poder contener los sentimientos que lo desbordaban. El sudor aflor en su frente y en el cuello, y sinti la necesidad de aflojarse la cota de malla que lo asfixiaba. Disimul su excitacin, intentado pasar inadvertido a los otros monjes, y

pasar inadvertido a los otros monjes, y deambul sin rumbo de un edificio a otro, caminando a paso vivo. Sinti las miradas de un grupo de inquisidores, los murmullos tras l y la violencia contenida en los tensos gestos de aquellos clrigos pertenecientes a las congregaciones del norte. Deba salir de all cuanto antes. El temor se convirti en amenaza y supo que no haba lugar seguro para l. La orden se resquebrajaba por el enfrentamiento como un coloso de piedra que echa a andar, para escarmiento de todos sus enemigos, y a cada paso se quiebra bajo el peso de su inconsistencia hasta convertirse en un montn de guijarros polvorientos. Cerr los puos con fuerza al recordar las palabras del viejo Raben. Qu pretenda con tan maa cantidad de elucubraciones enajenadas? Tal vez atraerlo a su bando, formar filas en torno a una idea, una palabra, una forma de ver la casa de Dios. El solo recordatorio de su encuentro lo estremeci. Era cierto, los bandos se haban formado. Poda presentirlo al aproximarse a los otros clrigos, en la ola de silencio que dejaba tras l, pesado como un derrumbe. Seor de Bruswic! gritaron a su salida de las caballerizas. All estaba Whetlay del Ro, con su brillante armadura de placas y la capa mostaza sobre las enormes hombreras metlicas. Ataviado como un noble seor misinio, aunque de rostro aukano. Un monje, un poltico. Guerrero, lder y devoto. Earric lo llam, deberamos partir

Earric lo llam, deberamos partir cuanto antes, quedan pocas horas de luz y me gustara hacer noche lejos de esta ciudad. No haremos noche al raso asinti Earric, tomndolo por el hombro. Dispuse que unos hombres me esperaran en una capilla a Vedo, junto al camino de Dvingrenn. Antes de que caiga el sol estaremos all y podremos seguir nuestro camino al sur. Bien pensado, amigo mo. Whetlay sonro y su largo pelo castao ondul sobre sus hombros. He dispuesto que mi escolta se dirija al paso del Kunai, en el camino a Uddla. Nos separaremos en secreto y continuaremos con tus hermanos. De quin desconfas? pregunt el paladn. Temes algn mal? Mientras me encuentre en Ilke, tras el consejo, no confiar en nadie. No temo a los conspiradores, aunque escuche sus murmullos a mi espalda. S que no se me tiene en estima. Tu camino est seguro conmigo, Whetlay. Me halagas, Earric. Sonri y puso la mano sobre el hombro de Earric. Ensillar mi montura dijo Earric. Salgamos de aqu cuanto antes. Ha pasado algo durante tu visita a Raben? Arrug el cejo el monje guerrero. Nada respondi Earric con un ligero soplido. Ya retuve demasiado tiempo tu marcha. Comenzaba la tarde cuando Whetlay del Ro y Earric de Bruswic atravesaron la Puerta del puente de Ilke acompaados por cuatro

del puente de Ilke acompaados por cuatro hombres de armas de la congregacin de Whetlay. Cruzaron el ro Misvainnn hasta las colinas donde acampaba el ejrcito misinio y tomaron el camino del sur. Cabalgaron al paso mientras se cruzaban con largas columnas de soldados y guerreros que todava acudan a la llamada de la guerra. Jinetes del linde de Nueva Misinia, mercenarios salvajes de Anam Oag, con sus rudimentarias armaduras de cuero y los rostros tatuados de smbolos tribales. Tambin arqueros de Smolna con sus arcos de tejo, de ms de dos varas de altura, y un centenar de Perros de Brnt, barbudos cubiertos por pieles de lobo, armados con mazas y martillos enormes que levantaban al aire aullando los nombres de dioses sanguinarios. Ese era el ejrcito del norte. Whetlay y su comitiva se apartaban a un lado, evitando las columnas de guerra que avanzaban hacia Ilke, ya que eran monjes y, a pesar de sus armas y vestimentas de batalla, deban mostrarse humildes, pues esos eran los votos para con Vanaiar, especialmente respetados por los paladines y clrigos del sur. El silencio trajo a la mente de Earric a los padres de armas del norte, en especial el maestre Ezra Gran Puo, y toda su vieja guardia de clrigos amantes de la batalla y la sangre. l era un Paladn de la Aurora, errante y sin casa, y mucho diferenciaba a los suyos de aquellos guerreros y monjes del norte, marcados por cicatrices y mutilaciones en reyertas y encuentros ms all de los Montes de Brnt, o en los pasos de Rodstel y el Eitur.

Una guerra, aunque no conviniese a los planes de Dios, siempre era atractiva a un guerrero y, en esta ocasin, Bremmaner era un enemigo excepcional. Sus lanceros, con picas de ms de cuatro varas, eran mticos en todo Oriente. Un ejrcito pequeo pero bien preparado, un territorio hostil, y finalmente una ciudad fortificada, protegida por un ro caudaloso como era el Kunai, y murallas tan amplias, que incluso un carro de guerra poda circundar la ciudad tras las almenas. Para los clrigos guerreros acostumbrados a luchar con brbaros y hombres bestia en los pramos, Bremmaner era una gloriosa muerte. Aunque sospechaba que Ezra y el resto de padres de armas no esperaban morir en aquellas murallas. Ellos haban manipulado y convertido la guerra en el aliciente a todos los clrigos que seran masacrados en el nombre de Dios. La realidad envolva de forma asfixiante su corazn. Una guerra para contentar a un rey y salvar el pellejo propio. Dios era un pretexto, haba algo ms turbador para un paladn errante? Ni siquiera Dios conoce los planes de Dios se dijo Earric, recordando las palabras de Raben, el Jansenita. Y qu planes tiene Dios para nosotros? Quiz, como dijo Raben, todo est dispuesto para que los errores de los hombres sean corregidos por la justicia divina. Pero cmo saberlo? Raben haba sembrado una terrible angustia en el paladn, un desasosiego que no poda compartir con nadie, especialmente con el joven caballero que cabalgaba frente a l. Ser realmente

cabalgaba frente a l. Ser realmente Whetlay el prximo Gran Maestre? Jur protegerlo con mi vida si es necesario pens , jur poner mi fe en las palabras de ese anciano ciego que pronto se enfrentar a la muerte. Alguien debe saber lo que somos realmente retumbaba en sus pensamientos , alguien debe saber por qu el Consejo de la Ira persigue a los razaelitas. Deberamos apretar el paso propuso Whetlay cuando las columnas de soldados y mercenarios se convirtieron en dispersos carromatos cargados de provisiones y armas. No recordaba que la guerra fuera tan divertida dijo Earric, observando la larga comitiva que segua los aprovisionamientos del ejrcito. Docenas de prostitutas a pie, en carruajes, acompaadas de trovadores y msicos, saltimbanquis y acrbatas. Tambin vendedores de amuletos fabricados con huesos de nios nonatos, y reliquias de razaelitas martirizados, o botellines con agua de las fuentes del Veru. Un hombre de aspecto desaliado les ofreci manos de macaco disecadas, tradas desde el bosque de Elam, como una excelente proteccin. Porque la guerra de Dios no es divertida asinti Whetlay frente a l. Es justa. Y terrible mascull Earric. Todas las guerras lo son aadi Whetlay sobre su hombro. Con Ilke convertida en una silueta sobre la destellante lnea que formaba el Misvainn, encontraron que el camino se despejaba de

encontraron que el camino se despejaba de buscavidas y mercenarios, as que espolearon sus monturas y cabalgaron al trote, sin forzar a los animales, pues el camino era largo y cargaban con todo su equipo de viaje y armas. Como haban convenido, la escolta armada de Whetlay se separ en direccin al paso del Kunai, justo por donde haban hecho pblico que pasaran en su marcha de vuelta a casa, y ellos dos continuaron, solos, dando un rodeo en busca de los aliados de Earric. El camino al sur era rectilneo y amplio, y en la mayor parte de su recorrido estaba cubierto de tierra prensada y gruesa grava en los lugares en los que se acumulaba el agua durante las lluvias primaverales. Cada legua se encontraba un pilar de piedra de dos palmos de altura con la corona de los Levvo impresa en los cuatro costados. Estaba despejado y, aunque siempre poda verse alguna granja o villa en el horizonte, en ocasiones desapareca engullido por pequeas arboledas de robles y alcornoques. Dos de mis hermanos paladines nos esperan cerca de aqu explic Earric al tiempo que aminoraba la marcha. Junto con algunos monjes de la congregacin de Smolna. Creyeron que no era seguro partir todos juntos desde Ilke, despus de lo ocurrido en el consejo. La seguridad es un bien preciado cuando se rene toda la guardia de Jakom el Devoto dijo Whetlay, entrecerrando los ojos. Lo dices por Anair? Lo digo por conviccin, Earric.

Lo digo por conviccin, Earric. Sonri tristemente. Este Juicio de Fe sentar un precedente en la Orden de Vanaiar. No se est debatiendo sobre la conveniencia de la guerra, ni sobre las desavenencias entre el Maestre de la Fe y el Gran Maestre. Este ser un punto de inflexin en la estructura de la orden. De ahora en adelante nada ser igual. Anair me dijo algo muy parecido el da antes de la reunin del consejo. Anair solo es el sabueso de Jakom escupi Whetlay. No dudara en entregar a su propia familia a los tribunales sagrados. No conoci a su familia explic Earric. Lo abandonaron en un monasterio fortaleza cerca de Rajvik. No importa dijo, torciendo la boca. Su lealtad es ciega, y eso, cuando el amo es un intrigador como Jakom, no es una virtud. Raben y Tagge estn condenados murmur Earric y se hundi en su silla. Ahora deberamos preocuparnos por la condena que sufriremos los que nos opusimos a la guerra dijo con aplomo y seguridad. Ya escuchaste al Gran Padre. Deberemos afrontar las consecuencias de nuestros actos, as que ve pensando una defensa. No hay otra defensa ms que La Palabra. La Palabra? Whetlay sonri irnicamente. Crea que vosotros tenais vuestros propios textos. Los pergaminos Tirleos son un cdigo tico lo corrigi Earric. Todos los paladines juramos La Palabra y Los pergaminos Tirleos. No tenemos un lder, ni

una fortaleza que regir, no acumulamos riquezas, no comerciamos, y... Y todava crees que no es eso una amenaza a ojos de un inquisidor? Les tienes demasiado miedo, Whetlay dijo Earric en tono amigable y lade la cabeza. No les temo respondi secamente. Aunque me preparo ante el invierno que se nos viene encima. Earric lo mir de soslayo y pens en Anair, recordando su consejo. No vuelvas por el norte. No haba sido una amenaza, ni una advertencia, haba sido una premonicin. Siempre haba tenido esa clase de inteligencia fra y calculadora que le permita pronosticar los acontecimientos. Desde haca aos, su nombre se escuchaba para sucesor de Jakom, especialmente desde su llegada a lder de los Puros de Vanaiar y su cargo en la fortaleza de Rajvik. Anair sacrificara todo por Dios y por obtener el reconocimiento de aquel padre todopoderoso que nunca haba conocido. Whetlay detuvo su montura y se cruz frente a Earric. Su hermoso rostro se vea taciturno y tenso, con los ojos ocultos tras sombras y una severa curva en sus labios. No me andar con rodeos, Earric dijo seriamente. Estoy reclutando apoyos en el sur y en Aukana. Puedo reunir unos tres mil clrigos al otro lado del Adah Nah, todas las atalayas y fortalezas estn guardadas por monjes fieles y devotos. Todos los abades de Aukana estn conmigo, incluidos algunos de los pequeos monasterios en el sur de Misinia. Eso son unos diez mil clrigos.

Eso son unos diez mil clrigos. Qu es esto?, un cisma, una guerra? Solo quiero proteger a los mos. Whetlay alz los hombros. S que se avecina un cambio. El Gran Maestre est enfermo y no vivir mucho ms. Habr un concilio sagrado y quiero ser el prximo Gran Padre, pero necesito todos los apoyos que pueda reunir. Es la nica manera de preservar la supervivencia de la orden. Eso provocar una guerra. No si consigo levantar a todos los hermanos del sur conmigo aadi, sealando en direccin a Dvingrenn y describiendo un arco hacia el este. He dejado a Kembald Kiremb a cargo de las diferentes congregaciones aukanas. Desde Porkala hasta los guerreros de Roca Kilim. Todos estn dispuestos a alzarse por m y deponer, de una vez por todas, el desptico mandato de Ojvind. Con los suficientes apoyos en Misinia podra crear una situacin de equilibrio y contener a los padres de armas ms ortodoxos. Los clrigos de Mann, en Villas del Monje, son una buena semilla de las nuevas ideas que ayudarn a reformar la orden en el norte de Misinia. Recuerda La Palabra, Earric: No evitar el enfrentamiento porque tambin mis enemigos desean enfrentarse. No reprimir el odio porque soy odiado por ellos. No retroceder en el combate porque Dios es el muro a mis espaldas. Es la nica solucin. Sabes que si no es as, todos acabaremos como Raben y Tagge. Earric cerr con fuerza los puos en torno

Earric cerr con fuerza los puos en torno a las riendas. Baj la mirada hasta encontrar la tierra del camino y supo que Whetlay hablaba ciertamente. Quiero la lealtad de los Paladines de la Aurora cuando llegue el momento dijo con su voz fuerte y joven. Earric mir a aquel clrigo de cabellera cobre y rostro inmaculado, y recordando las palabras de Raben comprendi que Whetlay era un autntico lder, predestinado a cumplir su labor en la Orden de Vanaiar. Record su juramento para con el anciano ciego y asinti en silencio. Tienes mi lealtad, Whetlay dijo, finalmente, con el semblante acerado. Pero no puedo asegurarte el juramento de mis hermanos paladines. Whetlay sonri y tendi la enguantada mano hacia Earric. Si cuento contigo dijo, s que cuento con tus hermanos. Vayamos pues a su encuentro propuso Earric. Estamos cerca y falta poco para la noche. Continuaron cabalgando hasta adentrarse en un frondoso bosquecillo en el que el camino se volva retorcido y esquivo a la vista. Earric montaba en silencio, y se senta apesadumbrado al recordar a Raben y sus palabras, para con Whetlay, el juramento que haba hecho, y la afirmacin acerca de los razaelitas. Raben quera a Whetlay como Gran Maestre, y l haba jurado, por segunda vez en un da, que su vida estaba dispuesta en ese

un da, que su vida estaba dispuesta en ese propsito. Pero cuntas vidas ms se cobrara el nombramiento de Whetlay? Cuntos sacrificios deberan sufrir para que la Orden de Vanaiar retornase a la paz? Y, era eso posible? Verdaderamente, Whetlay sera un magnfico Gran Maestre que aportara estabilidad y heterodoxia, que traera paz y justicia, elevara el nombre de Dios y acercara a la orden al pueblo. Earric se encontr justificndose a s mismo y sinti la boca reseca y una presin invisible en la nuez. Es ah dnde esperan tus hermanos? pregunt Whetlay al sealar un pequeo edificio rodeado de arbustos y con los muros de piedra devorados por hiedra verde. Esa es la capilla a Vedo asinti Earric y espole su montura. Pasaremos aqu la noche y con el sol continuaremos nuestro camino. A dos das de marcha tomaremos el camino a Uddla y despus un desvo al sur hasta el cauce del ro. Earric salt de su caballo frente al arco que cubra la puerta de la pequea capilla y se adelant hacia el interior. Vedo era el encargado de llevarse las almas, representaba el fin y en el norte tena la forma de un cuervo negro, como las decenas de ellos que poblaban los cementerios en busca del recuerdo de los que murieron. Traa mala suerte matar un cuervo, y all estaba dibujado en las paredes, tambin en la destartalada puerta de madera que cerraba la capilla. Los lugareos daban forma a Vedo y se aseguraban de que se llevara sus antepasados, pues un alma abandonada

entre dos mundos era un nefasto presagio. Haba cuervos de cera o pao teido, y algunos de madera, de ramas y hierba, de burdo metal, o simplemente de barro crudo. Earric alarg la mano y empuj la puerta. Se abri lentamente, mostrando el interior oscuro y fro, como un pasadizo a ningn lugar. Estaba vaca. Algn problema? pregunt Whetlay y dirigi su montura junto al caballo de Earric. Earric dio media vuelta y mir en el pequeo patio de entrada. Centenares de ofrendas paganas en forma de cuervos a su alrededor. Sali fuera y escrut las crecientes sombras de la tarde. Dej la mano sobre la cruceta de su espada y tens el cejo. Pasa algo? repiti Whetlay, mirando a los lados. Earric no vio nada. El silencio roto. La suave brisa entre las ramas, sobre ellos. No hay nadie susurr. Pensaba que habas dicho en la capilla a Vedo dijo Whetlay. Earric concentr su percepcin pero no vio nada especial. Hasta que mir al suelo. Las hojas estaban removidas y cubiertas de tierra o en pequeos montones a un lado y otro. Earric se acuclill, tom una rama rota y comenz a trazar lo que le parecan pisadas primero, pies arrastrados, cuerpos cados. Whetlay descabalg y tom su animal por el bocado. El caballo de Earric resopl ansioso. Earric detuvo la rama y alz unas hojas amarillentas y manchadas. Era sangre seca.

Es una trampa se dijo, pero su voz no pas de los labios. Qu? pregunt Whetlay. Es una trampa! grit Earric antes de ponerse en pie, aunque ya era demasiado tarde. Reconoci en la distancia los caractersticos golpes de muelle de las ballestas, despus llegaron los silbidos de saetas seguidos de las sombras y los gritos. Earric desenvain la espada y pens en correr hacia su montura para tomar el escudo y cubrirse. Vio como Whetlay giraba rpidamente, y su larga melena se converta en un torbellino junto con la capa y los reflejos de su armadura. Haba desenfundado el arma y encar los disparos. Un dardo rebot contra la pechera metlica de su armadura y se hizo pedazos en el suelo, frente a Earric. Otra saeta haba hecho blanco en el lomo del caballo de Whetlay, que relinch alzndose sobre las patas traseras. Whetlay recuper las riendas, y dos dardos pasaron silbando sobre su cabeza. Earric! grit. Vienen por la derecha. Earric mir sobre el hombro y vio a cuatro hombres armados con lanzas cortas cargando desde un lado de la pequea capilla. No haba tiempo para alcanzar su montura; si les daban la espalda, los ensartaran sin problemas. Cunto tiempo cuesta cargar una ballesta?, pens. Y contrarrest la carga de los hombres colocndose unas varas ms a la izquierda de Whetlay. Vanaiar! grit Whetlay del Ro, dejando su montura y cargando contra los

dejando su montura y cargando contra los soldados. Parti la lanza del ms adelantado con un golpe lateral y, aprovechando la inercia de su carga, pivot sobre la pierna adelantada, gir y lanz el filo contra su rodilla, cercenando limpiamente la pierna a mitad altura. El otro soldado atac con un duro golpe al costado de Whetlay, pero, en su giro, el monje guerrero haba desorientado al lancero. El hombre salt atrs al ver a su compaero aullar desde el suelo, intentando contener el ro bermejo que le costara la vida. Earric atrajo a los otros dos hombres hasta el camino, desvi la lanzada de uno de ellos y dej que pasase de largo en su carrera. El otro hinc los pies en el suelo y lanz un golpe cruzado con la lanza corta. El paladn esquiv el golpe a duras penas, y el metal del arma golpe en sus costillas. Despus aferr el asta de su adversario y la atrap contra la cota de mallas que protega su costado. Tir fuertemente hacia l, y el soldado se abalanz contra su espada. Muri empalado en el acero al tiempo que exhalaba un grito ahogado. Misinios murmur Earric al reconocer el blasn de los Levvo en sus jubones. Dio media vuelta para enfrentarse al lancero que haba dejado pasar en su finta, y su estmago se comprimi en un lamento. Una docena de hombres sala de ambos lados del camino y avanzaba hacia ellos algo ms prevenidos que sus compaeros muertos en el suelo. Cunto tiempo cuesta cargar una

Cunto tiempo cuesta cargar una ballesta?, repeta su pensamiento como un eco. Whetlay! grit Earric. Salen de todas partes! Whetlay haba lanzado un largo tajo a la garganta del lancero, que cay al suelo entre gorgoteos. Limpi la sangre de su filo con la capa y observ la disposicin de sus adversarios. Como una media luna, los soldados misinios, con sus petos acolchados cubiertos por jubones plata y verde, intentaban rodearlos. Varios alzaban frente a ellos espadas anchas de filos desiguales, ocultos tras escudos rectilneos de madera y metal, mientras que los otros empuaban lanzas cortas o volteaban mazas con pas. Ataquemos dijo Whetlay entre dientes, y Earric saba que era la mejor opcin. Una carga sorprendera a los indecisos soldados y podran alcanzar los caballos antes de que los ballesteros, entre los rboles, pudiesen volver a disparar. Vanaiar! grit Earric. Whetlay del Ro salt al frente tan rpido que los soldados lo encontraron sobre ellos como una exhalacin terrible que recitaba, a voz en grito, una letana de muerte. Mi Dios es la luz, el juicio y la verdad! dijo. Avanz entre los hombres y dio un golpe cruzado que hundi el yelmo de uno de los lanceros con un sonido sordo y hueco. Mi espada el castigo, mi puo su palabra! Y se gir envuelto en su capa mostaza, abriendo, desde el pecho a la ingle, el chaleco de cuero

desde el pecho a la ingle, el chaleco de cuero de un sorprendido soldado misinio. Earric clav su espada en el pecho del soldado que tena ms cerca, lo atrajo para s, y se cubri con su cuerpo de las lanzadas que le dirigan los soldados que todava continuaban con su ataque, pues la mayora, ante los gritos de batalla de los paladines, se haban quedado fijados al suelo. Whetlay! Al caballo! exclam al tiempo que se deshaca de su cobertura, y en un rpido movimiento de cintura, esquiv una lanzada y dio un tajo cruzado al rostro de su atacante. Soy portador de su ira, pues su voz es un fuego exterminador! recitaba Whetlay a viva voz al tiempo que su espada pareca un haz de luz divino. Se dobl sobre s mismo, gir la espada a la altura del codo y cercen el brazo que le atacaba desde un lado. Un golpe de maza le impact en los riones, pero la armadura metlica detuvo el golpe. No sois dignos de alzar la vista en su presencia! Dio la vuelta y, en un fugaz mandoble, la cabeza del soldado se haba separado de los hombros. Whetlay, monta! grit Earric, que haba saltado sobre el estribo y protega su espalda con golpes cruzados. El eco de sus pensamientos se repeta en su cabeza. Cunto tiempo cuesta cargar una ballesta? Whetlay del Ro asi su caballo por la capizana y salt sobre el lomo sangrante del animal. En un relincho dolorido, se levant tras las patas traseras al tiempo que su jinete se

aferraba a la silla y levantaba la espada sobre su cabeza en un gesto amenazante. Dios es mi escudo y mi fortaleza! grit Whetlay y los hombres que quedaban en pie retrocedieron ante su voz. Earric hundi los talones en el vientre del animal. Los cascos levantaron la tierra en su impulso, la bestia tom aire y levant la testuz como el mascarn de proa de una galera imperial. Pero con el silbido de los dardos lleg el dolor, y el animal hinc el hocico en el suelo, lanzando a Earric sobre su cabeza. Escuch las sombras de los dardos, el relincho y los impactos en la armadura. Durante un instante qued aturdido en una neblina densa y dulzona. Cuando consigui enfocar la vista, vio a Whetlay desmontado, sentado en el suelo, con el largo pelo cobrizo manchado de sangre, y una saeta atravesando su cuello de parte a parte. Haba apoyado un codo en el suelo, mientras con el otro brazo trataba de levantar la espada torpemente. Uno de los soldados clav su lanza en el hueco que dejaba el peto metlico bajo la sobaquera, perforando la cota de mallas. Lo hizo despacio, buscando el mejor lugar para hundir el metal en el pecho. Whetlay expir un lamento y qued tendido en el suelo. Earric intent ponerse en pie, pero un fuerte dolor en el muslo le hizo doblegarse sobre su estmago. Un virote le cruzaba el muslo y asomaba por un lado, un palmo sobre la rodilla. Haba perdido el arma y senta la cabeza pesada y hmeda. Whetlay pens, he de proteger a Whetlay. E intent caminar

he de proteger a Whetlay. E intent caminar hacia el clrigo, arrastrando la pierna herida. Tom su cinto y desenfund el cuchillo aukano con el smbolo de su familia, el Seoro de Bruswic. El resto de soldados misinios se colocaron a su alrededor, e intercambiaron miradas nerviosas. Era una escena terrible. En aquel breve momento, el camino frente a la capilla de Vedo se haba convertido en un campo de batalla cubierto de cadveres, miembros amputados, dos caballos muertos, y l en el centro, rodeado de enemigos sedientos de venganza por sus nueve compaeros muertos a manos de aquellos dos monjes guerreros. Rndete! exclam uno de los soldados misinios y dio un paso al frente. Earric lanz la daga contra el misinio y la clav en su pecho. El soldado cay al suelo entre convulsiones. Soy un monje de Vanaiar murmur al tiempo que las fuerzas lo abandonaban. Solo un hombre de fe puede quitarme el arma. De repente lleg el estrpito de caballos al galope y Earric no pudo reprimir una sonrisa al tiempo que hincaba una rodilla en tierra. Por el camino vena un numeroso contingente de monjes armados. Ondeaban los blasones blancos y dorados de la orden, las lanzas en alto, las monturas cubiertas por pecheras metlicas. Earric se sinti desfallecer poco a poco. La cabeza le daba vueltas cuando los clrigos de Vanaiar llegaron con gran estruendo de armas y cascos a su altura. Los soldados misinios se hicieron a un lado. l

soldados misinios se hicieron a un lado. l intent arrastrarse hasta Whetlay, pero le dieron la vuelta bruscamente. El cielo estaba despejado sobre el camino y la primera estrella apareci como una tmida gota de roco en la joven noche. Los soldados misinios dejan mucho que desear dijo un hombre al descabalgar. Earric suspir y record su juramento. Haba fallado a Raben, a Dios, a su padre. Sinti una gran congoja y contuvo las lgrimas al ver el rostro sobre l. Una cara alargada, rectangular, de cejas gruesas y ojos claros y fros, con una mirada despiadada. S lo que piensas, hermano. Me har cargo de tu arma. Ninguno de estos sucios campesinos la tocar. Has tenido una gloriosa muerte le dijo, y Earric sinti la saliva y el sabor de la sangre. Mucho ms de lo que te hubiese dado Jakom. Aunque no es meritorio entretenerse con estos muecos de paja. Te conozco murmur Earric, ahogado en su propia sangre, al tiempo que el clrigo se pona en pie. Esta noche dijo Parvay, lugarteniente de la Guardia Sagrada de Vanaiar, y entrecerr los ojos de hielo con una sonrisa maliciosa, tu cuerpo muerto ser devorado por las alimaas. Pues no mereces otra cosa, Earric de Bruswic.

CAPTULO XIII

Cuando estaba en casa, Kali escapaba por las noches con Chacal para tenderse en la hmeda hierba de las colinas y contemplar, durante horas, el manto estrellado sobre el mundo. Pensaba que su madre formaba parte de aquel cielo y que esa era la nica manera de estar cerca de ella. Sin embargo, aquella noche, Kali se ocultaba en la oscuridad, bajo su capucha, encogida en la cubierta del bote de Olen. Sin ningn cielo estrellado ms que los sucios maderos y sus propias botas. El barco haba sido bautizado, curiosamente, La Buena Madre y Olen, el capitn, no haba exagerado acerca de su embarcacin, simplemente haba mentido. El bote, pues eso es lo que era, no tena ms que unas diez varas de eslora, una falsa cubierta en la popa y un mstil carcomido con una colorida vela remendada. En la proa, cubierta por lonas, trasportaba la carga, mientras que en la falsa cubierta, podan recostarse sobre un jergn mugroso junto a unos sacos de tierra. Por qu llevas sacos cargados tierra? pregunt Jared al golpear uno de ellos con la puntera de su bota. Es un truco respondi Olen mientras desplegaba la remendada vela. Un truco? intervino Trisha. Olen salt sobre un barril y corrigi el timn de la embarcacin.

La Buena Madre tiene una lnea de flotacin muy baja explic mientras conduca la popa a la orilla aukana. Eso nos hace parecer lentos y torpes. A ojos de quin? pregunt Trisha. A ojos de quien interese parecer lento y torpe, caramanchada. Sonri l. Si nos deshacemos del lastre, volamos incluso corriente arriba. Nadie se puede comparar a La Buena Madre, ni en este ro, ni en ningn otro del norte. Eso no hace falta que lo jures murmur ella recostada contra los sacos. Navegaron durante todo el da. A un lado, el cielo se cubra de nubes tormentosas que ocultaban el atardecer. Como horizonte de la otra orilla, el cielo se oscureca en un centenar de franjas azules desde las que asomaban las primeras titilantes estrellas. Se mantuvieron en silencio. Recuperando las horas de sueo en posturas que les rompan el cuello y les engarrotaban las articulaciones, hasta que Kali comenz a sentirse dbil y no pudo contener el rugido de sus tripas. Reid llam Olen tras percibir a la pequea rodeando su estmago con gesto de disgusto. Trae el pescado y el vino que guardo para ocasiones especiales. Reid, que estaba enrollando cuerda en la popa, se encogi de hombros, confundido. Ya sabes, el vino de los invitados agradables explic Olen y seal con la mirada. El enorme Reid tom un saco de aspecto aceitoso y un pequeo barril con una espita en

aceitoso y un pequeo barril con una espita en la tapa. Se acerco a la cubierta y dej caer el saco mostrando grandes lomos de pescado en salazn. Alguien quiere vino? pregunt el gigante. Yo tomar un trago dijo Jared. Pues srvete t mismo mascull antes de dejar caer el barril a sus pies. Jared mir al hombretn, que se levantaba en la oscuridad casi tanto como el mstil de La Buena Madre, y su rostro lechoso pareca una luna malhumorada. La prxima vez que necesites velocidad dijo Jared a Olen antes de beber del barril, puedes arrojarlo a l. Olen ri exageradamente. Veo que os agrada el camarote dijo el capitn. Las noches son largas a bordo. Camarote? murmur Trisha observando la falsa cubierta con el jergn, los sacos y una rada cortinilla granate. S que ests acostumbrada a la seda y las alfombras, pelirroja. Olen se encogi de hombros. Pero si cierras los ojos, La Buena Madre es tan acogedora como el mejor de los palacios misinios. Jared se puso en pie y cruz los brazos frente al pecho. No deberas navegar por el centro del cauce? pregunt. Olen sonri y asinti sin mirarlo. Es temprano dijo, no nos conviene navegar deprisa. Temprano para qu? Jared torci el

Temprano para qu? Jared torci el gesto. Temprano, simplemente explic Olen, entre dientes. Se dirigieron una mirada tensa, dbilmente iluminada por la penumbra de la noche. Jared volvi a la popa y entreabri el saco de pescado. Kali llam. Come un poco de pescado. Hace horas que no tomas nada. Kali permaneci en la oscuridad, inmutable. Yo se lo dar dijo Trisha, que tom un trozo y volvi al jergn bajo la cubierta. Kali se mantena con las rodillas recogidas contra el pecho y la cabeza recostada en los muslos. No haba vuelto a hablar desde el incidente de la cabaa, pero a pesar de su silencio, Jared no pareca sospechar nada, y se sent contra la baranda, bebiendo vino y suspirando al cielo. Kali susurr Trisha a su lado, tienes que comer. Maana te espera un largo camino. Necesitas coger fuerzas. La chiquilla se mantuvo cabizbaja y en silencio. No te preocupes por lo que ha pasado continu Trisha. Eran hombres malos, no merecan otra cosa. Podan habernos matado. Kali levant la mirada y sus ojos estaban irritados y enrojecidos por las lgrimas contenidas. No s qu me pasa murmur trmula. Trisha puso una mano en su hombro y la zarande ligeramente.

zarande ligeramente. Tienes que ser fuerte dijo dulcemente . Yo estoy aqu para ayudarte. T sabes mi secreto y yo s el tuyo. Juntas conseguiremos dominar tu don. No tengas miedo. Es fcil decir eso escupi Kali, apretando los dientes. T no eres yo. Trisha retuvo el aliento y sonri tmidamente. Despus contempl los furiosos ojos sin iris de la chiquilla, y acarici lentamente su mejilla con la yema de sus largos dedos. Cuando era nia comenz a explicar , tambin crec sin mi madre. Solo que yo no la perd; mi madre me abandon cuando descubri que yo era especial. Viv a cargo de unas monjas en el sur, hasta que una mujer joven, hermosa y muy sabia, se convirti en mi tutora. Pero todava albergaba mucho resentimiento oculto en mi corazn. Cuando tuve trece aos, sal en busca de mi madre, mi autntica madre. No la haba perdonado. Deseaba que me devolviera el amor que nunca tuve, todos los das en los que pas hambre, cada vez que estuve sola. Quera una explicacin. Quera venganza. Aunque en realidad solo deseaba castigarme y destruirme por no haber sido lo suficientemente buena para ella. Yo tena un buen amigo que se llamaba Rol. Hacamos todo juntos. Era como un hermano, bueno se corrigi al tiempo que enrojeca su rostro, ms que un hermano, un amigo. Juntos escapamos de casa de mi buena tutora, en busca de esa madre que me haba

abandonado a los brazos de la muerte. Pero la realidad era otra cosa, y nicamente consegu que Rol muriera. De ah en adelante todo fue diferente. Mi tutora me perdon, comprend que no era culpable, y que deba aceptar para continuar mi camino. El odio solo me trajo la muerte de Rol y el dolor. No debes sentirte culpable, Kali, no es culpa tuya. Kali se mordi el labio y contuvo un sollozo. Recuerda nuestro secreto. Trisha le tom una mano bajo la capa y gui un ojo, pero Kali mir sobre su hombro y una sombra de rigidez cruz su semblante. Trisha se volvi y all estaba Jared, mirndolas desde los reflejos plomizos de la noche. Su cara alargada y huesuda tena un aspecto espectral y fro. Muy despacio, masticaba un trozo de pescado salado, mientras con el otro brazo rodeaba el barril de vino. Se puso en pie sin dejar de masticar y camin agachado hasta ellas. Tienes que comer dijo al sentarse sobre el suelo con las piernas cruzadas. No tengo hambre musit ella bajando la mirada. Eso no es una excusa la reprendi mientras alargaba un trozo de pescado hasta ella. Come. Kali mir el pescado durante un momento y sinti repugnancia, a pesar de que haba mentido al decir que no estaba hambrienta; sus tripas gruan por un bocado de lo que fuera. Sac la mano de su manto y se llev el pescado a la boca. Estaba reseco y muy salado. Mordi

a la boca. Estaba reseco y muy salado. Mordi con fuerza y arranc una larga tira que mastic como si fuera cuero. No me fo de ellos dijo Jared despus de beber del barril. Son contrabandistas. Eso no me sorprende Trisha baj la voz, pero en alguien debemos confiar. Mujer la interrumpi Jared, dijiste que nos acompaaras al sur. Y ahora quieres cruzar al otro lado. No s qu buscas, pero nosotros viajamos solos. Esta es la ltima noche que pasamos juntos. Entendido? Trisha tens la mandbula y asinti. Quiero hablar con mi hija dijo Jared, inclinando la cabeza antes de beber un largo trago. Estar en la cubierta estirando las piernas. Sonri Trisha irnicamente. Jared termin de beber y esper a que la mujer se alejase hacia la proa de La Buena Madre. Despus eruct y volvi a colocar el barril sobre sus labios. Kali lo observ sin demasiado inters mientras masticaba un trozo de pescado. Su padre continuaba bebiendo hasta derramar el vino por el cuello y empapar su pecho. Cuando dej caer el pequeo barril sobre sus muslos, tom aliento y limpi su barbilla con la manga. Nos vamos dijo sin mirarla. Debes estar atenta a mi seal. No terminaremos la noche en este atad flotante. Qu? se sorprendi ella y escupi el trozo de reblandecida carne a medio masticar. Jared sac una cuerda corta de su saco y comenz a anudarla al barril.

comenz a anudarla al barril. Ya lo has odo continu, nos vamos esta noche. No hay ms. Se acabaron las aventuras. Continuaremos solos. Pero... tartamude Kali, escupiendo pescado. No podemos abandonarlos. Por qu no? pregunt, tajante. La cogi por el hombro y pas la cuerda dos veces alrededor de su cintura. Despus la anud tan fuerte en torno a ella que la cuerda se hundi en sus costillas. Pero y Trisha? Kali enmudeci. Ella tiene su camino dijo l con la furia entre sus ojos. Te ha contado historias y tonteras de mujeres? Ms te vale no creer nada de lo que diga esa misinia. Solo encontrars problemas si sigues otro consejo que no sea el de tu propia voluntad. Kali contempl la mirada vidriosa de su padre y comprendi que estaba borracho. Ahora escchame continu l tras dar un golpe en su hombro. No te separes de este barril. Pase lo que pase, mantente bien cogida al barril. Comprendes? Kali inspir y volvi a recogerse en las sombras. No soltar el barril susurr antes de cubrirse con la capucha y descansar la frente en las rodillas. De repente Trisha llam su atencin desde fuera. Hay algo ah al frente! exclam la mujer. Hey! Olen salt desde el timn. Baja la voz, pecosa. Si quiero un viga, te

Baja la voz, pecosa. Si quiero un viga, te avisar. Son ellos, Olen dijo el gigante, arriando la vela. Pelirroja la llam y fij el timn. Te importara volver al camarote mientras nosotros resolvemos unos asuntos? Qu clase de asuntos? pregunt Jared tras ellos. Asuntos mercantiles. Olen sonri y seal la falsa cubierta. Quedaos ah quietos y guardad silencio si no os importa. Jared y Trisha intercambiaron miradas de desconfianza. Es por vuestro bien. Abri los brazos y los invit a entrar. Ridhachadh haba cogido un farol y lo cubra con su enorme mano desde la baranda. Ro abajo, un destello respondi a sus seales. Pongmonos en situacin, Reid dijo Olen. Y recordad. Manteneos en silencio orden antes de cerrar la cortina frente a Jared y Trisha. Durante unos momentos solo los sonidos de la corriente fluvial, los remolinos y pequeos saltos de agua se escucharon desde la oscuridad del destartalado camarote. Pero cuando sus ojos se acostumbraron a la penumbra, cada agujero y desgarrn de la cortinilla se convirti en un chorro de claridad desde el que observar el exterior. Veo unos hombres, bueno, sus sombras susurr Trisha. Es un barco algo ms grande que este. Y veo algunas lanzas en alto en la cubierta.

Jared la ignoraba mientras escarbaba en su saco, y Kali cerr un ojo y peg la nariz junto a Trisha. Puntual como siempre, Olen dijo una voz rasgada y masculina. Solo sigo las corrientes, capitn Goreski respondi Olen con los brazos en jarras. El ro hace todo el trabajo. Kali sinti una sacudida cuando el gran Ridhachadh lanz un amarre entre ambas embarcaciones y tir hasta unir sus cubiertas. Bueno. Olen dio una palmada y frot sus manos con fuerza. No nos entretengamos, la noche es fresca y el vino caliente nos espera. Qu prisa tienes, Olen? pregunt el capitn Goreski, que salt a la cubierta de La Buena Madre. Desde cundo te importa el fro? Olen ro dando palmas. Mi buen amigo Goreski dijo. Desde que me hago viejo. Esta profesin est muy mal vista por los rumores y las infamias de muchos envidiosos. Los mrgenes se han reducido y encima tenemos que escondernos de ser vistos por aquellos que reciben nuestros suministros, has visto alguna vez algo as? Ocultos en la noche cuando podramos estar en casa, en nuestro lecho, con nuestra esposa. Calla de una vez! exclam Goreski . Dnde est lo mo? Justo ah seal Olen de forma complaciente, a proa. Trisha y Kali pudieron ver al hombre, de

rostro redondo y barba corta caminar sin prisa, los puos cerrados contra la cadera. Miraba alrededor con los carnosos labios hacia fuera y una expresin de desprecio. Al llegar a la altura de Reid se detuvo, alz la vista, y esper a que el gigantn se apartase de su camino. En la proa, cubierto por unas lonas, un gran bulto se ilumin al fuego de las antorchas. Goreski levant la lona y asinti satisfecho. Cargadlo! exclam, y varios hombres saltaron a La Buena Madre y comenzaron a pasar cajas, de mano en mano, hasta la cubierta de la patrullera. Son hombres de Bremmaner murmur Trisha al reconocer los uniformes. Puedes estar satisfecho, Olen dijo el capitn Goreski con aires de satisfaccin. Has hecho un gran servicio a mi seor duque. Claro, claro asinti Olen, y Trisha not su voz trmula, estoy casi tan contento como mi padre el da en que me engendraron. Y, qu hay de lo mo? No ests tan nervioso, hombre. Olen ri de forma falsa y exagerada. Yo estoy tranquilo explic al tiempo que sealaba al gigante rocoso que permaneca en silencio. El impaciente es Reid. Son malos tiempos para los contrabandistas, especialmente en el Kunai. Verdad? S, mi querido Goreski, muy malos. Olen se encogi de hombros. Por eso nos vamos al sur. El Mar de Mis es un territorio por explorar para gente ansiosa por ver mundo, como nosotros.

como nosotros. Goreski ro. Olen, Olen, Olen dijo, moviendo la cabeza. No podis viajar al sur. Te recuerdo que pronto comenzar la guerra. El ro est cerrado. Pero tenamos un trato. No es cosa ma cerrar el ro continu de forma tajante. El duque vela por los intereses de todos nosotros. Me gustar ver eso cuando misinios y aukanos derriben vuestras murallas, coman en vuestra mesa y duerman en vuestra cama. Goreski se mordi el grueso labio inferior y cruz las manos a la espalda. Bremmaner todava no ha dicho su ltima palabra susurr. Ya te he dicho que el duque vela por nuestros intereses. Y yo velo por los mos y por los de Reid mascull y entrecerr los ojos de forma felina. Quiero mi oro, y continuaremos Kunai abajo. Tendrs tu oro, Olen respondi el capitn de Bremmaner antes de dar media vuelta y volver a su embarcacin. Van a tenderles una trampa susurr Trisha. Est mintiendo. En su mano apareci una daga junto a su rostro. Kali contuvo la respiracin y observ con los grandes ojos abiertos el mortal filo frente a ella. Jared se quit la capa y comenz a enrollarla. Despus la meti en su saco y anud una cuerda a su pecho. Qu ests haciendo? Trisha contuvo

Qu ests haciendo? Trisha contuvo la voz. Van a tenderles una trampa. Tenemos que ayudarlos, no saben que estamos aqu. Por qu tengo que ayudarlos? pregunt Jared, y su cuello enrojeci por la ira . Qu te pasa, mujer? Solo son unos contrabandistas de ro, nos venderan sin dudarlo. Si quieres ayudarlos, hazlo t. Esos son guardias de Bremmaner y nadie te ha traicionado explic Trisha y mostr los dientes en una mueca contenida. Todava concluy l y recogi la cuerda. Kali mir a su padre y a Trisha en el silencio que sigui a continuacin. Pero un gran alboroto llam su atencin. Trisha abri la cortina que los ocultaba y ahog un grito, espantada. La cubierta estaba en llamas. La remendada vela de La Buena Madre se haba convertido en un remolino de fuego y aire caliente que ascenda hacia la noche, mientras el bote era devorado por llamas que saltaban de un lado a otro en una danza de muerte, al ritmo de chisporroteos y el crepitar de la madera. Entre las anaranjadas columnas y los gruesos tentculos de humo denso, pudieron ver la sombra de Olen luchando contra el fuego, y el gigante Ridhachadh, iluminado como una estatua de cera entregada al sacrificio. Tenemos que ayudarlos! grit Trisha . Salgamos de aqu! exclam al ponerse en pie con la daga en alto, pero Jared la desequilibr y cay de bruces sobre las cuerdas y los maderos calientes. Jared sali fuera,

y los maderos calientes. Jared sali fuera, aferr a Kali con ambas manos por la pechera de su camisa, y cuando esta se dio cuenta, estaba volando por los aires hacia la oscuridad de las aguas. Trisha se incorpor rodeada del aullido de la madera ardiente, senta los ojos irritados, incapaz de mantenerlos abiertos, y los pulmones se le inundaron de un calor seco y spero. Jared estaba en pie, junto a la baranda, con los puos cerrados y los msculos de los brazos tensos como soga. La mir sobre el hombro; la mirada dura, implacable y despiadada de un hombre que no se detendra ante nada. Despus, Jared salt por la borda y desapareci en la noche abrazada al humo por palpitantes venas luminosas. La Buena Madre se haba convertido en una pira sobre el Kunai, que apareca y desapareca a los ojos de Kali cada vez que el barril, sujetado contra su pecho, giraba para sumergirla en las fras aguas. La corriente la arrastraba, alejndola de los barcos rpidamente; la zarandeaba a un lado y otro, salpicando su cara, llenando su respiracin de humedad que la ahogaba. A su alrededor, tan solo la oscuridad, rota por fugaces destellos en la espuma formada por su chapoteo. De pronto, una de sus piernas se enganch y se detuvo bruscamente. El barril se escap de sus manos, y la capa empapada la arrastr al fondo como una fuerza invisible. La pierna continuaba firmemente sujeta a algo; ella se dej llevar por el peso de su ropa y, desde el silencio helado de la profundidad,

vio un dbil y fugaz reflejo de luz en el espejo de la superficie. Era hermoso sentir la calma bajo el manto azul y gris del agua. Su pierna tir de ella y, de repente, volva a estar fuera, con la brisa en su rostro empapado y el pelo sobre los ojos. Jared le solt el tobillo y cruz un brazo bajo sus axilas. Te dije que no soltaras el barril la recrimin entre resoplidos y ahogos. Kali se sinti dbil y desfallecida. Cerca de la orilla el agua la golpeaba en la cara mientras Jared tiraba de ella. La llama de La Buena Madre todava resplandeca en la distancia, iluminando todo a su alrededor, las aguas verdes como la hierba, la orilla lejana, y la silueta del barco de Bremmaner como un testigo impasible y mudo. Entonces, el cielo se convirti en un abanico de juncos y el agua del Kunai en un murmullo que se alejaba hasta quedar sepultado por la agitada respiracin de Jared. La arroj en el suelo y todo oscureci. El fro se haba convertido en un animal fiero que le morda los pies y le turbaba el sueo. Despert de repente. Asustada y confundida, sin reconocer su alrededor. El sol haba roto el horizonte e iluminaba la orilla del Kunai y los prados del lado misinio. Jared, de rodillas, soplaba suavemente bajo la hojarasca y las ramillas que haba recogido, mir de reojo a Kali y continu con su labor hasta que la llama prendi. A su lado, apiladas, ramillas secas y pequeos troncos. Jared vesta tan solo su camisa y el calzn. Kali observ que su

su camisa y el calzn. Kali observ que su ropa estaba frente al fuego junto a la suya y que ella dorma desnuda bajo la capa de Jared. Mi ropa murmur. Est mojada respondi l sin mirarla . No quera encender fuego hasta que el sol no despuntase. De todas formas has dormido lo poco que restaba de noche. Kali se incorpor y busc en el cauce del ro la imagen de La Buena Madre en llamas. Trisha dijo. Olvdalo orden Jared. Seguiremos t y yo. Solos. Pero... dud ella. Viste qu pas? Vi que soltaste el barril gru l mientras continuaba alimentando el fuego. Te dije que no soltaras el barril. Kali record La Buena Madre en llamas, las figuras de Olen y su amigo el gigante rodeados del voraz fuego. Y despus pens en Trisha, abandonada en aquel bote condenado. Dnde estamos? pregunt al tiempo que se cubra con el manto de Jared y acercaba los pies al calor de la lea humeante. En algn lugar al sur de Villas del Monje explic l mientras acercaba sus botas a la fogata. Cuando entremos en calor, caminaremos hacia el oeste. Nos alejaremos del ro y, despus, volveremos al sur. Kali asinti. Ella hubiese preferido buscar a la mujer pelirroja, al capitn del sable y su amigo gigante, pero era probable que estuviesen muertos, ahogados en el ro, o convertidos en tizones negros sin forma. Kali apart esos pensamientos de su mente y pens

apart esos pensamientos de su mente y pens en cmo aquellos campesinos idiotas haban matado a su perro, Chacal. Despus apareci la luz y todos murieron. Saba que su padre, con la vista puesta en las crepitantes ramas de la fogata, tambin recordaba aquello. Esa era la razn por la que huan, para que no volviese a pasar. Kali pensaba que Jared debera huir solo, porque ella era una carga que no deseaba, una obligacin que el destino haba puesto sobre sus hombros hasta el da de su muerte. Pens que podra dejar marchar a Jared. Ella esperara a alguien y se convertira en asalta caminos, como dijo Olen. Quiz con el tiempo pudiese ser pirata en el ro, matar al capitn Goreski en venganza por la muerte de Trisha y los otros, y no sentir remordimiento por ello. No volver a ver nunca a Jared. Aunque no poda proponer ningn plan a su padre. Saba que era intil discutir con l, as que esper en silencio hasta que sus ropas se secaron y, cerca del medioda, enterraron las humeantes brasas y partieron hacia el oeste. Jared caminaba delante y ella lo segua a trompicones, intentando mantener su fuerte paso. Ambos haban perdido sus bastones de camino, y el pescado salado se haba empapado en el ro, convirtindose en una gelatina blanda. Jared la oblig a comrselo todo, incluso cuando su estmago lo rechazaba y casi no poda contener el vmito. Nunca haba comido nada tan asqueroso y jams hubiese dicho que lo echara de menos cuando el sol desapareci en el oeste y de nuevo el hambre le atenaz las tripas con sus famlicas fauces.

atenaz las tripas con sus famlicas fauces. Jared, con las rodillas recogidas contra el pecho, pareca un dolo primitivo que representara alguna deidad vengativa. Las mejillas descolgadas, los labios como una cicatriz, pmulos que reflejaban el escaso fuego de la fogata. Kali lo contemplaba recostada bajo su capa, tratando de olvidar el desmayo y el ardor, y cavilando qu sera aquello que converta a su padre en una estatua de aspecto severo y terrible. Quiz fuese su mala suerte, la escapada forzada, la vergenza de tenerla a ella como nica hija. Pens en la mujer sin rostro y sin cuerpo que ella crea era su madre y se dijo que aquel hombre cruel haba amado alguna vez, hasta que lleg ella a su vida y todo termin. Sin poder evitarlo, suspir. Los vtreos ojos de Jared se desviaron hacia ella. Una mirada cargada de odio, colrica e implacable, y Kali ocult su rostro tras la tela esperando que la noche pasara y retomaran su escapada a ningn lugar. A la maana siguiente comenzaron a caminar antes de que el sol les otorgase su clida caricia. Encontraron unas zarzas y recolectaron algunas moras secas que no saciaron su apetito. Cuando el sol se levant en lo alto, tras haber caminado un par de leguas, Jared comenz a toser de forma contenida. Kali vio que su frente estaba salpicada por decenas de gotillas de sudor. Le ofreci agua del odre que haba llenado en el ro. Pero al reanudar la marcha, le fallaron las rodillas y los rayos de sol se le convirtieron en destellantes reflejos.

Tienes que descansar dijo ella a la sombra del arbusto bajo el que se cobijaron. Jared neg con la cabeza y bebi otro sorbo de agua. No tenemos casi agua murmur tras sobar el odre entre sus manos. Si no hubieses perdido el tuyo, tendramos el doble. Kali baj la barbilla, se cubri con la capucha y guard silencio. Su padre respir pesadamente un buen rato, bebi agua por ltima vez y meti el odre en el saco. Hay una granja en el horizonte dijo. No he visto nada. Yo s escupi l. La hubieses visto si no caminases con la vista puesta en el suelo. Qu te he enseado? Hay que mirar siempre diez pasos frente a uno, nunca a los pies respondi ella con un hilo de voz. Y cada media legua comprobar el horizonte. No sirve de nada. Se recost l contra un pedrusco y se compadeci. Hablo y no me escuchas. S escucho. No escuchas! exclam iracundo. Qu te importa lo que digo. Siempre descuidas tus cosas, con la mente perdida en cualquier otro lugar. Algn da recordars mis palabras, pero ya ser demasiado tarde. No busques otro culpable ms que t. No hay nadie ms all de las consecuencias de tus actos. T, solo t. Pero no escuchas, no escuchas y piensas que todo ocurre por azar, menospreciando cada descuido, los olvidos, la dejadez que llevar a

descuido, los olvidos, la dejadez que llevar a la muerte a los tuyos. Crees que me gusta reirte cada da, a cada momento? Lo hago por t bien. Todo lo hago por ti. Pues podamos caminar hasta esa granja y buscar comida y agua propuso Kali, en voz baja. Si no es para ti, para m. Jared abri los ojos y se qued mudo por un instante. Su rostro plido y enfermizo pareca cera caliente. Kali pens que le haba hecho enojarse, sin embargo, su padre sonri y los ojos se le entrecerraron rodeados de arrugas. Se puso en pie con un lamento y comenz a caminar sin decir una palabra. Kali no recordaba haber visto sonrer a su padre nunca. Dio un brinco y corri tras l. Jared tena razn. A lo lejos se dibujaba la silueta de alguna granja, o un grupo de casas, y al poco de caminar dieron con un ancho sendero que discurra de este a oeste, probablemente hacia la granja que vieron. As que tomaron el camino y continuaron en silencio, como de costumbre, Jared dando grandes pasos y Kali tras l sin perder el ritmo, solo que esta vez con la vista puesta diez pasos frente a ella y sin olvidar el horizonte. Kali se senta mucho mejor ahora. Trisha haba sido sustituida en sus pensamientos por un trozo de jugoso lechn o algo de pollo. Tambin pens en unos huevos con nabos hervidos. E incluso se contentara con un poco de pan, vino y queso. Qu plantarn los misinios a este lado del ro? pens. Tendrn patatas? Espero que tengan patatas. Y entre ensoaciones culinarias acompaadas

Y entre ensoaciones culinarias acompaadas por el coro de su estmago rugiente, y la posibilidad de descansar en un establo sin demasiadas pulgas, Kali olvid de nuevo vigilar el horizonte, de forma que cuando Jared se detuvo, vio las casas de piedra justo frente a ella. No era una granja, aunque eso Jared lo saba desde haca un buen rato. Ms bien haban llegado a una pequea aldea por un sendero secundario. Salieron entre dos corrales y vieron el camino principal que atravesaba el lugar. Jared mir a todas partes de forma suspicaz. No se escuchaba sonido alguno. Todo estaba en silencio. Dnde est la gente? pregunt Kali. Jared se llev el dedo ndice a los labios y camin hasta uno de los corrales. Quit el cerrojo del postigo y la puerta se abri lentamente. No hay animales murmur Kali. Jared dio media vuelta y abri el pequeo granero cercano. Estaba desierto. Qu ocurre aqu? pregunt Kali. No hay animales, no hay grano en los secaderos. Qu clase de pueblo es este? Cllate! exclam Jared con la voz contenida. Voy a dar una vuelta. Esprame aqu. Dej su saco en el suelo y gir la esquina mientras meda sus pasos. Kali dio una patada a un pedrusco y solt un gemido contenido. Le dolan los pies y estaba hambrienta y cansada. Es que no poda salir todo como haban planeado? Aunque, bien pensado, no tenan ningn plan. Ms bien

bien pensado, no tenan ningn plan. Ms bien estaban huyendo, y entonces record todo lo ocurrido y sinti fastidio y rabia. Dej caer su petate y resopl al recostarse contra uno de los muros de piedra. El pelo le cay frente a los ojos y al apartarlo, chasqueando los labios, vio al soldado. Al otro lado del camino principal haba un hombre armado con un hacha de mano. Vesta un chaleco teido de gris y azul, y un yelmo de metal en forma de sombrero. El hombre sonri mostrando unos dientes rotos y sucios bajo un poblado bigote; alz la mano y salud a Kali. Ella lo mir atnita y junt el cejo, pero, an as, devolvi el saludo levantando la mano lentamente. Entonces el soldado sonriente le hizo gestos para que fuera con l pero ella neg con la cabeza, muy despacio. Pens que, tal vez, si recoga sus cosas y daba media vuelta, aquel hombre la dejara en paz, y aunque no pareca amenazador, estaba armado, y todava recordaba los soldados de Porkala. Intent imaginar lo que Trisha hara en aquella situacin. Lo mejor era volver al camino trasero y escabullirse entre los corrales, pero no poda abandonar a Jared, as que se ocultara en un lugar que l pudiese encontrar fcilmente. Uno de los cobertizos a su lado sera un buen sitio. Podra vigilar entre las maderas de la puerta y mantenerse a salvo de aquel hombre del hacha. Ese no era un mal plan. Sin embargo, todos sus pensamientos se evaporaron tan pronto como la sonrisa del soldado de azul y gris al otro lado del camino.

A su espalda gritaron su nombre. La voz de Jared. Pero no como ella estaba acostumbrada a escucharla, slida y compacta, sino como un aullido que le puso los pelos de punta. Jared llegaba corriendo perseguido por media docena de soldados que empuaban sables largos y flexibles sobre sus cabezas. Kali! gritaba su padre. Corre! Escapa! Los perseguidores de Jared no vestan como el sonriente soldado del hacha. Cubran el pecho con sucios petos metlicos, y calzaban botas altas y pantalones bombachos a franjas verdes, blancas y rojas. Kali quera darse la vuelta, pero se qued paralizada al ver la expresin de terror de su padre perseguido por tantos hombres armados. Retuvo el aliento y no se movi, a pesar de dar la espalda al soldado del hacha y el chaleco azul y gris. Se sinti incapaz de mover un msculo porque saba que Jared iba a morir frente a ella. Kali! aull Jared. Corre, corre, corre! Entonces sinti el impulso. Dio la vuelta y comenz a correr en direccin al camino principal. El soldado del hacha y el sombrero metlico continuaba en su lugar, no se haba movido ni un palmo, pero su expresin haba cambiado, mudando de la simpata a la sangrienta ira. Ella corri, pas tan solo a unas varas de l; pero el hombre no se movi, no hizo nada por perseguirla y darle alcance, ni siquiera dio la voz de alarma o llam a sus compaeros. Cuando gir la esquina, comprendi por

Cuando gir la esquina, comprendi por qu el soldado guardaba silencio. Kali fren su carrera tan de repente que los talones arrastraron la tierra y la gravilla salt a los lados. Cay al suelo sobre su trasero sin poder respirar, sin hacer nada. Frente a ella un enorme caballo blanco y plata se levant sobre las patas traseras y relinch tan fuerte que call cualquier otro sonido. Sobre l un monje intentaba controlar su montura, con gesto concentrado y contenido, aunque su tnica blanca de ribetes rojos se agitaba a un lado y otro, envolviendo la armadura de malla. El hombre que lo acompaaba, un clrigo malhumorado y tuerto, solt una maldicin y mir severamente a Kali. Tras ellos, altos pendones blancos y amarillos ondeantes a la brisa seguidos por un centenar de hombres armados con hachas, espadones, mazas con cadena y bola, escudos como murallas y todos ataviados con tnicas sobre enormes armaduras. Aunque lo que aterroriz a Kali fue la mirada del hombre del caballo blanco. Cuando consigui controlar al animal, clav en ella sus ojos profundos. Tena los labios finos, la cara estrecha y la nariz pequea, pero su mirada penetr en ella y la acus del delito ms grave que pudiese imaginar. Kali resbal al intentar levantarse. Clav las uas en la tierra y dio, de nuevo, con el trasero contra el suelo. Su respiracin se agolpaba en el pecho. Ya no escuchaba las advertencias de Jared. Tan solo exista la mirada acusadora del monje montado y los sonidos de la batalla tras ella. Por todas partes.

sonidos de la batalla tras ella. Por todas partes.

CAPTULO XIV

Pykewell acarici las cuerdas del instrumento con una expresin de placer en su rostro. Un hilillo de baba resbal por su barbilla cuando sonri, pero lo sorbi con un desagradable sonido antes de comenzar a recitar. Le gustaban las sedas de Oriente, lerele larala cant con su voz nasal y aguda mientras mova la cabeza al ritmo. Adoraba los torneos, lerele larala. Las largas lanzas de los caballeros, lerele larala. Tanto encierro la volvi loca, lerele larala. Y al final le sali la barba, lerele larala. Basta de una vez, Pykewell! orden la princesa Vanya. Esa no es la historia de Hamal y Farisa. Aerinha y Shana, damas de Vanya, rieron de forma jovial, se cubrieron la boca y miraron de reojo el serio semblante de Ilonka, la ama de cra de los Kaik, que bordaba sentada a la luz del ventanal. Pykewell hizo sonar una nota desafinada y sus labios cayeron sobre el mentn. No te consiento que hables as de m le reproch Vanya. Bueno, en realidad hablaba de vuestra

Bueno, en realidad hablaba de vuestra madre explic l al tiempo que comprobaba las cuerdas de la sitarah. Ilonka se incorpor en el asiento y reprendi a Pykewell, el bardo encargado de entretener a la reina, la princesa, sus damas y al resto de cortesanos con sus bromas, poemas, torpezas y canciones. La mayor parte de las veces confunda los versos, olvidaba las rimas, o converta las canciones en grotescas parodias, pero, a pesar de todo, era el favorito de la reina Ikaris. Respeta a la reina o sabrs lo que es bueno reson su vozarrn norteo. Su madre es la reina? pregunt con expresin de espanto. Cllate de una vez! exclam Vanya. Le dio la espalda y retom la conversacin con sus damas, mientras el enjuto bardo haca sonar algunas notas sueltas y tarareaba. Contina, mi querida prima. Como iba diciendo comenz Shana . Yukel haba sido desarmado por el Seor de Korvia. En el suelo quedaba su acero... Era una espada de entrenamiento! la interrumpi Aerinha. No importa dijo Shana. Se estaban batiendo y eso es suficiente. Adems, hay que llamar a las cosas por su nombre. Pues entonces deberas decir espada de entrenamiento replic Aerinha con la boca pequea. Shana entrecerr los ojos, lade la cabeza, y continu: Yukel haba sido desarmado por Korvia,

y si eso no es, por s mismo, suficiente deshonra, el resto de seores de los Campos Aukos vieron con sus propios ojos cmo Korvia le instaba a recoger su acero. Madera aadi Aerinha, a lo que Vanya chasque los labios, molesta. Y qu fue lo que hizo? Shana dio una palmada. Escupi a sus pies y sali del patio seguido por los otros. Bueno Vanya se encogi de hombros , Yukel siempre me ha parecido un torpe engredo. S apunt Shana, pero sus tierras se extienden hasta el Adah Nah desde el este de Kivala. Ser desarmado por Korvia debe ser peor que la muerte para un caballero con grandes tierras y ms con un trozo de madera dijo Aerinha, y las tres rieron jovialmente. Pues no es ningn secreto continu Shana jugueteando con los botones de su vestido, que te ronda desde hace tiempo. Vanya enrojeci, furiosa. No me ronda, ni en secreto, ni a voces dijo, aunque haba visto al Korvia ltimamente en Kivala y saba que los malintencionados rumores la convertan en epicentro de la atencin de aquel seor misterioso y maldito. Los Korvia haban traicionado a los reyes aukanos siglos atrs y su nombre era signo de mal augurio. Se les haba prohibido blasn o escudo y su ensea era un aspa de plata sobre un lienzo negro, condenados a arrastrar por

toda la historia su vergenza. Tal vez explic Shana tras dirigir una mirada llena de complicidad a Aerinha, pero os mira mucho en la distancia, y como buscis un buen marido aukano Quin tiene ms tradicin y nombre en la historia aukana que un Korvia? Vanya resopl y dio un puetazo al brazo de Shana. No te consiento que bromees con ese asunto. Lo siento, princesa se disculp, baj la mirada y cubri con una mano el lugar donde haba recibido el golpe. Creo que Shana pretenda decir... comenz a explicar Aerinha. S muy bien lo que pretenda con su sarcasmo la interrumpi Vanya, malhumorada. Y no me hace ninguna gracia. Un despreciable hombre como Skadi Korvia y el hijo de un loco asesino, pretendientes a mi mano. Creis que no me revuelve el estmago? No sois vosotras las que casarn con un cerdo misinio. Pues yo tengo entendido que el hijo de los Levvo es un autntico caballero y un len con las armas asinti Shana al tiempo que haca pucheros con sus rosados y pequeos labios. Destinado solo a unas pocas ri, contenida, Aerinha. Es un misinio, por todos los dioses refunfu Vanya. Es que soy la nica a la que eso le importa? Ambas damas ocultaron el gesto.

Ambas damas ocultaron el gesto. Bueno, seora baj la voz Shana. Vos seris reina; nosotras aspiramos a encontrar un seor bueno y de notable familia. Pues csate t con un Korvia escupi Vanya. Siento haber bromeado con eso se avergonz la joven dama. Quiz debiese interceder para que mi seor padre, el rey, os buscase un marido adecuado entre los jinetes del este. O acaso mi querida prima haca planes para retornar a Serende? Sonri Vanya framente. Es muy necesaria una alianza con el clan de los Kirkuk. Es cierto que mi abuelo, primo segundo del emperador Afzal, me busca un marido apropiado en el imperio aclar Shana entre dientes antes de encogerse sobre su propio murmullo. Pero me someter a los deseos de mi rey. Y mis deseos son los de mi padre. No soy la nica que afronta con valenta su destino, mi querida prima. Soy la ltima de mi estirpe. Vanya hinch el pecho. Algn da regir este reino y no voy a entregarlo a cualquiera, y menos a un misinio. Somos mujeres aukanas, nos debemos a nuestra sangre. Mi seor padre, el rey, tiene una gran responsabilidad, pero no me casar con el Levvo. S que pronto recapacitar y buscar para m un buen seor aukano, de sangre como la hierba de estos campos que, en tan poco tiempo he llegado a amar tanto. De qu servira un matrimonio con ese Levvo? La

servira un matrimonio con ese Levvo? La unidad bajo la fuerza es la destruccin de todos, y no puedo imaginarme cerca de l, un misinio, un Levvo, un... Es la historia del cisne criado por gatos, tralaralara comenz a recitar Pykewell a su espalda. Era el cisne tan felino que nadie poda diferenciarlos, tralaralara. De no ser por las plumas, el pico, la cola y las patas, tralaralara. Quiso cazar ratones y al final fue cazado, tralaralara. Pues sus hermanos, lo mataron, incluso siendo gato. Calla de una vez! lo increp Vanya. Y por qu no vol el cisne? pregunt Aerinha. Traralarala aadi Pykewell con una nota final de su sitarah. No lo escuches, es un idiota dijo Shana para ignorar a Pykewell. Yo tambin creo que el rey cambiar de opinin con respecto al matrimonio con el misinio. Aunque no hay muchos pretendientes dijo Aerinha con una mueca. Bromeas? exclam Shana. Mi querida prima tiene pretendientes a docenas. Si tuviesen que pelear a muerte por su mano, un ro de sangre inundara Kivala cuando terminase la competicin concluy con una mirada de satisfaccin hacia Vanya. Bueno dijo Vanya tmidamente, creo que si pudiese elegir... Ambas damas se miraron boquiabiertas. Quin es? A quin ha elegido su alteza? preguntaron al unsono. Ella sonri de forma recatada y modesta,

Ella sonri de forma recatada y modesta, pero Ilonka las interrumpi bruscamente. Dejad de pensar en matrimonios y caballeros. Las amenaz con el dedo. Ya tendris tiempo para eso. Despus aborreceris a los hombres y la vida que os dieron, y aoraris los sueos de vuestra niez y las fantasas de cmara. Tengo diecisis aos, Ilonka dijo Vanya. Ya no tengo sueos de niez. Soy la futura reina de Aukana. Por el bien de vuestro padre aadi la gruesa mujer y volvi su atencin al bordado , espero que todava quede mucho para eso. Prefera a mi ama en Serende murmur cabizbaja, Vanya. Pues yo soy aukana, alteza replic Ilonka. Y me har cargo de vos, da y noche, hasta que seis entregada a un hombre por vuestro padre. Las tres muchachas intercambiaron miradas en silencio. Eso ya lo veremos aadi Vanya. Ilonka era un ama testaruda y terca, muy propio de una mujer del norte, y arrug la nariz en un bufido, pero cuando pareca que, de nuevo, iba a replicar a las palabras de la princesa Vanya, la puerta de la sala se abri en un estruendoso golpe. Media docena de sirvientes entraron atropellados, distribuyndose convenientemente a ambos lados. Eran hombres delgados, de piel morena y narices pronunciadas, todos trados desde Serende para que las costumbres de la reina no se vieran

perturbadas en el lejano feudo que su marido haba heredado. Todos vestan de verde y plata, los colores que la reina Ikaris haba mantenido lejos de su casa, y al cinto llevaban la daga curva de Coruaq, similar al koba aukano, pero ms estilizado y de funda profusamente enjoyada. Vanya saba que su madre, la reina Ikaris, llegaba con toda su corte de aclitos y guardias, pero de ninguna manera esperaba lo que entr por la puerta. Un tremendo rugido estremeci a Vanya y sus damas de tal manera que Aerinha se puso en pie de un brinco. Ilonka dej sus brtulos de costurera y se acerc hasta la princesa, y tras ella se ocult el enjuto bardo, Pykewell. Se repiti el fuerte rugido, y esta vez un tigre blanco rasgado por franjas grises entr en la sala. Era un animal majestuoso, de pelaje puro e inmaculado. Dio unos pasos ligeros, felinos, y se recost sobre el suelo de la entrada al tiempo que se relama el hocico. A su cuello brillaba un collar cubierto de esmeralda y diamantes del que naca una cadena de plata, y en su extremo, un enorme eunuco negro guiaba al animal. Vanya contuvo el aliento. No crees que es, verdaderamente, majestuoso? pregunt la reina Ikaris en un contoneo seductor. Vanya no dijo nada y contempl a su madre en silencio. Ikaris vesta un largo vestido de seda blanco con un cinto de esmeraldas, plata y oro blanco, y su pelo bruno, largo y sedoso, estaba anudado por un hilo turquesa que lo trenzaba

anudado por un hilo turquesa que lo trenzaba hasta pasar sus caderas. En su rostro moreno, la sonrisa pareca una joya ms engarzada en su perfecto cuerpo. Ikaris de Aylin, Reina de Aukana, dejaba un halo de regia belleza por donde pasaba. Siempre a su lado, con los labios prietos bajo el frondoso bigote, y la actitud de satisfaccin propia de un fiel servidor, su hermano Majal, vistiendo un jubn con los mismos colores que la reina, el delfn y la media luna de Serende sobre el pecho. Madre dijo Vanya. Qu es eso? Es un tigre gris de Zetnos explic ella con un deje condescendiente. Me lo enva, como regalo, mi to el Visir Caital. En principio deban ser dos. Caital pens que sera apropiado que reina y rey tuviesen una pareja de tigres grises, pero el macho enferm durante el largo viaje y muri. As que tan solo qued la hembra. Qu apropiado, verdad? Ikaris sonri y camin hasta Vanya. Sabes lo que opina tu padre sobre estos presentes. S muy bien lo que dir cuando se entere de que andas por ah con un tigre dijo Vanya, avergonzada. Una tigresa la corrigi Ikaris. Madre junt Vanya las manos frente al vientre, no s si es lo ms apropiado, dada la situacin. Es un regalo de mi to el Visir. Se encogi de hombros de forma despreocupada . No iba a rechazarlo. S pero, madre dijo Vanya y desvi su naricilla hacia el felino. Un tigre, con un

naricilla hacia el felino. Un tigre, con un collar enjoyado. Es un regalo noble, que acompaa a una persona noble intervino Majal, el hermano de la reina, sonriente y de negros ojos brillantes. Ikaris es la reina de Aukana, adems de sobrina del emperador Afzal I de Serende, soberano de pueblos y gobernador del sur. Es apropiado que se distinga de cualquier otro noble, pues ella est por encima de muchos. Y ya te he dicho que es una tigresa aadi la reina Ikaris con aires condescendientes. Ilonka llam Vanya a su ama. Habas visto alguna vez un animal como este? Ilonka neg con la cabeza sin despegar sus ojos de la nvea tigresa. Padre nos explic cmo mantener las costumbres... continu Vanya, pero su madre la interrumpi con alta voz. Conozco las costumbres aukanas como la mejor de las Keirae. Dio un manotazo al aire y gir para contemplar el animal en el suelo. Y estoy harta. No s por qu extraa razn no puedo mostrar el cuerpo y debo cubrirme como las norteas. No puedo lucir mis joyas, no puedo vestir seda, no debo peinar mi cabello sin trenza, no puedo escuchar el arpa pero s esa horrible danza saltarina, y estoy harta. Si en el norte quieren una reina, la tendrn, pero ser una reina nacida en el imperio, pese a quien pese. Siento haberte faltado al respeto, madre

Siento haberte faltado al respeto, madre se disculp Vanya y busc los oscuros ojos de su madre. Comprendo la inquietud de tu padre, el rey dijo ella al tiempo que la tomaba por las manos y le dedicaba una cndida sonrisa, pero soy la sobrina del emperador. Eso es algo inevitable. Los aukanos acabarn rendidos a la evidencia y comprendern que este reino necesita una familia real definitivamente elegante y culta si quieren dejar atrs los rebaos y las pieles de buey dijo Majal tras dar un paso al frente. Hay algo ms elegante que un tigre de Rim a los pies de una reina? pregunt al aire la altiva reina Ikaris. Pero siempre puedo enviar de vuelta tu regalo. Mi regalo? Vanya abri los ojos. Ikaris sonri a su hermano, dio dos palmadas y se dirigi a sus sirvientes. Alejad esa fiera dijo. No quiero que esto se convierta en un matadero. Que pase la sorpresa. El eunuco condujo a la tigresa a un lado y por la puerta asom un hermoso palafrn palomino, dorado como la uva, de crines y cola blanca. Resopl con fuerza y levant la testera frente a Vanya. Los cascos resbalaron en el suelo y llenaron la sala con su eco, pero el animal no sinti ningn temor cuando pas junto a la tigresa. Es, es... tartamude Vanya es el ms bello animal que he visto nunca. Puedes acariciarla propuso Majal tras

tomar las riendas del sirviente. Es dcil, pero solo lo necesario. Es una yegua de pura sangre serendi aadi Ikaris. Tu to abuelo, el visir, sabe de tu gusto por la monta. No hay animal igual en todo el norte. Es fantstica. Se acerc Vanya, hipnotizada. Cmo se llama? Se llamar como desees que se llame, princesa Vanya dijo Majal, entregndole las riendas y dejando el bocado. Ella pas su mano sobre el testuz del animal, y esta baj el hocico a su contacto. Se llamar Auka anunci Vanya. Ikaris mir a lo alto y lade la cabeza. Desde luego eres igual de obstinada que tu padre. Camin hasta ponerse a la espalda de Vanya, que acariciaba la cabeza de la yegua y susurraba muy despacio. Una tigresa y una noble yegua para el norte murmur sobre el hombro de Vanya . Tu padre no podr oponerse a semejante imagen. No es l el que se opondr dijo Vanya. Bueno, es el rey. Ikaris alz las cejas . Puede ir acostumbrndose. Voy a montar ahora salt Vanya. Ilonka, prepara mi ropa de monta. Seora, es tarde dijo Ilonka con la boca torcida hacia los ventanales. El sol cae veloz en otoo. No me importa. Se encogi de hombros y volvi su atencin a la yegua.

hombros y volvi su atencin a la yegua. Montar ahora. Pero, Vanya intervino la boquiabierta Shana, bamos a subir al mirador a ver el atardecer. Vosotras podis ver el atardecer dijo al tiempo que palmeaba el lomo del animal con satisfaccin. Yo cabalgar hacia l. Pero... musit Aerinha. Adems, podis disfrutar de la puesta de sol sobre el Campo Auko acompaadas de mi to Majal. Seguro que un caballero como l no puede estar ms que honrado al estar acompaado de mis dos bellas damas. El hermano de la reina carraspe y dio un paso al frente que concluy con una marcial reverencia. Yo no hubiese podido expresarme mejor dijo, un poco ruborizado. Shana y Aerinha rieron tmidamente y se cubrieron de la vista del caballero, que esperaba firme con los brazos tras la espalda. Mientras, Ilonka, no despegaba su atencin de la reina, que sonrea al contemplar la escena, hasta que observ a la expectante sirvienta. Ya has odo a mi hija orden Ikaris con gesto severo. Prepara su ropa de monta. Como ordenis, majestad asinti la mujer, y recogi sus telas y bordados a regaadientes. El rey! gritaron a viva voz desde el exterior. Abrid paso al rey! Los sirvientes que guardaban la puerta se inclinaron, y bajo su manto de oso estepario entr Khymir acompaado por Kregar

entr Khymir acompaado por Kregar Kikkuril. La faja calabaza se le haba subido un poco y tena la corona ligeramente desplazada a un lado. Sin embargo, caminaba a grandes pasos, con las venas del cuello hinchadas y las manos arriba y abajo, como era costumbre en su carcter. Crea que estos eran los aposentos de mi familia! exclam iracundo; no una cuadra. Es un regalo para t hija, mi rey respondi Ikaris, que avanz al encuentro de su marido. El rey mir a un lado y vio al gran tigre de Rim y su cuidador, el eunuco negro, rodeados de estirados criados serendi. Es eso un tigre? seal al animal, estupefacto. Es una tigresa explic Ikaris y levant una ceja. Y es mi regalo. El tuyo muri por el camino. Khymir contempl la media sonrisa de su mujer. Mir de reojo a la tigresa, y se acerc a la yegua. Estoy rodeado de hembras dijo a Kregar Kikkuril. Cmo van respetarme esos jinetes si mi casa est llena de faldas? Sin duda es pura envidia, alteza. Kregar se inclin y sonri a la reina. Sois un rey afortunado, pues tenis la garra y la montura. El rey le dirigi una mirada sorprendida. Eres mucho menos diplomtico cuando se trata de la guerra, mi querido Kregar. Kregar domina muchos artes, adems de

Kregar domina muchos artes, adems de la espada. Sonri la reina con un mohn de agrado. Especialmente la palabra. No puedo ms que inclinarme a los pies de mujeres tan hermosas como las de vuestra sangre replic Kregar. Tanto halago suena un poco pretencioso, no creis? apunt Ikaris. La experiencia me obliga a ser sincero, mi reina se disculp el seor de Kjionna al llevar una mano a su ancho pecho. Ikaris resopl al reprimir una carcajada y Vanya baj la mirada frente a su padre. Soy el nico que sigue viendo un tigre y una yegua en las cmaras de mi familia? exclam Khymir, mirando a su alrededor. Es una tigresa lo corrigi Ikaris. Pensaba que haba quedado claro. Por lo menos acert en lo de la yegua mascull el rey. La he llamado Auka, mi buen padre dijo Vanya al tomar la yegua por el bocado. Es un nombre hermoso, Vanya respondi Khymir, complacido al tiempo que deslizaba los dedos entre las blancas crines del animal. Me dispona a montar ahora. Sonri ella. Quieres acompaarme? Khymir alej la mano de Auka, la frot con la otra frente al pecho, y baj el rostro apesadumbrado. Suspir y camin unos pasos en silencio, intentando recordar las palabras que haba elegido, pero se haba quedado en blanco, y solo recordaba sus propios reproches a ideas y planes que le parecan tan

descabellados como la posibilidad de llegar a ser rey cuando era nio. Fuera todos dijo con aspecto sombro . Sacad a los animales. Ilonka, acompaa a estas damas a sus cuartos. Los criados comenzaron una ruidosa estampida tras la orden del rey. Ocurre algo, padre? pregunt Vanya. Todos fuera! exclam Khymir, impaciente. T tambin, Majal. El abanderado y hermano de la reina Ikaris, mir suspicaz a Kregar, despus a la reina, hizo una reverencia y cerr tras l la doble puerta de la estancia. Qu ocurre, padre? pregunt Vanya con voz trmula. Pasa algo, Kregar? No os preocupis, mi seora respondi l, pero su tono son angustiado y su sonrisa forzada. Hoy es un gran da para Aukana. Khymir se alej hasta los ventanales y se qued en la zona iluminada por la tibia luz de la tarde. Te casars con Browen Levvo dijo sin mirarla, balancendose sobre los talones. No s la fecha todava. Pero ser pronto, quiz en unos meses. Vanya se encontr sola frente a las espaldas de su padre, el rey. Titube, emiti un leve gemido y mir a su madre con los ojos inundados en lgrimas. Es por tu bien continu el rey. Es la nica manera de construir una dinasta en el norte que asegure la prosperidad de ambos pueblos. Tus hijos regirn un imperio unido

pueblos. Tus hijos regirn un imperio unido por la paz y el buen gobierno. No mascull Vanya con los puos prietos por la rabia. Hars lo que sea necesario para que la paz perdure. Khymir dio media vuelta y enfrent a ella su duro rostro. Y ahora mi palabra es la nica que vale en este asunto. No hay nada que hablar. No es justo balbuce Vanya. Me casas con mi enemigo. Por todos los dioses, Vanya, llevas aqu cuatro aos! exclam Khymir. T no conoces a los misinios! T tampoco! grit ella y cay a los brazos de su madre entre sollozos. No es tan terrible. Su padre alz las manos. Mira tu madre y yo. Concertaron nuestro matrimonio cuando no ramos ms que nios. Y, despus de todo, sers reina de un imperio casi tan grande como el de tu familia en el sur. Sers reina. Acaso no ests satisfecha? Nunca! replic Vanya. Nunca, nunca, nunca! Basta ya! exclam l y se dirigi a Ikaris, que miraba al suelo en silencio. Llvatela de aqu. Hablaremos ms tarde. La reina cruz un brazo sobre los hombros de su hija y salieron de la habitacin acompaadas por los lloros de Vanya. Es que soy el nico que piensa lgicamente en esta ciudad? Khymir golpe la pared con el puo. Escuch las palabras retumbar en su

Escuch las palabras retumbar en su pensamiento, las razones que se haba repetido tantas veces, la necesidad de autoridad en aquel reino que se le rompa en las manos, y temi al fallo. De equivocarse, el remordimiento lo socavara hasta la muerte, durante el resto de sus das. Pero qu otra cosa poda hacer? l era el ltimo hijo de un hombre que rein a fuerza de alianzas dbiles, sobornos y traiciones. Asegurar el futuro afianzando el presente, esa era su nica salida. Renunciar a su credibilidad, a su familia, a su presente como rey y a sus miles de vasallos, por un futuro que nunca conocera. Para m, nada, se dijo Khymir, melanclico como un nio, para m, nada. La puerta se entreabri y Muhanad, el mayordomo del rey, entr con aires acalorados. Era un hombre grueso y plido para lo que deba ser un serendi; con escaso pelo muy corto y una amplia prenda de algodn, pues siempre se haba negado a vestir de la lana aukana. Muhanad haba servido lealmente a la familia de Khymir desde su matrimonio con Ikaris. Qu ocurre, Muhanad? lo interrog el rey. Mi seor explic el sirviente y retom el aliento, es ese dicono de Vanaiar. Kembald, exige veros de inmediato. Kembald! exclam Kregar. Es tan molesto como un insecto replic el rey con la boca torcida. Despdelo, no deseo verlo ahora. Est en la misma puerta, mi seor. Se

Est en la misma puerta, mi seor. Se encogi de hombros Muhanad. En la puerta! grit, escandalizado. Y qu hace ese hombre en la puerta de mis habitaciones privadas? No haba dicho que en ningn caso deba verme hasta que yo mismo solicitase su presencia? Lo s muy bien, alteza se explic Muhanad, pero no ha habido manera de retenerlo. El rey se llev las manos a las sienes. Me ests diciendo que los muros de esta asura, la puerta de mi casa fortificada, y un centenar de guardias y criados, no pueden retener a un monje? Contuvo la rabia, Khymir. Muhanad encogi los labios y mir a Kregar, que levant los hombros. Se encuentra muy enfadado, alteza. Un monje iracundo! grit Khymir, alzando los brazos. Y nadie es capaz de retenerlo. Creo que s de qu se trata, majestad dijo Kregar Kikkuril con la barbilla hincada en el pecho. A qu te refieres? Esta maana llegaron a Kivala rumores del norte. Las tropas que enviasteis a Porkala se propasaron y fueron ms all de lo pactado. Qu significa eso? Por favor, Kregar, sin rodeos suplic el rey con los dientes apretados. Se ha quemado un monasterio musit el joven seor de Kjionna. Y los monjes fueron ejecutados.

Khymir golpe el puo contra la mano varias veces. Es que nadie va a seguir una orden en este pas? escupi con los ojos desorbitados . Deban esperar la seal, la seal! En los das previos a una guerra los hombres se descontrolan y es habitual el saqueo en las zonas cercanas a los campamentos explic Kregar. Esto no es un saqueo lo interrumpi Khymir, es un error. Quin comanda los ejrcitos del norte? Koldo Hajkl dijo Kregar. Es torpe, desmaado, bebedor, adorador de dioses antiguos y se acompaa de mujeres. Yo he puesto a ese tal Koldo al mando de mis tropas? Yo os lo recomend, seor se ruboriz Kregar, es valiente, un buen aukano, fiel a la corona. Qu clase de recomendacin es esa? lo interrog el rey. La lealtad no le hace a uno buen comandante. Es la clase de hombre que nunca os traicionara, majestad explic. No pens que sus torpezas con el mando pudiesen ser un inconveniente. Me congratula saber que conoces a mis leales, Kregar, pero si esto sale mal, quiero su cabeza en una estaca murmur Khymir entre dientes. Yo mismo afilar la estaca, majestad asinti Kregar, y un mechn ondulado cay sobre su frente. Est mi guardia ah fuera? pregunt

Est mi guardia ah fuera? pregunt Khymir a Muhanad. El grueso hombre se recogi el sudor de la frente con la manga y asinti. Pues que pasen. No voy a quedarme solo en una habitacin con ese fantico. Dile que lo recibir en un momento. Cuando observes que su temperamento mejora, me anuncias su entrada. Despus llama al cuerpo de guardia y que se preparen una docena de hombres en el pasillo de entrada. Comprendes? Claramente, mi seor. Muhanad dio media vuelta y sali por la puerta. El rey resopl y camin en crculos lentamente. Las arrugas junto a sus ojos se vean como cordilleras erosionadas de piel quebrada. A la espalda, sus manos anudadas, entrelazando los dedos de forma nerviosa. De repente dio la vuelta y se enfrent a Kregar, que lo miraba confundido. Khymir vacil, mir los alargados ojos cobre del joven seor y se sinti viejo con el crepitar de su pecho. No me ocultes nada, Kregar dijo Khymir. Por tu bien. Kregar asinti y baj la mirada cuando sinti las fras palabras del rey como una sombra de amenaza sobre l. Tres sonoros golpes hicieron retumbar la puerta y se entreabri lo suficiente como para dejar pasar a Muhanad, con su habitual aspecto marcial y sereno. Kembald Kiremb, dicono de Vanaiar en Kivala anunci en una reverencia y abri la doble puerta de la estancia. Kembald entr acompaado por dos

Kembald entr acompaado por dos monjes que vestan las habituales tnicas de lana con el cordn amarillo en la cintura y a su costado la funda de cuero para el arma, convenientemente vaca. El dicono era un hombre de estatura baja y piel blanca como la leche, pelo negro como la pez y unas anchas entradas que daban a su rostro un aspecto felino y afilado. Al contrario que sus hermanos vesta pantalones y camisa en tonos azules con ribetes negros, que cubra con una voltil capa oscura sobre la que bordaba un gran rombo amarillo, smbolo de su dios. Tras ellos, la guardia real se despleg a ambos lados de la puerta. Kembald. Sonri el rey Khymir. A qu debo tal honorable visita? No utilices conmigo ese lenguaje ladino que aprendiste en el sur, Khymir. Cmo te atreves a utilizar ese tono con el rey! exclam Kregar, echando mano a su espada. Muestra un poco ms de respeto o vers a tu dios antes de lo que piensas. La media docena de hombres armados que servan de guardia personal del rey dieron un paso al frente y sus armaduras inundaron la estancia de choques metlicos. Kembald alz las manos hacia sus hermanos y se detuvieron en su lugar. Veo que habis sido desarmados, Kembald continu Khymir con un gesto amable. En este caso es una suerte para m. Quin sabe qu ser en otra ocasin. Se inclin Kembald.

inclin Kembald. El rey lo contempl sin mostrar afectacin, perforndolo con su mirada, masticando las palabras antes de compartirlas con l. S por qu vienes a verme, Kembald dijo finalmente. He odo esos rumores, y ya he enviado hombres al norte a investigar la veracidad de tales despropsitos. Huelga decir que no creo una palabra, pero, como ves, pronto sabremos la verdad sobre todo el asunto. La verdad? mascull Kembald al sonrer de forma irnica. Nadie puede salir ni entrar de Porkala. El camino al sur est cortado. Mis propios hermanos deben tomar rutas secundarias hacia el templo de Rajvik. Y ahora llegan rumores de monjes muertos y monasterios en llamas. No s qu pretendes Khymir... Ya te he advertido una vez lo interrumpi Kregar. Los caminos estn cortados en previsin a la guerra explic Khymir. Ya os advert sobre eso. Bremmaner se ha declarado en rebelda y me he aliado con el rey Abbathorn Levvo para poner en su sitio al duque. Todo os fue informado en su momento; se os hizo partcipes del plan desde el principio; tu superior aprob todo con el beneplcito de vuestro Gran Padre. Cul es el problema? No me gusta la actitud que est tomando la corona aukana. Algo de esto no es trigo limpio. Kembald se mordi el labio. A mi no me gusta la actitud de vuestra orden religiosa dijo de forma tajante Khymir

. Os entrometis en mi gobierno, pretendis llegar a todas partes con vuestros sermones, juzgar a los dioses antiguos, amenazar a los extraos a vuestro credo. Este es un asunto de la corona y ningn sacerdote va a entrometerse. Defendemos las fronteras, majestad dijo con los labios tirantes. Whetlay est de regreso y tomar decisiones importantes. Quiz debieseis discutir con l sobre los miles de monjes armados y listos que le deben lealtad. Por supuesto que hablar con Whetlay, Kembald asinti Khymir y se gir hacia la ventana. En cuanto regrese lo har llamar, te doy mi palabra. Estoy muy interesado por lo ocurrido en el consejo que acaba de celebrar tu orden. A pesar de nuestras diferencias, Kembald, soy un monarca inteligente y s que Whetlay es un valioso aliado para Aukana. Al fin y al cabo, todos queremos lo mejor para los Campos Aukos. Dios es el nico aliado aadi Kembald con la mirada inyectada en rabia, dio un taconazo y sali seguido de su ondeante capa y sus hermanos de votos. Khymir observ a travs del grueso e irregular vidrio y contempl, desde la altura del cerro en torno al que creca Kivala, la multitud de edificios redondos de techos humeantes. El sol caa y el Adah Nah, el ro dorado, pareca realmente oro lquido al morir el da. El Adah Nah es un ro muy propio de Aukana, se dijo, pues no llega a ningn mar. Recoga agua de afluentes, corra grueso

mar. Recoga agua de afluentes, corra grueso y salvaje durante miles de leguas, hacia el sol naciente, y mora en un salto, tragado por la tierra y convertido en mil arroyuelos entre juncos y caas. Pens en la yegua que su hija haba recibido como presente y asinti al recordar lo hermoso del animal, su pelaje dorado, y que hubiese cabalgado tambin hacia el sol poniente de no ser por su obstinacin con casarla con un prncipe enemigo. La supervivencia es el bien ms preciado. Necesitars a tu aliado, monje murmur el rey Khymir sin quitar la vista del ro ureo. Ms de lo que piensas.

CAPTULO XV

No me gusta mentir dijo Anair, oculto bajo su manto. La luz dorada del anochecer temprano le daba a sus ojos un tono aceitunado y sus pmulos se vean redondos y pulidos como roca. No es propio de un monje, maestro asinti Tasha el Rojo, que montaba a su lado. No me llames maestro, joven Tasha replic Anair. Maestro solo hay uno, aunque no est presente. Lo siento, mi seor. Hermano, llmame hermano.

Hermano, llmame hermano. Lo siento, hermano. Como deca continu Anair, no me gusta mentir. Y como bien dices no es cualidad de monje, pero s que es un rasgo del hombre. Sabes por qu miente el hombre? Tasha cavil un instante la respuesta. Porque oculta cosas? Eso siempre. Sonri el inquisidor. Pero lo correcto es pensar que el hombre miente porque siente miedo de la verdad, de su moral, de sus amos, de traicionar su palabra. El miedo es un arma muy poderosa, la mejor arma que puedas utilizar, joven Tasha. El miedo bloquea los pensamientos, detiene los msculos, petrifica la razn y la fe. Cuando entramos en combate, elevamos nuestras plegarias a Dios, pero antes pasan por los corazones de nuestros enemigos y desarman su voluntad. El hombre teme la verdad de sus actos, la verdad de sus secretos, de sus pecados. Solo hay que sustituir un temor por otro. Si un hombre teme ms al inquisidor que a la vergenza de ser l mismo, no tendr secretos para ti. Entonces, todos los hombres son culpables? pregunt el muchacho. No respondi Anair. Aunque todos mienten. Pero continu dubitativo Tasha, nosotros somos hombres antes que monjes, no? Nunca me he cuestionado algo as descart framente el inquisidor. Anair! llam frente a l un viejo

Anair! llam frente a l un viejo monje de pelo plateado y ralo con una tremenda cicatriz de la frente a la nuca. Hill est de vuelta. Anair levant la mirada hacia el horizonte de colinas poco pronunciadas y sobre la lnea anaranjada vio la silueta de un jinete. Espole su caballo y sus cuatro acompaantes lo siguieron colina arriba. Desde el lugar en el que esperaba Hill, el camino comenzaba un ligero descenso hacia el horizonte, entre anchos collados cubiertos de hierba amarillenta a la que asomaban crestas de rodeno. Hill era un monje menudo y joven que se cubra con un peto de cuero bajo el jubn blanco y la tnica con capucha. Esperaba inmvil, con el pequeo rostro apuntando hacia el sol y los ojos casi cerrados. Sobre un costado, reposaba su arco recurvo, trado desde su aldea al este de Aukana, y al lomo del caballo, una gran aljaba con tres decenas de flechas rematadas por plumas de ganso. Anair y los otros llegaron a su altura y contemplaron la vista en silencio. Qu ocurre? pregunt Tasha el Rojo, confundido por las meditaciones de los Puros de Vanaiar. Bremmaner respondi el monje de la cicatriz en la cabeza y pelo cano sin apartar la mirada del horizonte. No somos bien recibidos all. Por qu? se encogi de hombros el muchacho. Deberamos acampar aqu y continuar con las primeras luces propuso Hill, el explorador. No es seguro penetrar en el

explorador. No es seguro penetrar en el ducado acompaados por las sombras. No respondi Anair, tajante y claro. Continuaremos nuestro camino y llegaremos a la ciudad al despuntar el sol. Las monturas estn cansadas aadi un clrigo ataviado por una robusta armadura de placas sobre malla y un escudo con los colores de su dios. Pues entonces apretaremos la marcha, Adamh orden Anair, ladeando la cabeza a un lado. Si no estn preparados para cabalgar tres das, estos caballos no son dignos de nuestra misin. Y si tenemos que huir de Bremmaner? apunt Adamh. Quiz necesitemos monturas frescas y descansadas. Nosotros no huimos musit tras ellos Osprey, un monje cubierto por su capucha, de rostro huesudo y alargado. Nadie respondi a sus ttricas palabras. Osprey era un interrogador y espa que Anair haba convocado con su escolta a Ilke, y ninguno de los otros monjes le tena en aprecio, pues nunca se saba qu pasaba por su mente cuando ocultaba la mirada en el oscuro refugio de su manto mientras jugueteaba con una de sus dagas. Anair mir al grupo, uno a uno, y excepto el joven Tasha, que encoga su enjuto pecho, todos tenan la mirada fra y afilada de los Puros de Vanaiar. Haba elegido a aquellos cuatro monjes en su camino porque pens que, fuera de su fortaleza, toda previsin era poca contra los enemigos de Dios. Osprey, el

siniestro espa y asesino. Adamh, un paladn valiente y devoto. Hill, explorador aukano converso durante las guerras contra las tribus oscuras. Lestick Sinyelmo, un viejo y jocoso clrigo, tan lleno de cicatrices mortales que no haba parte de su cuerpo que no hubiese sido perforada, cortada o aplastada. Ya lo habis odo dijo Anair, rompiendo el silencio. Hill, adelntate hasta que caiga la noche y despus vuelve al grupo. Adelante. Espole su caballo y baj al trote por el pedregoso camino. En unas horas la noche cay sobre ellos y las estrellas desaparecieron cubiertas por los oscuros vacos de invisibles nubes tormentosas. Continuaron al paso y en silencio, en formacin cerrada, con Hill adelantado una docena de varas y Adamh cubriendo las espaldas algo por detrs. Anair cavilaba, con la espalda curvada sobre la crin de su caballo, las consecuencias del juicio a Raben y Tagge, el Descalzo. Era evidente que aquello sera un freno para congregaciones como los Paladines de la Aurora y similares, que se veran en seria oposicin a los dictmenes del Gran Maestre. Si Raben era condenado por el Consejo de la Ira, qu impedira juzgar a todos los monjes de Aukana por herejes y opositores a La Palabra? Tasha, el lazarillo de Raben, haba sido adoptado por l mismo, criado como si fuese su hijo y adiestrado para servir de ojos al viejo. Anair estaba convencido de que haba visto mucho ms de lo que era capaz de recordar. Tasha percibi la mirada soslayada de

Tasha percibi la mirada soslayada de Anair y condujo su montura junto a l. Qu quiso decir Lestick con lo de que no somos bien recibidos en Bremmaner? pregunt en tono dubitativo. Quiso decir exactamente lo que dijo respondi Anair sin levantar la cabeza. Es por la guerra que el Duque de Bremmaner nos dedique una mala recepcin? Alz los hombros. Somos mensajeros de Dios, aunque nuestras peticiones sean duras a los odos del duque. Los odos de Bremmaner no se abrirn a La Palabra murmur Anair. Mucho dao se ha hecho en esta historia. Al principio, cuando todava no exista Aukana, los clanes Hornavan y Keitele eran tribus condenadas al exilio de la creciente Misinia. Bremmaner era un peasco con una fortaleza prisin donde enviar a los delincuentes misinios, por eso se dice de los de Bremmaner que son sangre de presidio. Con el tiempo los Hornavan se quedaron en Bremmaner y los Keitele huyeron del control misinio a los Campos Aukos. Bremmaner ha sido utilizada, gobernada, aliada y traicionada por aukanos y misinios desde hace casi mil aos. Y a mayor represin ms cruentas han sido sus rebeldas y ms se aferran a sus costumbres, su lengua y sus dioses. Pero nosotros somos hombres de Dios, mi seor aadi Tasha. Anair le dirigi una mirada fra y cortante. Perdn se corrigi, hermano. Hace cuatrocientos veintisis aos

Hace cuatrocientos veintisis aos continu Anair, buscando la luz lunar entre las oscuras nubes, Benair Jamem, el profeta, entr en Bremmaner y pidi al duque apoyo contra los seores aukanos del sur y contra el rey, Hathar III. Fue durante la guerra civil aukana. Los de Bremmaner no olvidaban la guerra santa que los monjes de Vanaiar haban desplegado en el norte, as que apoyaron al profeta hasta que el rey Hathar III fue vencido y Aukana librada de invasores Kari y traidores. Ese mismo invierno, los de Bremmaner volvieron a sus cultos paganos, incapaces de abrazar la fe del Dios nico, y el profeta denunci la ciudad frente a las coronas aukana y misinia. Ambos reyes declararon la guerra al ducado, hasta que la ciudad fue tomada y sus gobernantes hechos presos. Bremmaner, sin embargo, no ha cejado en su empeo y se ha levantado en armas una y otra vez. Sin importar el castigo, con el tiempo, volvan los lanceros a tomar las picas. Fue entonces cuando se llev a cabo el Gran Juicio afirm con aplomo el joven lazarillo. Bien, en realidad, Bremmaner ha sido juzgado desde que los Hornavan se llamaron a ellos mismos duques explic Anair. Fueron juzgados por el profeta, abandonados al poder misinio, aplastados y, a pesar de todo, tras la guerra de la Gran Alianza todava se les utiliz como moneda de cambio. El Consejo de la Ira juzg, bajo gobierno misinio, a la Casa ducal y conden a muerte a todos los Hornavan descendientes de los primeros

Hornavan descendientes de los primeros duques de Bremmaner. A cambio de esa condena y la gran labor de la Orden de Vanaiar en los Montes de la Desdicha, la corona misinia y aukana otorgaron a la orden lo que se ha venido llamando el Canon de Adair, por la que todos los seores contribuyen con un pago equitativo al mantenimiento de la orden, adems del control de las fronteras y las fortalezas del norte. Anair chasque los labios y suspir. Fuera justo o no, alguien tena que matar a los Hornavan; nosotros asumimos la responsabilidad y los misinios el precio. Rolf Lorean, el actual duque, hered esta ltima rebelda de su padre y sabe muy bien lo que arriesga en ella. Los de Bremmaner llevan tantos siglos sufriendo que dudo de la existencia de un enemigo ms despiadado y temible en todo Kanja. No somos bien recibidos, Tasha, porque viajamos con la certeza de ser hombres de Dios. Raben me cont que el Gran Juicio fue el principio de nuestro fin dijo Tasha. Que los de Bremmaner no merecan tal castigo. Que todo comenz a resquebrajarse desde aquel da. S hubo una rotura tras el Gran Juicio, pero el beneficio fue grande. Era una poca de esplendor en la orden replic Anair. Se controlaban muchos territorios del pramo y los Montes de la Desdicha, ms all del Eitur. Pero ahora las cosas han cambiado. A nadie le importa el pramo desrtico. Mi maestro tambin me dijo que el lodo de las charcas es barro para los pjaros u hogar

para los sapos, depende de quien lo vea argument el joven monje pelirrojo. Anair levant los ojos y mir al lazarillo, extraado. Recuerda que soy un inquisidor le aconsej Anair con un gesto amable. Sabes una cosa, Tasha? Todava no s si eres valiente o solo un muchacho inocente. Mi maestro me ense a temer, tan solo, el juicio de Dios dijo Tasha. Tengo la impresin de que tu maestro es un hombre excepcional. Raben es un sabio asinti Tasha. Como lo era Jansen. Conoces las escrituras. No tanto como t, hermano. Es cierto que yo he ledo todos los textos sagrados dijo Anair. Pero no asumo las profecas de Jansen. Qu son, al fin y al cabo, sino un puado de fantasas de un astrlogo. Raben no aprobara todas esas conjeturas porque no est versado en la lectura de astros, y ante el temor a errar se retractara sin dudarlo. Esa era la fortaleza de Jansen, la distancia en la prediccin. Raben se encuentra acorralado por el tiempo. Raben es un astrlogo sin igual. Yo mismo he ledo cartas para l. Si el cielo no estuviese tapado Tasha seal arriba, podra demostrarte cmo las constelaciones han variado en el ltimo siglo. Raben lo advirti hace aos al mismo Gran Maestre, el tiempo que Jansen advirti est llegando... Eso no tiene ninguna importancia para nosotros le cort desdeosamente Anair.

nosotros le cort desdeosamente Anair. Es muy importante se escandaliz Tasha. Si mi maestro tiene razn en sus lecturas, los ciclos se cierran cada cinco siglos aproximadamente, alternando las fuerzas entre Kanja y Kangul. Oriente y Occidente estn unidos Y dnde est Dios en todo eso? replic Anair. En todas partes respondi el muchacho. Es evidente que el equilibrio de fuerzas se muestra en nuestro lado del mundo de formas incomprensibles para nosotros. Jansen no dijo eso Anair chasque los labios, ests equivocado. Jansen predijo la cada de la orden, el fin de todo, el apocalipsis. Por eso fueron prohibidos sus textos. En absoluto respondi el vehemente Tasha. Esa es una mala interpretacin de sus predicciones. Jansen habl de un choque de fuerzas y el fin de todo, tal y como lo conocemos ahora... pero eso no deja de ser un mensaje optimista. La llegada de un nuevo mesas es un hecho lgico en la evolucin natural de las cosas. Raben, optimista por la llegada de un nuevo mesas? Esa es una gran tontera. En absoluto salt. La aparicin del profeta marc el principio de un ciclo con la influencia de Razael en el cielo... Mide tus palabras lo interrumpi, te encuentras al borde de la hereja. No creo que el Gran Maestre estuviese al corriente de tales estudios del Jansenita. Lo estaba, desde antes de que yo entrase

Lo estaba, desde antes de que yo entrase al servicio de Raben. Tasha se atropellaba acaloradamente. La llegada de un nuevo mesas siempre ha sido la principal teora de estudio de mi maestro, junto con los textos apocalpticos y predicciones de Jansen, todo se dijo en su momento, todo lo sabe el Gran... Tasha se detuvo al contemplar el brillo en los ojos de Anair y comprendi que haba cado en una trampa. Se sinti ruborizar y hundi la cabeza entre los hombros cuando escuch la ladina voz de Anair. Ahora s que eres un muchacho inocente, Tasha. El muchacho desapareci entre sus hombros y, a pesar de las sombras, un rubor adolescente se hizo con sus mejillas. He decidido defender a tu maestro en el Juicio de Fe que se celebrar a nuestro regreso. Tasha se irgui en su silla. Tena los ojos inundados en lgrimas. No comulgo con vuestras ideas. No existen las profecas, no se puede establecer un texto que prediga el devenir de un nuevo mesas porque no hay devenir en la voluntad de Dios. Ninguna constelacin trajo al profeta, vino porque Dios lo envi. Sin embargo, quisiera conocer qu alcance tienen las doctrinas de Raben, cuntos monjes creen en las teoras de Jansen y qu padres de armas pueden ser sospechosos de seguir sus pasos. No vais a defenderlo porque creis en su inocencia? musit Tasha. Ya te dije que no todos los hombres son culpables respondi Anair y mir a los

culpables respondi Anair y mir a los lados. El resplandor punzante y fro continuaba anchado en sus pupilas. Raben debera preocuparse por el juicio de Dios y no por el de los hombres. Solo quiero saber quin miente ms en el debate que nos traemos entre manos. S que la guerra ha sido el desencadenante de su prisin, pero tambin me llama la atencin sus viajes a Aukana, y la relacin con la protectora de los razaelitas, Ela Adjiri. Apenas vimos a Ela Adjiri en un par de ocasiones objet Tasha. S, pero con qu propsito? Nos acogi en su casa durante nuestro viaje por el sur. Es una dama atenta y culta, entendida de astrologa como mi maestro. Enfrentada a los Levvo y enemiga del Consejo de la Ira aadi Anair. Pero demasiado poderosa e influyente como para ser castigada. Tasha arrug el cejo en silencio. Tu maestro comparte enemigos con sus aliados murmur el inquisidor, lo cual no me sorprende. Sin embargo, el Gran Maestre, a pesar de conocer tal afinidad de ideas y actos, ha detenido a Raben por su oposicin a la guerra contra Bremmaner. Jakom lo acusa de hereje y con l a todas las congregaciones aukanas. Aunque no es ninguna hereja el mostrarse contrario a una guerra y s lo es seguir profecas sobre mesas por venir y hacer proselitismo entre los razaelitas. Pero apenas unos pocos saben de las teoras de mi maestro. Se encogi de

hombros el joven muchacho. Eso era lo que me tema. Qu quieres decir, hermano? El inquisidor lade el rostro y las sobras ocultaron sus ojos. Por un instante murmur unas palabras inteligibles, sonri levemente y volvi a la dureza de su gesto. Quiz tu maestro no sea tan inocente. Despleg un dedo fuera de la ancha tnica y se lo llev a los labios. Aunque son tiempos aciagos para la inocencia. Ve tranquilo. Defender a tu maestro con todos los dones que me ha dado Dios y, tal vez, en el camino, rueden algunas cabezas. Aunque primero debo conocer al verdugo y saber que el hacha est de mi lado o ser yo mismo el que acabe en un catafalco sin nombre. Tasha lo mir con grandes y hmedos ojos, casi llenos de esperanza y temor infantil. Hill detuvo el paso de su montura hasta quedar a un lado de Anair. Los has visto? dijo en baja voz. Hace rato que nos observan asinti Anair. Quin? Tasha se irgui en la silla. Nos observan? Lanceros de Bremmaner explic Anair, calmado. Nos rodean a ambos lados. Dnde? pregunt Tasha, escrutando la oscuridad circundante. Puedo escuchar el ro y me llega el hedor de la ciudad continu Hill. El paso del Kunai debe estar unas leguas hacia el sur. Como dijiste, llegaremos con las luces del alba.

alba. Ahora ya no hay vuelta atrs asinti Anair. Desde la penumbra del amanecer divisaron el pen sobre el que se levantaba la ciudad de Bremmaner. Del lado misinio, un cortado de roca caa sobre el caudaloso ro Kunai y, en lo alto el palacio ducal, de muros construidos en la misma roca. Lo que una vez haba sido presidio se haba convertido en residencia de los duques, pero, a pesar de los siglos y las reconstrucciones, las torres aadidas y las vidrieras en lugar de los barrotes, Bremmaner tena la slida apariencia de un bloque de granito. Los Puros de Vanaiar y el joven Tasha retuvieron el aliento al contemplar la grandiosa muralla que protega la ciudad, tan grande que las puertas hubiesen quedado amplias incluso para un titn legendario. Su altura era descomunal, y las picas entre las almenas se vean lejanas como el vuelo de un guila. Nadie pronunci una palabra, silenciados por el encogimiento que produca tal obra. Nadie excepto Anair. No olvidis que los muros son obra del hombre dijo y nuestra palabra es la de Dios. Cuando alcanzaron el paso del Kunai, al sur de la muralla, los hombres a su alrededor o tras ellos ya no tomaban la molestia en ocultarse y, cada vez mayor nmero, se agolpaba a los lados del camino. La mayora se apoyaban en unas largas picas de ms de cuatro

apoyaban en unas largas picas de ms de cuatro varas de longitud, pero tambin haba espadachines, con petos de cuero tachonado y yelmos redondos, casi todos desaliados, con los uniformes rados y los colores de su Casa desgastados. En los ojos de los guerreros la tensa espera, acompaada por la desesperacin. Anair se cubri con la capucha cuando cruzaron el gran puente sobre el ro y comenzaron a ascender hacia la puerta sur de Bremmaner. Escupieron a su paso, alzaban las picas formando un muro a su alrededor, pero siempre en el ms siniestro de los silencios. Los cinco monjes avanzaron lentamente hasta alcanzar la puerta de Bremmaner. Se encontraron frente a un arco de piedra rodeado por dos torres interminables que convertan la barbacana en una cueva, un tnel con aspilleras tras las que se adivinaban las sombras de los arqueros dispuestos a acribillarlos con docenas de saetas. Sobre sus cabezas, varias filas de agujeros del tamao de un meln grande por donde se solan lanzar piedras a los atacantes. Estaban a medio camino de aquella cueva de entrada cuando un hombre montado apareci al final del corredor. Su capa se verta como una cascada roja y blanca hasta los cuartos traseros del animal. A su diestra, un escudo reforzado decorado de burelas al igual que su capa penda junto a su muslo. A la izquierda, la empuadura de un mandoble asomaba a los pliegues de la tela. Quietos ah, monjes! exclam con un fuerte acento gutural. Estamos atrapados entre los rastrillos

Estamos atrapados entre los rastrillos susurr Hill a Anair, pero este hizo un gesto con la mano y se dirigi al hombre montado. Soy Anair Banaan. Inquisidor y lder de los Puros de Vanaiar dijo con voz recia. Traigo un mensaje para tu seor duque. Ya es tarde para mensajes escupi el hombre al otro lado del corredor de entrada. Por qu razn no debera mataros y olvidarme de vuestro malvado Dios? Porque no lo han hecho antes respondi Anair. Y eso me hace sospechar que tu seor todava cree en los mensajes. Palabras ponzoosas de hombres falsos replic con un gesto de desagrado mientras tiraba de las riendas de su caballo y los cascos resbalaban sobre los hmedos adoquines. Propagas la palabra del Dios nico, y realmente, clrigo, sois uno con el rey misinio. Esa es la nica verdad que veo en vosotros. No me importa morir ahora mismo continu Anair. Pero permite que entregue el mensaje a tu seor duque y despus lucharemos a muerte. El hombre montado contena a su inquieta montura. Por un momento llev la enguantada mano a la empuadura de su espada. Adamh se movi a un lado y empuj el caballo de Tasha fuera del ngulo de tiro de las aspilleras. Hill cogi una de las flechas de su carcaj, junto al muslo, pero no lleg a colocarla en la cuerda. El hombre montado dio un brusco tirn a las riendas y el caballo gir hacia un lado. Anair expir pesadamente. Va libre musit Anair con una

sonrisa a Tasha, que pareca acalorado y nervioso. Al otro lado de la puerta, el jinete los esperaba para conducirlos hasta el palacio ducal. Seguidme les dijo con su fuerte acento y comenz a trotar sobre el empedrado cubierto de paja y barro, siempre hacia arriba, hacia el presidio convertido en palacio que dominaba la ciudad. Bremmaner haba sido una ciudad prspera desde su fundacin, haca casi un milenio. Bajo mandato misinio fue un lugar de paso y de control del ro, adems de un agujero donde olvidar a los indeseables que llenaban las nacientes ciudades misinias. Aunque con los duques y la influencia de los Hornavan, haba llegado a controlar el comercio de todo el norte. La mayora de casas eran pequeas, descuidadas pero bonitas, de pronunciados tejados de piedra negra, y se vean negocios y plazas aqu y all. Los callejones estaban empedrados, las aceras bien delimitadas, haba canalizaciones y depsitos de agua que formaban largos arcos sobre los edificios de tres, cuatro y ms alturas. Contra la magnfica muralla se apilaban edificios sobre arcos y contrafuertes de los que brotaban escaleras y pasadizos, muros de refuerzo, y, de nuevo, edificios y pasos elevados muy por encima de las avenidas. De vez en cuando encontraban estatuas y bustos de antepasados ducales, algunas con las largas picas caractersticas de su ciudad, otras ecuestres y picas. Sin embargo, los aos de rebeliones y castigos se

embargo, los aos de rebeliones y castigos se dejaban notar en la gris atmsfera que todo lo envolva y en las glidas miradas de aquellos que vean pasar a la comitiva de Vanaiar. Cientos de aos de reformas haban dado un aspecto extrao al palacio ducal. Era un enorme cubo de piedra, con torres alargadas en los ngulos que suban mucho ms alto que el edificio principal, quiz recordando el arma favorita de los de Bremmaner. Todos sus lados estaban cubiertos por pequeas ventanas alargadas, de tan solo un par de palmos de anchura; ninguna balconada, ningn adorno ms que un yugo y dos llaves sobre la puerta principal de la casa del duque. Sobre la ciudad que gobernaba, aquel edificio hablaba orgulloso de rebeliones y desplantes, como un smbolo de la personalidad colectiva de un pueblo. Anair desmont frente a la escalinata y unos pajes se hicieron cargo de su caballo. Puedes pasar, pero solo t dijo el oficial que les haba mostrado el camino a travs de la ciudad. Mis hombres necesitan descanso y los caballos agua explic Anair, pero el hombre permaneci impasible. Entrega tu mensaje y sal de nuestra ciudad dijo con los labios tensos como cuero al sol. Anair enfrent sus miradas. El hombre era joven, casi adolescente, pero de tamao considerable, los hombros anchos y redondos, y el cuello le brotaba del peto metlico como tronco de roble. Tena el pelo castao claro, la

tronco de roble. Tena el pelo castao claro, la nariz pequea y afilada, y unos ojos del color del oro viejo llenos de fuego y rabia. No hace falta ser descorts reprendi alguien desde la escalinata de entrada al palacio. Que los monjes desmonten y los animales sean atendidos, Volker. En la puerta, un hombre de pelo cano y bigotes plateados sonrea ligeramente. Era robusto y su rostro se vea fuerte y lleno de energa a pesar de la piel desgastada. Vesta un chaleco verde sobre una camisa blanca y unos amplios pantalones con ribetes rojos a los costados. Se mantuvo en silencio hasta que Volker, malhumorado, dio media vuelta, dejando a los pajes hacerse cargo de los caballos recin llegados. Soy Roderik Moirean se present sin abandonar la sonrisa ni descender los escalones . Podis acompaarme. Mi seor duque os est esperando. Roderik Moirean, Seor del Kunai. Anair inclin la cabeza. Vuestro nombre no es extrao para m. No os molestis si no tomo eso como un cumplido. Soy corts como vos lo sois con un condenado a muerte aadi tras abrir una de las hojas de la puerta. Acompaadme si no os importa. Anair mir a sus hombres y, con un gesto, desapareci tras la puerta seguido por Roderik. El interior del palacio ducal resultaba tan sobrio y fro como lo era su fachada. Una nave principal, de gruesas columnas de piedra y guardias armados a ambos lados, le conduca

guardias armados a ambos lados, le conduca directamente a uno hasta una tarima elevada ante la que se reunan una decena de expectantes personajes. Como si hubiesen sido interrumpidos, todos miraban al monje que entraba por la puerta acompaado por el Seor del Kunai. Las pisadas de Roderik resonaban en la estancia. Poco a poco avanzaron hacia la tarima donde esperaban los nobles. El camino era largo y Roderik caminaba a pasos pequeos. Anair calm su respiracin. Est reunido con sus seores al despuntar el sol se dijo, quiz estudia sus ltimas posibilidades. Pero saba que vena y es un buen recurso mostrarse fuerte, rodeado de los suyos. Esta gente est dispuesta a morir por su duque, puedo verlo en sus ojos pens mientras observaba los soldados tras las columnas. Es como un gato acorralado, no ofrecer cuartel. Y tiene un pueblo fiel. En cualquier otro lugar sus seores vasallos le habran entregado y firmado un acuerdo. Este hombre quiz mereciese ser rey asinti en silencio cuando los vasallos del duque abrieron el paso hasta la tarima, pero se equivoc de lugar y de religin. El Duque Rolf Lorean se encontraba sentado en un silln de madera sobre el que colgaba el campo verde y las dos llaves de su blasn. Tras l, unas altsimas vidrieras por las que penetraban mil agujas de luz matinal coloreada. Era un hombre alto y de hombros estrechos como todos los hombres de Bremmaner, de rostro rectangular y pmulos

marcados por la viruela. Sus labios eran una fina lnea bajo el bigote y los ojos verde profundo como un pozo. A su lado, una mujer joven diriga una mirada cargada de orgullo y rabia al inquisidor que llegaba a la tarima. Es Leana Hornavan pens Anair. La pupila del duque y sacerdotisa de Keira. No oculta su condicin de monja y guerrera, a sabiendas de que su situacin no es buena y la hereja puede costarle cara. No es momento para rodearse de falsos dioses, Duque Rolf. Leana se apoyaba en una lanza corta y cruzaba un pie frente al otro. Sus curvas eran generosas y la cadera formaba una curva en la que se plegaba la capa de piel. Sobre el pecho, el medalln con la media luna de Keira y en el largo pelo rebelde adornos y cuentas brillantes. Sois portador de un mensaje, tengo entendido dijo el duque con una voz jovial y fuerte, marcada por su seco acento de Bremmaner. Anair se inclin apenas y descubri su capucha con ambas manos. Soy Anair Banaan y traigo un mensaje del Gran Maestre Ojvind, voz del Dios verdadero y nico, sobre Kanja y el mundo conocido se present el inquisidor, hizo una pausa y dirigi una mirada de soslayo a todos los reunidos. Por vuestro propio bien, el de vuestra familia, y vuestro pueblo, se os convida a entregar las armas y cejar en el empeo de la rebelda que emprendi vuestro padre. Sois el noble Duque de Bremmaner y, si como tal accedis, os ser concedido un

generoso indulto y os convertiris en vasallo del rey Khymir XII de Aukana. Esta es la verdadera y piadosa intencin de mi orden y del rey Abbathorn III de Misinia. Uno de los seores jvenes que estaba a un lado dej escapar un bufido indignado, pero nadie le prest atencin. El duque miraba a Anair fijamente, inclinado en su asiento, frotando las yemas del pulgar y el ndice. En sus labios se dibujaba una leve sonrisa repleta de inteligencia, mientras los ojos haban desaparecido en la oscuridad de su rostro. Tras l, la luz cambiaba de tonalidad y desdibujaba su perfil. No dijo nada. El duque esper. Y esper. Y esper sin despegar su mirada del monje, hasta que Anair mir a los lados y dud. Y bien? Baj la barbilla en la espera. Sinti que su corazn lata rpido, fuera de control como no le ocurra desde haca muchos aos. Anair supo que haba cometido un error tan ingenuo como el del joven Tasha. Por qu mientes, monje? lo interrog el duque sin deshacerse de la sonrisa. Perdn? replic Anair. El duque se irgui en el asiento, tom aire, y despleg una mano frente al pecho. Vienes a mi casa para mentirme y quisiera saber por qu. Solo soy el emisario de mi orden, mi duque. Es esa t razn? apunt el duque. Mientes por ser un simple pen? Un transporte para las mentiras de tus amos? Mi seor, solo digo aquello que me

Mi seor, solo digo aquello que me mandan. Se inclin Anair. De nuevo mientes! exclam el Duque Rolf. Mientes por miedo, por lealtad o porque, quiz, seas un mentiroso compulsivo. En realidad no me importa. Me gustara saber por qu mientes, Anair Banaan, y creo que a ti te convendra pensarlo antes de venir a insultarme a mi casa, frente a los mos. Anair parpade varias veces. Eres un ingenuo ri el duque. De veras eres un pen. Te encomendaron una misin estpida, banal y sin sentido, y t aceptaste. Los monjes no dejis de sorprenderme. Vuestra obediencia, la ceguera a la que sometis a la razn, es verdaderamente fascinante ri de nuevo, como si todo aquello le divirtiese, y sus seores lo acompaaron con sus risas, para mayor desconcierto de Anair. Crees que yo hubiese enviado a uno de mis hombres a negociar una mentira con los Levvo? Y te presentas aqu, con aires de portador de un mensaje divino. Con el perdn de Dios en tu mano abierta. Vosotros, que habis condenado y castigado a mi pueblo por ser culto, rico, independiente y valeroso. Ese que t llamas Gran Maestre no merece otra cosa que la ms dolorosa de las muertes. Y lo ms gracioso es que t mismo no habas escuchado la verdad hasta este mismo instante. Quiz la habas intuido, pero de alguna forma la descartaste, incapaz de una objecin, un momento para la reflexin ante tu propsito. Sin duda debes de ser el ms tonto de los tuyos, o el ms

ser el ms tonto de los tuyos, o el ms fantico. Y ahora regresas a las faldas de tu maestro con el orgullo herido y el resentimiento afilado cual vidrio roto. Se dej caer sobre el respaldo y dio un manotazo sobre el muslo. De todas formas te dar tu misma moneda, monje del Dios nico y verdadero. Acepto las condiciones. Anair tens la mandbula y sinti la sangre correr por sus brazos. Acepto las condiciones insisti el duque con un gesto de obviedad. Ningn dao har a las tropas misinias. Tienes mi palabra, monje. Anair se envar y mir a todos y cada uno de los presentes. Tienes mi palabra de duque llam su atencin y se dobl hacia delante. Y ningn Lorean ha fallado nunca a su palabra. Puedes volver con esta misiva. Gracias por vuestra clemencia. Marcho, pues mascull Anair con la voz rota, al tiempo que cubra su cabeza con la capucha. Una cosa ms, Anair Banaan! exclam el duque despus de que Anair diese media vuelta. Ests equivocado. Quizs esperes servir a tu Dios, pero entre l y t hay mucha distancia y demasiados intermediarios, lo cual te convierte en un pattico esclavo. Crees luchar por el Dios nico, pero al igual que mientes sin afrontar razn, luchas del lado del hombre, no de Dios. Anair sali acaloradamente de la larga sala principal del palacio ducal. Sinti que se haba

principal del palacio ducal. Sinti que se haba quedado en blanco, incapaz de pensar, y tan solo un torbellino vena a su pensamiento en forma de confusas imgenes. Cerr los puos, se arranc la capucha de la cabeza y respir. Cmo poda ser tan estpido? Se senta como un tonto, como un novicio, un insignificante y tembloroso pen que se las daba de inteligente y ladino. Y lo terrible del presentimiento era carecer de la posibilidad de descartar aquella funesta idea; saber, en la raz de sus actos, que la duda era cierta. Cuando descendi, a toda prisa, la escalinata de entrada, Lestick se acerc a l. Todo claro? pregunt el canoso monje. Montad orden Anair, y busc su montura de forma nerviosa. Salimos de inmediato. Ha pasado algo, Anair? Lestick frunci el ceo y le tom por el hombro. Montad. Debemos salir. Los caballos estn bebiendo. Les hemos quitado los arreos inform Lestick tras l. Pues volved a ensillarlos dijo a la entrada de los establos junto al patio de armas. Hill se haba sentado sobre la baranda de madera, y los otros esperaban refrescndose, excepto Tasha, que se haba tumbado sobre un montn de paja seca. Los hombres estn cansados, y el joven novicio tiene los muslos en carne viva. No est acostumbrado a cabalgar tantas horas replic el viejo paladn. Pues que monte como una mujer!

exclam Anair. Y vosotros, podis recitar vuestras plegarias de descanso durante el camino. Es que no me habis odo? He dicho que montis! A su voz todos brincaron y prepararon las gualdrapas sobre los animales. Adamh tens las correas de su armadura y asegur las alforjas sobre el lomo de su caballo. Osprey y Hill ayudaron a Tasha a ponerse en pie y a saltar sobre la silla con ambas piernas a un lado, pero se le vea tan inestable e inseguro que, finalmente, el muchacho decidi montar como haba venido hacindolo y soportar el dolor. Todava no se haban olvidado del fro amanecer con el que descubrieron Bremmaner y ya salan a galope tendido por la misma puerta por la que entraron, los cascos retumbando en la barbacana, entre filas de lanceros a los que no prestaron atencin. Cruzaron el puente de piedra sobre el Kunai y se alejaron de la ciudad. Se senta confundido e inquieto. Anair vio a los lados centenares de soldados en campamentos improvisados, pero no vio parapetos defensivos, ni atalayas de madera que avistaran los movimientos del enemigo. Esto es todo lo que tiene el duque? se dijo Anair. Este hombre, realmente confa en la paz si abandona su ciudad a tan precaria defensa. Pero eso tampoco le satisfaca y record haber visto un gran nmero de soldados y mquinas de guerra en el lado aukano. Ambos ejrcitos caeran sobre la ciudad, pero de todas, todas, el podero misinio era mucho ms temible. Los misinios haban conseguido, desde

Los misinios haban conseguido, desde siglos atrs, un ejrcito bien adiestrado y armado. Organizado por los tkmatas de infantera, adems de los mercenarios, caballeros y seores vasallos. Incluso contaba con el Otko de caballera. No haba nada igual en todo el norte. Hombres acostumbrados a luchar en El Linde de Nueva Misinia, ms all de Brnt. Por otra parte, los de Bremmaner eran leales y sus picas legendarias en todo Kanja. Cincuenta aos de rebelin armada, siglos de opresin y castigo, haban fortalecido sus corazones y sus manos. Sin embargo, Aukana, adems de algunos miles de soldados y guardias, solo tena los seores de jinetes del este, y su lealtad era dudosa junto al cuestionado rey Khymir. Qu clase de defensa es esta que trama el Duque Rolf? Cabalgaron hasta que los caballos comenzaron a escupir espumarajos, incapaces de pasar del trote. Todava tenan tres das de marcha por delante; si no se detenan ms que unas pocas horas, lo suficiente como para alimentar a los animales y descansar el cuerpo, llegaran a Ilke en da y medio. Eso si los animales no moran por el esfuerzo. Y Dios haba decidido premiarlos con un cielo despejado de nubes y el sol en lo alto, como un ardiente castigo a su orgullo. Al final del primer da, la marcha se haba convertido en una tortura que les confiri el aspecto de espectros vagabundos entre dos mundos. El grupo de monjes avanzaba por el

El grupo de monjes avanzaba por el pedregoso camino envueltos en un fantasmal silencio matutino. Cerca del segundo medioda, el sol calentaba la armadura de Anair y este senta el sudor y el polvo como astillas bajo la cota de mallas. Escuch los gemidos de Tasha, y mir sobre el hombro para comprobar que todos seguan all, tras l. Hill montaba a su lado y se le vea fresco y despejado, sin embargo, Adamh y Lestick, bajo sus pesadas armaduras parecan agotados. Cabalgaban con el rostro aceitoso y ambarino, hundido entre las hombreras, a pesar de que Adamh haba aflojado el gorjal de su peto para conseguir aire fresco. Osprey, el interrogador, se mantena oculto en su manto y, por el murmullo que se escuchaba en la oscuridad de su capa, Anair supo que recitaba sus plegarias de fuerza y purificacin. La imagen de Tasha era la ms descorazonadora, el muchacho se haba recostado sobre la capizana de su montura, y los brazos le caan a los lados, imitando el petral de la silla. Todos lo haban seguido sin objecin ni duda. Acataron sus rdenes, se humillaron ante el rostro malhumorado y furibundo de su lder. Sin protesta alguna se haban convertido en moribundos. Anair! Hill seal al frente. Mira all. En la lnea del horizonte, en direccin al sur y bajo el sol, una neblina estrecha y densa se levantaba para desaparecer sin llegar a invadir el cielo azul. Qu es eso? murmur Adamh a su

Qu es eso? murmur Adamh a su espalda. Unos veinte mil imbciles respondi Lestick entre dientes. El ejrcito se ha puesto en marcha aadi Anair. Pero, deban esperar nuestro regreso, no? Adamh mir a sus compaeros y arrug los labios resecos. Eso solo era en vista a ser juzgado por hereje explic Anair. Los reyes no piensan mucho en castigos divinos. El Gran Maestre no ordenar la salida a batalla de los soldados de Dios hasta que reciba nuestro mensaje; y al rey misinio ms le valdra esperar y contar con nuestra ayuda. La arrogancia no gana batallas y cada vez estoy ms convencido de que no participaremos en esta guerra. Yo no estara tan seguro, Anair dijo Osprey a su espalda. De nuevo su voz son ttrica y misteriosa. Por qu dices eso, Osprey? pregunt Anair y lo enfrent, girando en su silla. Osprey dej caer la capucha de su tnica sobre los hombros. Su cabeza afeitada, plida y marmrea, se inclin a un lado y sus labios finos, de piel casi trasparente, se curvaron en una sonrisa. Acaso soy el nico que puede orlo? pregunt el siniestro espa. Yo tambin lo he escuchado respondi Hill al tiempo que estiraba el cuello haca el este. Escuchar el qu? exclam Anair. Eso. Hill seal el repecho del

camino y Anair abri los ojos como platos. En la cercana colina frente a ellos, sobre la verde hierba, aparecieron los estandartes de guerra de la Orden de Vanaiar. Los grandes pendones blancos y dorados ondeaban a la brisa portados por clrigos guerreros cubiertos por armaduras completas bajo mantos de color hueso. A su lado, un monje lea a viva voz pasajes de La Palabra, y se acompaaba por media docena de aclitos que murmuraban rezos y oraciones. Tras las enseas divinas y los monjes apareci Rkesby Tres Dedos, padre de armas de Dromm, seguido por una columna de un centenar de hombres armados y listos para batalla. Por todos los infiernos paganos murmur Lestick. Que me empalen si entiendo qu hace Rkesby aqu. Se mantuvieron en silencio hasta que la lenta comitiva armada lleg frente a ellos. Rkesby montaba un soberbio caballo de batalla que bufaba bajo la testera metlica que cubra sus ojos. El viejo paladn no dijo nada. Su boca se curvaba hasta la barba, y su nico ojo se vea brillante e iracundo. Alz el brazo, con el puo enguantado cerrado, y la columna se detuvo tras l, pero no dijo nada. Se acerc al paso hasta Anair, mir alrededor e hinch el pecho bajo la cota de mallas en una larga inspiracin. Saludos, Rkesby, Padre de Dromm. Alz la diestra, Anair. Qu ocurre? Rkesby mir las orejas de su montura, asomando entre las placas de la armadura y habl con su vozarrn norteo, pero en lugar

habl con su vozarrn norteo, pero en lugar de su tono jovial, les son triste y apesadumbrado. Tena que encontrarme con vosotros. Traigo una nueva misin explic al tiempo que clavaba en l su ojo sano y la negrura del parche que cubra el otro. El ejrcito se ha puesto en marcha. Debemos cubrir su avance hacia Bremmaner. Nos acompaaris al norte, hacia Villas del Monje, donde el duque ha enviado tropas de saqueo que tenemos que eliminar. Es una orden. Traigo un mensaje del Duque Rolf Lorean replic Anair con rabia contenida. Debo regresar a Ilke cuanto antes. Ya te he dicho que es una orden! rugi Rkesby. Nos acompaaras al norte, quieras o no. Voy a entregar mi mensaje! exclam Anair. No hay mensaje que entregar alz la voz Rkesby. Tu nica misin ser viajar al norte y proteger el avance del ejrcito real. Anair se contorsion sobre la cintura y en un fugaz movimiento tom en sus manos su hacha de combate. Sus compaeros dieron un respingo hacia atrs, pero Rkesby ni se inmut, y mantuvo la posicin al alcance del inquisidor. Voy a entregar mi mensaje mascull entre dientes. Traigo informacin para el Gran Maestre que puede evitar esta guerra. El Gran Maestre ha muerto, Anair anunci Rkesby. Qu? Anair abri la boca y un

Qu? Anair abri la boca y un silencio denso sigui a las palabras del viejo padre de armas de Dromm. Despus de vuestra marcha, a la maana siguiente, encontraron muerto al Gran Padre comenz a explicar Rkesby. Al principio pensaron que haba sido cosa de su enfermedad. Qu significa al principio? salt Adamh. Significa que fue envenenado! rugi. Envenenado? exclam el paladn. Envenenado por quin? Jakom y los suyos encontraron restos de un veneno en las celdas de los aclitos de Raben, el Jansenita. Por la tarde tenan una confesin. Eso es una falacia! exclam Tasha. Anair sinti un fuego abrasador en su estmago y cmo la garganta se le inundaba de bilis. El Gran Maestre muerto. Qu deba hacer ahora? Tengo que llevar el mensaje murmur. Esta maana han habido enfrentamientos y detenciones. Parece ser que Whetlay del Ro estaba al corriente de todo continu Rkesby. El Consejo de la Ira... Yo pertenezco al Consejo de la Ira! exclam Anair. Tengo un mensaje para Jakom que no puede esperar. Pues esperar aadi tajantemente Rkesby. Fue Jakom, en persona, quien me dijo que debas acompaarnos al norte. Por tu propia voluntad o a rastras tras mi caballo.

propia voluntad o a rastras tras mi caballo. Desde cundo obedeces a Jakom, Rkesby? escupi Lestick de forma acusadora. Obedezco a Ezra Gran Puo asinti gravemente el hombretn. l est al mando ahora. Ezra est al mando? Lestick se llev la mano a la cabeza. Con el Gran Maestre muerto y el Maestre de la Fe preso y acusado de asesinato, el Consejo de los Justos acept la peticin de Ezra. Hasta nuevo concilio en que se elija un Gran Padre, Ezra tomar las funciones de padre de armas y Maestre de la Fe. Y en ello contaba con el apoyo de la Guardia Sagrada, de muchos padres de armas, y de tu superior dijo irnicamente a Anair, Jakom el Devoto. Si lo de Whetlay es cierto, los hermanos de Aukana tendrn mucho que explicar y, en palabras de Ezra, no habr piedad para los traidores. De todas formas la guerra estaba decidida, y Raben y Tagge, condenados. No! exclam Tasha. Eso no es cierto. Debo volver al lado de mi maestro. Me necesita! grit antes de hincar los talones en el vientre de su caballo. Quieto ah! salt Anair. Osprey tom al animal por el bocado y detuvo su paso. No irs a ningn lugar. Te quedas con nosotros hasta nueva orden, no puedes hacer nada por Raben. Suelta, inquisidor! El muchacho azuz al animal. T y los de tu calaa sois ms culpables que mi maestro.

Anair dio un golpe cruzado con el dorso de la mano a la cara de Tasha, que cay del caballo y qued en el suelo sentado y con la tnica arrugada hasta los muslos. Monta! le orden. Vendrs con nosotros! Y, por mis votos, te mantendr con vida hasta que veas a tu maestro. Todos lo miraron un instante. Rkesby indiferente, con sus propias tribulaciones rondando la cabeza. Mientras que los suyos le dirigieron una mirada llena de expectante incertidumbre. Nunca antes haba perdido la compostura frente a ellos. Saba que Adamh, Hill, Lestick y Osprey, esperaban mucho de l y por eso confiaban en sus rdenes y ponan sus vidas en manos de Dios. Sin embargo, cuando condujo su caballo a la cabeza de la columna, direccin al norte, sinti cmo las miradas de aquellos hombres se convertan en dudas que aguijoneaban su espalda. Se cubri con la capucha y respir con calma, intentando dominar los sentimientos que, desde las palabras del Duque de Bremmaner, le desbordaban como un alud imparable. Cuanto ms retroceda en busca de respuestas a la pregunta del Duque Rolf, mayor era el nmero de interrogantes que quedaban en sus recuerdos. La ceremonia en que jur sus votos, su primera batalla, Earric, su ingreso en los Puros, la formacin como inquisidor, Jakom, la guerra contra el ducado, la misin a Bremmaner, las palabras de Rkesby, el Gran Maestre asesinado. Es un buen animal dijo Rkesby pasado un buen rato, refirindose al caballo de

pasado un buen rato, refirindose al caballo de Anair. Pero lucira ms si no estuviese tan cansado. Resistir musit su dueo con desgana. Rkesby estudi la monta de Anair un instante. Era un animal tordillo, muy claro, con algunas manchas grises en el costado y el hocico rosado. Tena la boca entreabierta, y el bocado cubierto por espuma amarillenta. Ese caballo no es de por aqu, verdad? continu el grandulln tuerto. Se cri al este del Eitur apunt Anair . Conoces a Moireach Jornealven? Rkesby neg con el gesto caviloso. Es el Seor de Akkajaur, la ciudad de plata explic Anair. l me lo regal cuando llegu a lder de los Puros de Vanaiar y me hice cargo de Rajvik, en el norte. Es un buen presente asinti el clrigo . Y caro. Se llama Hielo. Nunca me ha fallado dijo Anair, y palme el cuello del animal para concluir con un susurro: Ruego a Dios porque no sea yo quien le falle a l. Rkesby se llev la mano sobre las cejas y ote a lo lejos. Mis exploradores vienen de regreso. Creo que all se ve un grupo de casas dijo, sealando al frente. Montaremos un campamento y esperaremos la llegada del ejrcito los prximos das. Hay que mantener la posicin y evitar escaramuzas de los de Bremmaner en el priorato de Villas del Monje. Esas fueron las rdenes de Ezra?

Esas fueron las rdenes de Ezra? pregunt Anair. Esas fueron las rdenes, inquisidor gru. Y no voy a soportar mucho tiempo tu actitud. Tampoco me gustas t. Y fue idea de Jakom que vinieras. Si hubiese sido por m, te enviara de vuelta a Ilke para que retomases tus Juicios de Fe y tus intrigas monacales. El viejo padre de armas torci la boca en un gesto de desagrado. Anair sonri de forma irnica. Por qu deba aguantar tales reproches? Por qu Jakom, tras la muerte de Ojvind, lo enviaba con aquel rudo norteo? No le importa lo ms mnimo mi mensaje. El Duque Rolf tena razn, qu importancia tena aquella misin sin sentido? Sin embargo, cuando ri, le dio su palabra de duque y los de Bremmaner nunca faltan a sus juramentos; en algo deban diferenciarse de los monarcas misinios. Vi como discutas con Ezra en el patio de armas de Ilke, hace tres das dijo Anair repentinamente. Malditos seis todos los inquisidores! exclam Rkesby. Maldecira a tu madre si no fuese porque s que no tienes. Los inquisidores no tenemos madre. Anair lade el gesto. Y ahora, vas a decirme qu fue lo que te negaste a darle a Ezra? Porque supongo que algo le negaste si cinco das despus te aleja de la batalla principal, a ti, Rkesby Tres Dedos, que naciste en un asedio y morirs tomando una muralla. Es un castigo cruel. Cierto es eso que dices, inquisidor

Cierto es eso que dices, inquisidor endemoniado. Solt un bufido y rasc bajo su barba con fuerza. Es mi castigo. Pero por todas las llamas vengadoras que nunca hubiese aceptado tal cosa. Qu te pidi? Rkesby dud un momento hasta que chasque los labios. Supongo que ahora ya no importa demasiado y de todas formas tendr que venir y cogerlo si piensa que puedo entregarle mi fortaleza a esas serpientes de agua de Dosorillas. Tu fortaleza? Anair se encogi de hombros. Dromm asinti, y su voz son cavernosa. Ezra me dijo que deba entregar el control de la ciudad a los Rjuvel de Dosorillas. Eso es una necedad desptica. No es algo que dependa de m. Dromm es una ciudad libre dirigida por un consejo. Carece de seor, y no voy a entregar esa gente a nadie, y menos a los Rjuvel. Sabes lo primero que haran? Deshacerse del consejo y colocar a uno de sus hijos, esos idiotas, al mando de la ciudad, como si fuese un rey. Rkesby rugi con gesto de desprecio. Dromm est gobernada por tres monjes, tres nobles y un representante del pueblo llano. Si los Rjuvel quieren ampliar su territorio, que vengan a hablar con ellos a las murallas de Dromm. Le dije eso a Ezra y se puso hecho una fiera, as que salimos fuera, al patio. Un da me coloca en la primera lnea de batalla y al siguiente estoy protegiendo los flancos del ejrcito

acompaado por un monje y sus hermanos indeseables. Tienes razn, es un castigo cruel. Ezra repartiendo botn entre los nobles misinios. Por qu tendra que hacer algo as? Y, si Ezra haba prometido la ciudad fortificada de Dromm a los Rjuvel de Dosorillas, haba sido en pago a algo. Por qu le deba a los Rjuvel un precio tan alto? Haban llegado al grupo de casas que crecan a ambos lados del camino, mientras qu l no dejaba de darle vueltas a tantas preguntas. Rkesby no quiso claudicar y all estaba a su lado, apartado de Ezra, que ahora cabalgaba solo, flanqueado por Jakom, por los padres de armas que das atrs apoyaban la guerra y con todos los poderes de la orden en su mano, bien protegidos por su puo. Se adentraron en la aldea y la columna se estrech al formar un cuello de botella en las primeras casas. No se vea a nadie. Ni un campesino, ni un animal. Solo el silencio roto por rachas de brisa que corran a ras de suelo. Y t? pregunt Rkesby. Yo? respondi confundido. S dijo de forma campechana, cul ha sido tu error? Anair estrech el ceo y cavil las palabras del rudo clrigo. A pesar de tu lealtad, y tu ciega sumisin a las palabras de Jakom, has acabado a mi lado, a dos das de marcha de Bremmaner. Anair record las palabras del Duque Rolf Lorean. Lo divertido que le resultaba encontrarle all, tan devoto, tan fiel a sus superiores, tan ignorante.

superiores, tan ignorante. Yo no me equivoco mascull el inquisidor con la vista perdida en el suelo. Lo has hecho. Rkesby ri. Por qu si no ests aqu? Esa es una buena pregunta susurr Anair, pero no tuvo tiempo para cuestionarse nada ms. Frente a l apareci una muchacha joven de gesto espantado que hua a la carrera y, frente a ella, su caballo, Hielo, se encabrit asustadizo como un potrillo. Anair tom las riendas con fuerza para devolver al animal a su lugar, pero estaba fuera de s. Hielo estaba acostumbrado a las batallas, a tratar con bestias del norte en los peores terrenos y, de repente, se espantaba por una nia malnutrida salida de la nada. Anair hubiese preguntado a la chiquilla de qu hua, la hubiese interrogado sobre la aldea, sobre los mejores lugares para montar un campamento, aunque los gritos llegaron desde su espalda primero, despus de todas partes. Mir atrs y vio la lluvia de dardos que caa sobre la columna de monjes. Rkesby alz su maza de guerra y el caos se apoder del camino. Sobre el barullo vio las largas picas asomar entre las casas y formar un muro impenetrable. Bremmaner, pens. Tom las riendas con fuerza para retroceder, pero Hielo estaba tan agotado que se movi con torpeza y, en un instante, varias puntas de metal se haban clavado en la pechera del animal. Anair cay al suelo y rod sobre su hombro. Haba perdido el hacha de combate,

hombro. Haba perdido el hacha de combate, as que desenfund el cuchillo y busc a Hill o Adamh, pero no vio a nadie ms que a Rkesby rodeado de soldados de uniformes azules y grises. Hombres de Dosorillas y Bremmaner, juntos! se dijo, y tal pensamiento le hizo perder el aliento. Qu clase de traicin es esta que no vi venir mi muerte? Rkesby daba golpes a ambos lados y varios hombres de Dosorillas haban cado entre los cascos de su montura. Anair acuchill a un ballestero descuidado y se abri paso hacia el viejo padre de armas. La columna haba quedado dividida en dos. A la cabeza luchaban rodeados de ballesteros y hombres con espada y escudo, mientras en la parte trasera se haban visto rodeados por un gran grupo de lanceros. Se podan escuchar los gritos de batalla de clrigos y monjes, el silbido de los dardos y el choque de metales, alaridos, heridos aplastados por la lucha. Retroceded, se dijo Anair mientras trababa de llegar al grueso de sus hombres, retroceded. Sobre el cuerpo muerto de Hielo descansaba su hacha de combate. La cogi entre sus manos y dio un salto para enfrentarse al ro de hombres de Rjuvel que llegaba desde el frente. Dio un fuerte golpe que abri en canal a un joven soldado, empujado por sus propios compaeros a la muerte. Despus abri las piernas para afianzarse en el suelo y resistir la carga, pero se detuvo y mir el filo clavado en su costado. Anair hinc una rodilla en el suelo y sinti

Anair hinc una rodilla en el suelo y sinti que todo daba vueltas. Las armas chocaban por doquier. Rostros de hombres malheridos que gritaban en el suelo tratando de encontrar el miembro amputado o conteniendo las entraas entre las manos. El barro en los ojos, el sabor amargo del sudor y la tierra en los labios. Los inquisidores no tenemos corazn, se dijo, pero entre los anillos de su cota la sangre manaba a borbotones. Despus todo acab.

CAPTULO XVI

Prometiste no hacerme dao dijo Eadgard en un gemido contenido. Las correas le opriman las muecas y los tobillos, y senta las costillas tirantes, como si la piel fuese a rajarse en cualquier momento. Berk dio una vuelta ms a la rueda y Eadgard despeg la espalda del tablero en el que le haban recostado. Rghalak camin a un lado del potro y pas sus largas uas negras sobre el interior del brazo de Eadgard, dejando a su paso finas marcas en la plida piel. Lo observ con una sonrisa que mostraba sus dientes en forma de sierra, llenos de avidez animal, como los ojos viperinos de inquietante color trigo. Su respiracin caa sobre l con un sonido a madera carcomida que se resquebrajaba

madera carcomida que se resquebrajaba lentamente. Lo siento, muchacho se disculp el consejero real. Pero, sin dolor, no funciona. Has sido bueno conmigo, Anguila, pero todava debo hacer algunas pruebas antes de dejarte marchar. Recuerda que te saqu de aquel olvidadero apestoso y s paciente, no dije que no te hara dao. Si lo prefieres, puedes regresar a los calabozos. Eadgard apret los dientes y su aliento sise al escapar por la comisura de los labios. Rghalak se alej hasta la mesa donde extenda libros y pergaminos rasgados y amarillentos, guardados desde los tiempos antiguos en bibliotecas secretas, o que haban pertenecido a generaciones y generaciones de hechiceros o arcanos razaelitas, ahora muertos a manos de la justicia del rey. Recorri con la mirada los smbolos y las runas mientras sus labios repetan un galimatas sonoro. Despus tom en sus manos el largo cuchillo de filo piramidal, rojo como la sangre, y se acerc al inmovilizado Eadgard. Busc con la afilada punta en el brazo izquierdo del muchacho, que respiraba agitadamente, mientras repeta una y otra vez su letana entre dientes. Encontr un punto, cerca de la axila, y perfor la piel bruscamente. Eadgard grit al sentir el metal penetrar en su carne, y una ardiente sensacin ascendi por su cuello, nublndole la vista. Berk puso ambas manos bajo la barbilla del muchacho y retuvo sus convulsiones, al tiempo que su maestro retiraba el cuchillo y colocaba bajo la herida

un cuenco de madera. El lquido vital comenz a manar bajo la atenta y excitada mirada del siniestro consejero real. Sus labios dibujaban una sonrisa vida y sus dientes parecan los de una fiera hambrienta. Eadgard se agitaba y tiraba de sus ataduras mientras el esclavo tullido de Rghalak intentaba retenerlo. Una vez lleno el cuenco, Rghalak lo retir y cubri la herida con un pao que se empap al instante de sangre oscura y sin brillo. Despus camin hasta su mesa con el cuenco frente al rostro, como si se tratase de un preciado tesoro lquido. Lo dej delicadamente junto a unas velas y comenz a preparar el brebaje. Arroj un pellizco de polvo amarillo, tom una cucharilla y mezcl todo con una medida de unas hojas secas muy trituradas hasta que se form una pasta oscura y humeante. De sus labios manaba, como un eco arcano, la incomprensible letana. Acerc una de las velas a la mezcla y en un chisporroteo la pasta prendi rodendose de una danzarina llama azulada que ilumin el excitado rostro de Rghalak, dndole la apariencia de una calavera de cera. Alz el cuenco y comenz a recitar las palabras en un tono cada vez ms y ms alto, hasta que, fuera de s, con los ojos enrojecidos y las comisuras de los labios cubiertas de saliva, apag la llama de un soplido. Dej el cuenco, todava humeante en la mesa, abri un cofre a su lado que contena nieve trada de muy lejos, y arroj un puado al cuenco. Un silbido acompa al ltimo hilillo de viscoso humo negro cuando la mezcla se enfri repentinamente. Un caldo

mezcla se enfri repentinamente. Un caldo oscuro como la pez haba quedado en el recipiente. Rghalak lo observaba con curiosidad, como si esperase algn suceso maravilloso y mgico, olvidando la boquiabierta presencia de su sirviente, Berk, y los gimoteos de Eadgard. Tanto tiempo buscando se dijo Rghalak y ahora est en mis manos. Si consiguiese, por fin, hacerme con la raz del poder razaelita... Tanto tiempo en espera de la venganza y el castigo pensaba absorto en el denso caldo, y quiz este es el momento en que muere una poca y comienza otra nueva era. Lo haba probado con muchos, pero todos haban muerto, y sin embargo, quiz hubiese tenido la solucin tan cerca que habra pasado inadvertida hasta que su estpido servidor, Berk, tuvo que intentar robarla frente a l. El cuchillo Ishk, que se impregnaba de sangre y espritu por igual, poda absorber esa esencia y convertirla en suya. Rghalak sonri y limpi el filo del cuchillo Ishk con un pao, para dejarlo, con gran ceremonia, en su pedestal de piedra pulida. Entonces record algo, comenz a murmurar, corri hasta unos estantes altos como el techo y, absorto en sus pensamientos, despleg unos pergaminos resecos y de bordes desiguales sobre su mesa. Palabras garabateadas por los Arcani, guardianes del mgico pasado del mundo, cuando los dioses y los hombres convivan con titanes y gigantes Dachalan.

Dachalan. Qu busca el maestro? pregunt Berk, arrastrndose hasta Rghalak. Libros viejos, palabras olvidadas. El consejero levant una ceja y mir contrariado a su sirviente. No lo s murmur lentamente. Mi estpido servidor, no tengo ni idea de lo que busco, aunque s lo que deseo. Quiero que su sangre corra por mis venas y sentir el poder de ese desgraciado llegando a cada parte de este cuerpo que me cubre. El amo quiere ser curandero? Inclin el gesto bobalicn con el labio inferior descolgado y hmedo. No, idiota. Rghalak sonri y acarici el rostro de Berk hasta tomarle por la barbilla . Yo veo mucho ms all. Algo me dice que Eadgard acaba de descubrir su poder, y eso es tan solo el principio. El principio de qu, maestro? El principio de algo que no ocurra desde hace quinientos aos, mi fiel y estpido Berk explic el taimado consejero. Los druidas lo saben. Yo lo s. Los astrlogos lo leyeron en la cpula celeste. Se acerca el momento tan esperado por los mos. Un lastimoso quejido de Eadgard llam la atencin de ambos hacia el potro en el que estaba tendido. Tena la cabeza cada a un lado, y la sangre de la herida junto a la axila haba empapado todo su costado, formando un moteado oscuro carmes sobre las costillas. Llvale abajo orden Rghalak. Y que le limpien esa herida.

que le limpien esa herida. Y si Bura pregunta? Si Bura mostrase alguna desavenencia cavil el consejero, le recuerdas que todos los prisioneros del castillo estn a mi disposicin, incluidos sus trabajadores. Berk ri como una hiena. La vieja Bura tiene suerte de que su sangre no interese al maestro. Es cierto, Berk, es cierto asinti mientras pasaba las uas entre el pelo grasiento del tullido. Ahora, ve. Berk camin balancendose sobre sus desiguales piernas hacia Eadgard. Sacaba la lengua griscea entre los labios y cerraba los ojillos, dispuesto a cumplir las rdenes de su maestro, pero al pasar frente al cuchillo Ishk, qued atrapado por su belleza. Se detuvo y acerc las narices al filo con expresin bobalicona, acompaando con un murmullo de asombro el suave silbido de muerte que rodeaba el aura del arma. Berk sinti el impulso de tocar aquel metal piramidal, cortante como el acero de Araknur, teido de vetas escarlata que palpitaban con vida propia desde la empuadura hasta la punta. Levant sus rechonchos dedos al tiempo que abra mucho los ojos y, poco a poco, el agudo susurro del cuchillo se incrust en sus pensamientos hasta que ya no existi nada ms. Las uas de Rghalak araaron la papada del tullido y desviaron su mirada hasta enfrentarla a la de su amo. El consejero real enseaba los dientes limados y su rostro pareca felino cuando arrugaba la nariz y las

cejas le caan sobre las oscuras cuencas de sus viperinos ojos. Berk comenz un tartamudeo tembloroso que se extendi a todo su cuerpo, intentado inventar una disculpa, pero l era un ser simple, y tan solo pudo seguir el dedo desplegado por su amo sobre su hombro y correr cabizbajo hasta el muchacho en el potro. Berk afloj las correas todo lo rpido que pudo, carg a Eadgard sobre el hombro y, sin decir nada, dej a su maestro en las penumbras del candil, inclinado sobre libros y tratados de magia antigua. Los niveles bajos del Lvvokan bullan desde haca das con el ir y venir de soldados y caballeros banderizos de los Levvo. Aquella misma maana haba salido direccin a Uddla, acompaado por tres mil espadas y buena parte de la caballera de El Linde de Nueva Misinia, Vygen Klump, Seor de Bjorne. El patio se encontraba salpicado por una veintena de sirvientes que recogan las heces de los caballos y las guardaban en sacos de tela sucia y manchada. De un lado a otro corran criadas con cubos de agua, o jvenes escuderos que cargaban bajo el brazo la lanza y el escudo de algn caballero retrasado. Desde lo alto de la gran cpula, el rey Abbathorn Levvo III se asomara a los majestuosos ventanales y vera la gran extensin de su reino, a lo lejos, la sombra de un ejrcito que se aleja y bajo l, a sus pies, las diminutas figuras de los sirvientes y esclavos que esquivaban a Berk y al dbil Eadgard.

Eadgard. Por qu pregunt Eadgard entre dientes, colgado del hombro del tullido. Por qu? replic con una mueca. Berk no es listo. Pregunta de verdad, o no preguntes, pero no hagas enfadar a Berk o te romper los dientes. Eadgard caminaba lo mejor que poda, pero se senta desfallecer, como si no hubiese comido en semanas y toda su fuerza vital le hubiese abandonado. Intentaba alzar los pies, aunque solo consegua avanzar a trompicones mientras Berk le arrastraba a empellones con cualquiera que se cruzara en su camino, llevndolo casi en volandas. Por qu me hacis esto? dijo finalmente. Berk se detuvo y le puso frente a l. Eadgard vio su cabezn slido como una roca, y los ojos saltones y asimtricos. El amo te har dao, te sacar el poder y despus te matar dijo con una ligera sonrisa. Porque el amo es ambicioso y su venganza no conoce lmites. Eadgard se mordi el labio cuando escuch la palabra venganza y dirigi una mirada refulgente, pero breve, a Berk, que sonri abiertamente. Quieres matar a Berk, verdad? Comenz a rer, pero detuvo su sofocada risa de repente y dio un fuerte y sonoro manotazo en la cara de Eadgard, que cay de espaldas contra los adoquines. Pues ve olvidando esa idea, o Berk mismo te la sacar de la cabeza con una cuchara de madera. Puedo ser

con una cuchara de madera. Puedo ser estpido, pero no me desafes o perders muchas cosas antes que la vida. Berk se acuclill junto a Eadgard y lo cogi por el pelo, levantando su rostro enrojecido por el golpe. El amo no necesita tus ojos, ni tu lengua, ni estos preciosos y delicados huevos que tienes entre las piernas. Con su gruesa mano busc la entrepierna de Eadgard y estruj con fuerza su sexo. Si haces enfadar a Berk, perders muchas cosas, Anguila. Ignorando los sollozos de Eadgard lo liber de la dolorosa presa y lo golpe en la cara con el puo. Eadgard cay hacia atrs, pero Berk le tiraba del pelo para mantener su cabeza en alto. Otro golpe y otro ms, como un mazo de hueso cubierto por callos, costras y piel mugrosa. Cuando lo dej, el patio daba vueltas a su alrededor y la brisa fresca escoca en sus mejillas descarnadas. El muchacho se qued tirado en el suelo, escupiendo sangre y saliva. Se sinti impotente, lleno de furia invlida que no le serva para nada. Ara la piedra e hinc el codo en el suelo. Si fuese fuerte, se hubiese puesto en pie de un brinco y habra golpeado la cabeza de aquel estpido de piernas torcidas, pero la realidad le hunda el pecho y converta sus brazos en gelatina y su voluntad en una dolorosa rendicin. Siempre haba sido as, golpeado por los fuertes, sin posibilidad de revancha. Eadgard se apag como una llama sin aire que respirar y pens en morir. La muerte era una buena opcin. Qu si no poda hacer. Esperar, escapar, buscar de nuevo la

hacer. Esperar, escapar, buscar de nuevo la simbiosis con alguien fuerte que se aprovechase de l, lo suficiente, hasta volver a empezar en otro lugar. Esa era la maldicin de su don. No serva para nada ms que para ser el juguete de otros, y as, la anguila, se escurra de unas manos a otras esperando su muerte. Berk lo levant por el cuello de la camisa y lo llev hasta la cocina, mientras canturreaba una tonada popular sobre un granjero y sus tres hijas. Eadgard ya no dijo nada ms. Qu demonios es eso? exclam Bura cuando vio al tullido abrirse paso entre las criadas y los cestos de patatas. Berk se detuvo y puso en pie a Eadgard. Al principio pareci apurado, as que comenz a estirar las ropas del muchacho, y a azotar con los dedos la paja seca y el polvo de su camisa. Pero, en un instante, recapacit, empuj a Eadgard contra una alacena y mir a la autoritaria cocinera del Lvvokan de soslayo. Aqu tienes a tu ayudante, Bura dijo de forma ladina con una media sonrisa. Mi amo ordena que vuelva a sus ocupaciones. Qu ocupaciones? pregunt al poner los puos en las caderas y cerr sus ojos vacunos. Te lo llevas por la maana y me lo devuelves en este estado. Casi no se mantiene en pie. Est algo cansado explic el tullido y alz una ceja en un gesto sarcstico. Est casi muerto aadi ella tajantemente. Dile a tu amo que lo devuelva al olvidadero para que muera all. No necesito un muerto en mi cocina.

Rghalak desea que el muchacho est aqu replic con tono amenazante. Por qu tiene que estar aqu? pregunt la mujer e hinc la barbilla contra la prominente papada. Acaso piensa que es un calabozo donde enviar sus prisioneros? El chico est muy dbil, no puede trabajar, y esto no es ninguna posada donde alojar invitados de tu amo. Que vuelva a los calabozos y haga all lo que desee, como con los otros. El muchacho permanecer en la cocina insisti Berk, contenido. El amo dio su palabra. Y si el amo habla, Bura escucha, o sus carnes acabarn en las brasas y sus enormes tetas en el plato de Berk. Comprendes? Bura se envar y llen de aire los pulmones, dilatando los agujeros de su narizota. Pareca que bulla por dentro. Una ola de calor ascendi por su rostro indignado, pero, sin embargo, se mordi la lengua y baj la mirada frente al menudo tullido. Sin decir nada, cogi por el hombro a Eadgard y lo hizo pasar al fondo, asinti, y dio la espalda a Berk que mostraba los dientes rotos y podridos en un mohn sdico y cruel. Su primer da en la cocina lo haba empleado cargando cubos de agua desde el pozo hasta las grandes tinajas que abastecan el normal funcionamiento de tanto fogn y caldero hirviente. Nadie habl con l y tan solo recibi gritos y empujones, pero al menos pasaba desapercibido. Nadie se le acerc con la esperanza de sanar un orzuelo, una quemadura, o un esguince. Durante la primera maana fue un extrao para todos, o por lo menos eso

un extrao para todos, o por lo menos eso pareca, ajeno a la atencin de muchos aunque a sus espaldas escuchase cuchicheos y comentarios. La cocina, que en realidad eran tres, result ser un mundo aparte del resto de palacio. La primera sala era una nave de amplios arcos donde se asaban corderos enteros en espetones sobre lechos de brasas. La segunda sala, que comunicaba con el almacn y los hornos, era dnde se preparaban los cocidos y pucheros, que colgaban de largas cadenas entre vigas de madera. Y en un lado, una cocina ms pequea, donde se cocinaban las aves y el pescado que degustaban en las ms altas salas del Lvvokan. La amalgama de vapores, el bullicio de cocineras y pinches, los sacos de legumbres, las cajas con pescado fresco y las llamas alimentadas con madera de encina, eran feudo de una nica mujer. Bura era la reina de aquella sala abovedada inundada por los gritos y aromas, y por sus ojos pasaba todo lo que ocurra all, desde el sacrificio de un cerdo, hasta las frutas que formaban cada bandeja de plata preparada para palacio. No s qu es lo que habrs hecho, razaelita mascullaba Bura mientras lo llevaba lejos de la barahnda culinaria. O lo que espera de ti esa fiera de Rghalak, aunque me trae sin cuidado mientras no sea un obstculo para mis fogones. Por m puedes morir y s que no tardars en hacerlo. Ningn prisionero o esclavo dura mucho aqu y menos un marcado como t. Si acepto tenerte en mi cocina contra mi voluntad, es porque temo a

cocina contra mi voluntad, es porque temo a ese taimado consejero, la verdad, aunque no me gusta obedecer al idiota paticorto de Berk. As que, mal que me pese, tenemos algo en comn, razaelita. De un manotazo abri la hoja de la puerta y Eadgard se encontr en la misma sala en la que haba dormido los dos das anteriores. Aturdido y exhausto se acerc a uno de los lavaderos incrustados en la pared y se recost sobre la fra piedra. Con la mano temblorosa comenz a tomar agua y llevarla a sus labios doloridos y cubiertos de sangre seca. Hoy no trabajars dijo Bura, seriamente. Descansa esta noche. Enviar a Hanna a que limpie tus heridas. No intervino l sin levantar la vista. Prefiero que venga Mina. Bura no estaba acostumbrada a recibir rdenes de un sucio marcado que haba sido apaleado, y se hinch como un odre de tripa al escuchar sus palabras. Por favor aadi Eadgard con voz lastimosa. Bura cruz los brazos sobre su pecho e inclin a un lado el semblante. Junt las cejas y arrug los labios en actitud rumiante, despus chasque los labios y le apunt con la barbilla. Es cierto eso de tu poder? pregunt con una voz diferente a su habitual orgullo. Eadgard levant la cabeza y mir a Bura frente a la puerta del lavandero. Pareca menos amenazadora y apabullante de lo habitual. La vio como una mujer grande y recia, de fuertes

vio como una mujer grande y recia, de fuertes brazos y poderosa espalda, aunque sus ojos le resultaron tristes e incluso hermosos. Bura tena los ojos grises y rasgados, con el prpado inferior algo descolgado y arrugas a los lados proyectadas desde las cejas. Sin poder evitarlo la vio como solo l poda ver a los otros. Vio su piel recorrida por pequeos vasos cargados de sangre que formaban una red inmensa unida a un corazn palpitante encerrado bajo capas y capas de grasa y msculo. Y sobre todo ello, Eadgard, vio la luz de Bura. Una capa cambiante de rojos y azules rota por lneas oscuras que la rodeaba y se extenda a poca distancia de su piel. Qu importancia tiene eso? mascull Eadgard finalmente y apart la mirada al agua del lavadero, sumergi la mano y se humedeci un amoratado pmulo. Acaso me ayudar a salir de aqu? Dicen que haces milagros murmur . Que puedes engaar a la muerte. Eadgard mir sobre su hombro, desde la estrecha franja que formaban los prpados de su ojo malherido. El agua esquiv sus labios y resbal por la barbilla. Tengo un hermano dijo Bura y dio un paso al frente. Est enfermo. No puede respirar bien. Me gustara que lo vieras. Eadgard se sent en el suelo con las rodillas comprimidas contra el pecho, y despus se dej caer a un lado. Se sinti dbil, con el cuerpo roto y el espritu desaparecido. Apret los puos contra los hombros, intentando retener el calor de su cuerpo que

senta escapar como mana la sangre de una herida. Cerr los ojos con fuerza, sus ojos redondos y grandes, casi sin iris, para retener las lgrimas que brotaban desde su interior. Pero cuanto ms se esforzaba en no derramar aquel caldo salado por sus mejillas, ms incontenible se volva el llanto, hasta que un quejido se hizo con l y comenz a temblar con cada ahogo. Dir a Mina que venga murmur Bura antes de salir de la habitacin en silencio y cerrar tras ella delicadamente. Tumbado sobre el suelo, el fro y la humedad se hicieron pronto con l. Pens en las calles de Imhadir, cuando l era un ratero en los mercados de hombres del desierto, y comenz a sentir el sol del este en su piel, el aroma de las especies y el bullicio de las calles. En aquella poca todo era diferente. Viva solo, en una casucha abandonada, y no dependa de nadie. Robaba, haca encargos, se mova con soltura por los barrios de una ciudad de adobe y muros encalados. Por un momento se sinti otra vez all, en el pasado, cuando todava era libre lejos de ningn rey misinio, ni clrigos del Dios nico, ni odiosos tullidos que lo golpeasen. Haca mucho tiempo, Eadgard fue normal. Aunque todo aquello acab el da en que apareci su don. Sin saber cmo lo haca comenz a sanar con tan solo acercar sus manos a otras personas. Sin quererlo vea los males de la gente y la luz que irradiaban sus cuerpos, una amalgama neblinosa de capas resplandecientes como un arco iris que

resplandecientes como un arco iris que rodeaba a cada uno. Al principio fue excitante, incluso divertido, hasta que descubri que no poda sanar todos los males que encontraba y eso le llev a mentir. La impotencia le hizo sentir pena, la pena, miedo, el miedo le llevo a la mentira. La primera vez por compasin, despus por cobarda. Por no poder afrontar los vidriosos ojos de un enfermo, los puntos oscuros en las axilas de un nio o los ataques de un luntico. Ms tarde comenz a escapar de cualquier muestra de enfermedad. Hua de los ruegos de la gente, de sus splicas por ser sanados, de su amabilidad y cario efmero, pues desapareca cuando descubran que l no era nada ms que un ratero con el don de sanar heridas leves, constipados y torceduras. En aquella poca se encontr solo. Lo reconocan en las calles, lo sealaban con el dedo, pero estaba solo. Y, cuando le hablaban, era para llevarle a ver un caballo herido, o una astilla en un ojo, y despus le pagaban, o lo amenazaban y golpeaban. Pero, al final, siempre se deshacan de l, de alguna manera u otra. Hasta que apareci Marena y lo llev con ella. Como hacan todos los dems, aunque, al menos se mantuvo a su lado. Juntos eran como se supone que deban ser las familias. Acampaban cerca de las sendas, recorriendo las aldeas y villas que encontraban en su camino, y haciendo de su escaso don, una forma de vida. Se acabaron los remordimientos, el miedo ante los moribundos, el temor a la mentira, pues Marena le ense que todos estaban condenados a morir de todas formas, as que

condenados a morir de todas formas, as que no importaba la sanacin en s, sino el alivio que consiguiese el enfermo. Aquella poca aliviaron la bolsa de muchos enfermos con falsos remedios, y Eadgard aprendi a sentirse bien por no hacer nada por los dems excepto fabricar pociones de hierbas laxantes y emplastos de barro y hormigas muertas. Sin embargo, tumbado en el suelo con el rostro amoratado y dolorido, con sus fuerzas menguadas y la comezn de su poder en el estmago como un animal que no para de araarle las entraas, Eadgard deseaba morir. La puerta se entreabri y Mina asom la cabeza con gesto curioso. Sus ojos tenan el brillo de la miel y el pelo caa sobre las pequeas orejas con reflejos de cobre bruido. Vesta como todas las otras mujeres que trabajaban en las cocinas, con un vestido de basta lana y un delantal de algodn blanco, manchado y descosido por abajo. De una mano colgaba una pequea cesta de mimbre de la que asomaban algunas vendas y dos frascos de vidrio. Entr, cerr tras ella y se qued plantada, con expresin de espanto, observando a Eadgard. l se incorpor pesadamente hasta apoyar la espalda contra los lavaderos de piedra. Vengo a limpiarte las heridas dijo e inclin la cesta a su costado. Pero no traigo ropa. Bura dice que tendrs que arreglarte con esa camisa. No necesito ropa mascull Eadgard. Mina camin hasta l y se arrodill a su

Mina camin hasta l y se arrodill a su lado. Empap unos paos en el agua y comenz a limpiar la sangre seca de sus mejillas. Quin te ha hecho esto? pregunt la muchacha. Berk, el tullido respondi l, evitando un gemido. Es un idiota. Un idiota peligroso. Mantente lejos de l le aconsej ella, inclinando su rostro moreno. No le hagas enfadar, no le contradigas, aunque sea una estupidez lo que salga por su boca. Es muy fuerte y tiene la proteccin de Rghalak. No me asusta escupi l, desviando la mirada al suelo, y Mina detuvo su mano y abri la boca indignada. Pues debera! exclam. El ao pasado mat a uno de los chicos que cuidaban las caballerizas porque era hermoso. Esa fue su nica excusa. Es un ser malvado, lleno de rencor y maldad. Dicen que Rghalak hizo un trato con Vedo y lo trajo de uno de los nueve infiernos. Todava puedo considerarme afortunado susurr Eadgard y baj el rostro. Afortunado? salt ella. Por lo menos vienes t a limpiar mis heridas. Mina no dijo nada. Mir fijamente sus grandes ojos, el rostro delgado y sus labios rosados, ahora cortados y sangrantes. Se apart a un lado y verti el contenido de uno de los frascos en otro pao limpio.

Por qu no puedes utilizar el don en tus propias carnes? pregunt Mina. El don repiti l en tono irnico. Qu ocurre? Se detuvo ella y lo contempl. Suena algo pico y especial dicho as. Es pico y t eres especial, no lo dudes lo corrigi ella y retom sus labores curativas. No has respondido a mi pregunta. No lo s. Se encogi de hombros. Quiz algn dios vengativo quiera que muera con las enfermedades de los otros a cuestas. No te gusta sanar, verdad? Odio hacerlo. Por qu? Es lo nico que s hacer bien y ni siquiera puedo controlarlo. Adems, me duele despus de hacerlo. Siempre me duele cuando uso el poder. Es algo que viene de fuera de m. No soy yo, no es cosa ma. Simplemente est ah, como la corriente de un ro no es mrito del ro. Yo no soy curandero, solo puedo curar. Pero no hay ro sin corriente objet ella, clav en l su mirada y estir los pequeos labios. Una cosa forma parte de la otra y juntas son una. Todo est unido. Eadgard resopl y un salivazo de sangre coagulada cay en su pecho. Pues yo quiero estar separado replic l. Estoy cansado de tanta farsa. La farsa era lo que hacais viajando de pueblo en pueblo, t y la mujer esa aadi desdeosamente, le inclin la cabeza y presion con el trapo sobre las heridas. No

presion con el trapo sobre las heridas. No te muevas, esto puede escocer. Cmo lo sabes? la interrog al tiempo que cerraba los ojos por el ardor sobre la piel. Quin te ha dicho nada? Todo el mundo lo sabe, Eadgard respondi ella mientras frotaba fuertemente, arrancando la sangre seca. Los rumores corren rpido aqu en palacio. S ms de lo que crees. Yo creo ms bien poco dijo Eadgard y arrug el labio. Qu te ha pasado en el brazo? pregunt al descubrir las manchas de sangre sobre la camisa. El consejero de los dientes de sierra me clav un cuchillo. Djame ver la herida dijo ella. Qutate la camisa. Eadgard estir del cuello de la camisa y, con gran esfuerzo, consigui quitrsela y dejarla a un lado. Mina retuvo la respiracin al ver el delgado cuerpo de Eadgard. Su piel, de aspecto ceniciento, se pegaba como una fina seda sobre las costillas, donde la sangre, el sudor y la suciedad haban formado costras y manchas irregulares. Eadgard levant el brazo izquierdo, mostrando el boquete lleno de sangre coagulada, cerca de la axila. Por qu te ha hecho eso? pregunt ella tras examinar la puncin. Me sac sangre respondi Eadgard y recost la cabeza a un lado. No s qu pretende, pero, la verdad, a mi me pareci cosa de brujera, y que yo sepa a los brujos se los

de brujera, y que yo sepa a los brujos se los persigue por estas tierras. Rghalak es intocable explic ella despus de limpiar cuidadosamente el brazo de Eadgard. Durante aos ha acumulado poder y riquezas. Es la mano derecha del rey, y es un rey sin mano izquierda, as que todo pasa por su consejero. Est enfrentado con el Hiurel misinio, Enro Kalaris, porque hace tiempo el consejo de nobles seores tena ms poder sobre el rey. Desde que lleg Rghalak aument la persecucin de magos y hechiceros, pero tambin el poder de los Levvo, hasta que lleg a todas partes. Cmo sabes todo eso? Te dije que soy parte de una deuda de juego respondi Mina y clav en l sus ojos dorados. No soy ninguna criada estpida. Eso nunca lo he pensado replic l. Cmo era el cuchillo que utiliz? lo interrog ella con gesto suspicaz. Extrao explic. De cuatro filos en forma de pirmide, y con reflejos rojizos que cambiaban con el movimiento. Por qu? Mina entrecerr los ojillos. Esa es un arma de brujo dijo casi en un susurro. Cmo sabes eso? A mi madre la mataron los Levvo. Era una bruja? No salt ella, era una buena mujer. Pero saba cosas que los hombres del Dios nico no queran compartir. Por eso la juzgaron y la mataron. Mina comenz a vendar el brazo de

Mina comenz a vendar el brazo de Eadgard, y l retir su rostro a un lado. Poda ver su cuello delgado y largo, y el principio del pecho asomaba a su vestido cuando se agachaba. Eadgard percibi el aroma de ella, la fragancia del aire limpio y quiz alguna hierba aromtica en su pelo. Despus le golpe su propio hedor dulzn a sangre y sudor, y sinti vergenza. Deberas darte un bao dijo ella con una sonrisa disimulada. Puedes hacerlo en estos mismos lavaderos. Pero no mojes el vendaje del brazo. Eadgard asinti en silencio y Mina recogi los paos y los frascos para devolverlos al cesto de mimbre. Permaneci un momento inmvil, contemplando las vendas y sus propias manos, pequeas, de dedos cortos y delgados. Eadgard dijo finalmente sin mirarlo. Su voz pareca grave y sera. Quieres salir de aqu? Eadgard abri la boca y los ojos, sorprendido. Se apoy con ambas manos en el suelo y se irgui contra el lavadero. Por encima de cualquier cosa murmur. Y pens que la muchacha le pedira algo a cambio. Que tal vez tuviese un familiar enfermo, un hermano menor postrado en la cama, y que ningn mdico haba encontrado remedio. As que le sacara del castillo para llevarle all, l hara su trabajo y ella le estara eternamente agradecida. Despus volvera al Lvvokan y a las garras de Rghalak o los puos de Berk. O quiz le dejase escapar, y

arriesgar su vida por la de l? Mina era tan solo una esclava, condenada a trabajar en aquel lugar por el resto de sus das, poda confiar en ella? Claro que l era un delincuente. Por qu iba a hacer algo as. Pens que quera abrazarla y recostarse sobre su pecho al sentir su respiracin y el aroma de su cuerpo. Pens en desnudarla y acariciar su piel tostada y perfecta. Estoy preparando una fuga. Pronto, ms de lo que crees explic ella. Si quieres puedes venir conmigo. Estoy deseando salir de aqu. Me marcho. Dir a Bura que te traigan comida dijo ella, caminando hasta la puerta . Pronto tendrs noticias mas. Mantente con vida. Mina sali como haba entrado, dando un ligero paso y cerrando a su espalda con un suave movimiento de cintura. Eadgard se qued solo de nuevo, pero esta vez las heridas apenas eran una molestia tolerable y sus fuerzas volvan a su cuerpo. Se tumb en el suelo, de costado, y pens que pronto estara fuera de aquel lugar infernal, lejos de todos aquellos seres que tanto le odiaban. Por fin, encontrar una persona que no viviese de su poder, alguien que haca algo por l sin condiciones. Y esa persona era Mina. Eadgard sonri y se sinti aliviado y lleno de fuerza. La fiera que araaba su estmago se haba extendido a todos sus miembros y lo llenaba de una energa indescriptible. Frente a su rostro, entre las juntas de la piedra, asomaba

un brote de hierba verde. l extendi un dedo y sin tocarlo, el brote comenz a crecer, no mucho, unos tres dedos, hasta que se convirti en una pequea flor amarilla. Eadgard abri los ojos fuera de s y, a pesar del dolor que punzaba en su estmago, se sinti poderoso y fuerte.

CAPTULO XVII

Despert de repente, sin ni siquiera recordar que llevada por el cansancio se haba dormido en su escondite. El corazn le estallaba en el pecho. Intentaba contener la respiracin, detener el temblor de sus manos, pero solo consegua ponerse ms nerviosa, perder el aliento y sentir que, de nuevo, le faltaba aire en aquel pequeo cobertizo que le serva de cobijo. No recordaba haber llegado a aquella oscuridad, ni tampoco cuntas horas haban pasado desde que todo haba ocurrido, pues en su cabeza todava escuchaba los gritos y sonidos de lucha. Kali continu agazapada tras los sucios maderos, sobre un montn de estircol seco, y rez porque nadie la encontrase. Ella no haba rezado nunca, pues Jared no era un hombre religioso, aunque saba que la gente sola acogerse a los dioses cuando

gente sola acogerse a los dioses cuando necesitaban de su ayuda y, despus de todo lo ocurrido, Kali pens que solo los dioses podran salvarla. Por favor, por favor, por favor musitaba entre dientes, pero las imgenes volvan a sus prpados cerrados como relmpagos que la atravesaban, como la luz que la invadi el da que comenz todo. Imgenes de cuerpos muertos, abrasados, con esa sonrisa grotesca; Trisha flotando en el ro rodeada de llamas tan clidas como lo era su pelo; el monje del caballo blanco ensartado de un espadazo, muertos y ms muertos a su alrededor. Kali abri los ojos y respir a grandes bocanadas, como un pez fuera del agua. Tena la frente cubierta de sudor y el pelo negro apelmazado, formando una cicatriz en las plidas mejillas. Kali estaba sola. La luz de la tarde se converta en una suave caricia que se colaba entre el caizo y le recordaba que fuera de all haba un ejrcito enemigo y un campo de batalla repleto de cadveres. Escuchaba voces a lo lejos, algn relincho y golpeteo de metales, pero entre los maderos del cobertizo no adivinaba ms que los muros salpicados de sangre y el camino desierto. Haba perdido su saco, el odre y todas sus cosas, y el estmago se le encoga, hambriento. Se pas la mano por los labios resecos y sinti la garganta quebradiza y tirante. Quiz pueda abrir la puerta pens, solo un poco, lo suficiente para ver alrededor. La penumbra del atardecer caa sobre los

La penumbra del atardecer caa sobre los rincones. La hierba junto al camino se haba vuelto oscura y brillante, aplastada por todas partes tras la escaramuza en la que se vieron envueltos. Kali no entenda de guerras, jams haba salido de su casa, y ahora Jared se encontraba preso, o tal vez muerto, en algn lugar. Se mordi el labio con fuerza y record las palabras de su padre cuando salan a cazar cerca de casa: pasar inadvertido es mejor que no existir, es actuar sin ser visto, ser invisible. Ella hubiese preferido no existir, no estar all, pero todo haba sido culpa suya, y ahora deba hacer algo, aunque tan solo sintiese la debilidad en las rodillas y el impulso de gritar pidiendo ayuda. Cuando abandon el chamizo, temi que la descubrieran, que aquellos hombres tan horribles la mataran o le hiciesen cosas peores, como los soldados de Porkala, y record, de nuevo, el aliento de los hombres en su nariz. Se cubri con la capucha y corri tan agachada como pudo hasta una de las casas de piedra. La puerta estaba abierta. Entr rpidamente y cerr tras ella. En la seguridad de aquel espacio abierto y limpio, se sinti protegida, de nuevo en un hogar. La nica estancia de la planta baja haba sido saqueada de forma salvaje. Todos los muebles estaban destrozados, rodeados por barriles rotos y restos de ropa y enseres del campo. En un rincn encontr una jofaina, y bebi con avidez la poca agua que guardaba, derramndola por el pecho. Tambin un mendrugo de pan, dos cebollas y una manzana

mendrugo de pan, dos cebollas y una manzana arrugada. Los envolvi en un pao con el que se hizo un improvisado hatillo y guard todo lo que crey que le poda servir. Un cuenco de madera, un cazo de latn, un trozo de vidrio roto, un cordel deshilachado de unas tres varas, una cuchara sucia, dos sandalias bastante ms grandes que su pie y un cuchillo pequeo pero muy afilado. Sobre un lecho de paja encontr un abrigo de lana que se ech a los hombros y, a un lado, dos velas pequeas. Kali se sent sobre la paja seca y resopl con la cabeza desaparecida entre las rodillas. Se encontraba ms segura ahora. Haba salido de su escondrijo y todava no la haban descubierto. Soy una buena cazadora se dijo, soy pequea y escurridiza. No me pasar como en Porkala record, curvando los labios en una arruga. Aqu no me vern. Subi las escaleras de madera hasta un altillo que se utilizaba para secar carne, aunque tan solo algunas cuerdas colgantes desde las vigas y el aroma a grasa, quedaban de aquel manjar. Se sent cerca de un ventanuco, tom el cuchillo y cort una de las cebollas en tiras finas que comi con el pan. Hubiese deseado tener vino o miel de flores. El recuerdo de la miel fue algo fabuloso que la hizo sonrer, aunque se conform con media manzana. Despus limpi el cuchillo con su capa y eruct. Desde el ventanuco poda ver perfectamente el campamento que los soldados haban levantado tras la batalla. En la oscuridad una gran fogata iluminaba media

docena de tiendas de lona, todas ellas bastante grandes, rodeando una con un estandarte y blasn en la entrada. Tres coronas sobre un puente. Kali vio las sombras de los guardias y sus siluetas frente al fuego. Por lo menos cont una treintena, as que pens que la mayora se habran marchado, dejando atrs algunos para pasar la noche. Jared dijo que haba una guerra algo ms al sur, as que esto no era realmente un ejrcito. El campamento a las afueras de Porkala, aquello s que era un autntico ejrcito, con miles de tiendas y pabellones, caballeros y hombres de armas. As que si esto no es un ejrcito pens , tampoco se puede decir que esta tarde viera una batalla, ms bien, tan solo una pelea. Observando desde la ventana vio cmo unos guardias empujaban a un hombre desde la tienda grande hasta una porqueriza que luego atrancaban con un madero. En el baile de sombras le pareci intuir movimiento y alguna mano asomada entre los barrotes del cercado, as que supuso que en aquel hediondo lugar deban mantener cautivos a los supervivientes de la escaramuza, que no deban de ser muchos por el tamao de la pocilga. Los guardias se volvieron a la gran fogata, a beber vino de odres y rer sonoramente bromas que ella no escuchaba. Jared era perseguido por unos cuantos espadachines la ltima vez que lo vi pens al tiempo que frunca el ceo sin despegar la vista de la pocilga. Estaban esperando a los monjes. Quiz lo hayan encerrado. No habr mejor momento para comprobar que an vive

mejor momento para comprobar que an vive se dijo. Esperar que los hombres duerman. Jared siempre duerme despus de beber y es una noche fra; el vino har su papel mientras yo me escondo en las sombras de la fogata con la que pretenden iluminar su sueo. Al escuchar sus propias palabras abandonando los labios no pudo evitar avergonzarse y sentirse orgullosa de s misma. Esta vez no me vern repiti, esta vez ser invisible. Un viento glido del norte se levant, colndose bajo las lonas de las tiendas y llevando con l diminutas ascuas de las hogueras que desaparecan en la oscuridad. Los caballos formaban una pia en un rincn del cercado que los guardaba y los guardias, bien cerca del fuego, se cubran con sus mantos convertidos en estatuas inmviles. Nada se escuchaba excepto el ulular de la noche entre las casas. Kali caminaba asegurando cada paso de una sombra a otra, cubierta por la capa y mirando a los lados ante cualquier sonido. Se acerc a la porqueriza desde atrs, justo frente la gran fogata en el centro del campamento. Desde all vio perfectamente el blasn azul y gris en la puerta del pabelln recibir la brisa nocturna con sacudidas contra el asta que lo soportaba. No haba ms que un guardia adormilado cerca del fuego. Kali se arrastr hasta los maderos entrecruzados de la cerca e intent escrutar en el denso hedor del interior. Un ftido aliento a heces, orn, sudor y sangre la

ftido aliento a heces, orn, sudor y sangre la golpe en las narices cuando acerc la barbilla a uno de los laterales de la improvisada prisin. La oscuridad era absoluta y no poda ver ms que un invisible muro negro frente a ella. Respir a breves sorbos, entreabriendo los labios y esperando escuchar algn sonido, pero nada haba all dentro ms que el vaco de la negrura. Hay alguien? susurr, pero nada ocurri tras sus palabras. Esper un momento. Quiz haba confundido el lugar. Tal vez el prisionero haba sido llevado a algn otro calabozo improvisado mientras ella rodeaba los edificios en la noche. Pens que Jared no estaba all, y un nudo se trab en su garganta al recordar la ltima imagen de su padre, perseguido por aquellos hombres armados. Kali se sinti entristecer y los ojos se le inundaron de lgrimas. Aqu no hay nadie pens, nadie con vida. Se despeg poco a poco de los barrotes, sorbi los mocos, y cuando se daba media vuelta, una mano aparecida del interior la cogi por la capa, pegando su rostro a los roosos maderos. Quin eres t? murmur una voz rasgada. Kali balbuce y ahog un gemido. Frente a ella, un hombre con incipiente barba canosa y ojos claros y enloquecidos la interrogaba. Sus labios estaban resecos y heridos, su mentn abultado, y desde la frente naca una cicatriz que surcaba el crneo hacia la nuca. Soy... tartamude soy Kali.

Soy... tartamude soy Kali. Eres de aqu? se atropell l. Vives en esta aldea? No, no... respondi tras cerrar los ojos. Busco a mi padre. Tu padre? pregunt l, extraado, y sonri un breve instante. Yo te ayudar a encontrarlo si t me ayudas a m, Kali. Kali arrug la nariz. El aliento del prisionero la golpeaba en la cara y senta sus dedos hmedos tocando la piel del cuello. Forceje para alejarse de l, pero la agarr ms fuerte, casi metiendo su cabeza entre los barrotes. Me llamo Lestick dijo el hombre. Aydanos y encontraremos a tu padre. Sultame murmur ella y se mordi el labio inferior. Djame ir. No. La zarande Lestick con los dientes prietos como un cepo. Tienes que ayudarme, Kali, tienes que sacarnos de aqu. Sultame, sultame comenz a quejarse la muchacha, intentando zafarse de su presa, pero el puo de Lestick era como una roca sobre su capa. Qu ocurre aqu? preguntaron desde el interior de la porqueriza a las espaldas de Lestick. Es una nia respondi el clrigo. Dice que busca a su padre. Una nia? pregunt una voz juvenil antes de aparecer su rostro a la penumbra de los barrotes. Era un moje joven, de rostro alargado y manchado, con la nariz estrecha y aplastada.

En aquel momento los murmullos comenzaron a despertar en el interior. Kali no poda verlos, y mientras luchaba con el puo de Lestick, los rostros demacrados, vencidos y mal heridos se asomaban tras el monje guerrero. Una nia? susurraban. Una nia, una nia se escuchaba dentro. Kali mordi la mano de Lestick hasta sentir que la piel se arrugaba en sus dientes y la saliva le tomaba un regusto dulce y espeso. Pero el clrigo no solt su capa. Kali abri los ojos y vio al monje de rostro curtido con una expresin ptrea, estoica y calmada. Me haces dao, nia dijo clavando en ella sus profundos ojos azules. Kali separ la boca de su puo y trag la saliva y la sangre de Lestick. No soy una nia escupi rabiosa. De repente alguien apart al monje de un empelln y el rostro de Jared apareci a las sombras de las fogatas. Kali! dijo. Ests bien, ests bien. Pensaba que te habran cogido. Padre! exclam ella, deshacindose del puo de Lestick. Estuve escondida, nadie me ha visto. Camin oculta como en el bosque. Jared la zarande a los lados y la hizo callar con un bufido furioso. Por qu has vuelto? pregunt con los ojos inyectados en sangre. Por qu has vuelto? He vuelto por ti, padre murmur ella, pero la voz se le quebr, son infantil, dbil, y

pero la voz se le quebr, son infantil, dbil, y sus siguientes palabras le sonaron como una tontera, un imposible que no poda ms que hacer rer a los monjes presos y avergonzarse a Jared. He vuelto para salvarte. Escucha bien. La apret fuerte de los hombros. Ahora vas buscar mi saco. Lo arroj en un gallinero cerca del camino por el que llegamos esta tarde. Dentro estn mis cosas. Hay algunas monedas en la bolsa de cuero. Sal de aqu antes de que amanezca y ve siempre hacia el sur, siempre hacia el sur. Hasta Osjen. All coge un pasaje y viaja al Imperio de Serende, a Izmir. Lo has entendido? Vete ahora y no vuelvas nunca, no mires atrs. Vete, Kali, vete. Pero, padre balbuce ella. Las palabras de Jared se vieron bruscamente interrumpidas. Desapareci en la oscuridad y se escuch un golpe sordo. Qu ests diciendo? le recrimin alguien desde la porqueriza. El rostro de Lestick reapareci rpidamente en los barrotes. No hagas caso, nia dijo el monje fuera de s. Tu padre est muy nervioso. Tienes que sacarlo de aqu. Se valiente, nia. Treme algo con que forzar estos barrotes, una espada o una lanza, y seremos libres. Que no te vean, aydanos y te juro por Dios que saldremos de aqu. Kali senta la respiracin entrecortada. Se ahogaba, sorba el aire con dificultad y el corazn le galopaba en el pecho. Haba escuchado las palabras desesperadas de

escuchado las palabras desesperadas de Lestick, pero miraba tras l, buscando a Jared en el interior de la porqueriza. Jared le dijo que se marchara para alejarla de todo peligro, pero ella no iba a dejarle all solo. Como el clrigo haba dicho, si abran la puerta, podran escapar en la noche y continuar su camino. Otros rostros se asomaron a la oscuridad, expectantes a su respuesta, en espera de salvacin. Dio un brinco y desapareci entre un maltrecho huerto tras un bajo muro de piedra. De vuelta en la seguridad de las estrechas calles, Kali se desliz por los rincones mientras pensaba qu podra ser usado para forzar aquella improvisada prisin. La desvencijada puerta de la pocilga haba sido atrancada con el tablero de una robusta mesa y cerrada con una cadena y cierre metlico. No haba espada ni hacha capaz de romper una cadena as de un golpe y en silencio, as que pens encontrar una sierra o pual, para cortar las ligaduras de los barrotes. Camin de puntillas, casi llevada por los rincones con la fra brisa nocturna hasta el lugar en que Jared le dijo que haba dejado su equipo de viaje. Busc el odre de agua y dio un largo trago que la refresc e hizo que se sintiera enrgica y vital. Carg el saco sobre su hombro y sali al camino principal que atravesaba la aldea. Se detuvo un momento y llev una mano a los labios cuando vio la sombra en el lugar donde se haba luchado al caer la tarde. Los vencedores haban amontonado los cuerpos muertos en una montaa putrefacta de

cuerpos muertos en una montaa putrefacta de miembros, armas y escudos. Era una silueta extraa a la escasa luz, como si los cadveres formaran parte, ahora, de la misma amalgama indefinible y confusa. A los pies de aquel montn de ms de tres varas de altura reconoci manos y rostros manchados de piel brillante, como un cuero plomizo desgastado. Apart la mirada y sinti que las piernas le fallaban. El olor a sangre y vsceras se arrastr por su garganta, y se cubri con la capa el rostro antes de volver su vista a los cuerpos. Deba haber, por lo menos, un centenar de cadveres. Kali respiraba rpidamente, senta la camisa contra el pecho y la clida humedad de su aliento resbalaba contra el tejido y regresaba a sus pulmones convertida en ahogo. Se repeta una y otra vez: no me ven, no pueden verme, soy invisible, mientras rebuscaba algo que sirviera en su propsito de liberar a Jared, aunque la vista se le desviaba a los rostros heridos, las manos extendidas al cielo, rgidas como ramas de una encina seca. Reconoci la cruceta de un arma, estir la temblorosa mano y cerr el puo en torno a la viscosa empuadura. Tir poco a poco y arrug la nariz al escuchar el lento desgarrar metlico de una cota de malla. La espada era casi tan alta como ella y tan pesada que apenas poda evitar que la punta tocara el suelo cuando la dej a un lado. Se descubri y respir aire fresco a grandes bocanadas. No pueden verme, no pueden, soy

invisible, se dijo, mirando por el rabillo del ojo la silueta de los muertos unos sobre otros. Un golpe de aire arranc un estandarte rado y sucio que fue a parar al tejado de un chamizo. Kali se mordi los labios y cerr los puos. Esa es una buena lanza, se dijo, aunque est muy arriba. Saba que la nica manera de sacar la larga pica de entre los cuerpos, era trepar sobre ellos, as que comenz a subir, afianzando los pies en lugares rgidos que cedan a su peso y a clavar los dedos en blandos apoyos pegajosos. A cada paso cerraba los ojos, o escupa gimoteando sin importarle que alguien pudiese escucharla. Lleg al lugar donde asomaba el asta, la aferr con las dos manos y tir con todas sus fuerzas, de tal manera que perdi el equilibrio y, antes de caer, vio el limpio filo de la lanza recortado contra el oscuro cielo. Cay de espaldas sobre un caballo muerto que haba esparcido sus tripas en un charco azulado y hmedo, pero en ningn momento solt el arma. Ignor el dolor de la espalda y se puso en pie, hundiendo sus codos en el cuerpo muerto del animal. Entonces supo qu haba pasado con los aldeanos y, como un golpe al vientre, el vmito trep por su garganta. Entre los cuerpos y las armas descubri que tambin haba mujeres, nios y campesinos. Los haban matado a todos, incluso los perros de los pastores estaban echados en el barro. Kali salt sobre el caballo con la lanza fuertemente contra el pecho y asinti mientras recuperaba el aliento, con el rostro desencajado y los ojos fuera de las

rostro desencajado y los ojos fuera de las rbitas. Nadie duerme en las casas de aquellos a los que ha matado se dijo, de ah el campamento, por eso el montn de cadveres. Maana quemarn este lugar pens, borrarn las huellas de su maldad. Pero yo ya no estar aqu. Tom las armas bajo los brazos y corri de vuelta a las pocilgas dnde retenan a su padre. Nada haba cambiado en el campamento de los asesinos. La poca guardia se sentaba frente al fuego cubiertos con sus mantos y capas. La porqueriza se mantena en la silenciosa penumbra, pero ahora, Kali vea las sombras acechantes, saba que aquella oscuridad palpitante tras los maderos estaba viva, esperando salir. En un momento Jared estara libre y al amanecer ambos se veran lejos de todo. Al principio caminaran hacia el sol y l no dira nada, se mantendra en silencio, con el cejo prieto y los labios tirantes. Despus, por cualquier cosa, le recordara lo torpe que era, lo fcilmente que confunda sus enseanzas y cunto se equivocaba con las que recordaba, porque Jared era as, incapaz de olvidar lo doloroso de tener una hija como Kali. Se sinti un poco triste, suspir y se agach para arrastrarse bajo el muro que la cubra hasta la pocilga. Dej la espada atrs, pues necesitaba ambas manos para que el asta de la lanza no chocase contra un pedrusco, o arrastrase por la grava y alertase a los guardias. Al llegar al lateral de la porqueriza dej su hatillo y el saco de Jared y sobre ellos la larga

hatillo y el saco de Jared y sobre ellos la larga lanza. Escuch la voz de Lestick: nia, escucha, nia. La llamaba entre susurros, pero lo ignor, molesta por su insistencia en llamarla nia, y volvi hasta la espada. Ese Lestick es un borrico refunfu en su interior; si fuera por m, se poda quedar en esa pocilga por el resto de sus das. Pero en ese instante una fuerte mano la agarr por la capa y la levant a la altura de los barrotes. Dnde demonios estabas? pregunt Lestick con el rostro pegado a los maderos. No podemos permitir que se nos eche encima el amanecer, nia. Te he dicho que no soy una nia escupi ella y, al intentar librarse de la presa del monje, la espada resbal de sus manos y cay al suelo. El filo dio en una losa junto al muro, rebot y repiquete contra el suelo varias veces. Lestick y Kali abrieron la boca en expresin de espanto y retuvieron la respiracin. El clrigo solt a Kali, y un gran silencio se hizo en el interior del cochambroso corral. Kali se qued en su sitio, de rodillas y los brazos apoyados en el suelo, intentando no moverse, como si eso fuese, realmente, a volverla invisible. Escuch los pasos y las voces. Los guardias haban intuido algo, el viento no era lo suficientemente fuerte como para ocultar aquel estrpito. Ahora no podr salvar a Jared y nos cogern pensaba, nos atraparn y nos matarn a todos. Si supiese rezar, al menos le pedira a algn dios ayuda, que matase a todos los guardias y los castigase

que matase a todos los guardias y los castigase por lo que han hecho, pero no hay dios que haga eso y ahora vamos a morir. Nia escuch el susurr de Lestick sobre su cabeza, nia. Ests ah? Ella se incorpor incapaz de responder ms que con un gruido. Dame la espada le orden el monje, sacando los brazos entre los barrotes, trae aqu esa bendita espada. Kali alz el filo y el monje lo arrastr al interior de la pocilga. Despus varias manos aferraron los travesaos y el filo comenz a cortar el camo y cuero que una los maderos. El metal corra suave sobre las fibras deshilachadas con un siseo que acompaaba los destellos de la luna asomada entre nubarrones. Kali pens que nunca haba visto una espada ms hermosa que aquella, y record el sable de Olen, el contrabandista del Kunai, de guardamanos oxidado y filo resplandeciente. Qu habr sido de Trisha?, se pregunt con la atencin perdida en el metal. Las primeras gotas de lluvia comenzaron a caer sobre la tierra aparecidas tan solo a unas varas de su cabeza. Kali! la llam Jared. Padre! exclam ella tras volver en s. Por qu has vuelto? pregunt al asomar el rostro frente a ella. Te dije que no volvieses, que tomases mi saco y fueras al sur, siempre al sur. Por qu me has desobedecido otra vez? Porque tena que salvarte, padre respondi ella.

Esa no es razn replic l sin abandonar el susurro y con el cuello tenso de venas hinchadas. S cuidar de m mismo. Eres mi hija y tienes que obedecerme. Padre, no voy a obedecer algo que me parece una idiotez le cort ella. T hubieses hecho lo mismo por m. Saldremos juntos de aqu o no saldremos. Jared se qued boquiabierto y, al contrario de lo que Kali esperaba, asinti y volvi a la penumbra de su presidio. Por un momento, Jared, pareci ms joven de lo que su castigado rostro sola mostrar. Sus ojos se entrecerraron y los labios se curvaron hacia el cuadrado mentn. Respir profundamente y dirigi a Kali una mirada melanclica y triste, sin embargo sonrea, solo un poco, como una arruga entre las esculidas mejillas. Eres igual que tu madre, Kali murmur. Ella no dijo nada. Se qued all plantada, en silencio, con el rostro invadido por las sombras de la noche. No fue culpa tuya. Jared apenas despeg los labios para pronunciar aquel pensamiento lleno de remordimiento, despus baj la vtrea mirada al suelo. Kali retuvo la respiracin y sinti que todo despareca a su alrededor. Dej de escuchar las apagadas voces de los monjes y su ajetreado intento de huida. Sus msculos se relajaron y dej caer los brazos al costado. Jared, con su rostro de carne exigua casi desaparecido en la profundidad de aquella prisin, se vea

consumido y agotado. Lejos del hombre que fue algn da, antes de que escapara de Serende con su mujer embarazada. Antes de que el dolor llegase a su vida de mano de la recin nacida Kali. Un hombre joven, enamorado y lleno de vida. Antes de que la culpa y el castigo tomasen la forma de una porqueriza mugrienta y sucia. Jared suspir y levant la vista hacia Kali y por un momento sus ojos, hmedos y luminosos, brillaron con la determinacin de aquel hombre perdido en el pasado y arrasado por el dolor, demasiado joven para parecer tan viejo. Ya est anunci un monje junto a Lestick antes de retirar uno de los barrotes. Hazte a un lado, nia dijo Lestick, escabullndose por la abertura. Kali salt junto a su hatillo y se cubri con la capucha de la lluvia nocturna. El murmullo de la tormenta devoraba los movimientos de los monjes escapando de la porqueriza. Kali cont siete monjes con diversos atuendos, algunos solo con tnica, otros con armaduras de malla cubiertas de sangre sobre jubones desgarrados. Finalmente, en volandas, sacaron a uno de ellos malherido, con el pecho cubierto por sangre seca y el rostro muerto y sin vida como los cadveres que haba visto amontonados en la aldea. Conoca su rostro. Era el hombre del hermoso caballo blanco y gris. Aun inconsciente, su gesto se vea severo y duro. Vamos al norte explic Lestick a Jared. Algunos de los nuestros escaparon y pretendemos encontrarlos en lugar seguro.

pretendemos encontrarlos en lugar seguro. Podis acompaarnos si lo deseis, estamos en deuda con vosotros. No dijo rotundamente Jared. Viajamos solos. Como quieras afirm Lestick. Que Dios est con vosotros. Y, dando la vuelta, desapareci rpidamente por donde lo haban hecho sus compaeros. Jared expir y su rostro de nuevo pareca agotado y viejo. Tom su saco y lo carg al hombro, sin incorporarse del todo, casi en cuclillas. Ests herido dijo Kali, observando que su padre no apoyaba el pie derecho con firmeza sobre la tierra hmeda. No es nada asinti sin mirarla. Salgamos cuanto antes. Kali tom su hatillo y abri el camino frente a Jared. Pens que deberan caminar entre los huertos y rboles frutales, protegidos por los muros y la hierba amontonada, hasta encontrarse lejos de aquellos hombres; despus viraran al este y ms tarde al sur. Cuando llegase la maana, estaran tan lejos que no podran encontrarles por mucho que buscasen. Por lo menos, ahora, Kali tena una meta en su viaje y senta que no era una huida a ningn lugar. Saba que Jared guardaba dinero para dos pasajes a Serende, a Izmir. Todo aquello le sonaba tan lejano y diferente, lleno de color y luz Quiz all por fin pudiesen comenzar una nueva vida, y su padre pusiese fin a aquella tortura que haba convertido en rutina. Esa era una buena meta, pens, pero todo se

una buena meta, pens, pero todo se desquebraj cuando la voz de alarma de los guardias precedi a los gritos, las antorchas y el relincho de animales. Jared, tras ella, estaba en pie de cara a los guardias que corran hacia la pocilga. Corre, Kali! gritaba mientras tomaba la lanza de sus pies. Haz lo que te dije! Sal de aqu! Kali se arrodill bajo la lluvia incapaz de hacer nada. Soy tu padre! insisti l. Vete, yo te alcanzar! Kali tom su hatillo contra el pecho y se puso en pie. Dos guardias cargaban hacia Jared y, tras ellos, el campamento entero se haba puesto en pie. Decenas de antorchas se encendieron entre gritos de alarma y confusin. Los prisioneros se escapan! decan. A los caballos! Kali sinti terror. Dio un paso atrs y tras una severa mirada de Jared comenz a correr hacia la oscuridad. Pero se detuvo y dio media vuelta ahogada en sollozos contenidos. Jared dirigi un golpe cruzado a la mandbula de uno de los guardias, que gir sobre s mismo y cay al suelo con las manos en el rostro. Pero el otro soldado lanz un tajo bajo al muslo de Jared, que contuvo un quejido e hinc la rodilla en el suelo. La lanza era muy larga y el hombre estaba demasiado cerca de Jared, as que lo empuj con todas sus fuerzas con el asta, cruzada sobre el pecho, pero sus fuerzas estaban mermadas y el

pero sus fuerzas estaban mermadas y el guerrero vesta armadura y escudo, as que su ataque fue en vano. La espada del soldado cay desde su hombro y atraves el pecho de Jared en el costado izquierdo. Su cuerpo se derrumb de lado al instante, sin una palabra, muerto. Kali no poda respirar. La lluvia corra por su rostro como un caldo helado. Sinti un gran calor que naca de ella, como el da en que mataron a Chacal y quisieron colgarla por bruja, algo que no poda contener, una profunda ira que la aterrorizaba y la haca sentir como una nia inocente e intil. Pero ahora ya no era una nia y no deseaba contener la rabia. Deseaba que todos los hombres murieran, que sufriesen, que fuesen castigados y sus huesos astillados, sus cuerpos desmembrados, su piel arrancada a tiras. El corazn de Kali lata lleno de una fuerza sobrehumana. Sus ojos se iluminaron como dos teas fantasmales en la noche. Extendi sus brazos hacia los hombres que, pasmados, se haban detenido frente a la pocilga y el cuerpo muerto de Jared. Todos soltaron las armas y se taparon los odos cuando Kali comenz a aullar como un huracn atronador que silenci los gritos de pnico. Despus lleg la explosin y la luz y la muerte se hizo con todo.

CAPTULO XVIII

Vanya cabalgaba doblegada sobre las crines blancas de Auka. Senta la respiracin de la yegua como un volcn que la empujaba a toda velocidad, dejando tras de s un fugaz terremoto que alzaba hierba y tierra bajo los cascos. Ella sonrea y tomaba con fuerza las riendas; hinc los talones en el vientre del animal y Auka baj el hocico al lanzarse como un torbellino de oro viejo por las colinas del Adah Nah. Vanya se sinti libre lejos de palacio, con la hierba corta y ocre del otoo como un manto infinito, su compromiso con Browen Levvo en el olvido y el horizonte tormentoso del norte ms all de la verde extensin de los Campos Aukos. Se detuvo en lo alto de un collado. Auka respiraba fuertemente y coceaba el suelo a su alrededor, todava nerviosa por la intensa carrera. Vanya le palme el cuello satisfecha y sonri al contemplar la vasta extensin de lo que algn da sera su reino. La lnea dorada del Adah Nah y ms all los Caudillos de Jinetes. Su madre, Ikaris, le dijo que no haba animal igual a Auka en todo el norte. Le gustara poder sorprender a los orgullosos jinetes Kirkuk con ella y demostrarles que s era una autntica reina aukana. A su espalda escuch el galope de su escolta. Vanya entristeci. Ella no sera reina de Aukana ms que para dar hijos a un misinio. Auka no derrotara a los jinetes Kirkuk, ni

Auka no derrotara a los jinetes Kirkuk, ni sera la montura de un caudillo en la batalla. Todo eso eran nfulas infantiles que no tenan ms de real que las historias de Pykewell; todo mentira. Fantasas para que las princesas como ella tuviesen de qu hablar en sus cmaras con sus damas y soar con nobles y prncipes que no existan. Nada de aquello era real. La realidad, para Vanya, comenz cinco aos atrs, cuando lleg a casa de su familia, en la costa de Gaenor, la noticia de que su padre, Iwell Kaik, sera rey de Aukana. No poda creer que marchara a un pas lejano para convertirse en princesa. Aquel verano recibieron la visita de su to abuelo, el emperador Afzal I, que se congratul de que su familia pudiese expandir su influencia y alianza hasta los reinos del norte. Entonces comenzaron los cuentos y las leyendas sobre reinas y princesas de todo Oriente. Sus posibles candidatos matrimoniales desaparecieron de un plumazo y fueron sustituidos por otros venidos de lugares extraos y desconocidos para ella. Aunque nadie le dijo aquello que ella sola haba aprendido. Vanya saba que era la llave al trono de Aukana y no le entregara a cualquiera aquel tesoro. Sera reina por propio derecho, gobernara a su pueblo y lo levantara a la altura de cualquier otro reino de todo Kanja. Shana coron la altura del collado sofocada, tanto por el esfuerzo de la cabalgada, como por la vehemente escapada de su prima. Tras ella llegaban la guardia de Vanya, sus protectores en aquellas escapadas por las

protectores en aquellas escapadas por las tierras bajas de Aukana, aunque siempre demasiado lentos para ella. Shana resopl, sac un fino pauelo que guardaba en una manga y comenz a limpiar, delicadamente, el sudor de su frente. Cuando Shana se enfadaba, evitaba mirar a Vanya a los ojos. Vesta una ceida camisa roja sangre y una chaquetilla negra con la botonera en plata. Sus pantalones eran anchos desde la rodilla y sus botas de fina piel oscurecida, trada especialmente desde Serende. Vanya mir a su prima, con sus delicados movimientos, el pelo recogido en una redecilla, su piel suave y la nariz pequea y respingona, siempre alta; sonri y pens que haca una gran pareja con su madre, la reina. Si Shana tuviese que reinar, tambin se hara acompaar por un centenar de criados y cortesanos que la llevaran entre cumplidos y halagos de un ala a otra del palacio. Dara fiestas y banquetes, traera magos y encantadores de serpientes, elefantes lanudos de la Costa del Hueso, y cenaran faisanes rellenos de lampreas y frutas de Isham maduras. Sin embargo, ella cabalgaba con el pelo suelto y enmaraado, soltaba el ltimo botn de la camisa en cuanto salan de palacio y forzaba a su yegua montando como un hombre. Al fin y al cabo ese era su nico momento de autntica libertad. Parece que quieras escapar, mi querida prima dijo Shana, mir a otra parte y se quit los guantes de terciopelo negro.

quit los guantes de terciopelo negro. No estara mal replic Vanya al sentir la brisa en sus mejillas sonrojadas. La verdad, la prxima vez seguir cabalgando hasta que me perdis de vista. Shana entreabri los labios y golpe la silla con los guantes. Vanya! exclam. Podras abandonar esa actitud. Por lo menos conmigo. Qu actitud? Vanya fingi sorpresa. Esa actitud de vctima, como si nada te importara. No eres t quien va desposarse con un cerdo misinio escupi Vanya. Eso no es excusa para cabalgar como un diablo, atravesando campos y saltando rboles cados la recrimin la joven dama. Tu montura podra haberse partido una pata, y a quin habras culpado entonces? Auka no tiene patas, sino fuertes columnas de piedra objet ella y acarici a la yegua junto a la mandbula. Pero, de todas formas, si te ha ofendido mi conducta, te pido disculpas. Disculpas aceptadas asinti Shana e hizo un gesto a uno de los guardias que le acerc un odre de agua. Vanya descabalg, le entreg las riendas a uno de los soldados y camin unos pasos entre la hierba. Azotando el aire con su fusta a un lado y otro mientras sonrea con un deje de tristeza, sin poder abandonar los pensamientos que la haban asaltado desde el da anterior. Shana dej su montura y la sigui. Qu te ocurre Vanya? pregunt

Shana. Ests evasiva y ausente desde ayer. Es por tu boda con Browen? Sabes que no puedes eludir tus responsabilidades como princesa. Vanya resopl. Mi futuro est escrito. No quiero ser parte de un contrato. Limitarme a un matrimonio de conveniencia porque es lo correcto, porque entra en los planes de mi padre. Quiero vivir la vida sin saber qu va a ocurrir a continuacin. El rey dijo que tus hijos gobernaran un imperio. Shana Se encogi de hombros. Deberas estar complacida. Pues no me complace en absoluto, mi querida prima dijo mientras se sentaba con las piernas cruzadas sobre la hierba. Deseo poder elegir mi camino y ser reina por mis propios mritos. No quiero ser ociosa y superficial, como mi madre; ni una de esas repelentes mujeres Levvo, intrigantes y conspiradoras tras la sombra de su marido. Quiero ser la reina de Aukana y elegir al hombre que gobierne conmigo. Shana se sent a su lado, en silencio. Vanya mir a lo lejos, la difusa sombra que formaba una aldea y los hilillos casi invisibles despedidos desde las chimeneas. Shana dijo con la mirada perdida y un mechn descolgado en la frente. Voy a hacer algo que no sentar bien a mi padre. La joven dama inclin la cabeza con el cejo comprimido. Seora! exclam a su espalda uno de los guardias. Vais a descansar aqu? Si lo

los guardias. Vais a descansar aqu? Si lo deseis podemos extender sobre la tierra algunas mantas. No dijo ella sobre el hombro. No estaremos mucho tiempo ms. Pronto nos marcharemos. Y sonri a Shana que, intrigada, levant los hombros. Qu quieres decir con eso de algo no sentar bien a su majestad? pregunt la menuda Shana. He elegido un hombre dijo de repente . S quien ser mi marido. He decidido huir a l y casarnos en secreto. Shana abri su rosada boca tanto como le era posible. Incapaz de decir nada se asegur de que los guardias esperaban atrs con los caballos y azot a su prima en el brazo con sus guantes. No puedes hacer eso! exclam con la voz contenida. Es una locura. El rey te castigar de por vida. Te obligar a tomar los votos de las monjas de Akiel. Y l ser desterrado o algo mucho peor. No podr. Por qu no? se llev las manos al rostro. Oh, es una locura, una locura. No podr porque el hombre al que amo es un gran seor aukano que cuenta con toda su confianza explic complacida. Juntos crearemos el linaje de grandes reyes que Aukana necesita. No puede ser... Shana se cubri los labios. No ser...? Kregar Kikkuril. Seor de Kjionna se llen la boca Vanya y respir profundamente.

llen la boca Vanya y respir profundamente. Por todas las criaturas mgicas de la tierra dijo Shana con la cabeza entre sus piernas. Es la mejor eleccin que podas haber hecho. Es joven, guapo, y tan galn y valiente suspir y mir al cielo. Mi padre no podr negarse dijo ella al tiempo que bajaba la voz y acercaba su rostro al de Shana. Es el seor de Kjionna. Es muy rico y poderoso asinti la dama, abriendo sus redondos ojos marrones. Y lo amo, mi querida prima dijo Vanya que tom las manos de Shana entre las suyas, lo amo con locura. Ambas comenzaron a rer y se abrazaron y besaron, con los ojos inundados en lgrimas. Shana la estrech entre sus brazos y de repente, la tom por los hombros y la puso frente a ella. Pero, prima ma dijo con expresin de espanto. Cundo has pensado escapar? No lo s se encogi de hombros con expresin risuea, pero pronto. Hay alguien que va a ayudarme. Alguien que buscar el momento adecuado para salir de aqu. Quin es? pregunt ella. Dmelo, tu secreto est a salvo conmigo. Esta maana confirm su lealtad declar Vanya. No puedo decrtelo, pero pronto lo sabrs. Es una locura prima. Neg la dama con la cabeza. Pero es hermoso, es romntico y apasionado. Y lo amo salt Vanya. Y lo amas! Shana ri y de nuevo se

Y lo amas! Shana ri y de nuevo se abrazaron. Vanya respir tranquila. Ahora, la idea se haba convertido en realidad. Tantas horas haba pasado en la oscuridad de su cmara cuestionndose su valor para huir y enfrentarse a su destino lejos de su familia, de aquel palacio fro repleto de servidores. Ya no habra ms rumores despectivos sobre ella, ya nadie la llamara la princesa mestiza. Lejos de su madre y su ostentosa idiosincrasia imperial que traa de cabeza al rey. Casada con un seor aukano, dando reyes aukanos y gobernando el reino desde el trono aukano. Le pareca tan idlico y a la vez tan real, tan posible y al alcance de su mano Volvamos al palacio propuso Vanya . Nos daremos un bao con ptalos de rosa. Eso es magnfico. Shana sonri y caminaron cogidas de la mano hasta los guardias y sus monturas. Por cierto, mi querida prima aadi Vanya tras tomar las riendas de Auka. T vienes conmigo. Qu! exclam Shana, alarmada. Me acompaars en mi viaje. Sonri Vanya. Eres mi dama y tu deber est a mi lado. Sus palabras fueron risueas, pero tambin imperativas, y en un instante se alej trotando sobre Auka colina abajo. Shana se atragant y tosi varias veces. Se puso apresuradamente los guantes y espole al caballo tras su prima, seguida por los guardias, pero esta ya galopaba velozmente, montada en un animal fantstico

que surcaba las olas de un mar pardo. El camino de vuelta a Kivala result ser muy diferente. Vanya senta que haba llegado el principio de algo bueno, que todo sera diferente de ah en adelante. Elegir un hombre era el mayor acto de rebelda que poda imaginar contra su padre. Convertirse en aukana, la mayor ofensa a las costumbres serendi de su madre. Cuntas princesas podan elegir? Le pareca divertido, insolente, atrevido, inesperado. Como si aquella decisin fuese a determinar el resto de sus das; aunque en cierta manera, as era. Sin embargo, Shana, no se senta tan divertida con la transgresin de su prima, especialmente porque la arrastraba a ella, y si haba algo que no deseaba de ninguna manera, era romper las normas, especialmente cuando no saba a dnde conduca aquel camino secundario. De vuelta en la asura del rey, princesa y dama corrieron a las clidas salas interiores. Shana peda explicaciones sobre el plan de Vanya para correr a los brazos de Kregar Kikkuril, sofocada y nerviosa por la osada de su prima, pero Vanya tan solo responda con risas y evasivas. Ambas rean y se lanzaban pellizcos y codazos mientras cruzaban de una estancia a otra. Entraron atropelladamente en sus cmaras, y se detuvieron al encontrarse frente al rostro malhumorado de Ilonka, su ama de cra. Ilonka dijo, sorprendida, Vanya. Es tarde, alteza. No preguntar el porqu de su ausencia, pero le conviene saber que pronto se servir la cena dijo secamente la

pronto se servir la cena dijo secamente la gruesa mujer. Queremos tomar un bao, Ilonka orden Vanya con la barbilla bien alta. Que calienten agua. Muy bien, seora asinti y baj la mirada con rostro resignado. Con ptalos de rosa! exclam la princesa a espaldas de la mujer y Shana dej escapar una risita. Ilonka dio la vuelta con el semblante rgido y la boca arrugada. Algo ms, seora? pregunt. Y con clavo y menta aadi complacida. Ilonka asinti en una ligera reverencia. Vuestra madre, la reina, os andaba buscando dijo antes de salir de la habitacin . La encontraris en su jardn. Ese era, habitualmente, el comportamiento de Ilonka con la princesa y sus damas. Vanya no saba si era por el rechazo que le producan las costumbres de su madre, pues Ilonka era una mujer aukana de pura cepa, o bien por su misma herencia serendi. Estaba segura de que, junto con los otros criados, la llamaba princesa mestiza; lo notaba en sus silencios y en la manera en que le daba la espalda al salir de sus cmaras. El jardn de la reina Ikaris era producto del orgullo de su madre. A su llegada a Kivala, la nueva reina se encontr algo muy diferente a lo que esperaba. El palacio careca de altas torres, el clima no acompaaba a las sedas, la gente era hosca, desconfiada y poco amiga de

gente era hosca, desconfiada y poco amiga de las excentricidades de los prceres imperiales. Iwell se cambi el nombre por el de Khymir y marc una lnea de comportamiento y decoro frente a sus nuevos sbditos. El pueblo quera un rey aukano, no una familia de comerciantes venidos de los mares del sur. Pero Ikaris era demasiado vanidosa para aceptar sumisamente la prdida de sus paseos en palanqun, sus animales de compaa y los msicos y artistas que la acompaaban a todas partes. As que construy un jardn privado en uno de los patios interiores del mismo palacio de Kivala. La sala circular se cubri de mrmoles blancos, y los tragaluces de la cpula, soportada por columnas lisas que brotaban del suelo, permitan entrar la luz que era ampliada por espejos y lentes venidos de Ithiil. Contra la voluntad del rey, hizo traer del sur toda clase de plantas y rboles. El patio se convirti en un vergel sureo protegido del clima y la vista de los aukanos. Entre palmeras y grandes hojas verdes, asomaban trompetas imperiales, resplandecientes como estrellas, y tras ellas centenares de tempey, de un vivo tono azulado. Tambin un mar de magnolias y rosas, entre las que revoloteaban colibrs turquesa, junto a un estanque cubierto por nenfares y loto rojo. Era la pequea burbuja en la que viva la reina Ikaris y su hermano y guardaespaldas, Majal de Aylin. Vanya y Shana entraron en el jardn de la reina y el fragante aroma de las flores las inund como un aliento dulce. Era como una puerta a otro lugar, lejano al pramo aukano, e

puerta a otro lugar, lejano al pramo aukano, e iluminado por una luz diferente, clara y clida transparencia veraniega. Pasaron junto a los eunucos que se inclinaban a su paso, hasta el estanque cubierto de nenfares, y all estaba ella, la reina Ikaris. Recostada en su divn, rodeada de msicos y cortesanos, degustando fruta fresca con su tigresa gris a los pies. La reina y su hermano rean mientras escuchaban la stira que Pykewell haca de un monje de Vanaiar. Vanya! exclam la reina, incorporndose en su divn. nete a nosotros, mi amada hija. Tienes hambre? pregunt con un movimiento de cuello que desplaz a un lado su larga cabellera oscura. Vanya la observ de pies a cabeza. Madre e hija, a pesar de su lejana de carcter, guardaban rasgos similares, como el reflejo en un espejo de plata combado y brumoso. Los ojos redondos, la piel tostada, nariz pequea y pmulos marcados sobre los labios carnosos. Solo se diferenciaba, Ikaris, en su altura, pues era esbelta como un junco, mientras Vanya deba a la herencia aukana sus curvas de recia mujer nortea. No, madre respondi ella y suspir hastiada, no he venido buscando comida ni diversin. Vine porque t me buscaste. Ah, la princesa Vanya... Dirigi una mirada irnica a sus cortesanos. Pasar a la historia por ser tan aukana como aburrida. Todos rieron la regia ocurrencia de Ikaris. Madre replic Vanya, espero que no me hicieses llamar para mofarte de m.

En absoluto neg seriamente la reina . Pero deberas tomar algo de fruta y vino, escuchar algunas canciones y olvidarte de los mandatos de tu padre. Por qu dices eso? pregunt. Mi padre es el rey. Por eso te he de decir, querida hija, que tu padre te ha prohibido los paseos y salidas a caballo. A partir de maana ya no saldrs ms explic. Levant una ceja y acarici suavemente con sus largos dedos la cintura. Vanya no dijo nada. Se qued congelada ante la mirada de una decena de criados y sirvientes. Su to Majal, asenta con los labios prietos bajo el bigote y las piernas abiertas, con una expresin de dureza como la de su madre. Un gesto que le deca: soy portadora de la noticia, la culpa es de tu padre. Pero ella sinti que el pecho se le vaciaba y todo le dio vueltas alrededor. No puede hacerme esto murmur. Ya lo ha hecho puntualiz Ikaris framente y llev una copa de plata a los labios. Bebi un pequeo sorbo y continu. Sabes que tu padre tiene prioridades con el reino. La guerra es inminente y no es seguro que la princesa cabalgue sola. No voy sola! exclam Vanya. Una guardia me acompaa a todas partes. Los hombres del rey aseguran que hay traidores misinios por doquier, incluso infiltrados en la corte. Kregar parti ayer a Kjionna para proteger el reino en caso de conspiracin misinia. l mismo insisti en tu

seguridad. Solo ser un tiempo, alteza intervino su to Majal. Hasta que los ejrcitos misinios crucen de vuelta el Kunai. Bremmaner no podr oponer resistencia duradera ante ambos reyes. Vos misma sois consciente de la amenaza misinia. Esta guerra podra ser una excusa para atacar a vuestro padre. Kregar guardar el sur sonri de forma cndida la reina Ikaris y pronto podrs volver a montar tu yegua. Y qu tengo que hacer mientras? los interrog Vanya y alz las manos. Ikaris mir a su hermano, Majal, y sonri al tiempo que abra el esbelto brazo en un movimiento semicircular. Puedes acompaarnos en mi jardn si lo deseas propuso la reina alegremente. Vanya se sinti indignada. Cerr los puos con fuerza y convirti los ojos en una arruga furiosa. Claro! grit. Y podr montar alrededor del estanque mientras tus eunucos aplauden. Dio media vuelta y camin tan rpido hasta la salida, que los guardias no pudieron dejar sus armas y abrir la doble hoja de la puerta, as que entre bufidos y refunfuando, abri ella misma y cerr de un portazo. Es igual que su padre aadi de forma condescendiente Ikaris antes de recostarse y beber de su copa de plata. Se haba formado un pesado silencio en el jardn de la reina, roto tan solo por el

jardn de la reina, roto tan solo por el revoloteo de algn ave o el croar de las ranas en el estanque. Ikaris hizo un gesto a Pykewell y al resto de msicos para que recogieran sus instrumentos y desapareciesen en tumultuosa estampida. Se recost y cerr los ojos. Shana hizo una reverencia que no fue vista por nadie para correr tras Vanya. Y sentado en su cmodo silln, el hermano de la reina, Majal, acariciaba su bigote y ladeaba una siniestra y fra mirada, perdida en algn lugar. Vanya! grit Shana en los corredores del palacio, pero su prima, la princesa, ya desapareca al fondo de un largo corredor curvado. Vete a tomar un bao orden Vanya antes de cerrar una pesada puerta tras ella. Por qu deba soportar aquel continuo desplante? Las mofas de su madre, los motes del pueblo y, ahora, las prohibiciones de su padre. La enfureca ser prisionera del decoro y la etiqueta de un reino desconocido y que, a pesar de ofrecer lo mejor de ella misma, no fuera ms que una excntrica extranjera como el resto de la familia real. Si haba algn culpable era Ikaris y su hermano, en su jardn, con sus rancios modales y el abolengo imperial. Y tambin su padre, el rey, por ser el torpe hijo menor de un monarca venido a menos. No era culpa suya. Por qu estaba condenada a ser Vanya Muwall, la sangre mezclada, y no la princesa que ella deseaba llegar a ser? Frente a la puerta del saln de consejos encontr a Muhanad, el mayordomo,

encontr a Muhanad, el mayordomo, acompaado por dos guardias, que al ver su paso decidido y su iracundo rostro, comenz a tartamudear al tiempo que intentaba cerrarle el paso. Alteza se disculp al tiempo que se interpona en su camino con los brazos abiertos en cruz. El rey est reunido en este momento y no puede recibiros. Aparta, Muhanad dijo Vanya, dando un manotazo al aire. Tengo que ver a mi padre. No es posible, mi seora. El grueso y moreno criado afianz sus pies en el suelo dispuesto a frenar la acometida de la impulsiva princesa. Os digo que est reunido, tratando muy importantes asuntos de estado. Yo soy tan importante como el Estado replic ella, zafndose a un lado. Te ordeno que me dejes pasar. Muhanad se interpuso en su camino e hizo algo que no haba hecho nunca. Con expresin de apuro, respirando nerviosamente, el hombretn de papada sudorosa empuj a Vanya alejndola de la puerta. Vanya retrocedi sorprendida, se llev los puos a la cintura y abri los ojos indignada. Pero cmo te atreves! grit. Soy la princesa y quiero ver a mi padre, inmediatamente. Lo siento, alteza. Baj el hombre la mirada, avergonzado. Pero tengo rdenes de vuestro padre. Nadie debe entrar en la sala del consejo. Har que te desuellen como no te hagas

Har que te desuellen como no te hagas a un lado escupi ella entre dientes. Muhanad dud y cruz los dedos frente al vientre. Lo siento, alteza. Vanya resopl y movi la cabeza a los lados con incredulidad. Vosotros dos dijo a los guardias que permanecan inmviles con expresin aterrada . Detened a Muhanad y llevadlo a los calabozos. Es una orden. Ambos soldados se miraron confundidos, con la boca entreabierta y, sin saber qu hacer, se encogieron de hombros. Es una orden! alz la voz Vanya. Muhanad mir a los guardias mientras balbuceaba alguna disculpa. Los soldados intercambiaban miradas de desconcierto entre la furiosa respiracin de la princesa y el tartamudeo del mayordomo. Hasta que uno de los hombres puso su mano enguantada en el brazo de Muhanad y este dej escapar un agudo quejido. Vanya aprovech ese momento para escabullirse entre los hombres y colarse en la sala del consejo como una exhalacin. Dentro, todas las miradas se dirigieron a la puerta. Su padre, sentado en un silln de respaldo alto, abra los ojos en expresin de espanto, con los labios tirantes como una lnea en su rostro que le daba el aspecto de un anfibio. Frente a l se encontraba el dicono de Vanaiar en Aukana, Kembald Kiremb, y sus monjes acompaantes. Tambin estaban el consejero real, maestro Tiro Freydel, y el jefe de la guardia de su padre, Bilton, con una

docena de hombres repartidos por toda la sala. La atmsfera era tan tensa que Vanya se qued clavada en la entrada. Lo siento, majestad. Entr tras ella Muhanad con los dos guardias. No atendi a razones. Vanya observ la rgida expresin de Khymir, las gotillas de sudor en su frente y la manera en que las manos aferraban fuertemente los reposabrazos del regio silln. Por qu has prohibido mis paseos a caballo? pregunt e hizo acopio de valenta, pero su voz flaque y le pareci infantil e insegura. Vanya respondi su padre con una sonrisa conciliadora pero artificial, no es el mejor momento para tratar asuntos domsticos. Esta es una reunin diplomtica. Mis paseos a caballo no son una amenaza a mi seguridad replic ella con un dedo en alto y el gesto amenazante, puedo salir con la guardia, como siempre, no veo el problema de... Basta! grit Khymir. Te he dicho que no es el mejor momento para tratar asuntos domsticos! Muhanad, acompaa a la princesa a sus aposentos y que no salga hasta que yo vaya a visitarla. Y esta vez cumple mis rdenes! exclam el rey al golpear la madera de su silln con el puo, enrojecido por la rabia. Vanya se qued con los labios entreabiertos y los ojos inundados en lgrimas. No te conozco murmur antes de dar la vuelta, apartar a manotazos al mayordomo y

la vuelta, apartar a manotazos al mayordomo y los guardias y correr hasta sus habitaciones. Khymir se llev la mano al rostro y pellizc las arrugas entre las cejas. Respir e intent olvidar la inesperada intervencin de su hija, aunque las ltimas palabras haban quedado como una niebla en sus pensamientos que le impeda ver con claridad el propsito de sus actos. Mir al consejero, Tiro Freydel, al capitn de la guardia, y asinti en silencio mientras el sudor corra por su cuello, empapando el sayo bajo la camisa. Haba pasado las dos ltimas noches entre pesadillas pues, a medida que la fecha convenida se acercaba, tena ms y ms dudas sobre sus acciones. Se consideraba un hombre de ciencia, un matemtico y filsofo, pero desde haca semanas se preguntaba qu dios podra perdonarlo. Era l un hombre bueno, un monarca justo? Se podan cometer crmenes insospechados en nombre de la justicia y del buen gobierno para el pueblo? Khymir respir profundamente y alej aquella turbacin de su cabeza. l tan solo aspiraba a ser un rey amado por todos, y no el ltimo hijo de un padre que lo vendi cuando tena doce aos. Vuestra hija es apasionada dijo Kembald ante el silencio del rey. Cmo? dud. Puede ser. Apasionada es un buen adjetivo aadi tras volver en s. Tenis suerte en ese aspecto. Vuestro voto os libera de muchas preocupaciones mundanas, incluida la familia. Si os refers al voto de castidad

Si os refers al voto de castidad explic Kembald, no es obligatorio en mi orden. Tan solo los hermanos que se sienten preparados para la entrega total a Dios realizan un voto de castidad, as como el de pobreza, de castigo, de verdad o de venganza. Hay infinidad de votos que un monje puede elegir tomar o no. Como veris la Orden de Vanaiar es una institucin abierta, al fin y al cabo. Yo mismo tengo esposa aqu en Kivala. Eso es algo que no necesitaba saber, Kembald dijo framente el rey. Kembald volvi a su severo y acostumbrado semblante, despleg la capa oscura de cibelinos ribetes morados y puso un puo sobre la funda vaca de su pual. Pues, entonces, majestad continu con una arruga en los ojos y sonriendo con desagrado, decidme por qu me habis hecho llamar, pues yo tampoco disfruto de las disputas familiares de esta casa. Creo que no me tenis en buena estima, Kembald mascull Khymir. Disculpad mi franqueza. Se inclin con un brillo sarcstico en la mirada. Pero me llamasteis a palacio y he acudido, aunque todava no conozco la razn de vuestra llamada. Khymir se incorpor en el asiento y cruz las manos, baj la mirada y la devolvi al monje, haciendo acopio de fuerzas. Todo llegar, Kembald murmur, pero Kembald no lo escuch y esper con una mueca de desconcierto. El rey se puso en pi y comenz a caminar

El rey se puso en pi y comenz a caminar lentamente por la sala alrededor del monje y sus acompaantes. Desde que vine a este reino he tenido usuales y duros enfrentamientos con vuestra orden manifest Khymir. En el imperio se aboga por la libertad de culto. No hay ningn dios superior a otro excepto para los mismos creyentes de cada religin, y el emperador est vetado por un consejo que le impone el respeto a todas ellas. Eso no quita que, de vez en cuando, surjan sectas peligrosas o enemistades entre cultos. Pero, la verdad, Kembald, nunca habra imaginado que una orden religiosa pretendiese acumular el poder, tanto sobre la fe de los creyentes como sobre la corona del reino. Majestad lo interrumpi el monje, el Canon de Adair otorg a la Orden de Vanaiar el derecho custodio sobre los reinos del norte y el cobro de un impuesto... No me refiero a leyes escritas por monarcas ciegos hace ms de doscientos aos! Me refiero al ansia de poder que os invade, como si fueseis portadores de la verdad. Somos defensores del norte... Sois viles asesinos que os habis enriquecido juzgando y sometiendo a los otros cultos religiosos hasta convertir al pueblo en temerosas ovejas. Pero eso va a cambiar a partir de hoy. Kembald se detuvo tras la afirmacin del rey que le daba la espalda ahora. Mir a sus acompaantes como si desease confirmar las palabras de Khymir.

Esa es una gran ofensa, majestad dijo con un tono pausado. Tal vez debierais recapacitar. Khymir ri al darse la vuelta. Recapacitar, yo? Soy el rey. Creis que soy uno de esos pastores de Bruma a los que hacis renegar de sus supersticiones y acogerse al nico Dios? Un Dios vengativo que promete un paraso tras la muerte y olvida el mundo en que vivimos. Qu es esto? pregunt Kembald con expresin de asombro y confusin. Un debate de teologa? No, dicono Kembald respondi Khymir, caminando unos pasos hacia la columna de luz bajo una claraboya. Voy a ofreceros el mismo trato que vosotros ofrecisteis a mis antepasados. Es una broma de mal gusto? Kembald lade el rostro. Debis saber, majestad, que vuestras palabras tendrn gran repercusin. Lo s asinti de forma lgubre. Por eso os invito a que renunciis a vuestro Dios y, como hombres aukanos, juris lealtad a vuestro rey. Kembald y su escolta miraban al rey Khymir con expresin de rabia contenida. Apenas pestaeaban, ni respiraban, inmviles como estatuas de bronce. No hubo respuesta a las palabras del rey, nicamente un largo y tenso silencio que acab con el chasquido de labios de Kembald. Abri la boca, tom aire y cogi su capa con la mano izquierda mientras se inclinaba.

se inclinaba. Creo que deberis discutir vuestras alocadas ideas sureas con Whetlay del Ro, majestad dijo a modo de despedida. Y recapacitad en vuestro desafo concluy dando media vuelta. Whetlay ha muerto apunt Khymir y Kembald volvi el rostro ptreo y fuera de s. Ments dijo con la mandbula tensa como cuero. No aleg el rey. A diferencia de vos, yo no miento. Eso es falso acus Kembald y seal a Khymir con el puo. El ejrcito misinio cruz el Kunai en orden de batalla para atacar Bremmaner, esta misma noche explic Khymir, saliendo de la luz y volviendo a su asiento. Hace das me pedisteis explicaciones sobre el despliegue de mis tropas en Porkala, y unos rumores que os llegaron acerca del saqueo de un monasterio de vuestra orden y la muerte de los monjes que all habitaban. Se detuvo frente al regio silln y se sent con los brazos a los lados. Su semblante acerado brillaba, hmedo y afilado . Tengo mis tropas tan al norte porque voy a tomar la ciudad autnoma de Rajvik, que vos controlis. A partir de esta noche ataques como el de Porkala se producirn en toda la Aukana occidental. Hasta erradicar a la mayor parte de los clrigos que forman la Orden de Vanaiar. Las tierras y posesiones pasarn a pertenecer a la corona, y nadie har nada por vosotros. Pronto seris declarados herejes en Misinia y no encontraris refugio en ningn

Misinia y no encontraris refugio en ningn lugar. Como veis, vuestro dios est terminado en el reino de Aukana. Kembald, aturdido, se envar con los labios trmulos y los ojos muy abiertos. Es una locura musit el monje con voz temblorosa. Tengo que confesaros que yo tampoco os tengo en buena estima, Kembald aadi Khymir, tristemente. Kembald daba un paso atrs cuando se encontr el acero de uno de los guardias atravesando su pecho. Su escolta, desarmados como estaban, opusieron toda la resistencia que encuentran puos contra espadas y hachas. Un monje muri junto a Kembald, de rodillas, entregado al fin estoicamente. Su hermano luch poco tiempo ms, rodeado por los guardias, en un charco de sangre. Ahora ya no hay vuelta atrs murmur el rey Khymir. Sus ojos estaban fuera de s y tena el aspecto de un anciano agotado y encogido en su silln de respaldo alto. Yo he cumplido mi parte del trato. El maestro Tiro Freydel se adelant hasta el cuerpo an con vida de Kembald. Con su semblante impasible, se arrodill a su lado y, de una de las mangas sac un pequeo cuchillo. Tom a Kembald por el pelo, levant su barbilla y mirndole a los ojos le abri un profundo corte de oreja a oreja. La sangre man como un ro junto con un breve gorgoteo. Despus se puso en pie y dio el cuchillo a Bilton, el jefe de la guardia. Habis hecho bien, majestad dijo en

Habis hecho bien, majestad dijo en voz muy baja. Khymir apoyaba la frente en la mano izquierda y pareca rezar en un murmullo, con los ojos cerrados. Frente a l los tres hombres se desangraban muertos. Maestro Freydel dijo Khymir sin levantar la cabeza de la oscuridad de su trono . Di a mi hija que no voy a visitarla. Pon cualquier excusa, no importa. Como deseis, majestad. Tiro Freydel se inclin sobre la sangre de Kembald. Vos sois el rey.

CAPTULO XIX

Las llamas se haban hecho con la mayor parte de la cubierta de La Buena Madre, prendido los barriles y arrasado con el cordaje del mstil. Entre columnas de humo que ascenda violentamente llevando con l torbellinos de ascuas, las sombras danzaban con el fulgor de figuras familiares, convirtiendo los rostros en demonios enviados en la noche. A un lado, tras la cortina de humo, la sonrisa del capitn Goreski y sus hombres disparando saetas hacia ellos parecan formar parte de un sueo. De repente, como un coloso escapando del infierno, apareci Ridhachadh.

Levant un gran fardo cubierto por lona y lo lanz por la borda. Con el rostro protegido por su gran antebrazo salt gilmente un muro gneo y lleg hasta Trisha. Haba cado al suelo cuando sali del camarote, sumergindose en un mar de fuego. Dio de cabeza en unos maderos y rod a un lado junto a un montn de cuerda aceitada. Sobre su hombro haba adivinado a Jared y Kali saltando por estribor y desapareciendo en la noche. Eso la dej casi tan confundida como el fuerte golpe en la cabeza. Intent levantarse, pero se senta aturdida y el aliento abrasador del fuego la mareaba. Kali, pens arrastrndose al otro lado bajo golpes de humo, pero Reid apareci frente a ella y le cort el paso. Rpidamente la tom por la cintura con una mano, como si fuese una mueca de trapo, y arranc de un golpe el cobertizo que haca de camarote. Trisha intent patalear, pero se sinti como una nia en manos de un Dachalan. Olen! grit Reid con su rocosa voz en la baranda de popa. Olen! Los barriles de aceite! Trisha, cubierta tras el rojizo cabello que caa en su cara, pudo ver a Olen, luchando con una capa contra las llamas mientras gritaba maldiciones. A su alrededor, dejando un rastro de humo e incandescentes cenizas, los dardos disparados por los hombres de Goreski se clavaban en la cubierta de madera. Trisha vio al capitn de Bremmaner apuntando a Olen con su puo y su voz desapareca devorada por el

su puo y su voz desapareca devorada por el sonido de la agonizante La Buena Madre. Trisha forcejeaba por liberarse, pero el gigante Reid no pareca percibir sus esfuerzos y continuaba atento a su compaero. Djame en el suelo, pedazo de asno! grit al tiempo que golpeaba las rocosas piernas. Pero su resistencia obtuvo el resultado contrario al esperado. En un rpido movimiento de cintura, Ridhachadh gir con Trisha y, como si no fuera ms que un ligero saco, la lanz al cauce del Kunai. Ella se dobl sobre su abdomen y vio cmo La Buena Madre se alejaba. En un fugaz instante adivin la cubierta iluminada por las llamas y el bote de Goreski cerca de la tea en que se haba convertido la embarcacin. Antes de poder ver a Olen y Reid, lleg el helado golpe con el agua, el silencio y la oscuridad. De ah en adelante el tiempo se convirti, para Trisha, en un moldeable sentimiento que jugaba con su consciencia. Pas una eternidad sumergida en el lquido fro. No vea sus piernas y apenas imaginaba dnde se encontraban sus brazos. Comenz a bracear con todas sus fuerzas hacia la sombra de la superficie, vio las estrellas al otro lado, el aire fresco que sus pulmones pedan con un hormigueo que, poco a poco, se converta en un sordo dolor. Pero en el ltimo esfuerzo, cuando deba atravesar la superficie, su cabeza choc con la roca y el barro. Trisha se detuvo confundida y comenz a escarbar en la oscuridad sin encontrar una salida. Finalmente

oscuridad sin encontrar una salida. Finalmente comprendi que haba nadado hasta el lecho del ro. La capa se le enredaba en torno al cuerpo, como una segunda piel pesada y gruesa que le impeda moverse con rapidez. Retir el pasador de su cuello y alz los brazos sobre su cabeza. Sus pies se apoyaron con fuerza sobre la roca del fondo y, despus de flexionar las rodillas, se lanz contra la oscuridad sobre ella. Nada tena en el pecho ms que una garra que la tomaba por el estmago y ascenda por su cuello, tomando la garganta, luchando con sus labios para mantenerlos cerrados a la corriente de agua y lodo. No poda soportar ms el dolor. Abri los ojos y un lamento nacido desde la impotencia se convirti en grito cuando sali a la superficie. Trisha respiraba, escupa agua y pataleaba, intentando mantenerse a flote en la recin conquistada corriente del Kunai. Haba perdido de vista a La Buena Madre y al bote del capitn Goreski, sustituidos por la noche y los reflejos de la espuma cristalina a su alrededor. Iluminados por la luna, vio los juncos que cubran la orilla e intent nadar hacia all, pero, al acercarse, un pequeo remolino la hizo girar sobre s misma y sinti un fuerte golpe en una rodilla. Estir los brazos hasta araar la pulida piedra e hincar los dedos en el cieno. Se arrastr sobre los junquillos y las caas hasta sentirse sobre un lecho de fina grava y arena. Cay sobre la espalda y se llev las manos a la cabeza mientras su corazn galopaba desbocado en el

mientras su corazn galopaba desbocado en el pecho. Estoy viva se dijo con una sonrisa, estoy viva. Poco a poco, la excitacin fue abandonndola, sustituida por un demoledor cansancio. Se senta dbil y sin fuerzas. Sentada sobre las piedras comenz a quitarse la ropa empapada y a dejarla a un lado. Su rodilla izquierda estaba hinchada y dolorida, y apenas poda doblarla. Con esfuerzo se puso en pie, apoyndose en un rbol muerto, y escrut ro arriba hasta encontrar el extinto fuego del bote en llamas. La silueta del otro bote se perda en la noche, convertido en una sombra que rompa los destellos del cauce, mientras que La Buena Madre desapareca para siempre bajo las aguas del Kunai. Cuando el ltimo espritu de fuego desapareci tragado por el agua, el ro volvi a la calma nocturna, olvidando lo ocurrido. Trisha se ocult entre la vegetacin cuando el bote de Goreski pas frente a ella. Poda ver, desde los juncos, a los remeros en sus puestos, la vela recogida en el palo central, y cmo Goreski daba rdenes a sus hombres para que amarraran la carga en la proa. Pasaron sus voces fuertes y el chapoteo de los remos en la superficie, y antes de que desaparecieran en la noche, Trisha qued envuelta por el murmullo del agua acariciando la orilla y los torbellinos rompiendo contra las rocas. Debo encontrarlos, pens. Tom sus ropas y las escurri lo mejor que pudo. Haba perdido una bota, as que rasg una de las

mangas de su camisa y envolvi su pie descalzo para protegerlo. Una brisa templada agitaba los juncos a su alrededor, y comenz a temblar de fro. La camisa se pegaba a la espalda y del pelo se le descolgaban gotas entre el pecho que le erizaban la piel en su carrera. Cruz los brazos y se encogi intentando entrar en calor. Debo encontrarlos, se dijo, y comenz a recorrer la orilla en direccin norte. Se detuvo sobre una roca grande rodeada de vegetacin y ote la otra orilla. Kali! grit con las manos junto a la boca. Kali! Trisha esper con el odo atento a cualquier sonido, pero al otro lado tan solo haba oscuridad y el murmullo del Kunai fluyendo de norte a sur. Tom aire por segunda vez, se llev las manos a la boca, pero alguien detuvo su llamada. Ser mejor que no grites le advirti una profunda voz, o la patrullera de Goreski podra volver. Trisha se detuvo en el acto y ech mano al cinto, para descubrir que tambin haba perdido su arma durante el chapuzn. Respir aliviada cuando reconoci la enorme figura de Ridhachadh apareciendo de entre la maleza. Se sinti aliviada, y a pesar de que no conoca al gran hombre salt adelante y, con una sonrisa, abarc con los brazos el pecho de Reid. Ests bien! exclam con el rostro contra su pecho. Pensaba que era la nica que salt.

No saltaste la corrigi l, la hizo a un lado y tom asiento en la roca, yo te lanc. Es verdad asinti Trisha, me salvaste. Te estoy agradecida. No tiene importancia dijo l, y baj la mirada en un gesto tmido. T hubieses hecho lo mismo por m. Si tuviese tu fuerza. El hombretn asinti con una media sonrisa y desvi la mirada al ro. Abrazaba las piernas con los brazos, y su rostro pareca ptreo a la azulada penumbra. Reid tena una mirada evadida, concentrada, y triste al mismo tiempo, como si por su mente pasasen asuntos ms importantes que la prdida de su bote, el naufragio y la situacin en la que se encontraban. No dijo nada, simplemente ignor a Trisha y permaneci meditabundo en su lugar. Y? Trisha encogi los hombros. El gran hombre la mir fijamente y sus labios formaron una lnea recta. Y? respondi con su voz gutural. Los otros, mis amigos, Olen, el capitn Goreski comenz a enumerar con los ojos muy abiertos. Han quemado vuestro barco, por todos los infiernos, no tienes nada que decir? Es una pena asinti Reid, pausadamente. Trisha se llev las manos a la cintura y resopl con incredulidad. Sabes dnde est Olen? escupi ella. Vendr dentro de un rato. Dnde est? insisti.

Dnde est? insisti. Se encuentra unas doscientas varas corriente arriba explic, sealando con el cuadrado mentn. Est ofuscado intentando salvar sus cosas. Y por qu no lo ayudas? Porque no queda nada que salvar. Se encogi de hombros y volvi su vista al ro. No recuperar nada ms de lo que ya tiene, y de todas formas sera un estorbo en adelante. No ests enfadado o furioso por lo ocurrido? pregunt ella, arrug la frente y se sent a su lado. De qu me servira estar furioso dijo tranquilamente. Caminar ro abajo ha sido ms til. Te he encontrado. Trisha suspir con la mirada perdida en los efmeros destellos sobre el agua. Quieres encontrar a tu amiga, verdad? pregunt Reid. Qu puede haberles pasado? Trisha ocult el rostro entre sus manos. Vi cmo saltaban por estribor respondi Reid. Si no se han ahogado, deben de estar en la orilla misinia. Jared at una cuerda a un barril y se quit la capa antes de saltar murmur Trisha, entrecerrando los ojos. Lo haba planeado todo. La corriente al otro lado es ms fuerte. Quiz recorrieran algunos cientos de pasos hacia el sur antes de llegar a tierra explic Reid. Tenemos que encontrarla se dijo Trisha sin que las palabras asomaran a sus

Trisha sin que las palabras asomaran a sus labios ms que convertidas en un murmullo. Tengo que ayudarla. Reid haba vuelto a su posicin silenciosa, apenas se le vea respirar. Trisha le dio un codazo en el costado y se puso en pie de un brinco. Levanta, pedazo de bestia dijo con el semblante severo y los brazos en jarras. Busquemos a Olen. Tenemos que cruzar al otro lado. Reid se levant lentamente, apoyndose en sus grandes manazas y se sacudi la arena de los pantalones y la camisa. Eso no ser difcil dijo. Por qu? pregunt Trisha. Es una larga historia musit con su rostro imperturbable y se abri camino entre los arbustos. Claro asinti Trisha, irnica, y a ti no te gusta contar historias, me equivoco? pregunt antes de seguir a Reid, pero no obtuvo respuesta. Caminaron en silencio, siguiendo el cauce del Kunai. Ridhachadh apartaba a su paso la vegetacin y buscaba el sendero que anteriormente haba abierto hasta encontrar a Trisha. Era un camino irregular plagado de rocas resbaladizas y socavones de tierra hmeda donde perder el equilibrio. Trisha segua atentamente cada paso del gigante hombretn, pero sus zancadas eran largas y su pie descalzo la haca retrasarse y perderse en la noche. Reid la esperaba cada pocos pasos, rompiendo ramas y buscando apoyos seguros

rompiendo ramas y buscando apoyos seguros para ella. No mucho tiempo despus, escucharon la enojada voz de Olen que escupa maldiciones. Se encontraba con el agua a la cintura, braceando para intentar sacar del agua unas telas empapadas que cargaba sobre sus hombros. Cuando Ridhachadh apareci en la orilla, se detuvo con expresin de enfado. Dnde diablos estabas? exclam. He encontrado a la mujer respondi Reid y seal tras l a Trisha. Me abandonas a mi suerte por una mujer? pregunt antes de chapotear. Menudo compaero me he buscado. Debera haberte dejado cuando nos persiguieron aquellos montaeses de Rajvik. Pero no lo hice, y qu recibo a cambio? Ingratitud. Vaya compaero. Continu refunfuando mientras luchaba con las empapadas pieles y sus botas desaparecan en el fango. Ridhachadh baj hasta la corriente del ro y alarg una mano hacia Olen. Eso, aydame ahora se compadeca Olen con los dientes prietos por el esfuerzo. Yo pensando en nuestro futuro y t por ah, dndote un bao con la pelirroja. Consigui salir del cauce y arrastrar las pieles hasta un hmedo montn que haba acumulado sobre las piedras. Despus se arroj al suelo y estir los brazos a los lados mientras recuperaba el aliento. Aunque no tuvo tiempo para mucho, pues Trisha camin hasta l y le dio un puntapi en el muslo.

Pero qu haces, zanahoria! exclam, incorporndose. Te has vuelto loca? Se puede saber quines eran esos hombres? lo interrog ella con el cejo prieto . Casi nos matan a todos. Ese no es asunto de tu incumbencia explic l, amablemente. Es de mi incumbencia si el bote que me transporta es atacado y hundido aleg Trisha. Asuntos personales que no tengo por qu explicarte. Lade la cabeza con una sonrisa y dio media vuelta hacia Reid. Podas haberla dejado en el agua aadi, ante lo que el hombretn se encogi de hombros y busc un lugar en el que sentarse aparte de sus trifulcas. La orilla aukana no es segura. Trisha alz las manos y mir alrededor. Propongo que pasemos al lado misinio. Estoy a favor y en contra replic Olen irnicamente y comenz a estirar las pieles en el suelo. Qu quieres decir? pregunt Trisha. Quiero decir que esta no es la orilla aukana explic despus de arrojar las pieles a sus pies. Est claro que la orientacin no es lo tuyo, pelirroja. Si as fuera, sabras que pisamos suelo del ducado de Bremmaner. Y, s, despus de ver la clida acogida de Goreski deseo, tanto como t, salir de aqu. Pero antes me gustara saber quin te ha nombrado capitn. Nadie me ha nombrado nada! exclam ella, indignada. Solo digo lo que

exclam ella, indignada. Solo digo lo que me parece ms apropiado. Y cmo vas a pasar al otro lado? pregunt con tono de mofa y seal la oscuridad en la que se encontraba la otra orilla . Piensas esperar que vengan los de Bremmaner con su bote, sus armas y su mal humor, a llevarte en brazos hasta el lado misinio? Trisha apret los labios y tartamude con una mano en alto. Vi una granja con amarre a una legua de aqu, ro arriba retumb, tmidamente, la pesada voz de Ridhachadh. La mandbula de Olen cay descolgada sobre su pecho y Trisha sonri, satisfecha. Es una conspiracin dijo de forma ladina y seal a ambos. No, una conspiracin no, llamemos a las cosas por su nombre. Un motn. No puede ser un motn si no tienes barco aadi Trisha. Eso es cierto murmur contrariado Olen. Pero no importa, sigue siendo una rebelin. Tendremos que ir hasta la granja y encontrar un modo de cruzar el ro. Despus podremos encontrar a Jared y Kali. Un momento! grit Olen. Cmo que buscar a Jalid y Kale? Eso no est en nuestro plan, pecosa. Pasaremos al otro lado y seguiremos nuestro camino al sur con nuestras pieles. Son Jared y Kali, y el sur es una buena direccin replic Trisha. Jared no haca

direccin replic Trisha. Jared no haca ms que insistir en ir al sur. Tan solo tenemos que buscar su rastro hasta que los encuentre. Encuntralos t sola, mujer dijo Olen. T mismo dijiste que la orilla misinia estaba bajo control del priorato de Villas del Monje. No es seguro con la guerra que se avecina. Por eso mismo no iremos contigo aadi Olen al tiempo que sonrea sarcstico. Qu tengo que hacer? Trisha se encogi de hombros. Mejor no preguntes respondi Olen como una amenaza. Y t, chame una mano, pedazo de carne. Si fuese carnero asado, ya estaras aqu esperando tu racin. Ambos hombres se haban puesto a recoger las pieles, extendiendo las ms grandes primero y colocando las pequeas en la parte de arriba. Trisha pensaba y repensaba qu hacer para conseguir algo de ayuda en aquella noche fra, empapada, en la oscuridad pedregosa del ro. Es la orilla equivocada, se repeta, sin poder olvidar que cuanto ms tiempo pasaba ms difcil sera de encontrar el rastro de Kali. Os pagar propuso Trisha de repente. Nos pagars? exclam Olen, escptico. Mrate bien, ardillita. Lo has perdido todo, ests empapada y con barro en el pelo. Incluso te falta una bota. Qu tienes para pagarnos? T tambin lo has perdido todo escupi ella despus de mirar su pie descalzo envuelto en un sucio trozo de camisa. Te

envuelto en un sucio trozo de camisa. Te pagar con una promesa. Las promesas se pagan bien en el pas de los tontos ri l y dio un codazo cmplice a Reid. Conoces a Ela Adjiri? La voz de Trisha sonaba muy seria. Oh! exclam Olen adoptando una postura extraa, inclinado a un lado y en tono rimbombante. S, nos invit a su casa el ao pasado pero tenamos que asistir a la boda del emperador de Serende. No me digas que ella nos pagar por ti. Esa historia est muy usada, pecosa concluy con un rugido mientras golpeaba una piel con la palma de la mano. Eso es justo lo que iba a proponer apunt ella. Es mi tutora. Puedo pagarte lo que consideres por encontrar a Kali y su padre y acompaarnos al sur hasta Rndeinn. Tienes mi palabra. Olen se enderez lentamente, pas la lengua por los labios y entrecerr los ojos para ver mejor a aquella mujer, cubierta de barro, que hablaba de la noble Ela Adjiri en la hmeda penumbra del Kunai. Incluso Reid se haba quedado quieto, con su rostro de piedra, manteniendo en alto una piel extendida. Qu es una tutora? pregunt Olen, pausadamente. Es mi madre adoptiva. Ja! exclam l y volvi a sus pieles . Ni siquiera eres capaz de mentir en consecuencia. Podras haber dicho que es tu madre, o tu hermana, o tu prima. Pero, una tutora.... Cmo se demuestra eso?

Es la verdad, no he mentido explic Trisha, atnita. Mira, jovencita la cort, levantando una piel frente a ella. Estas son pieles de tikrik macho. Una especie de cabra montesa del norte de Rajvik. Sabes por cunto puedo venderlas en Rndeinn sin arriesgarme a ser timado por una pelirroja como t? Mucho menos de lo que yo te pagara. Tu tutora nos pagara, no te des tanto mrito replic, desdeoso. Cul es el problema? se enoj Trisha . No te gusta ser contratado por una mujer? No me gusta que me mientan respondi l con una falsa sonrisa. Pues aplcate esa norma a ti mismo. Te he dado mi palabra asinti Trisha de forma tajante. De la misma forma que t prometiste no herir a Jared cuando os marchasteis en busca del bote. Olen mir a Ridhachadh, que inclin el gesto y subi una ceja ligeramente, en una especie de leguaje de escuetos signos. Respondi con un bufido, y el gigantn volvi a su semblante impertrrito. Est bien dijo finalmente Olen, ofreciendo su mano a Trisha. Tienes un trato, pecosa. Y espero que no sea un truco o te vender al primer esclavista de Araknur que encuentre. Trisha sonri y tom la mano de Olen. El gigantn y yo cobramos por das, as que cuanto antes lleguemos a Rndeinn, hogar de tu tutora y pagadora del montante, menos caro te resultar nuestra compaa.

caro te resultar nuestra compaa. Eso no ser ningn problema dijo Trisha. Lo que me importa realmente es encontrar a Kali. Olen tom los extremos de la piel que haba colocado en la base del montn y los anud, formando un improvisado fardo que asegur con una cuerda remendada y llena de nudos. Se acuclill y levant el enorme bulto hasta la altura del pecho, con gran esfuerzo, apretando la mandbula, enrojecido y tenso como si fuese a estallar. Pero qu haces? dijo Trisha, contemplando la escena. Son... muy.... caras... ya... te... lo... dije... tartamude l. Yo puedo cargarlo intervino Reid, ech mano del gran fardo y se lo llev al hombro sin demasiado esfuerzo. Al norte, pues dijo Trisha, algo dubitativa. Mir a los hombres y ambos asintieron. Se senta un poco temerosa e intrigada. Haba contratado los servicios de dos contrabandistas mercenarios? Si as era, no haba sido su propsito, aunque, de todas formas, era la nica manera de ganarse la ayuda de aquellos dos buscavidas, por lo menos de momento. Si todo sala como pensaba, pronto encontraran a Kali y viajaran a Rndeinn, a cobijarse bajo la sabidura y el poder de Ela Adjiri, su tutora. Aunque Reid haba visto una granja a una

Aunque Reid haba visto una granja a una legua, ro arriba, el hombretn err en la distancia, quiz por la velocidad del bote, quiz por la noche, o quiz porque para un hombre de tres varas de altura una legua debe parecer un agradable paseo. As que el camino junto al cauce del Kunai se convirti, durante bastante ms de una legua, en un tortuoso sendero repleto de cantos resbaladizos y charcas traicioneras. Con el despuntar del alba en el horizonte, llegaron a los campos labrados y dejaron atrs la humedad del ro. Tras el largo trayecto, Trisha se encontraba exhausta, ya que por lo menos sus ropas se haban secado y acostumbrado a las heridas en su pie descalzo. La llen de optimismo la silueta de las casas en la claridad matutina, y pens que quiz s pudiese encontrar a Kali, y llevarla ante Ela, pues saba que un caso como el de la muchacha deba estar en manos de alguien de la talla y el conocimiento de su tutora, o quizs, si eso era posible, alguien ms sabio. Caminaba en silencio, dando vueltas al poder que presenta en ella, la fuerza incontrolable y destructora que Kali albergaba en su interior. Ella misma lo haba visto en la cabaa, donde mat a dos hombres y derrib un muro cuando el peligro fue inminente. Era como un huracn en una tinaja, que una vez rota la fina, pero slida, capa que lo contena, se desataba salvaje. Esa nia llevaba la marca de la muerte escrita en el destino. Y bien? Olen se detuvo al llegar a un cercado que limitaba los campos. Cul es

cercado que limitaba los campos. Cul es el plan ahora? Pediremos ayuda y nos cruzarn al otro lado del ro respondi tranquilamente Trisha. S, claro resopl Olen. Deberas de mirarte bien. Tu aspecto no inspira mucha confianza, y en cuanto ese granjero nos vea esperando fuera, puedo asegurarte que correr a buscar su hacha. No es culpa ma, Reid suele provocar ese efecto en los extraos. Confa en m dijo Trisha, pas el varado y camin sola hacia el grupo de casas . Vosotros esperadme en el embarcadero. Olen y Ridhachadh vieron cmo la mujer pelirroja se alejaba hacia el grupo de casas que formaban la granja. Eran tres edificios pequeos de una altura, con la gruesa techumbre de paja y barro, rodeados por almacenes y corrales de piedra y madera, un pozo y un silo subterrneo coronado por una caseta de madera. En silencio, ambos arrugaron la boca y, sin demasiada conviccin, caminaron hasta el embarcadero, Olen mordisqueando una paja y Reid cargando el pesado fardo a su espalda. Ambos caminaban distrados, Ridhachadh por ser esa su impenetrable forma de ser, y Olen por la prdida de su bote, La Buena Madre. Se encontraba decado y arisco, y a decir verdad no confiaba en encontrar a la nia y su padre, aunque, por lo menos, cruzaran el Kunai y viajaran al sur, alejndose para siempre de Bremmaner. Por todas las monjas alegres

murmur Olen cuando vio a Trisha salir de la casa seguida por un hombre en direccin al embarcadero. Caminaba muy segura, con una media sonrisa, y de vez en cuando cambiaba alguna palabra con el hombre, que tambin sonrea. Olen se qued boquiabierto. El granjero camin a paso vivo hasta ellos, y les ofreci a los pasmados extraos, su mano y un clido recibimiento. As que ustedes son los amigos de mi querida Trisha dijo en el dialecto aukano, con un fuerte acento de Bremmaner, al tiempo que estrechaba sus manos. Suban al bote, en un momento estarn a otro lado. Caramba, s que es grande su amigo dijo mientras se rascaba la barba y contemplando de arriba abajo a Reid. Seal el bote, amablemente, y comenz a aflojar el cabo de amarre. Olen interrog a Trisha con el labio descolgado y una expresin, ciertamente, estpida. Ella, sonrea satisfecha, gui un ojo y tom asiento en la popa del pequeo bote de remos. Olen se sent junto al fardo de pieles y Ridhachadh tras ellos, encogido sobre sus rodillas, intentando no sacudir la embarcacin con sus movimientos. El granjero observaba atentamente al grandulln, encajado en su lugar, y cmo el enorme peso del hombre levantaba la quilla del bote al extremo de la proa. Sobrepeso mascullaba el hombre al tiempo que agitaba la cabeza. Es peligroso, la corriente es fuerte bajo la superficie. Es un ro engaoso. Sobrepeso. Es un peligro.

ro engaoso. Sobrepeso. Es un peligro. Trisha puso una mano en su rodilla y le mir de forma cndida. Solo ser un momento, Grendel dijo con voz melosa. Mis amigos y yo queremos llegar a la otra orilla. Hars eso por nosotros? Grendel la mir con expresin bovina, mientras tartamudeaba palabras sin sentido. S... dijo vehementemente. Lo que sea por Trisha y sus amigos. Os cruzar al otro lado. Y con esas palabras separ el bote del embarcadero con uno de los remos y comenz a alejarse hacia la orilla contraria. Es peligroso cruzar con sobrepeso, es peligroso repeta el hombre con los ojos fuera de s. Pero har esto por vosotros. Cualquier cosa por Trisha. La semana pasada vinieron soldados y se llevaron toda la piara y mis reservas de vino. No son momentos seguros. Mi mujer tiene familia en Bremmaner. Dicen que los exploradores aukanos estn cerca. No es seguro cruzar el ro con extraos. No es seguro. Pero no somos extraos, Grendel. Trisha sonri. Somos amigos. El hombre guard silencio un momento, como si intentara recordar algo, descart algn pensamiento que rondaba su cabeza y continu remando. Y, desde cundo conoces a Trisha, Grendel? pregunt de forma suspicaz Olen, con los brazos cruzados frente al pecho. Desde cundo, desde cundo? se cuestion Grendel, confundido. Desde siempre respondi Trisha por

Desde siempre respondi Trisha por l. Claro, claro, desde siempre corrobor el granjero. Desde siempre murmur Olen en actitud ladina. Intercambi una mirada con Trisha y volvi su vista al cauce del ro. En pocos minutos y sin sobresaltos se encontraban en la parte misinia del Kunai. Grendel les estrech las manos de nuevo, se despidi de ellos, e incluso les dio un pequeo hatillo con provisiones que su mujer haba preparado para su querida amiga y acompaantes. Tambin un par de botines viejos para Trisha, que ella rechaz una y otra vez, aunque Grendel insisti pues a l ya no le servan. Volvi al bote y se alej con una expresin de insana euforia en la mirada. En cuanto se encontr a la mitad de su camino, Olen golpe con un puntapi el saco de pieles. Bruja! exclam con el dedo sealando a Trisha. Saba que algo ocultabas tras esa cara bonita. No soy ninguna bruja, pirata del tres al cuarto replic ella. Pues ya me dirs qu maravillosa relacin te une con un granjero del Kunai al que no habas visto nunca se mof Olen. Tengo facilidad para conseguir cosas de la gente explic ella, y baj la mirada, avergonzada. Pues entonces consigue un bao, ropa limpia, unas monturas... dijo l, alzando las cejas cosas de utilidad. No pienso hacer eso dijo Trisha con

No pienso hacer eso dijo Trisha con rotundidad. Y cmo s que no has utilizado conmigo tus poderes, bruja insinu l en actitud cavilosa. Porque te estoy pagando por tu ayuda, necio respondi Trisha con las manos en la cintura. Es cierto asinti Olen despus de pensar la respuesta un momento. Ahora, si no os importa, deberamos seguir hacia el sur hasta encontrar algn rastro de Kali explic en un tono rotundo pero calmado. Os recuerdo que ese es nuestro acuerdo. Qu ocurre con esa nia? pregunt Olen. Tambin es bruja o algo as? Kali es importante para m. Alberga un gran poder en su interior y no creo que sea peligrosa, excepto para ella misma. Recuerda lo que dijiste anoche acerca de los clrigos del priorato de Villas. Solo espero llegar a tiempo y que no caiga en manos equivocadas. Los clrigos de Mann no la entregaran a los inquisidores, pero con estos monjes nunca se sabe, y menos con la amenaza de la guerra sobre ellos explic Trisha en un gesto grave que pareci no afectar a Olen, que continuaba con las cejas convexas y los labios levantados en una mueca de desagrado. No me gustan los marcados fue toda su respuesta a la explicacin de Trisha. A no ser que me den de comer. Puedes hacer que las truchas del ro salten a la orilla y se cuezan al fuego? Eso sera muy amable por tu parte.

Deb haberte reconocido por tu olor, solo los razaelitas huelen as. Trisha se llev de nuevo las manos a la cintura y exclam, indignada: Te he dicho que es importante para m! Y cmo que deberas reconocerme por mi olor? A qu te refieres? se alarm al tiempo que observaba el lodo seco sobre la mayor parte de sus ropas. Me refiero a que tambin ser importante para su padre, aunque parece que t solo buscas a la nia. Deberas recordar que tiene su propia familia. No te ense eso tu tutora en Rndeinn? Olen se apart el tostado pelo que caa en sus ojos y comenz a seguir el cauce del ro hacia el sur seguido por Reid, que cargaba el fardo de pieles. Trisha guard silencio ante el reproche de Olen y record a Jared. Quiz l no estuviese tan de acuerdo en llevar a Kali al sur, pero ella senta la urgencia de ayudar a la muchacha. A pesar de la hostilidad de Jared y el hermetismo de su hija, desde que los conoci senta el irrefrenable impulso de acercarse a ella y acompaarla en su camino, fuera cual fuera. Trisha tena el presentimiento de que Kali estaba muy sola y en inmediato y gran peligro. Mir su mano y record el primer contacto que tuvo con ella y cmo una sensacin vertiginosa, similar a cuando se asoma uno a un precipicio, la tom por dentro como un cepo de hielo. Deba encontrar a Kali. Solo Ela Adjiri podra ayudarla. Era parte de su misin en el norte. En unas horas llegaron al lugar donde La

En unas horas llegaron al lugar donde La Buena Madre haba sido atacada y hundida. El paisaje de los prados misinios se vea muy diferente iluminado por el sol de medioda. La hierba tena un aspecto amarillento y las colinas, poco pronunciadas, estaban salpicadas por piedras y calvas de tierra marrn, con algn solitario bosquecillo de alcornoques o encinas. Trisha pens que deberan comenzar a buscar, a poca distancia del ro, algn rastro que les indicara el camino que Jared y Kali haban seguido. Sin embargo, Olen insisti en que deba de ser Ridhachadh el que buscase rastros, pues era experto en encontrar las huellas de los osos en la nieve de los Montes de Brnt y, aunque ella no vio ningn mrito en ello, accedi a que el gigantn dirigiese la bsqueda. Haba comenzado a caer el sol cuando Reid encontr restos de una fogata entre unos arbustos. De eso nada, jefa salt Olen cuando Trisha propuso continuar hacia el oeste desde aquel punto. Pasaron la noche aqu y nosotros en el camino. No hemos dormido en los ltimos dos das, apenas hemos dado un bocado. Descansaremos y maana continuaremos la bsqueda. Podemos alcanzarlos esta misma noche insisti ella. Solo son una nia y su padre, por todos los dioses antiguos! exclam Olen. Les daremos alcance despus de descansar. No pueden avanzar tan rpido. No tienen vveres, ni transporte, ni conocen la zona. Qu es lo

ni transporte, ni conocen la zona. Qu es lo que pretendes, pelirroja puso su rostro frente al de ella, estn en deuda contigo? Trisha baj el rostro, avergonzada y murmur una inteligible disculpa. Olen dio media vuelta y volvi hacia el fardo de valiosas pieles y su compaero, Reid, que descansaba a un lado. Cada vez dudo ms de la claridad de esta cacera dijo Olen cerca del grandulln. Busca algo de lea seca y encenderemos un fuego. Yo pensar algo que llevarnos a la boca. Reunieron, junto al fuego, las pocas provisiones que restaban del amable Grendel, hojas de mantoreal, dos huevos que encontr Olen y algunas races largas y gruesas con un sabor agrio pero agradable. Comieron en silencio, al tiempo que las sombras crecan y la estrecha franja anaranjada de oriente desapareca para dejar paso a la noche. Reid, que haba salvado su bolsa de viaje antes de saltar de La Buena Madre, comenz a fumar en una larga pipa que desapareca entre sus gruesos dedos. Olen deshizo el fardo y tom algunas pieles, extendindolas en el suelo, cerca del pequeo fuego. Si lo deseas puedes utilizar algunas pieles para cubrirte dijo a Trisha, cuyos pensamientos andaban perdidos entre las llamas y brasas crepitantes. A pesar de ser tan caras? Inclin ella el rostro con una sonrisa. Te las pienso cobrar al final de nuestro viaje respondi l, y dej dos gruesas pieles

viaje respondi l, y dej dos gruesas pieles a sus pies. No le das ninguna a l? pregunt Trisha, sealando a Reid, que fumaba de su pequea pipa con la vista en el cielo despejado y abierto. Reid? se extra Olen. No tendra fro ni aunque lo sumergieras en un mar de hielo. Se cri con la nieve hasta el cuello; para l, esto es como los mares del sur. Hace mucho tiempo que os conocis? pregunt Trisha mientras se tumbaba sobre el mullido y clido colchn. Mucho ms del que no nos conocemos. Sonri l, satisfecho. Bueno, eso por mi parte, los Grandes hombres de Brnt son muy longevos. Creo que Reid tiene ms de cien aos, ms o menos. Verdad, Reid? El gigante continu fumando con expresin taciturna sin prestar atencin a su compaero . Ves? As no hay manera de saber nada. No habla mucho apunt Trisha. Al principio me llev una semana saber cmo se llamaba explic Olen. Y seis meses entenderlo. Por qu viajis juntos? pregunt ella, tumbada sobre un costado, con el rostro sobre la mano y la clida luz acariciando su rostro. Esa es una larga historia que no te voy a contar ahora descart l con un movimiento de la mano aunque sintindose halagado. Y t ella se encogi de hombros, qu hay de ti? Yo soy un hombre sin patria, un

aventurero que recorre el mundo, un ladrn de corazones que no sirve a ningn rey y complace a todas las damas. Olen sonri y lanz unos pequeos guijarros a las llamas desde donde estaba recostado. Trisha lo observ un momento. Su pelo lacio cado a un lado, los fuertes hombros y la cintura estrecha, su gesto seguro y soberbio como una mscara de engreda indiferencia. Y ese acento? lo interrog Trisha, tom una piedrecilla entre sus dedos y la arroj tambin a la fogata. Qu acento? Olen arrug la frente. No puedes engaarme canturre ella acompaada por el brillo de sus ojos, tengo muy buen odo. Pues lo has perdido bajo el agua replic l, porque yo no tengo acento alguno. S lo tienes. De dnde eres? Norte de Aukana? Pero ri l, de qu acento ests hablando? Debiste golpearte la cabeza contra alguna roca en el ro. Ese acento que tratas de disimular continu ella. Lo noto algunas veces cuando hablas, pero no puedo identificarlo. Has debido practicar mucho para cubrirlo as. Finges un acento para cubrir otro? Qu ocurre?, te avergenzas de tus orgenes? En el rostro de Olen cualquier luz de coqueteo fue sustituida por una sombra furiosa, entrecerr los ojos y arrug la nariz. Eso no es de tu incumbencia, caramanchada dijo secamente.

caramanchada dijo secamente. Lo siento si te he ofendido, solo pretenda charlar un rato se disculp Trisha. Y ms te vale no intentar nada con tus conjuros mentales en m escupi Olen antes de darse la vuelta sobre su improvisado lecho . O lo pagars muy caro. All! exclam Reid, de repente. Ambos se pusieron en pie de un brinco y siguieron el brazo de Reid, sealando hacia el oeste. En la oscuridad de la noche, sobre la lnea del negro horizonte, haba aparecido una estrella fulgurante que emita destellos, como un espejo al sol. Por todo el oro del imperio. Qu es eso? murmur Olen. Nunca haba visto una estrella as respondi Trisha. No es una estrella apreci la profunda voz de Reid. Observaron en silencio los brillantes destellos de aquella efmera aparicin, hasta que, de repente, desapareci, dejando tras ella el recuerdo en la retina. Esperaron un buen rato que la luz retornase al horizonte o que alguna seal les hiciese sospechar qu poda ser aquello que arda en un refulgente resplandor blanco, pero no pas nada. Reid encendi otra pipa sin quitar la vista de la infinita negrura, Olen volvi a sus pieles murmurando maldiciones y Trisha se tumb de lado, dando la espalda a la fogata y ocultando sus turbulentos pensamientos. Kali pensaba, tengo que encontrarla, tengo que

pensaba, tengo que encontrarla, tengo que encontrarla. Y con esas palabras flotando en su memoria la venci un pesado sueo. Cuando despert, sus msculos estaban doloridos y las articulaciones rgidas como estacas de palo. Parpade varias veces y estir los pies, cubierta bajo las pieles que le prest Olen y su propia capa. Bostez y pens que en realidad no haba sido tan mala idea acampar y descansar. Con el nuevo da encontraran mejor el rastro de Jared y Kali y quiz por la noche les hubiese dado alcance. Deba comenzar a pensar excusas para convencer a Jared de la casualidad de su encuentro, aunque todas le sonaban falsas y forzadas. Quiz la verdad fuese suficiente, aunque Jared era un hueso difcil de roer. Jams permitira que su hija viajase al sur a casa de una extraa, ni aunque fuese la Seora de Rndeinn. Todo el mundo tiene un precio pens Trisha, incluido Jared, y tal vez su amor por la bebida sea la grieta que debilite el muro antes de que se resquebraje. Comenzaba a sentirse adormilada otra vez, confundiendo sus pensamientos sobre Jared y Kali con imgenes onricas de esa misma noche, cuando un aroma la golpe en el estmago y la hizo incorporarse. Tienes hambre, pecosa? dijo Olen mientras daba vueltas sobre las brasas a un par de buenos peces. Trisha parpade de nuevo y se rasc entre el pelo. De dnde ha salido eso? pregunt con la mirada en el pescado.

con la mirada en el pescado. Del ro respondi Olen. Con un hilo, una mosca, y paciencia. Es increble murmur ella. Lo s.Sonri Olen, levant uno de los peces, sopl sobre la carne humeante y se lo ofreci. Reid ha encontrado el rastro de tus amigos. Ms adelante se pierde, aunque es fcil suponer que continuaron hacia el oeste, entre las colinas. Magnfico! exclam Trisha con la boca llena de jugoso pescado blanco. Esto est delicioso. Siento no tener especias para aderezo aadi Olen, sentado con las piernas cruzadas y mordisqueando su pieza. Y yo siento haber sido indiscreta anoche dijo ella bajando la mirada. A veces me meto donde no me llaman. No tiene importancia. Olen sonri con la boca llena. Todos somos curiosos. No te lo reprocho. Soy un tipo interesante como pocos. Eres un engredo replic ella. Piensa lo que quieras pero, gracias a m, ests desayunando y has dormido caliente. Deberas de estarme agradecida. Qu insinas? Trisha torci el gesto. Un poco de cortesa replic. Trisha lo mir un instante y se puso en pie como una exhalacin. Adems de engredo, Olen dijo ella con los dientes prietos, eres un idiota. Recoge tus pieles, seguiremos el rastro que encontr Reid, de inmediato.

Les llenas el estmago y solo recibes reproches! grit l a su espalda. Encontr a Ridhachadh luchando contra unas zarzas y tomando pequeas moras, delicadamente, entre sus dedos y envolvindolas en un fino pao. Es cierto que has encontrado un rastro? pregunt ella bruscamente a sus espaldas. Reid mir por encima de su hombro y asinti. Me gustara seguirlo cuanto antes. El hombretn arrug los labios y se qued pensativo un instante. Trisha trag saliva y cruz los brazos frente al pecho, en actitud severa. Quiz demasiado severa. Pero Reid no dijo nada. Sali de entre las zarzas y volvi al ro, pasando frente a la mujer pelirroja sin decir una palabra. A dnde vas? pregunt ella con voz trmula. A recoger nuestras cosas respondi l antes de desaparecer en la maleza. Trisha se sinti un poco estpida, pero si iba a pagar a aquellos hombres por su compaa y proteccin hasta Rndeinn, debera dejar bien claro quin mandaba all. Aunque, en realidad, el nico problema fuese Olen y su prepotente manera de tratarla. No le importaba la cordialidad de las formas, pero aquel pirata del tres al cuarto no le inspiraba ninguna confianza. Un trato era un trato, eso los una en una relacin comercial, y ella era la que sealaba el norte durante el tiempo en que estuviesen juntos.

Y as fueron en la direccin que el rastro pareca indicar. Caminaron hacia el oeste hasta encontrar un camino que recorra de norte a sur los prados de Misinia. Trisha pens que Jared y Kali habran caminado hasta una aldea que se vea en el horizonte e intentado conseguir provisiones para el camino, pues no tenan ms que un odre de agua y Jared se encontraba dbil desde que los vio por primera vez en el camino a Porkala. Olen, que se haba mantenido en silencio toda la maana, comenz a poner pegas al plan de Trisha. En primer lugar no crey conveniente dirigirse directamente hacia el resplandor que haban visto la noche anterior, pues, por si no lo haban notado, ese era el lugar hacia el que caminaban. Y, en segundo lugar, record a Trisha que deban ir al sur, no al norte. Trisha no haba olvidado el resplandor que apareci en el horizonte haca unas horas, de hecho, era un acicate para ella, pues tena el oscuro presentimiento de que algo terrible haba ocurrido. Pero no poda compartir esa inquietud con Olen y Reid, pues ni siquiera ella saba adnde les llevaba, ni a qu podan enfrentarse. Ante todo, en los pensamientos de Trisha, se encontraba Kali. La promesa de comida, vino y un lecho mullido, fueron suficientes para que Olen olvidase el resplandor y pasase el resto del camino especulando sobre la dudosa calidad de la cerveza misinia. Pens vender algunas pieles, no todas, las suficientes como para pagarse un buen banquete y la compaa de alguna mujer alegre, si es que en aquella

alguna mujer alegre, si es que en aquella pequea villa exista la alegra, cosa que dudaba a medida que la distancia se acortaba. Era un conjunto de casas y corrales muy tpicos del norte de misinia. Edificios toscos y resistentes, de una altura, o quiz dos, y de techos muy inclinados. Olen descart la esperanza de encontrar una posada que sirviese jugoso lechn y, ms tarde, olvid la posibilidad, al menos, de una msera taberna, as que comenz a especular sobre la famosa hospitalidad del norte de Misinia. Pero sus palabras se fueron vaciando de confianza hasta desaparecer en el murmullo que gobernaba aquel lugar. Bajo el sol de la moribunda tarde, nubes de moscas zumbaban sobre una grotesca escena. Nos has trado a un cementerio, amor mo murmur Olen con la boca abierta y los ojos vidriosos. En la calle principal haban amontonado un centenar de cadveres sobre los que saltaban cuervos y otras aves. La tierra estaba empapada de sangre y haba formado un pestilente fango oscuro. Las paredes alrededor se encontraban llenas de salpicaduras y marcas que explicaban la cruenta batalla que haba tenido lugar all. Miembros clamando al cielo, restos de humanos irreconocibles y rostros manchados con la ltima expresin del horror. Ridhachadh hinc las rodillas en el suelo y, para sorpresa de Trisha, comenz a murmurar lo que pareca un rezo. Los ojos de la mujer se llenaron de lgrimas y el ahogo se uni a la angustia ante la visin y el hedor de

uni a la angustia ante la visin y el hedor de la muerte. Tenemos que salir de aqu musit Olen con urgencia. Marchmonos ahora o acabaremos como estos. Tengo que encontrar a Kali y Jared respondi Trisha. No estn aqu! exclam l. Estos son monjes de Vanaiar. No los reconoces? No todos son monjes. Trisha se mordi los labios y se cubri el rostro con las manos. Olen reprimi un quejido cuando reconoci los cuerpos mutilados de campesinos, mujeres y nios, entre los monjes de Vanaiar. Sinti cmo el aire viciado y dulzn de la putrefaccin se instalaba en su garganta y su estmago se revolva inundando de bilis la boca. Corri a un lado, vomit, y sali entre dos casas, abandonando aquel terrible lugar. Trisha no vio a Kali porque las lgrimas la cegaban y porque Reid la apart de los cuerpos, cubrindola con sus enormes brazos. Ella se resisti, golpe su pecho para volver la mirada a los cuerpos muertos, pero el gigante la retuvo sin decir una palabra. Sinti que haba fallado; que Kali haba muerto y algo muy grande se haba perdido para siempre. Si hubiese conseguido llevar a Kali al sur y ponerla bajo la tutela de Ela Adjiri.... Si hubiese conseguido salvarla... Reid! grit Olen tras las casas. Trisha! Olen cogi el fardo de pieles bajo un brazo

Olen cogi el fardo de pieles bajo un brazo y empuj a Trisha en direccin a los gritos de su compaero. Trisha salt sobre un caballo muerto y cogi del suelo una espada corta. Tras ella su capa se agitaba como una llama en busca de venganza. Pero Olen no estaba en peligro, no de momento, y los esperaba boquiabierto mirando a su alrededor. Reid y Trisha se detuvieron en silencio. Trisha solt la espada y un estremecimiento recorri su cuerpo. Tras la villa, junto a unos huertos, haba un campamento militar, o lo que quedaba de l. Las tiendas y pabellones estaban derribados, los blasones, grises y azules con un puente de tres arcos, desparramados aqu y all. Junto al vallado una veintena de caballos se encontraban tumbados, con sus patas tiesas como varas. Y por todas partes hombres muertos. Soldados desmembrados por doquier, cuerpos rotos y quemados hasta quedar los huesos cubiertos por el metal fundido de las armaduras. Trisha no dijo nada. Tan solo vio las expresiones de terror en los rostros muertos, los ojos fuera de sus rbitas, las mandbulas desencajadas, la piel agrietada y rota como cuero requemado. Algunos con los brazos en alto, arrastrndose, tratando de escapar a la muerte. Kali murmur Trisha. Vmonos comenz a decir Olen, nervioso. Vmonos, vmonos. Trotaba hacia el camino seguido por Ridhachadh, con el rostro tens y

desencajado, y Trisha, que miraba atrs sin detenerse, entre la tristeza y el horror. Qu poda hacer ahora? Kali era mucho ms poderosa de lo que ella haba sospechado. Era mucho ms terrible que cualquier cosa que hubiese odo nombrar y ese lgubre pensamiento la hizo estremecerse. Pero sus pensamientos se vieron interrumpidos por el galope de los caballos y la aparicin de las armas frente a ellos. Una veintena de jinetes armados aparecieron en el camino. Eran monjes de la Orden de Vanaiar, con sus armaduras relucientes y sus estandartes blancos y dorados, cubiertos por yelmos dorados sin rostro. Tras ellos cabalgaba un grupo menor, dirigido por un hombre esbelto que vesta los colores que haban visto en los pabellones derrumbados del campamento tras la villa. En su pecho el puente de tres arcos sobre gris y azul. Hombres de Dosorillas. Somos viajantes! exclam Olen con los brazos en alto. Comerciantes de pieles. Somos comerciantes. Ridhachadh dej el fardo a un lado y mir de forma suspicaz a los nerviosos animales que daban vueltas a su alrededor. Trisha apenas respiraba. Bajo la amenaza de las armas de aquellos monjes con mscaras doradas se sinti incapaz de pensar con claridad. Solo Kali, la muerte y la destruccin de la noche anterior le venan a la mente. Pero cuando vio a los hombres de Dosorillas, baj el rostro y se cubri con el pelo cado sobre la frente. El lder de los monjes vesta una

El lder de los monjes vesta una imponente armadura con dos manos doradas como hombreras. Retir la mscara bajo el yelmo y mir a su alrededor, desconcertado. Su rostro era despiadado, de nariz aguilea y frondoso bigote, los ojos oscuros como la noche bajo cejas afiladas. Despus dirigi una terrible mirada a Olen y arrug los labios con desprecio. Qu ha ocurrido aqu? pregunt. El hombre de Dosorillas se haba retirado el yelmo. Era joven, incluso hermoso, de rostro menudo y piel rosada. Su boca se contraa en una mueca al tiempo que distingua a sus hombres entre los cadveres. Llev su montura junto a la del clrigo y observ a los nicos tres supervivientes de aquel infierno. Un hombre con pintas de buscavidas que se disculpaba entre reverencias. Un gigante del norte con el semblante fro y la mirada ptrea. Y una mujer pelirroja que se ocultaba tras el gigante. El hombre de Dosorillas, de aspecto adolescente aunque seorial, condujo su caballo a un lado. Arrug la frente al tensar el cejo y entreabri los labios, sorprendido. T? dijo al reconocer el rostro de Trisha.

CAPTULO XX

Whetlay! grit a la oscuridad frente a l . Whetlay, no! Se despert con el regusto amargo en la boca y el cuerpo cubierto de sudor, entre temblores y toses ahogadas. Sinti que todo a su alrededor se balanceaba, como si estuviese en alta mar y, al incorporarse, un agudo dolor le atraves el hombro. Earric se sent en el borde de un lecho de madera viejo y desvencijado, con un colchn de lana duro y abultado, cubierto por una manta deshilachada. En la penumbra no poda ms que adivinar su alrededor entre sombras y, al frente, la delgada lnea de escasa luz que dibujaba una puerta. Cada latido de su corazn era un mazazo que retumbaba en las sienes. Respir la suave corriente de aire fresco que se colaba bajo la hoja de la puerta y no sinti el salitre ni el sabor del mar, as que dedujo que no era la estancia la que se balanceaba, sino su propia cabeza. Intent ponerse en pie y desafiar a su equilibrio, pero el muslo derecho estaba rgido como una rama. Busc en la oscuridad su pierna y encontr un vendaje unos dedos por encima de la rodilla. Earric suspir al encontrarse en una habitacin desconocida, con una pierna herida, un brazo recogido contra el pecho y la cabeza en un torbellino. Lentamente volvi al lecho y pas los dedos entre el pelo sucio y graso. Poco a poco el mareo y la confusin se vieron sustituidos por el cansancio y un dolor sordo que le impeda pensar y se converta en una sucesin

impeda pensar y se converta en una sucesin de imgenes y recuerdos fragmentados. Whetlay haba muerto. Una y otra vez se le apareca su cuerpo sobre el camino, rodeado de cuervos negros que graznaban y clavaban en l sus ojos vacos. Ojos malvados y temibles como los de Parvay, el lugarteniente de la Guardia Sagrada. Se le apareca frente a l, sonriendo, y un sabor agrio se haca con su garganta. No mereces otra cosa, Earric de Bruswic, no mereces otra cosa. No musitaba l entre dientes, no fue culpa ma, no fue culpa ma. Escuch la voz de su hermano, sentado en un rincn, con la mirada triste y sus labios apuntando al suelo. Earric, de qu manera fallaste a tu padre, cmo pudiste. Traidor, cobarde. Y ahora le he fallado a Dios tambin respondi Earric, he fallado a Dios. La puerta se abri y una gruesa columna de luz dividi las tinieblas de la habitacin. Earric levant la cabeza. Senta el cuerpo tan pesado que no poda mover un msculo, aplastado por un peso invisible. En el umbral apareci una silueta. Un hombre delgado, vestido con una tnica de grandes pliegues que se encoga entre los hombros, replegado sobre su propio pecho. Ni siquiera Dios conoce los planes de Dios, Earric dijo una voz familiar. Raben? pregunt Earric, sorprendido, con los ojos entrecerrados hacia la luz. Lo recuerdas? interrog el anciano y dio unos pasos hasta l. Recuerdas lo que te dije?

Earric trag saliva y un millar de cristales se arrastraron hasta su pecho. Una lgrima se descolg por la mejilla del paladn. Whetlay ha muerto solloz. He fallado. No soy digno de llamarme siervo de Dios. Fallaste? dijo Raben, extraado. Nadie puede fallar a la voluntad de Dios, porque todo es lo que debe ser. No! exclam l al tiempo que se agitaba en el lecho. Whetlay ha muerto! He fallado a mi padre. Merezco ser castigado. Mat a su hijo predilecto y ahora no debo ser aceptado en su casa. Tu padre te necesita a su lado. Raben sonri tomando asiento en el borde del lecho . Dios te ha puesto justo donde desea. Es momento de construir sobre las ruinas de aquello que se destruy en su momento. Recuerdas lo que te dije? Raben murmur y un doloroso aguijn lo hiri en el muslo. No te opongas a la justicia divina. Earric contempl el rostro de Raben, que lo miraba con dulzura juvenil, y el corazn se le detuvo con la respiracin. Los ojos de Raben estaban sanos, nada que ver con aquellos prpados gelatinosos que Earric haba visto en Ilke. Ahora lo observaban frente a l. Aunque era una mirada diferente a cualquier otra que hubiese l recibido. Los ojos de Raben, de un blanco nveo e inmaculado, carecan de iris, tan solo en el centro de la marmrea esfera un agujero vaco e infinito. Somos la voluntad de Dios Raben

Somos la voluntad de Dios Raben sonri acariciando su mejilla con la yema de los huesudos dedos o somos el sacrificio para conseguir su plan? Earric, qu somos realmente? Earric cerr los ojos y comenz a murmurar sus oraciones. El Seor est conmigo, l es mi valenta. Asesinamos en nombre del bien para ser odiados susurr Raben a su odo. Ese es nuestro papel en el equilibrio del mundo. Earric recordaba con claridad el da en que, de rodillas, frente a un altar de piedra en una arboleda cercana a Ylarnna, los Paladines de la Aurora lo ordenaron sacerdote y l jur sus votos como clrigo de la Orden de Vanaiar. Intentaba mantener su mente clara y limpia de recuerdos y sensaciones, pero los ojos de Raben estaban ah, en todas partes. Eran los ojos de su padre, de su hermano. Eran los ojos de Anair y del Gran Maestre. Earric continu su oracin para deshacerse de los sentimientos. Mi espritu est sereno cuando l guarda mi espalda. El orgullo nos llev a creernos en posesin de la verdad, pero la verdad no existe. Earric sinti el aliento de Raben frente a su boca. Nada debo temer, pues soy justo, y justo es l conmigo. Cerr el puo con fuerza sobre su pecho y entre las palabras sagradas resbalaban reproches y pensamientos hasta su ms profundo y oculto secreto. La justicia divina. La justicia de Dios. El pecado del hombre, el

La justicia de Dios. El pecado del hombre, el perdn, el castigo. Penitencia, dolorosa penitencia. Y por temor al plan de Dios matamos a miles de inocentes para evitar la llegada de otro Mesas venido a destruirnos continuaba la voz de Raben afilada como una sierra metlica. No te opongas al plan de Dios. Earric. T no mataste a Koel. El Seor est a mi lado, su palabra es mi aliento, mi muerte, su victoria. T no mataste a Koel repiti Raben, aunque su voz se haba convertido en un rugido cavernoso que retumb en la celda como un eco interminable. Caminar senderos angostos y valles de penumbra... Earric senta los dedos de Raben araando su piel, horadando en su rostro y escarbando en su interior con un susurro que repeta una y otra vez aquel nombre que se haba prohibido recordar. Koel, Koel, Koel, Koel. ... hasta volver a tu lado, padre, arrepentido. Earric se revolvi con un gemido desgarrado. Raben y su voz cortante haban desaparecido, pero todava senta el olor, el peso de su cuerpo junto a l. El cuello le arda por el sudor cido perforando la piel. La habitacin comenz a dar vueltas. Sin dejar de escuchar la voz de su interior, sus oraciones se convertan en desplantes del recuerdo acalladas por otras apariciones que se esfumaban en la oscuridad. Senta el aire denso y espeso como

oscuridad. Senta el aire denso y espeso como un fango clido arrastrndose por su garganta. Quin es Koel? pregunt una voz sibilina. Haba vuelto al camastro incmodo que se le clavaba en la espalda. Tena los labios resecos y salados, y un gran peso le oprima la frente. Agua fresca, helada, caa desde su frente por las sienes y empapaba su cabello. Sinti fro, un fro atroz, y comenz a temblar de forma incontrolable. Abri los ojos y vio que se encontraba echado sobre la hierba, en un da claro, y en lo alto de una colina distingui una aldea alrededor de una torre fortificada. Una torre sin puerta. La brisa era clida, pero l se sinti sucio y cansado, los ojos le ardan incapaces de soportar la luz del sol. Se tumb de lado, descansando la cabeza sobre el brazo y comenz a golpear la tierra con el puo. De repente sinti el temblor de los cascos al galope. No alcanzaba a ver a los animales, pero saba que cada vez estaban ms cerca. Pronto pasaran sobre l, los escuchaba por todas partes, ya venan. Deba de hacerse a un lado o sera aplastado. Caballos al galope que levantaban una nube de polvo, directos hacia l. Se arrastr clavando las uas en la tierra sobre el ardiente dolor del muslo. Pero la torre no tena puerta. No haba salida, solo castigo. Est despierto? pregunt, de nuevo, la voz sibilina. Hace un rato se despert gritando respondi un hombre ronco. Luego volvi a dormir. Hay que limpiarle las heridas dijo una

tercera voz. La infeccin ha remitido, aunque la prdida de sangre es muy importante. Haz lo que debas aadi en tono imperativo la intrigante voz, pero quiero que se mantenga dbil. Es peligroso dejarle en este estado, mi seor. Es peligroso para ti, curandero replic el primero. Que no muera. Earric sinti cmo cortaban las vendas que opriman su muslo. El dolor se convirti en una fresca sensacin de alivio. Ha dicho algo ms? pregunt el hombre de la voz sibilina. Nada de inters, mi seor. Eso lo juzgar yo, idiota. S, mi seor tartamude la voz ronca . La mayor parte de sus delirios eran rezos y oraciones de monje, aunque luego comenzaba a repetir ese nombre, Koel, para acabar gritando y perder la consciencia. Tambin repeta el nombre de Raben, espantado, y llamaba a su padre, o a Dios. No es gran cosa, mi seor. Raben repiti la voz sibilina como si se encontrase ante un acertijo. Est despierto anunci alguien muy cerca de l y su voz result como un anzuelo que tir de su consciencia hasta una superficie oscura y hmeda. Earric abri los ojos y frente a l haba tres siluetas iluminadas por la luz de un farol. El ms cercano se encontraba arrodillado junto al jergn en el que estaba tirado y lo miraba en

jergn en el que estaba tirado y lo miraba en actitud serena y atenta. Tras l, un hombre delgado, con el crneo redondo coronado por una calva manchada y rodeada por pelo hirsuto y largo a los lados, vestido con una lujosa tnica de mangas anchas. El tercer hombre era un guardia armado, bajo y barrign, con expresin bovina iluminada tenuemente por el farol. Agua murmur Earric. El hombre de rostro atento tom un cuenco y lo acerc a los labios del paladn convaleciente. Earric bebi un pequeo trago y, al sentirse reconfortado, recost la cabeza sobre la paja humedecida por su propio sudor. Traedle algo de comer, y cuando se encuentre con fuerzas, me avisis. Tengo mucho que hablar con l dijo el hombre de voz ladina, dio media vuelta y sali por la puerta seguido por su tnica ondeante, aunque Earric no distingui ms que sombras y susurros en adelante. Al principio se encontr confundido y mareado de nuevo. Escuch voces familiares y cmo una mano palpaba el hormigueo de su muslo derecho. Se incorpor de un salto, pero all no haba nadie, as que pens que todo haba sido un sueo. Se sent en el borde del camastro y respir mientras intentaba recordar, pero era incapaz de diferenciar realidad de alucinacin. No saba dnde estaba, ni siquiera cmo haba llegado hasta all, tan solo la muerte de Whetlay y la llegada de la Guardia Sagrada. Despus todo se volva oscuro, confuso y, sobre todo, doloroso. A un lado

confuso y, sobre todo, doloroso. A un lado encontr un cuenco con agua y otro con pan empapado en vino. El estmago le arda, pero comi todo el pan y despus ahog el dolor con el agua. Se recost contra la pared, exhausto. Haba reconocido las voces de Raben y su padre tras la puerta y, aunque saba que no era posible tal cosa, esperaba expectante con la mirada fija en la delgada lnea luminosa bajo la hoja de madera, a que Koel de Bruswic, Seor de la torre, entrase por aquella puerta en cualquier momento. Earric casi poda verlo; su aspecto imponente con los largos bigotes y las pobladas cejas de color tierra, cubierto por una capa de buey lanudo. Detenido bajo el dintel con los brazos en jarras y la misma expresin severa que siempre guardaba para sus hijos. A pesar de los aos todava le tema, pero quin no tema a Koel de Bruswic. No es l se dijo. l no est aqu. Repentinamente, la puerta se abri y un haz de luz atraves la estancia como una lanza dorada. Veo que ests mejorando, Earric de Bruswic dijo una voz con un tono de familiaridad. Tus heridas sanarn ms rpido de lo que nuestro mdico hubiese sospechado. Por un momento cremos que la infeccin se hara con tu pierna y te costara la vida, pero has resultado ser ms fuerte de lo que pensamos. El hombre que haba visto en uno de sus momentos de consciencia, delgado y calvo, vestido con una tnica prpura de ribetes

vestido con una tnica prpura de ribetes dorados, entr en la amplia celda. Entrelazaba los dedos frente al pecho, mostrando las largas uas negras y ladeaba la cabeza, entrecerrando unos inquietantes ojos de reptil. Camin hasta ponerse frente al paladn y mostr unos dientes limados como un cepo de marfil. Quin eres? pregunt Earric. Por qu me retienes? El hombre ri e hizo un desdeoso movimiento con la mano, como restando importancia al furioso tono del paladn. Soy el consejero del rey Abbathorn Levvo III, de Misinia. Y mi nombre es Rghalak se present el consejero real. Te retengo, obviamente, por el beneficio de mi seor. Cuando mis hermanos clrigos sepan de mi cautiverio lo amenaz Earric, la corona misinia tendr mucho que explicar. Rghalak ri, interrumpiendo sus palabras. Camin a un lado, movi la cabeza a los lados y chasque los labios. Tus hermanos clrigos ya saben de tu cada en desgracia dijo Rghalak. Puedes darte por afortunado y no haber muerto como tantos otros de los tuyos. Muertos? Oh, Earric canturre el consejero. Los Paladines de la Aurora han sido masacrados, y como ellos la mayora de congregaciones.... Mientes! grit Earric y se incorpor en su asiento, pero el dolor del muslo le hizo volver a recostarse, apoyado sobre el codo.

Por qu tendra que hacerlo? replic con aires de mofa. Crees que me divierte el sufrimiento ajeno? Yo, Seor de Bruswic, soy, nicamente, un servidor como t. Sirvo a los propsitos de mi seor y segn su palabra acto. Puedes creerme, o no, pero no te miento. Qu es lo que ha ocurrido? El Gran Maestre Ojvind fue asesinado por los seguidores de Raben, el Jansenita. Eso no puede ser cierto. Por qu no? Raben no comulga con el asesinato. No tiene sentido. Qu sacara con ello? Raben estaba tan desesperado como Tagge por hacer de ese gallardo paladn de Whetlay el nuevo Gran Maestre. Alz los hombros el enjuto consejero y despleg sus uas frente a l. Su conspiracin ha provocado las iras de los inquisidores y el nuevo Gran Maestre, Ezra Gran Puo. El Consejo de Justos ha aunado en l la figura de padre de armas y fe hasta que todo se resuelva. Parece ser que muchos estaban implicados, incluido t, por supuesto. Jakom el Devoto, anda detrs de ti; as que considrate afortunado por encontrarte bajo nuestra proteccin. De todas formas, qu te sorprende, Earric de Bruswic? Pensabas que el enfrentamiento no llegara? Era evidente el advenimiento de un alzamiento en Aukana, as que han tomado la orden por las riendas. En qu poda desembocar tanta heterodoxia? Un cisma? Dos credos para un mismo Dios?

ri el siniestro consejero. La sentencia ha sido dictada. Los pergaminos Tirleos que vosotros los paladines tomis por vuestro credo particular sern encontrados y destruidos. A partir de ahora, todos sois herejes y traidores a vuestra fe y a la corona Misinia. Earric record el rostro de Parvay, el lugarteniente de la Guardia Sagrada, y su sonrisa cuando lo vio mal herido sobre el camino. La trampa de los soldados misinios y la Guardia Sagrada se dijo, todo estaba preparado de antemano. Hemos sido enviados al sacrificio, pero por qu?, tan urgente se haba vuelto la necesidad de eliminar a los seguidores de Raben? Cmo podan haber sospechado que sus superiores eliminaran de un sangriento golpe cualquier disidencia espiritual? Earric record la lucha en el camino a Dvingrenn y los soldados misinios cados bajo la espada de Whetlay. No puedes engaarme dijo, cabizbajo, con las sombras ocultando sus ojos en la oscuridad impenetrable. Cmo dices? se volvi el taimado consejero. Eran soldados misinios los que nos esperaban en el camino explic el paladn. Qu trato tienes con Jakom? El rey Abbathorn pagar por esto. Rghalak ri y dio una palmada. El rey no pagar por nada, necio respondi con desprecio. No hay ningn

respondi con desprecio. No hay ningn trato con Jakom. Contemplas el final de una religin arcaica y peligrosa para los intereses del rey. Las acciones de tus hermanos son solo cuestin de supervivencia. Los monjes de Tagge y Raben nunca hubiesen aprobado una guerra secular y, a la larga, hubiesen sido un grave problema para el advenimiento del imperio misinio. Los dbiles mueren para que los fuertes pervivan, es el mecanismo natural de las cosas. Se les dio a elegir y ellos mismos tramaron el plan. El poder de Dios quedar, de ahora en adelante, junto al poder del rey y no sobre l. Es eso a lo que nos enfrentamos ahora? pregunt Earric, aturdido. La acusacin por hereja y la persecucin de la corona misinia? Comienzas a verlo claro, verdad? Rghalak sonri muy cerca de Earric. Sois proscritos en el mundo fsico y habis perdido vuestro Dios. Es muy triste para un monje guerrero perder tanto en tan poco tiempo. Earric se llev las manos al rostro e intent pensar con claridad, pero sus heridas latan con vida propia y su respiracin, agitada por el dolor, le turbaba la claridad de las palabras. Aukana es una plaza fuerte para los mos dijo entre dientes, con los ojos vidriosos e inyectados en sangre. Podemos resistir all por mucho tiempo. Aukana ya no es refugio para los herejes replic con cierto deje musical en su voz. Qu decs?

Qu decs? Vanaiar ya no es bien recibido en el este. Khymir ha exterminado a los tuyos y requisado para sus nobles las tierras y fortalezas que guardaban los soldados de Dios. Los supervivientes, si los hay, vagan por los caminos en busca de un lugar seguro o cruzan el Adah Nah en busca de una vida errante y una muerte rpida. Preguntadle al rey Khymir. Los ojos de Rghalak brillaron con un destello de malvada irona. Ahora que todava est vivo. Earric se puso en pie con gran dificultad y camin a un lado, hasta uno de los arcos de piedra. Se senta fuera de s, atropellado por sentimientos confusos y recuerdos febriles. Estaba Anair al corriente de todo aquello? Recordaba su conversacin cuando Whetlay dijo que marcharan juntos. No poda creer que su amigo y mentor le hubiese enviado a la muerte. No vuelvas por el norte, le dijo a modo de despedida. No volvers por el norte debi haber dicho. Earric cerr el puo con fuerza, junto al pecho, y los ojos se le inundaron de lgrimas contenidas. No ests cmodo, Seor de Bruswic? pregunt con su voz sibilina. No son de tu agrado estos aposentos? No me llames Seor de Bruswic! exclam, enojado, Earric. Solo soy un monje y esto no es ms que una vulgar celda. Suficiente para un prisionero de vuestro rango. Si llamis celda a esto, deberas ver los autnticos calabozos. Podis consideraros afortunado aadi Rghalak. Aunque, si

afortunado aadi Rghalak. Aunque, si lo prefers, siempre puedo enviaros a los olvidaderos, y all os aseguro que la infeccin de vuestra herida brotar con vida propia. Matadme si es lo que deseis. No, en absoluto. El consejero sonri . Si quisiera mataros, hace tiempo que lo habramos hecho. Ms bien al contrario, os curamos las heridas en espera de nuestro pago. Me entregaris al Consejo de la Ira? Earric se enfrent a l con los dientes prietos . Es eso? Esperis para que reciba un castigo en pblico y as legitime esta farsa? De nuevo supones mal neg Rghalak con sorna contenida. Sabemos que Jakom toma lo que quiere cuando lo quiere, y lo ltimo que deseamos es un conflicto diplomtico con la nueva cpula de Vanaiar. Los vuestros, o mejor dicho, los que eran vuestros hermanos creen que estis muerto, y as pretendemos que sigan las cosas. Si lo que persegus es un rescate continu Earric, mi familia no es rica. Mi seor padre no gobierna ms que una aldea y no podrn afrontar la suma por mi vida. No podrn abri los dedos como un abanico frente al rostro y sonri tras las uas negras, o lo que pretendis decir es que no querrn? Lo que pretendo decir es que nadie pagar por m dijo Earric, apret los dientes y cerr los puos. Os equivocis, Earric sonri Rghalak sobre su hombro, estis aqu porque alguien s pagar por tu vida.

Earric arrug el ceo, volvi al camastro y se recost contra la pared. Has estado seis das inconsciente comenz a explicar Rghalak. Y durante ese tiempo han pasado muchas cosas. Como bien dices, tu familia no pagar por ti. Suena un poco triste, pero es la verdad, parece ser que prefieren verte muerto. As que hay otro acaudalado noble que est dispuesto a canjearte por algo que mi seor necesita. En un principio te dejaron morir a un lado del camino para que las fieras te devoraran y los cuervos te sacaran los ojos. Creo que no hay nada peor para los tuyos que morir sin poder defenderse dignamente y as, cuando te presentaras frente a tu Dios, este te expulsara de su paraso y te enviara de vuelta al mundo de los vivos a vagar como un alma errante. No te parece potico? Me parece que no respondis a mis preguntas ms que con enigmas y mentiras. Me agota tanta retrica replic Earric sin ocultar su rabia. Rghalak abri los ojos y exclam sorprendido: Eres orgulloso y valiente para hablarme as! Lo seal con sus huesudos dedos. Con un movimiento mo los guardias entrarn y antes de que caiga el sol estars empalado en la muralla. Pues entonces perders el pago a tu seor escupi Earric. Rghalak se encogi de hombros y pareci intrigado. Eres listo, Earric continu finalmente

Eres listo, Earric continu finalmente . Pero tambin pagarn por ti sin piernas, o sin brazos, as que no me desafes o conocers mi lado menos compasivo. Dudo que alguna vez hayas sentido compasin. Te refieres a la misma compasin que vosotros, los monjes de Vanaiar, tuvisteis en el pasado con Bremmaner? En Rghalak aflor una mueca de cinismo. La compasin que habis mostrado en estos ltimos dos siglos juzgando y persiguiendo a los razaelitas? Acabando con los hechiceros arcanos en todo el norte? Ya s que la corona misinia tuvo mucho que ver tambin en eso, Paladn de la Aurora. No pienses que soy un hipcrita, simplemente miro por mis intereses. La cuestin es que nosotros sellamos nuestras alianzas y vosotros os hunds con vuestra fe. No es solo cuestin de venganza. Digamos que as funciona la poltica. Earric se mordi el labio inferior y sacudi la cabeza a los lados. No puedes ensearme compasin, Earric de Bruswic continu el taimado consejero . Somos lo mismo. Frente a mi eres como mi reflejo. Solo que t ests cautivo y yo soy el carcelero. Pasado este desacuerdo espiritual en tu orden te has convertido en moneda de cambio. De qu te ha servido tu Dios? Tantos aos de votos y sacrificio para ser traicionado por tus propios mentores, convertido en un estorbo para la supervivencia de tu fe. T y los pocos de los tuyos que quedan vivos, estis condenados a la desaparicin.

condenados a la desaparicin. Earric sinti una fuerza abrasadora que lo golpe en el estmago e inflam su pecho. Eso no es cierto! grit al tiempo que se abalanzaba desde el camastro y se dejaba caer sobre el sorprendido consejero. Pagars por tus crmenes. Aun con la pierna convertida en una rgida y dolorida estaca, salt sobre l y dej vencer su peso para aplastar al consejero bajo l. Levant el brazo sano e, ignorando el dolor, lanz un golpe con el codo al rostro de su enemigo que buf como un gato acorralado y lanz contra su rostro las afiladas uas. Earric golpe a Rghalak una vez ms, pero este se escabull bajo l y lo agarr por el pelo. La puerta se abri con estrpito y dos guardias invadieron la estancia con los garrotes en alto. Rghalak corri a un lado con el rostro enrojecido y los ojos fuera de sus rbitas, mientras el paladn se protega de la lluvia de golpes con los brazos y piernas. Earric rod en el suelo mientras trataba de repetir sus plegarias, pero las fuerzas lo abandonaban y se sinti solo contra el dolor del castigo. Cuando los brazos de los guardias dejaron de caer sobre l, apenas poda balbucear una oracin. El rostro de Rghalak asom a su congestionada vista. Tena un pmulo hinchado y mostraba los dientes como una fiera rabiosa. Todava estars aqu mucho tiempo, Earric de Bruswic dijo en un siseo. Yo me encargar de que sea un infierno. Dio media vuelta y desapareci, seguido

Dio media vuelta y desapareci, seguido por los guardias, dejando a Earric inconsciente y en la oscuridad de su celda. Cuando despert, sobre el fro suelo, tena el cuerpo tullido, la fe resquebrajada y la voluntad perdida entre el dolor y el arrepentimiento. Todo haba sido una equivocacin. Su vida entera careca de sentido. Pensaba que era justo el castigo por una huida que haba emprendido muchos aos atrs. Nadie puede eludir su castigo, y l mereca ser castigado. A duras penas se tumb en el camastro y cerr los ojos a la oscuridad de su alrededor. Traicionado por sus propios hermanos. Desde cundo germinaba aquella siniestra trama? Si era cierto que Raben, Tagge, Whetlay y los suyos estaban muertos, no haba lugar seguro para l. Quiz el consejero del rey quisiese exactamente lo que haba conseguido, robarle toda su fuerza y dejarlo como un despojo, una mercanca para intercambiar en el mercado de las traiciones. Como una luz en su pensamiento supo quin era el pagador de su rescate. Solo una persona poda querer retenerlo para utilizarlo en su beneficio. El tiempo se convirti en un pesado y hmedo compaero de celda que se adhera a la piel y a su moral. Entre pesadillas la puerta se abra y un guardia arrojaba sobre la paja hmeda un cazo con sopa fra y pan mohoso. Earric se lo llevaba a los labios y el simple hedor putrefacto lo asqueaba y mareaba. No volvi ningn curandero. La quemazn de la pierna se atenu, pero una gran debilidad se

hizo con l. Respiraba con dificultad. El cuerpo cubierto de sudor y mugre. La voz de Raben en sus pesadillas, incapaz de diferenciar realidad o sueo. El carcelero haba entrado tres veces, quiz una por da, aunque no estaba seguro ms que de su muerte, su derrota, su traicin y fracaso. Earric ya haba muerto, en el camino junto a Whetlay. De repente la puerta se abri de golpe y dos personas entraron en su habitacin atropelladamente. Su vista estaba nublada, apenas distingua sombras que se abalanzaban sobre l. Una mujer, esbelta y de rostro triangular, vestida como una simple sirvienta, y que empuaba un cuchillo largo frente a l. A su lado, un muchacho joven de aspecto famlico. Ella dio un salto sobre el camastro y puso su mano en el pecho de Earric. Su rostro era hermoso, limpio y apacible como el de una visin gloriosa. Earric dijo con tierna voz. Hemos venido a salvarte. No murmur l al tiempo que trataba de resistir. No, no. Hazlo! exclam ella hacia el muchacho, ahora. La fiebre lo devora. El chico se acerc lentamente, con los brazos pegados al cuerpo y los labios ligeramente abiertos. Tiene una clavcula fracturada y el muslo podrido y devorado por los gusanos dijo sin despegar sus ojos de l. Entonces, Earric, vio aquellos ojos. Grandes y almendrados, casi sin iris. Record los ojos de Raben, en sus pesadillas, y la voz

los ojos de Raben, en sus pesadillas, y la voz del viejo volvi a rasgarle las entraas. Quines somos, Earric? Un sacrificio para el plan de Dios. Koel. T mataste a Koel, y a tantos otros. No mereces otra cosa, Earric de Bruswic. Sus pensamientos estallaron en un grito aterrador. La mujer intentaba contenerlo en su arrebato mientras el muchacho lo tocaba con sus manos. Sinti el tacto fro, helado, que le prenda fuego desde dentro. Su grit se ahog en un gemido lastimero y salt del lecho, abrindose paso a golpes. Earric estaba en pie, en el centro de la habitacin. Sus heridas haban desaparecido y se senta lleno de fuerza y vitalidad. Se arranc el vendaje del muslo, solo para comprobar que la herida se haba convertido en un rodal de piel nueva de color lechoso. Poda girar el hombro y sus manos se vean vitales de nuevo. Haba derribado al muchacho, que se ahogaba en un ataque de tos que lo convulsionaba dolorido. Earric abri los ojos, sorprendido y asustado. Era todo aquello parte de la pesadilla en la que se encontraba? Hemos venido a salvarte, Earric de Bruswic dijo la joven mujer, antes de ayudar al muchacho a levantarse. Mi nombre es Mina.

CAPTULO XXI

El Monte Gris se levantaba sobre la densidad verde de Anam Oag como una gran pirmide de caliza que luchaba por alcanzar el cielo. Su superficie estaba rota por grietas y antiguos desprendimientos en los que haba crecido la maleza y alguna confera que horadaba la roca con las races, subsistiendo de la escasa tierra bajo su tronco. A pesar de ello, en su mayora se encontraba desnudo frente al cubierto paisaje a su alrededor. Era uno de los seis lugares sagrados de la agreste inmensidad de Oag. El bosque de Oag se divida en seis zonas, cada una de ellas controlada por una ciudad, villa o aldea, gobernada por un prefecto que actuaba bajo la tutela de uno de los druidas que formaban el Crculo de los Seis. De esta manera el equilibrio del bosque con la poblacin humana pasaba por las manos de los druidas, que decidan, en ltima instancia, la temporada de caza, los rboles que podan ser talados, la pesca en los ros, el comercio con los reinos de Misinia y Aukana, o el transporte de mercancas al Imperio de Serende, a travs de la ciudad de los cinco lagos, Unthar. Dagir La haba ascendido a la altura del gran monte con ms problemas de los deseados. Apenas recordaba la ruta que llevaba al Santuario de la Roca, como era conocido entre los druidas, y tuvo que confiar en una pareja de adormilados mochuelos para encontrar el angosto sendero que llevaba a la

encontrar el angosto sendero que llevaba a la cima. Por otra parte, Dagir La ya no era el joven druida que fue en otro tiempo, a pesar del criterio de Ela Adjiri. Los aos debilitaban sus piernas y ascender al Monte Gris, a sus noventa y ocho aos, no era tarea fcil. La cumbre era un estrecho llano ovalado de hierba verde circundado por ocho piedras viga que rodeaban el Santuario de la Roca, seis columnas de seis varas de altura. Ninguno de sus antecesores como Gran Druida haba sido conocedor del origen de las columnas y la leyenda deca que el mismo Vinthar, el cazador de los trece dioses antiguos, las haba puesto all con sus propias manos. Dagir La se sent sobre una de las rocas viga, orientada hacia el norte, y contempl el brumoso horizonte mientras sacaba de su bolsa algo de hoja de boor para mascar. Frente a l, a cientos de leguas de distancia, los hombres de Misinia y Aukana derramaban su sangre en las tierras de Bremmaner, el ducado rebelde del Kunai. A pesar de su edad, Dagir La, nunca haba conocido la paz entre los Levvo y el ducado de Bremmaner. Recordaba sus aos de juventud, cuando tan solo era un aprendiz del gran Gorian La, y el ducado mantena una guerra invisible, de escaramuzas y pequeas batallas contra las tropas misinias, que instigaban su territorio y el comercio de un ro que ansiaban poseer. Durante ciento veinte aos el ducado haba alzado su voz contra la monarqua misinia y, al parecer, tras dcadas de posiciones encontradas, el rey misinio haba

decidido acabar de una vez por todas con aquel conflicto. Como le dijo a Ela Adjiri, las guerras no eran algo que preocuparan al druida. Bremmaner sera arrasado, como ya lo fue haca ms de dos siglos, o el duque firmara un tratado de paz con los Levvo al verse acorralado por aukanos y misinios. Pasara lo que pasara, nada era lo suficientemente importante para el equilibrio del mundo, pues los asuntos de los hombres eran una minucia comparados con la infinita grandeza del universo y su devenir. Aquella guerra no le interesaba lo ms mnimo. Era otro asunto el que devoraba los pensamientos de Dagir La. Exista, para los druidas, un equilibrio universal que llegaba ms all del mundo material. La muerte de cualquier ser vivo generaba una energa que se distribua, a travs de los canales msticos que unan todo, entre el resto de los seres vivos de Kanjitul, el mundo, formado por Kanja, el oriente, y Kangul, el desconocido y lejano occidente. Cuando ese equilibrio se volva inestable, las fuerzas de los opuestos se encontraban, manifestando un choque de consecuencias inimaginables para la concepcin del hombre. Dagir La no crea en el fin como tal, ya que nada empieza ni acaba en el universo infinito. Pero si ese choque de fuerzas llegaba, sera lo ms parecido a un final para el mundo conocido. Ese enfrentamiento se producira cuando se rompiese el equilibrio, que reciba el nombre de Khuram. Y la representacin de estos opuestos en el mundo material, se llamaban

opuestos en el mundo material, se llamaban Bo Khuram y Dim Khuram. Nada hay fuera del Khuram, pues es perfecto, y como tal es todo. La pregunta que le rondaba la mente era: se haba roto el equilibrio perfecto del Khuram? Qu podra haber ocurrido para que el tiempo del conflicto llegase a los hombres? l no haba notado nada extrao. Perciba la tierra bajo sus pies exactamente igual que el primer da que escuch hablar al planeta. Los canales msticos fluan equilibrados, la hierba creca verde all y en el lejano Ithiil. El mundo de los hombres prosperaba desde haca milenios sin la interferencia de los dioses o fuerzas de planos inferiores. Nada haba ocurrido que le hiciese sospechar un desequilibrio en el Khuram. Y, sin embargo, las palabras de Ela Adjiri le haban turbado de sobremanera. Dagir La escuch el delicado chillido sobre l y levant la mirada al cielo. Un gaviln tostado, aunque pareca negro recortado contra las nubes de color plomizo, planeaba en crculos sobre su cabeza. Sonri sorprendido, pues su amigo de juventud, Tharas La, haba venido a verle. El Crculo de los Seis no se reuna muy a menudo. Cada druida se encargaba de su parte del bosque con total libertad, y solo en casos excepcionales se llamaba a consultas al resto. Aquella maana, sin pretenderlo, tres grandes druidas se reuniran en la cima del Monte Gris. El primero en aparecer por el camino fue Daima La, acompaado por su inseparable zorro rojo. El animal se adelant a su amo y

zorro rojo. El animal se adelant a su amo y corri con el hocico bajo hasta los pies de Dagir La, que ri mientras acariciaba el anaranjado lomo del zorro. La alegra es mutua! exclam el joven Daima La cerca de las columnas centrales del santuario. Te ests haciendo viejo. Dagir La sonri. Daima La era el ms joven de los seis druidas de Oag. Apenas tena cincuenta aos y Dagir La haba sido, en su juventud, amigo de su abuelo y su padre, as que para l era lo ms parecido a un hijo, o un hermano, significase lo que significase aquello. Era bajo, rechoncho y calvo, aunque sus ojos eran vivos y su actitud jovial y sincera con todos. Amaba la msica y la poesa, y viva en la regin occidental de Okanendo, una zona del bosque menos profunda, plagada de flores en primavera y pjaros cantores en verano. No puedo decir lo mismo de ti, amado amigo respondi el vivaracho druida. No s qu clase de trato tienes con los duendes que detiene la rueda del tiempo en tu rostro. No has cambiado desde la ltima vez y, si no recuerdo mal, hace ms de quince inviernos que no nos encontrbamos. Desde la condena a los Ishk, en las fuentes del Kalen Ta apunt Dagir La. Diecisiete inviernos corrigi una voz en tono serio desde el camino. Tharas La, el druida del gaviln, entraba en el santuario de la piedra con su rostro adusto y severo, lleno de arrugas que deformaban sus

severo, lleno de arrugas que deformaban sus tatuajes rituales en las mejillas, descolgadas a los lados de los labios plidos y rectos como una grieta en la roca desgastada. Tharas La tena la misma edad que Dagir La, pero el inexorable paso de los aos haba erosionado su cuerpo, convirtindolo en un anciano de aspecto malhumorado y grun. Diecisiete inviernos insisti al llegar a su altura y clavar su cayado en la hierba. Yo por lo menos soy consciente del devenir y la muerte. Me alegro de verte, Tharas La. Inclin el sonriente gesto, Dagir La. Pocas noticias haba tenido tuyas y de Klasar desde hace mucho. Pocas? se extra, entrecerrando sus ojos de un brillante color azul hielo. Ninguna, querrs decir. Klasar funciona perfectamente, como siempre. Sin embargo, yo s s de tus desmanes en Whora Amantal, tu descuidado gobierno y la ligereza de tus juicios. En Blancamapola no estn descontentos con mi tutela. Me aturden tus palabras, pues, si no te conociese, dira que son una acusacin. Dagir La se encogi de hombros. Tus duendes campan a sus anchas, sin que nadie los detenga le reproch Tharas La . O es que miento si recuerdo la granja de Moller? El error de un fauno malintencionado que fue castigado respondi Dagir La, restando importancia a sus palabras. Un error? exclam el viejo y hurao

Tharas La. Su granja ardi hasta los cimientos. No hay castigo que compense eso. Dagir La escupi la pasta de boor a un lado, abri la bolsa de su cinto y llev otro pellizco a la boca. A la semana siguiente comenz a detallar Dagir La, al tiempo que masticaba las hojas, recuperando sus pocas pertenencias de entre las cenizas, encontr una pepita de oro del tamao de un pulgar. El gordo Moller y su familia se han comprado una casa en Baitakh. Y debo aadir que a su mujer le sienta mucho mejor el clima de la ciudad. Sin embargo, nadie repondr la charca que el gordo Moller cubri con piedras y dnde los duendes solan baarse en las noches de verano. No est bien tomarse la justicia por tu mano, pero si no hubiese sido por aquel fauno incendiario, te aseguro que el gordo Moller todava estara retirando cantos rodados de la charca y su mujer padeciendo los rigores de la vida en el campo. Paparruchas escupi Tharas La. Daima La mir a ambos y ri, dndose palmadas en la panza. Tambin discutais tanto cuando tenais mi edad? pregunt. Ms respondi rpidamente Dagir La . Pero siempre ganaba yo. El joven y grueso druida estall en una carcajada y Tharas La encogi la boca bajo su nariz en un gesto de desagrado. Deberas hacer como Daima La dijo Dagir La y se puso en pie. Hay que rerse de

la vida. Es la ms sabia enseanza de los duendes. Rete mascull el adusto viejo. En tu complacencia encontrars razones para llorar. Daima La aument sus carcajadas y las lgrimas comenzaron a caer por los redondos pmulos, cubiertos por tatuajes en espiral. Con un agudo gaido, el gaviln de Tharas La se pos en una de las altas columnas y despleg sus alas dos veces. Alguien ms viene a nuestro encuentro murmur el viejo druida antes de mirar sobre su hombro. Toda una sorpresa aadi Dagir La, suspicazmente, al tiempo que el joven y risueo druida acallaba sus carcajadas. Tras una piedra viga cercana al sendero asomaron unas delgadas patas como junco marmreo; primero dos, despus cuatro y, finalmente, apareci el cuerpo de la araa. Era un ser blanquecino con media docena de ojos negros y brillantes como obsidiana en el centro de su rostro. Clavaba sus afiladas patas en la hierba y haca castaetear sus dientecitos de metal, a modo de alfileres puntiagudos. El zorro de Daima La gru y eriz su rabo, tieso como las columnas que lo rodeaban, y la araa retrocedi hasta subir a la piedra viga. Se qued inmvil, con la apariencia de una escultura mortal que espera su presa. La Araa Blanca viene a visitarnos dijo Dagir La. Y no s si eso es bueno, amigos

Y no s si eso es bueno, amigos murmur Daima La con todo rastro de felicidad esfumado. Tras la araa apareci ella. Vesta una tnica sedosa y voltil como pao casi trasparente. Sobre el cabello plateado la capucha se recoga en un pliegue que caa sobre sus plidos hombros desnudos. Con un ligero movimiento de sus manos, descubri la cabeza y sonri a sus compaeros druidas, pero era una sonrisa inquietante y hambrienta. Daima La comenz a frotar su barriga nerviosamente, mirando al suelo y tartamudeando murmullos. Ayleen La dijo Dagir La. Tampoco pasa el verdugo del tiempo por tu rostro. Ella sonri y anade hasta colocarse frente a ellos. Ni por su cuerpo aadi el druida ms joven. Ayleen La, tambin conocida como la Araa Blanca, era tutora de Unthar, la ciudad de los cinco lagos, y habitaba en una recndita zona del bosque que lindaba con los montes de Rendeln y que se llam, adecuadamente, el Valle de la Araa. A diferencia del resto de druidas del Crculo de los Seis, la sucesora del druida de la regin de Unthar no era elegida por el resto de druidas, sino que era la misma druida del Valle de la Araa la que elega a su sucesora. Siempre mujeres, siempre hermosas, intrigantes y, sobre todo, peligrosas. Deba ser algunos aos mayor que Daima La y, como bien deca este, haba tomado la apariencia de una joven. Su piel era perfecta,

apariencia de una joven. Su piel era perfecta, su rostro ovalado y los ojos ligeramente rasgados. Pero Ayleen poda cambiar su apariencia a voluntad, disfrazarse tras un rostro angelical y tranquilo, quiz menos amenazadora aunque mucho ms inquietante. Ninguno de ellos conoca su verdadera apariencia, pues nadie haba visto a la Araa Blanca en su cubil, donde tomaba su autntico aspecto, y haba vivido para contarlo. No puedo decir lo mismo de vosotros respondi ella con su voz aterciopelada e inclin la cabeza a los lados. En especial t, Tharas La. El viejo druida carraspe y desvi su mirada al horizonte, ignorando las palabras de Ayleen La. Debes disculparle, Ayleen La. Se inclin Dagir La. Todava no ha olvidado vuestro encuentro en el Sagrario del roble. Nuestro amigo, el gaviln, es muy rencoroso. No es rencor! exclam el furibundo druida. Aquel era un asunto claro que yo mediaba a la perfeccin hasta que apareci ella con sus bichejos de ocho patas. Los lderes Ishk hubiesen escapado de no ser por mis araas replic ella con su voz de terciopelo. Nadie hubiese escapado refunfu Tharas La. Todo estaba bajo control. Algo referente a ese asunto quera yo comentaros mis compaeros intervino Dagir La. Bueno, a decir verdad, esperaba encontrarme con Daima La y no con cuatro de los seis druidas, pero si la situacin lo permite

los seis druidas, pero si la situacin lo permite y las circunstancias... Ve al grano! exclam Tharas La. Primero me gustara saber qu hacis tan lejos de vuestros hogares, mis hermanos del bosque concluy Dagir La, molesto por la brusquedad de su anciano amigo. Yo vine de visita gru Tharas La. T se extra Dagir La, de visita? Qu ocurre! exclam. No puede un druida caminar por los confines del bosque? Tan extrao te resulta? Encontr a este barrign y lo he acompaado a su cita contigo. Eso es todo. Dagir La mir a su alrededor, intercambiando gestos de desconcierto con Daima La y con la Araa Blanca, que sonrea de forma felina. Yo he acudido a tu llamada respondi el ms joven de los druidas alzando las cejas. Eso! le seal el viejo druida. Qu es eso tan importante que te traes entre manos? Alguna de tus tretas de duende en tierras de los humanos? Bueno se disculp Dagir La, en realidad no era algo que quisiese traer a consulta ante vosotros, ya que no deseo trasladar mi inquietud a vuestros pensamientos. Pero, ya que estamos casi todos, s que deberais saber la verdad de mi desasosiego. Habla de una vez mascull, nerviosamente, Tharas La. Recib la visita de Ela Adjiri hace una semana comenz a explicar Dagir La. Ha

tenido noticia de un razaelita de poder inquietante que fue capturado por las tropas del rey Abbathorn y llevado a su capital, Dvingrenn. Eso es todo? escupi Tharas La, con un bufido. Desde cundo es trascendente que un razaelita sea detenido por los soldados misinios? Mueren a decenas cada ao en los calabozos reales o a manos de los salvajes del Dios nico. Lo nico que hace de ello un caso extraordinario es que los razaelitas son cada vez ms escasos y los pocos que hay se ocultan mejor. Ela Adjiri es una razaelita con el don de leer la mente y ver las auras de poder continu el druida, mesando su barba. Es protectora de los razaelim y enemiga de los Levvo. No se inquieta con facilidad. Qu significa poder inquietante? Daima La arrug la boca. Dijo que se estremeci al presentir tal fuerza. Es tan solo un juicio de valor aadi el viejo gaviln con una mueca de desagrado. Confo en el don visionario de Ela replic Dagir La. Recordad cmo estaba a mi lado en la revuelta de los licntropos de Falan. Recuerdo que tambin estaba en tu lecho aadi el anciano con un retador brillo en la mirada. Un pesado silencio se hizo con el crculo de druidas. Las cejas de Dagir La cayeron sobre sus ojos y todo l tom un aspecto sombro. Un brillo fulgente y breve, como una

sombro. Un brillo fulgente y breve, como una llama imposible, apareci en la oscuridad de sus pupilas. Habr un da dijo con profunda voz , en que no reir, Tharas La. Y ese da solucionaremos muchas disputas del pasado. Los labios del viejo druida se curvaron hacia su barbilla y, con un gesto de desprecio, mir a otro lado. Daima La carraspe varias veces y frot su prominente barriga. Bueno, en cierta manera, no veo a qu nos puede llevar eso dijo. Tharas La tiene razn. No es especialmente revelador que los Levvo detengan a un razaelita, por muy manifiesto que sea su don. De nuevo te remito a Ela Adjiri lo interrumpi Dagir La impacientemente. Te recuerdo que est acostumbrada a tratar con razaelitas y no creo que pierda el sueo por cualquier mentalista del tres al cuarto. Eres confuso en tus explicaciones, Dagir La susurr la Araa Blanca. Incoherente como un duende mascull entre dientes Tharas La. No os estoy pidiendo que usis la lgica! exclam l, es cuestin de intuicin. Desde mi encuentro con Ela he sometido a examen mis sueos. Sabis que normalmente no profundizo en la adivinacin onrica si no es necesario, pero deseaba encontrar el motivo de esta desazn, as que la busqu en la locura irracional. Recordad que el mundo tiene leyes que en ocasiones son rotas por los mismos mecanismos que crearon estas

por los mismos mecanismos que crearon estas leyes. He soado con ese muchacho. No he podido reconocer su rostro, pero en todas las ocasiones en las que lo encontr me enfrent a un monstruo de dos cabezas que devoraba a un Kudaw sin ojos. Un razaelita de dos cabezas que devora a un navegante sin ojos? Daima La sonri . Eso es lo ms extrao que he escuchado nunca. Ya os he dicho que mi inquietud no camina por los senderos de la realidad replic Dagir La, enojado. No puedo explicar lo que siento cuando escucho el paso del tiempo, pero algo se ha torcido en mi fe. Ya no estoy seguro de aquello que afirmaba hace poco. Adems, yo no pretenda convertir esto en una reunin, tan solo quera explicarle mi desazn a Daima La. Me temo que nuestro amigo pretende enmendar un error en su cometido aadi la Araa Blanca de forma pcara. Un error? se extra el druida zorro. Todos los ojos se fijaron en el Gran Druida de Anam Oag. Dagir La pas la lengua por los labios y tom aire lentamente. Es posible que haya un Ishk en Dvingrenn apunt al tiempo que bajaba el rostro, avergonzado. Un instante de confusin y sorpresa se hizo con los druidas. Un Ishk est tras el razaelita? salt Tharas La. Eso sospecho, adems uno conocido por todos nosotros explic Dagir La de forma

todos nosotros explic Dagir La de forma siniestra. El consejero del rey Levvo. Sali de estos parajes hace muchos aos, me temo, huyendo de nuestro castigo. Sabas que hay un Ishk tan cerca del rey misinio? exclam Tharas La. No neg sin apenas despegar los labios, baj la mirada y continu en un tono de avergonzada disculpa. Bueno, tal vez. Lo sospechaba desde haca algn tiempo. Crea que tenas agentes en Dvingrenn le reproch Daima La. Y los tengo respondi, rotundo. Pero descuid el espionaje. No pens que sera uno de ellos. La responsabilidad ante tal descuido es ma y solo ma. Tharas La resopl y dio un manotazo al aire. Cunto mal puede haber hecho semejante criatura durante todo este tiempo? Es impensable el poder que puede haber acumulado en sus manos tan cerca del rey. Es todo lo que pretendamos evitar. Tengo la impresin que esta guerra se debe en gran parte a l aadi, cabizbajo, Dagir la. Dio la vuelta y se alej unos pasos. Hicimos todo lo posible por acabar con su tribu. Pensamos que habamos erradicado de una vez por todas a aquellos que quiebran el equilibrio y, sin embargo, uno de ellos escap y lleg hasta el ms poderoso de los hombres del norte. Las palabras de Ela me recordaron que los seguidores de Dios nico esperan un mensaje, pues Vanaiar ha guardado silencio durante siglos. Tambin los trece dioses

antiguos han desaparecido del norte. Y los astrlogos sealaban un cambio que nunca crea se poda producir. Intuyo que tal es la calma que precede a la tormenta. Tal vez ese muchacho sea parte de algo que podra haber ocurrido. Un pesado silencio se hizo con la cumbre del Monte Gris y una rfaga de viento corri entre ellos. Nadie va a decir lo que Dagir La no se atreve? propuso Ayleen La, y sus palabras se quedaron pendientes del aire, como la suave tela de araa. La rotura del Khuram murmur el druida zorro. Hemos fallado asinti Tharas La. Somos los guardianes del equilibrio y hemos fallado. Todo aparece claro frente a ms ojos. Si no hubisemos perseguido a los Ishk, no hubiesen escapado del bosque. Que uno de ellos se encuentre tras el poder misinio es responsabilidad de nuestros actos. El destino es ineludible. Hicimos lo correcto le cort Dagir La. Eso no importa ahora intervino Daima La. Los guardianes del equilibrio luchan contra aquellos que amenazan con sus artes la sagrada rueda de la vida. No es eso lo que hace un Ishk? Destruir, corromper, engaar, acumular poder en espera de la rotura. Debamos enfrentarnos a ellos. Quiz era parte del equilibrio sagrado que existiesen nuestros opuestos murmur la Araa Blanca. Siempre hay dos fuerzas

la Araa Blanca. Siempre hay dos fuerzas enfrentadas, sin victoria posible. Los tres druidas la observaron en silencio, como si su leve voz retumbase en su interior como un eco atronador. Tonteras escupi Tharas La, aunque de nuevo el silencio volvi tras su desprecio y sell como una losa de piedra las sospechas de todos ellos. El Ishk ha cambiado de aspecto aadi meditabundo Dagir La. Ahora es un anciano decrpito. El cambio de forma trae el olvido, quiz no haya recuperado todas sus habilidades y artes todava. Olvidemos al Ishk. Levant una mano el druida zorro, de forma cortante. No importa cmo lleg a tener influencia en los Levvo. Ya nos ocuparemos de l. Supongamos que la aparicin del razaelita de Ela Adjiri es una seal. Confiemos en su poder y en los sueos de Dagir La, si es que alguien puede interpretarlos. Contemos con lo peor y asumamos pues, que el Khuram divino se ha roto y ha llegado el momento del cambio. Llevis toda la vida preparndoos para algo as. Qu debemos hacer? pregunt con decisin. Dejarnos llevar dijo el viejo druida. No resistirse a los cambios apunt la Araa Blanca. El que se resiste a la fuerza universal solo consigue sufrimiento. Es de necios intervino Dagir La vuelto hacia ellos. No hay ninguna prueba. Tan solo mi intuicin; algo que me eriza el vello en la nuca.

vello en la nuca. De necios es pedir pruebas a los dioses de su existencia puntualiz Daima La. Aunque tuvisemos los hechos frente a nuestras narices seramos incapaces de descifrarlos. Es posible que el mundo haya cambiado y nosotros permanezcamos ajenos a pesar de nuestra sabidura. Tharas La se alej hasta las piedras viga que apuntaban al oeste y se cubri con la capucha. Un viento fro comenz a barrer el Santuario de la roca. Est ocurriendo dijo con su potente voz de bartono y todos callaron. Ment cuando preguntasteis la razn de mi viaje. Encontr hace dos semanas la prueba que necesitbamos para confirmarlo. Solo necesitaba la interpretacin de la seal. Vine hacia el sur con el propsito de comprobar si los lugares sagrados se encontraban seguros y a buen recaudo, cuando encontr a Daima La. No es cierto que nada haya ocurrido. La verdad es que la arboleda de Oakar est muriendo. Esa es la razn por la que me encuentro tan al sur de Klasar. Eso no es posible murmur Dagir La. Cualquier cosa es posible con la rotura del Khuram lo contradijo Tharas La. Si sospechas de la manifestacin fsica de tal desequilibrio, por qu no pueden morir las arboledas milenarias? Las estrellas siguen su camino en la cpula celeste y los astrlogos tienen su excusa para anunciar el advenimiento de una nueva era. Lo cierto es que la arboleda se muere a pesar de nuestros esfuerzos. Lo

se muere a pesar de nuestros esfuerzos. Lo cual demuestra que no tenemos ningn control sobre el devenir. Su conexin con el mundo es absoluta cavil Daima La. La muerte de los rboles ms antiguos del bosque est ligada a un movimiento de energas en los canales msticos. Nada ha ocurrido de relevancia que altere el curso natural dijo Tharas La. El descubrimiento de Ela Adjiri me lleva a ese punto replic Dagir La. El razaelita es efecto, no causa de algo tan importante como un movimiento en las fuerzas csmicas contravino el druida ms joven. Y no hay uno sin dos murmur Tharas La. Quieres decir que una gran energa se concentr en dos razaelim por un gran desequilibrio universal. Una explosin de luz fue vista antes de que lo detuviesen los Levvo asinti Dagir La. Ah tienes una manifestacin fsica de la unicidad de las razas explic la Araa Blanca con una media sonrisa. Los hombres son millares pero uno en espritu, al igual que el resto de seres vivos del planeta. Todos estn unidos en una nica fuerza universal, en un flujo invisible y eterno. La realidad tan slo son infinitas cuerdas y la energa que las mueve en un mar de luz. Y los razaelitas son perseguidos y exterminados aadi Daima La.

Hay tantas seales en el mundo fsico que no podemos descifrar y que son efectos de invisibles consciencias superiores replic la Araa Blanca. Recordad que no todo pasa por nuestra consciencia. Acaso sabe algo la Araa que desconozcamos el resto? Inclin el gesto Tharas La con aspecto suspicaz. Todava nos debes una explicacin del porqu de tu viaje a este santuario dijo Daima La. Ella se movi con largos y elegantes pasos hasta una de las columnas, la rode como si danzara con ella y volvi a ellos, con expresin ausente, ordenando pensamientos en su mente, ajena a los tres poderosos druidas que la observaban absortos. Nada respecto a canales msticos o razaelitas de profecas olvidadas. Sonri ella . Mis inquietudes tienen que ver con el mundo material. Algo que afecta a los hombres, y en eso nos incluyo a nosotros. Decid venir en vuestra busca pues yo tambin necesitaba exponer una inquietud a este consejo, aunque no sea consejo. Ya s que faltan dos de los seis. Ya me encontraba camino del norte y mis araas me dijeron que os encontrara aqu. Son los ojos del bosque comenz a explicar la mujer de plido rostro. Quiz sepis que los ogros del profundo sur tienen un nuevo lder. Gara el Rompecorazones asinti el rechoncho Daima La. Gara el Devoracorazones lo corrigi Ayleen La, sonri, y continu su relato.

Ayleen La, sonri, y continu su relato. Pues bien, ha unificado los clanes y marchan hacia el norte. Directos hacia el Adah Kari. Mis araas los vieron partir hace tres das. Y no son partidas de caza ni de guerra. Son poblados enteros, todos los clanes estn migrando al norte. Si continan su migracin, llegarn a Ylarnna en dos semanas. Los ogros van al norte? exclam Daima La y mir a sus compaeros, inquieto y desconcertado. Eso no tiene sentido. Arriesgarse a romper su destierro y acercarse a las tierras de los hombres. Para qu iban a hacer tal cosa? Deberamos hablar con ese Gara y ver qu se propone dijo Tharas La, con aspecto meditabundo. Yo lo har se ofreci Daima La. Puedo salir al este y encontrarlos antes de que lleguen al ro. Yo estoy acostumbrado a tratar con duendes y criaturas del bosque aadi Dagir La. Iremos juntos y resolveremos este misterio. Aunque antes nos encontraremos con alguien que responda preguntas que deben ser escuchadas. Alguien cuyos pies lleven ms tiempo que los mos sobre la verde hierba. En ese momento el gaviln de Tharas La se pos en una de las piedras viga y grazn con fuerza. Viene alguien dijo el anciano druida. Es que se ha convertido el santuario en lugar de peregrinacin y no nos han advertido? se pregunt Daima La, pasando una mano por su calva.

por su calva. Lo siento amigos se disculp Dagir La, pero me haba citado aqu con alguien que creo tiene mucho que ver con mis intuiciones y sueos. Ahora confas el futuro a los sueos resopl Tharas La. Siempre lo hice respondi l, especialmente en asuntos importantes. Importantes son ahora los razaelitas que devoran Kudaw ciegos mascull Tharas La atropelladamente. Qu significado puedes sacar a tal bobada? Nada tiene significado si no se conoce el lenguaje en que se relata replic Dagir La. Soar es ver ms all de uno mismo murmur Ayleen La. Pues yo no he soado nada refunfu Tharas La. As que, se puede saber a quin has convocado? Pronto lo sabrs respondi Dagir La, entre dientes, en el momento en que una alta y esbelta figura asomaba por el camino. Vesta de cuero, con correas que cean su peto a la estrecha cintura. Por las caderas y los pechos era una mujer, pero apenas tena las formas de una adolescente. Sus miembros eran muy largos y delgados, y superaba en altura al grupo de druidas. Cubra su rostro con una mscara de cuero adornada con finas filigranas, que se cerraba en la parte superior de la cabeza y, bajo ella, asomaban guedejas de un pelo plateado y de aspecto sedoso. Caminaba como si lo hiciese sobre un suelo mullido y blando, flexionando las rodillas y

mullido y blando, flexionando las rodillas y moviendo sus largos brazos con suavidad a los lados. Lleg frente a ellos y salud con una discreta reverencia. Me llena de gozo volver a verte dijo Dagir La al tiempo que inclinaba la cabeza, Midiori, hija de Mukherjee, el primer navegante de Rendeln. Ella se quit la mscara con un leve movimiento de sus afilados dedos bajo la barbilla y una cascada de pelo plateado, con algunos mechones brunos, cay sobre unas diminutas orejas picudas. Cuntos aos sin ver a una Kudaw dijo Daima La. Hija de Mukherjee, ni ms ni menos aadi Ayleen La. Espero que sea importante lo que os saca de vuestro retiro y os trae de vuelta al mundanal bosque de Oag aadi Tharas La, con un brillo de malicia en la mirada. Midiori era, como todos los Kudaw, un ser expectante y observador. Su rostro era nveo y sin rasgos pronunciados. Pequeo, de pmulos marcados y boca estrecha pero carnosa. Sus ojos, almendrados y abiertos, mostraban una inquietante ausencia de color, tan solo una grande oscuridad infinita. Su piel era casi trasparente, y multitud de diminutas venas azuladas recorran sus mejillas y cuello. Ella inclin el rostro a modo de saludo y sonri a Tharas La. La llamada de mi amigo, Dagir La, es lo que me hizo acudir respondi con su musical voz. Aunque sabris que disfruto de

largos periodos de tiempo vagando en vuestro bosque. Soy, lo que mis hermanos llaman, una aventurera, pues me gusta descubrir qu forma tienen los seres vivos de este mundo. No es comn en los tuyos tal gusto por los viajes, es cierto asinti Daima La. Pretenda ser sarcstico respondi secamente Tharas La. Y el bosque no es nuestro. La mujer Kudaw interrog a Dagir La con sus inquietantes ojos brunos y se qued inmvil. No es personal se disculp Dagir La . Al lado de Tharas La los terremotos parecen las caricias de Kanja. Conozco su temperamento y no me ofende. He pasado muchas noches en la densidad de Oag y hace tiempo que no hablo con humanos continu la mujer Kudaw, con su voz pausada y rtmica. Disculpadme si no me expreso con claridad. Cul es el asunto que mi amigo Dagir La desea confiarme? En realidad, mi noble Midiori, es a tu padre al que quiero confiar mis inquietudes explic Dagir La tomando asiento sobre una de las pequeas piedra viga. Al estar vetada la entrada a vuestra ciudad secreta de Rendeln, confo en que t le traslades mi peticin para encontrarnos en la Arboleda de Oakar, durante la prxima luna llena. La mujer Kudaw lade la cabeza y sonri con lo que poda ser un mohn de incredulidad. Mi padre hace muchos siglos que no abandona el abrigo de nuestra ciudad. Cul es la causa que te lleva a convocarle en la

la causa que te lleva a convocarle en la Arboleda de Oakar? Como Muy Antiguo Navegante de vuestro pueblo explic Dagir La bajo la atenta mirada de todos, creo que es el nico que puede responder a ciertas preguntas. Preguntas? sise Midiori. Respuestas que aclararn mis sueos explic Dagir La. He soado con los vuestros en un momento en que necesito aclarar ciertos aspectos de aquello que durante aos he dado por sentado. Siento decirte que el Muy Antiguo Navegante, Mukherjee, tiene asuntos ms importantes a tratar que los sueos de un hombre, aunque sea el poderoso Dagir La aclar ella al tiempo que acariciaba suavemente la ptrea superficie de una de las columnas. Asuntos importantes? exclam Tharas La. Qu asuntos importantes? La vida contemplativa, el trnsito esttico. Esos son los asuntos de tu padre. El futuro de mi pueblo es la nica turbacin que puede afectar los actos de mi padre respondi Midiori. Tu pueblo vive en la indolencia y la exclusin. Enrojeci Tharas La, llevado por la ira. Desde que llegasteis a Kanja no habis hecho ms que generar hermetismo y silencio en torno vuestro, ausentes a los asuntos que os rodean. Ignorasteis las guerras con los clanes ogros hasta que llegaron a vuestras fronteras, y solo los dioses saben por qu luchasteis en los Montes de la Desdicha.

qu luchasteis en los Montes de la Desdicha. Para pesar de tu pueblo, la muerte de Fereldim fue tambin la muerte de vuestra credibilidad. Presiento cierto resquemor en tus palabras, Tharas La dijo Midiori tras juntar las finas cejas. Son reproches que se han extendido por todo el mundo conocido intervino Daima La, con el gesto decado. Si alguna vez contasteis con la confianza de los hombres, la habis perdido. Es una especie de trampa la que me has tendido, Dagir La? pregunt ella, clavando en l sus ojos de brillante oscuridad, y extendi sus largos dedos frente a una discreta sonrisa. No respondi Dagir La. En absoluto. Pero mis hermanos no se equivocan. Los tiempos de Fereldim y Adair el Ciego han quedado tan atrs que ya nadie los recuerda. Si hay algn responsable de vuestra mala imagen, sois vosotros mismos, los Kudaw. En el norte os creen traicioneros, interesados, egostas y aliados de extraos poderes ajenos a este mundo. No te ofendas, pero esa es la realidad que vosotros mismos habis mostrado. Los hombres comprenden ms bien poco del funcionamiento de la vida replic Midiori. Acaso sabis ms vosotros que llegasteis aqu cuando el hombre poblaba todo Kanja? objet Tharas La. Es evidente que mi pueblo est en comunin con el mundo. Querrs decir que sois ausentes al

Querrs decir que sois ausentes al mundo. Ni vosotros mismos, hombres sabios, podis comprender el desapego de los Kudaw. Despleg los brazos y seal el horizonte en torno suyo. No somos parte de nada y formamos un todo con nuestro alrededor. Lo que vosotros temis descubrir, nosotros lo asumimos hace mucho tiempo. No os ofendis, pero a nuestro lado los hombres no son ms que nios ciegos que juegan junto a un precipicio. A m me parece, querida Midiori intervino Dagir La al ponerse en pie, que no todo es cierto en esa filosofa vuestra. Que no sois reservados, sino que ocultis vuestro pasado. Pensis no afectar vuestro alrededor y estar por encima de los hombres y su concupiscente presente, pero mi intuicin me dice que tenis mucho que ver con el mundo del que pretendis ser ajenos. Estis en equilibrio con el universo, pero no por respeto a la esencia que fluye de un lado a otro, sino por cobarda. Creo que dais la espalda a la realidad en lugar de afrontar la verdad de vuestra responsabilidad. Mi mensaje para tu padre es el siguiente. Nos encontraremos en la Arboleda de Oakar, la prxima luna llena. Conmigo habr un razaelita que sospecho es el Dim Khuram encarnado. Tu padre sabe qu significa eso y las consecuencias que puede tener. Aunque estoy convencido de que no es sorpresa para l nada de esto. Midiori guard silencio y enfrent las serias miradas de los cuatro druidas.

Podra ofenderme tal reproche. Y mi padre podra prescindir de tu consejo en adelante. No sois tan sabio, Dagir La sise la Kudaw. Baj la barbilla y sus ojos, como dos perlas negras, le dieron la apariencia de una bestia proveniente de otro mundo. Puede ser dijo el druida con el rostro severo, pero soy consciente de que tengo mucho por aprender. Ese razaelita dijo Midiori al tiempo que volva a colocar su mscara de cuero sobre el nveo rostro. Por qu no est contigo? Pronto asinti Dagir La sobre el creciente azote del viento, mis agentes lo traern a mi lado.

CAPTULO XXII

La taberna El Cuerno de Oro se encontraba en la zona ms siniestra y sombra del distrito de los muelles de Dvingrenn, tambin conocido como Bocaceniza. En el pasado haba sido un lugar frecuentado por marineros y comerciantes de paso en la capital misinia, pero tras el gran incendio que precedi al alzamiento de los pescadores de Mis, en el mil novecientos setenta y cinco del calendario misinio, el barrio viejo del puerto qued como

un apndice de pasarelas y canales tortuosos a los reconstruidos muelles de piedra. Apartado de las nuevas zonas prsperas de la ciudad, y en el centro de un laberinto flotante sobre barcazas, El Cuerno de Oro se haba convertido en un agujero frecuentado por buscavidas y asesinos de la peor calaa. En el interior, el ambiente era clido y un pegajoso hedor a pescado y agua sucia impregnaba todo. El local estaba regentado por un norteo llamado Trevor y sus tres hijos, que alardeaba de servir el mejor, y ms barato, pescado con patatas de todo el distrito viejo. Trevor haba contratado a dos forzudos hombres del linde para que controlaran los desmanes de la asistencia, y protegieran a las dos camareras que servan la cerveza de Korj, directa de los grandes toneles al gaznate de los sedientos parroquianos. La clientela de El Cuerno de Oro se divida en dos clases. Por una parte estaban los habituales borrachos y marineros de paso que cantaban con gran algaraba cruzando los brazos sobre los hombros. De vez en cuando apareca alguno de estos flotando en el agua helada del Misvainnn; consecuencia de una letrina tan cerca de los canales, o de algn degollador nocturno en busca de presas fciles. El segundo grupo que formaba la atpica concurrencia de El Cuerno de Oro era menos ruidoso, aunque mucho ms letal. Extraos ocultos en las sombras que se reunan en secreto y cerraban tratos y negocios ilegales. Deudas que pasaban de manos y juramentos en idiomas de ms all del Swami Gar.

idiomas de ms all del Swami Gar. Esclavistas, ladrones, fros asesinos, tahres y matones profesionales en espera de ser contratados por algn mercader vengativo. Haba cado la noche sobre Dvingrenn y la puerta de El Cuerno de Oro se abri para dejar pasar a dos nuevos clientes. No eran marineros, ni pescadores en busca de cerveza y el calor femenino. El primero en entrar era un hombre bajo, sin cuello, de msculos prominentes y abigarrado aspecto. Tena la nariz rota y aplastada en el centro de una cara marcada de viruela, con dos horribles cicatrices desde las comisuras de sus labios hasta las orejas. Vesta un chaleco de cuero bajo la capa granate, sucia y llena de remiendos. Tras l, un muchacho joven de rostro adolescente, bajo, de pelo caoba cortado a lnea con las cejas y los ojos color miel que observaban su alrededor con curiosidad y temor. El hombre de la cara marcada y la capa granate encontr en un rincn lo que andaba buscando, hizo un gesto con la mano al muchacho y camin hasta el otro extremo, a lo largo de la barra, a travs de grupos de marinos que chocaban sus jarras de peltre. En un rincn, sentado con los pies sobre una mesa iluminada por una esculida vela, un extrao, cubierto con la capucha de su capa, jugueteaba con una daga sobre la mugrosa madera de la mesa. Sus botas eran de cuero, gruesas aunque de aspecto extrao, como si las piezas de piel no hubiesen sido tratadas, cosidas y tachonadas como un zapatero suele

cosidas y tachonadas como un zapatero suele hacerlo. El cuchillo emita destellos refulgentes al girar frente a la llama. Nadie se haba sentado cerca del solitario desconocido. El hombre de la cara marcada lleg a su altura seguido por el tmido muchacho y carraspe para llamar su atencin. Creo que deba encontrarme contigo dijo con una voz ronca y rasgada. Soy Arnos, el Sonriente. Y este es Peque. Seal al joven y se inclin sin despegar la mirada del encapuchado. Habis llegado tarde dijo una voz de mujer bajo la capucha. Clav la daga en la madera de la mesa y descubri su rostro triangular, joven y de hermosos ojos. Yo soy Mina. Sentaos. Arnos tom asiento y abri su capa tras l, pero detuvo al muchacho con una mano sobre su pecho. Qu ests bebiendo, mujer? pregunt. Hidromiel de Oag respondi Mina. Peque, trae una jarra de hidromiel de Oag y una pinta de cerveza para m orden al joven, que asinti y desapareci en direccin a la barra. No es muy joven? lo interrog Mina, apuntando con la barbilla hacia el muchacho. Peque? exclam sorprendido, Arnos . Ah donde le ves, no hay puerta cerrada que se le resista, ni bolsillo fuera de su alcance. Tiene las manos ms giles y los dedos ms largos que nunca hayas visto. Es... especial. Me

largos que nunca hayas visto. Es... especial. Me dijeron que necesitabas alguien capaz de abrir una puerta. Eso es cierto asinti Mina. Pero tambin necesito alguien capaz de matar. Y ese nio no parece ms peligroso que un tullido del mercado. Escucha, mujer. Arnos sonri y su cicatriz apareci grotesca en las mejillas. Esa es mi parte. Fui soldado en el linde durante seis aos. Condecorado con honores. Me manejo bien con cualquier filo aunque prefiero mi buena hacha de mano. No hay en este local un mejor guerrero que yo. Eso es un poco pretencioso, no? discuti Mina con incredulidad. Muy bien asinti l y busc bajo su capa, mostrando una ballesta pequea ajustada con correas a su torso. Ves esto? Es de manufactura imperial. Letal a menos de seis varas, siempre que la dispare yo. Dos disparos por carga. Con esto y mi destreza con el hacha venc a cuatro mercenarios en Osjen. Te parecen escasas mis credenciales? Me parecen adecuadas murmur ella. En ese momento lleg Peque con las jarras y se sent junto a Arnos, que tom la jarra y dio un largo trago. Despus pas la manga por los labios cubiertos de espuma. Busco a alguien que me ayude a rescatar a dos prisioneros del Lvvokan explic Mina. Arnos resopl y agit la cabeza. Nadie escapa del Lvvokan dijo. Una cosa es un secuestro, o una venganza,

pero entrar en palacio ya sera difcil; salir con alguien, imposible. No he dicho entrar lo corrigi Mina . Yo ya estar dentro. Solo quiero que me esperis fuera. Fuera? Arnos se encogi de hombros. Frente a palacio? En una puerta secreta, al sur de la segunda muralla apunt Mina. Eso ya es otra cosa. Sonri l Explcate. En la segunda muralla, cerca del ro, hay un viejo almacn abandonado. En su interior hay un cuarto acorazado que debe abrirse antes del amanecer. A dnde da esa puerta? la interrog Arnos, con gesto taimado. A ningn lugar respondi ella de forma tajante. T encrgate de que la puerta est abierta a ltima hora de la noche. Y espera all con tres caballos de ms. Eso es todo? se extra con el rostro ceudo. No me parece muy complicado. El almacn se encuentra en la zona portuaria de la corona. Es una zona restringida y hay que eliminar a dos guardias para escapar sin problemas. Dos guardias? Quiz tres. Tres guardias, en los muelles del rey. Arnos repeta las palabras casi en un murmullo . No es cosa fcil matar un guardia de los Levvo y salir indemne de esta ciudad. Te resultara caro, mujer, no suelo jugarme la vida por nada.

por nada. Y por cunto sueles jugarte la vida, hombre? Mina lade el rostro. Seis mil coronas doradas dijo Arnos, entrecerrando los ojos. Tres mil por adelantado. Te dar esto ahora puso la mano sobre la mesa y, bajo ella, una pequea bolsa de cuero, y otra igual si nos acompaas hasta Rndeinn. Arnos arque una ceja y levant los labios hasta tocar la nariz. Cuando Mina retir su mano, el ladrn tom el saquito de cuero y examin su contenido. Abri los ojos exageradamente y carraspe casi cerca del ahogo. En su mano, una piedra cristalina, del tamao de una ciruela, emita destellos verdosos. Su forma era irregular, sin trabajar, incluso a los lados estaba cubierta de impurezas y restos de granito, pero Arnos y Peque la acercaron a sus narices para observar la luz en su interior. Cmo s que no es falsa, que no es un vulgar cristal? la interrog el ladrn, frunciendo el cejo. Porque no eres un idiota respondi ella tranquilamente. Eso es cierto murmur l, volvi su atencin a la piedra preciosa y acarici su fra superficie con el pulgar. Hecho asinti Arnos con rotundidad. Escupi en la palma de su mano derecha y se la ofreci a Mina, que la estrech con fuerza. Tienes un trato, mujer. Sonri l. Y nosotros un empleo.

nosotros un empleo. Mina se puso en pie y se cubri la cabeza con la capucha de su capa, ajustndola despus al cuello. Recuerda dijo desde las sombras de la capucha, la prxima noche, antes de que amanezca, con tres caballos. Arnos sonri, mostr sus dientes sucios y podridos, y asinti satisfecho. Y no te recomiendo que dejes eso sobre la mesa demasiado tiempo aadi Mina sobre su hombro. Por tu propia seguridad. Arnos y Peque miraron a los lados con gesto alarmado, pero nadie haba visto la refulgente piedra preciosa. Cuando volvieron su vista hacia Mina, la puerta se cerraba, conteniendo el humo y el clido barullo de El Cuerno de Oro. Mina saba moverse con ligereza en los callejones oscuros y hmedos del barrio viejo de Dvingrenn. Caminaba sobre las puntas de los pies, levantando a su paso, poco ms que un susurro, evitando las patrullas nocturnas y los peligros de la noche. Podra haber regresado al Lvvokan con los ojos cerrados, pues conoca bien el camino desde El Cuerno de Oro. Dos largos aos trabajando como espa para Dagir La. Dos interminables aos fingiendo y mintiendo para poder retornar al hogar, a su amado bosque de Oag. Abandonando el viejo barrio portuario de Dvingrenn y sus casas flotantes, uno se adentraba en las calles de los oficios,

adentraba en las calles de los oficios, adoquinadas y rectas callejuelas que, tras atravesar el mercado y el templo a Ier, convergan todas en la gran Plaza Levvo, frente al palacio real. La Plaza Levvo estaba circundada por docenas de estatuas de piedra que representaban los hroes de la historia misinia. Desde los primeros padres del norte, aquellos que llegaron expulsados desde el sur, haca ms de dos mil aos, hasta las ltimas generaciones de reyes Levvo. Todos erguidos como divinidades, con un pie sobre una arpa o una lanza atravesando un crneo Dachalan. A Mina le parecan tan solo un atajo de asesinos y tiranos sin escrpulos, y siempre evitaba mirar arriba cuando tena que cruzar por aquel santuario de la arrogancia misinia. Los criados no deban utilizar las entradas principales del Lvvokan. Para ellos se reservaban las puertas de servicio que atravesaban los barracones de la guardia del patio de armas. Pasada la medianoche, la mayora de guardias dorman en sus camastros y solo unos pocos custodiaban aquellos portones de acceso a las cmaras de los criados y esclavos. Cuando Mina se asom sobre la esquina, para comprobar que todo estaba despejado, Sirrel ya la esperaba con el farol en alto. Mina se apresur hasta la puerta con el rostro oculto bajo la capa. Cuando lleg, el sarnoso guarda sonrea y emita ronquidos de placer. Como siempre, justo a tiempo dijo Sirrel, mirando alrededor.

Mina se escondi bajo el arco del portn, meti su mano en la capa y sac una pequea bolsa de hilo que extendi hasta el soldado. Sirrel cogi la bolsa, la abri frente a su gruesa narizota y comprob su contenido. Despus sonri y fij en ella su mirada estrbica. Me pagas bien por mis descuidos dijo Sirrel. Di ms bien que compro tu silencio mascull ella. El guardia se adelant y puso una mano en su cintura, atrayndola hacia l. La capucha de Mina cay hacia atrs, y el hombre comenz a morder y lamer su cuello. Mina sinti el repugnante aliento y el hedor de la saliva caliente sobre su piel. Apret los dientes y contuvo la ira que ascenda desde su estmago. Podra desenvainar el cuchillo y clavarlo en el cuello de Sirrel, justo en el centro de la nuez. No se mereca otra cosa. Pero eso lo hubiese estropeado todo. La descubriran, la torturaran, la violaran y finalmente la empalaran en la muralla de la ciudad. Estaba demasiado cerca de su vuelta a casa, a los brazos de su nico amor. No hace falta que me pagues solo con dinero murmuraba Sirrel mientras manoseaba sus pechos y lama su cuello. Tambin puedes hacerlo con la boca. Ella lo empuj, y en un rpido movimiento se escabull al interior de los barracones. La prxima vez, Sirrel dijo Mina con una sonrisa pcara. S muy bien lo que haces cuando sales por la noche, zorra. La seal con el sucio

por la noche, zorra. La seal con el sucio dedo, enojado. Puedes buscarte todos los amantes que quieras, pero nunca te sacarn de aqu. La prxima vez me pagars con tu cuerpo. La prxima vez asinti ella antes de desaparecer en los corredores del interior. Atraves el pequeo patio junto a las cocinas, y entr en el edificio en que se encontraban las cmaras para los criados. Entr como una corriente de aire, cruz a toda prisa frente a los reservados fabricados con maderos torcidos donde dorman cocineras y sirvientas, hasta un viejo cuartucho cado en desuso y cerr la puerta tras ella. Dos aos atrs lloraba contra aquellos muros encalados, recin llegada del bosque a las rdenes de Dagir La; ahora, a pesar de los manoseos de Sirrel, su agotador trabajo en las cocinas y los insultos y humillaciones de Bura, Mina haba olvidado las lgrimas. Se quit las botas, los pantalones de cuero, la capa y el cuchillo y los guard en su escondrijo secreto. Un ladrillo suelto tras el que haba un hueco lo suficientemente grande como para guardar sus pocas pertenencias, junto con algunas piedras preciosas que Dagir La le haba hecho llegar oculto en un barril de miel para asegurar el xito de su ltima misin. Descalza volvi al lecho de paja seca y se tumb en silencio. Una noche ms y volvera a casa. Cerr los ojos, imaginando la brisa impregnada de resina y tierra en su olfato, el murmullo del Kalen Ta entre los cedros y los chopos y algn martn pescador revoloteando

chopos y algn martn pescador revoloteando sobre su reflejo en busca de presas. Despus se vio en brazos de su amor, Mardha, volver a ella, a su abrazo, a su clido regazo e impregnarse de su aroma despus de dos aos. Ya nada las separara. Ni siquiera ese despreciable druida, dueo de los destinos de los habitantes del bosque, como si su sabidura lo convirtiese en un dios sobre estpidos mortales. Todo haba comenzado mucho tiempo atrs. Todos los habitantes del bosque conocan el nombre de Mardha. Era la mujer solitaria y rebelde, la que plantaba cara a los druidas y sus leyes, la bruja, la hechicera a la que acudan en busca de remedios amorosos y encantamientos que rompieran el mal de ojo. Cuando Mina la conoci, no era ms que una nia que exploraba los bosques en busca de caza. Su padre le advirti que se alejase de la bruja, que no era buena idea crear lazos con los enemigos de los druidas, pero algo se haba despertado en ella que desafiaba cualquier buen consejo. La curiosidad de la joven Mina la llev a espiar a Mardha. Oculta en las ramas, o tras los zarzales, la observaba viajar de un lado a otro recolectando flores y plantas que despus utilizara en sus pcimas. La segua en la distancia por sendas secretas y, en ocasiones, crea que la descubra al mirar sobre el hombro con gesto suspicaz. Sin embargo, Mina segua tras ella y la observaba caminar con la levedad de un espritu, tan suave y delicada como la brisa que corre sobre el arroyo. Mardha

brisa que corre sobre el arroyo. Mardha brillaba con luz propia cuando, desnuda, se daba un bao en las claras aguas de Pozahonda. Se mantuvo as durante meses, en la distancia, silenciosa como un animal al acecho, aunque sabindose espiada. Hasta que su padre enferm y se encontr realmente sola. Pens en acudir a ella en busca de ayuda. Si era cierta su leyenda como bruja y curandera, podra devolverle la salud a su dbil padre. Sin embargo, l era obstinado y no quera nada que ver con la brujera de Mardha. Prefiri que llamase a Dagir La, l podra ayudarlo, y ese fue el gran error que conden a Mina en el futuro. El Gran Druida le explic que todo tiene un tiempo, que la muerte no existe y que es el miedo lo que aferra a los hombres a su existencia fsica. Pero su padre no escuch toda aquella palabrera y Dagir La, a desgana, utiliz su conocimiento en l. Los druidas cobran un precio por todo. Un rbol se tala, un rbol se planta. Un animal muerto, un animal se perdona. Un hombre se sana, un favor debido. Y as se encontr Mina en adelante. Endeudada con el Gran Druida de Anam Oag, Dagir La. Los aos de su adolescencia pasaron y, lentamente, con el peso de la responsabilidad, la convirtieron en una mujer. Su padre sobrevivi a la enfermedad, pero nunca volvi a ser el mismo. Se convirti en un hombre dbil, incapaz de cazar, cultivar el huerto, recolectar frutas. Y, poco a poco, la melancola y aoranza de una vida pasada se hicieron con l. Mina saba que, sentado bajo

un sauce en la orilla del ro, cubierto por una manta y atacado por espasmos de tos, recordaba aquella que fue su esposa. La vida joven que haban compartido, su nacimiento. Y ahora se senta intil, invlido y castrado. Mina comenz a odiar a Dagir La el da en que convirti la muerte de su padre en una lenta agona que dur aos. Cuando todo acab, el bosque se haba transformado en un lugar oscuro y lbrego. Mina estaba sola. No haba sabido nada de Mardha desde que la debilidad se hiciese con su padre. Ahora las cosas haban cambiado y ella no era la muchacha adolescente que la espiaba desde la espesura de las zarzas. Durante los aos en que vivi la enfermedad de su padre se haba convertido en una experimentada cazadora. Sus brazos se haban vuelto fuertes y musculosos, la voz le cambi y el desafiante brillo retador se haba instalado en sus ojos. Sin embargo, Mardha no haba cambiado nada. Continuaba siendo la hermosa bruja de andares voltiles y leves gestos que recolectaba flores y frutos y se baaba desnuda en Pozahonda. De nuevo, Mina se senta prisionera de su silencio. Deseaba salir y hablar con ella, aunque, a pesar de sus deseos, una fuerza invisible la aprisionaba en su escondite. Ella era una mujer, pero dentro de s todava era una muchacha asustada. Pens que solo las palabras de su padre le prohibieron un da conocer a aquella misteriosa mujer. Y las palabras de su padre no eran suyas. l siempre haba hablado por boca de los druidas, ellos eran los que le haban metido en la cabeza

eran los que le haban metido en la cabeza aquellas supersticiones y temores. Mina, convertida en mujer, no permitira algo as en ella. Cuando sali de su escondite y se encontr con Mardha, la hechicera, le pareci que la haba estado esperando. No hubo sorpresa en su mirada, ni en sus actos. Juntas caminaron por senderos secretos en busca del aroma de flores nuevas. Lugares que ni siquiera los druidas eran capaces de alcanzar. Desde aquel da, Mardha fue el universo entero para Mina, desde el amanecer hasta la cada del sol. Con ella aprendi las palabras de los animales, las formas de las plantas, los susurros del bosque, las dulces frutas maduras del amor, el lenguaje del silencio. Y ella pens que no haba nadie en el mundo capaz de alimentar su espritu de aquella manera. Sin embargo, las palabras de su padre volvieron a su memoria cuando Dagir La apareci un buen da: No hay que enemistarse con los druidas, no los desafes, sigue sus preceptos, porque en el bosque, son todopoderosos y siempre ganan. El Gran Druida de Oag volvi hasta ella y clav su vara frente a la casa de Mardha. Los rumores haban corrido de boca en boca. La joven Mina se ha ido con la bruja del bosque; son amantes, son discpula y maestra; la hechicera mat al padre y se hizo con la hija. Pero Dagir La no necesitaba de aquellas voces malintencionadas. No necesitaba ms para atacar a su vieja enemiga. Sin darse cuenta, Mina se haba convertido en el punto dbil de

Mina se haba convertido en el punto dbil de Mardha. Ella era el instrumento que utilizara el druida para herir a la orgullosa y desafiante bruja. El da en que Dagir La la convoc al servicio del bosque el corazn se le parti en dos. El dolor por su separacin se ahog en la angustia de sentirse culpable y parte del retorcido plan del druida. Ellas se separaron y el ego del hombre se sinti satisfecho al imponer su voluntad. Dagir La, Gran Druida y valedor de Blancamapola, la conden a servir los intereses del bosque hasta que fuese perdonada su deuda de vida. Al fin y al cabo, su padre no andaba tan desencaminado. El druida siempre gana, deca. Quiz si hubiesen escapado, si hubiesen huido a otro lugar. Aunque, qu vida hay fuera del bosque de Oag? As lleg a Dvingrenn como agente de Dagir La, entr a trabajar en el Lvvokan y esper las noticias de los druidas. Al principio no haca ms que trabajar y pens que nunca volvera a casa, aunque luego comenzaron a llegar los mensajes de Dagir La a travs de duendes que la llamaban desde rincones oscuros, camuflados entre la paja de su lecho o los pliegues de su ropa. Misiones estpidas que requeran la vigilancia de tal o cual personaje. Un noble aukano de visita, comerciantes de esclavos, mercancas que nunca debieron abandonar el bosque de Anam Oag, contrabandistas sin escrpulos enemistados con el Crculo de los Seis. Los ojos y odos de los druidas se extendan ms all de los rboles, para eso estaba ella.

all de los rboles, para eso estaba ella. A veces los duendes del Gran Druida, con sus ojillos brillantes y la piel negra y cubierta de limo le susurraban por la noche: El amo ordena... o El amo tiene una misin para ti... Y durante los meses siguientes ella se escabulla de la cocina y espiaba desde la distancia al siniestro consejero del rey y sus extraas artes. Sala durante la noche hasta Bocaceniza y contrataba asesinos que persiguieran a aquellos que haban huido de la justicia de los druidas o que algn da hirieron al bosque de alguna manera. Y as, noche tras noche, perdiendo toda fe, hasta que lleg la ltima misin. Rescatar un razaelita y llevarlo de vuelta a Oag. A casa, por fin, de vuelta a casa. Mina se durmi con el recuerdo de su amor por Mardha convertido en sueo y el odio por Dagir La en los labios. Durante la maana siguiente hizo sus tareas como vena siendo costumbre. Acompa a otras mujeres a los gallineros, recogieron los huevos que ponan en cestas de mimbre antes de que los mozos limpiasen los excrementos que luego utilizaban como combustible. Limpi las cmaras de los criados y amontonaron paja limpia. Despus limpiaron el patio de armas y sacaron al exterior los desperdicios de la cocina en un carromato que rodeaba una ruidosa nube de moscas. Pero, a cada momento, pensaba en Mardha, pues ese era su ltimo da en aquel infierno. Si Eadgard, el razaelita, llegaba al bosque, su deuda estara pagada y no tendra

que volver a aquel lugar nunca ms. Despus de medioda fue en busca de Eadgard y lo encontr en el pequeo patio lateral, cerca de los abrevaderos para caballos. Eadgard estaba sentado en un banco de piedra, con la mirada perdida en una pared cubierta de hiedra verde. Sus heridas haban mejorado, pero todava su rostro estaba plido y ojeroso. En los brazos mostraba marcas y cardenales amoratados, recuerdo de los malos tratos a los que le someta Rghalak, el consejero real. Los huesos se marcaban en la piel como el esqueleto de un espantapjaros, y su pelo negro caa sobre sus extraos ojos. Mina haba encontrado al razaelita fcilmente cuando lleg la misiva de Dagir La. En el Lvvokan no se hablaba de otra cosa, excepto de la guerra que se traa entre manos el monarca. No le result difcil hablar con l, y mucho menos convencerlo para escapar de aquel lugar. Todos los razaelim estaban condenados a muerte en manos de Rghalak y nunca abandonaban los olvidaderos excepto para ser arrojados a una fosa comn. El consejero tena carta blanca con los marcados, pues ese era el deseo del rey y el trato al que haba llegado la corona con la Orden de Vanaiar mucho tiempo atrs. Sin embargo, Rghalak haba permitido que Eadgard viviese en los lavaderos de la cocina, aunque le requiriese en sus aposentos de la biblioteca casi todas las noches. Mina senta pena por Eadgard. Desconoca qu razones tena el siniestro consejero para torturarlo de aquella manera, y qu pretenda

torturarlo de aquella manera, y qu pretenda sacar de l. No saba si mereca el castigo. Por lo menos ella conoca su delito y haba pagado por l, pero qu haba hecho Eadgard a parte de nacer? De todas formas podra preguntarse lo mismo acerca de Dagir La, pues tambin l deseaba poseer a Eadgard. La pena se le confundi con la angustia y asco. No voy a cuestionar nada, se dijo, recordando los dos aos de destierro, rodeada de mentiras y sufrimiento en la capital de misinia. Que Dagir La tenga lo que desea, y me permita volver al bosque en paz, solo quiero eso. Hola dijo a espaldas de Eadgard, forzndose a sonreir. Si Bura te ve aqu, te pondr a trabajar en un suspiro. Eadgard sonri con un deje de tristeza y sus ojos se iluminaron brevemente. Bura no viene por aqu explic l. Y si viniese le puedo decir que espero a Rghalak. Ella le teme. Todos lo hacen. Yo no. Eadgard lade el rostro. Por mucho dao que me haga, no le temo. Pues deberas. Por qu? l la mir de forma rabiosa. Acaso va a evitar el miedo todas sus torturas? Por qu te hace eso? No lo s. Se encogi de hombros. Creo que estudia un mtodo para extraer el don de los razaelim como yo. Creo que no lo haba logrado antes porque todos moran y mi poder es considerablemente ms fuerte que el de los otros. De todas formas, lo consiga o no,

de los otros. De todas formas, lo consiga o no, pronto me matar. Mina se sent a su lado, boquiabierta. Cmo puedes hablar as de tu muerte? Dia y noche, cuando miro a la gente, solo veo su piel en descomposicin, la luz de su vida que se extingue, sus corazones que laten en una cuenta atrs inexorable, y sus enfermedades. Debera de ver vida a mi alrededor, pero solo veo muerte murmur cabizbajo y sombro. Ojala no fuese as. He preparado una fuga dijo Mina, sin apenas despegar los labios. Eadgard la mir fijamente con el rostro iluminado. Tengo un plan para escapar y quiero que vengas conmigo, Eadgard. Yo... tartamude l. No quieres intentarlo? Mina arrug la boca. Ser peligroso y puedo entenderlo... Por supuesto la interrumpi. Matara por salir de aqu... contigo. Debes estar preparado explic. Si todo va bien, maana dormiremos lejos de esta ciudad. Y si va mal? pregunt l, con el gesto afilado. No saldr mal. Sonri de forma confiada. Maana seremos libres. Lejos... murmur Eadgard. Despus de medianoche le confi ella antes de mirar a los lados y continuar en un susurro. Pero necesito que me hagas un favor. Por ti hara cualquier cosa respondi

Por ti hara cualquier cosa respondi l, envarado en su asiento. Hay un paladn de Vanaiar que nos ayudar dijo Mina. Quiero que cures sus heridas. Un clrigo! exclam l. Ya sabes lo que hacen con los que son como yo. Y me pides que lo sane para escapar de aqu. Has dicho que mataras por escapar apunt ella, mostrando los dientes. S buf Eadgard, pero no a m mismo. Est inconsciente, y lo necesitamos para alcanzar la ltima puerta. Haremos un trato con l. Tu libertad a cambio de la suya. No se puede confiar en esos monjes. Ha sido traicionado y ser condenado a muerte, no tiene otra salida. Mina movi la cabeza a los lados y puso una de sus pequeas manos sobre las de Eadgard. Aceptar nuestro plan. Eadgard mir los dedos de Mina sobre sus manos. Tena la piel cuarteada y reseca, las uas cortas y rotas, rodeadas de pieles y duricias. Era la primera vez que alguien le tomaba por la mano. Te esperar a partir de medianoche asinti Eadgard con firmeza. Mina sonri aliviada. Quedaba tan poco Antes de que el sol despuntase sobre las aguas del Mar de Mis estaran lejos de los Levvo y su maligno consejero. Por fin, pens al tiempo que el corazn se le disparaba en el pecho. Por fin, por fin. Mina se puso en pie sin reprimir una

sonrisa jovial y sincera. Eadgard la miraba desde el banco, y pareca vital como ella no le haba visto nunca. No era un mal muchacho, solo que no era afortunado. Qu hars cuando seas libre, Mina? pregunt Eadgard y ocult la mirada. Ella dudo un instante, junt las manos frente al vientre y mir a otra parte. Volver con los mos respondi lentamente. Pero primero tenemos que escapar. Eadgard asinti en silencio con la cabeza hundida entre los hombros. No recordaba esa enredadera tan frondosa dijo Mina antes de dar media vuelta y volver al patio principal. Te gusta? Eadgard volvi su rostro iluminado al de ella. Es preciosa respondi al contemplar la verde cascada de hoja que brotaba al pie de la muralla. Gracias. Sonri l, satisfecho. Mina no comprendi su respuesta. Asinti y gui un ojo a Eadgard, dejndolo solo, contemplando el muro cubierto de hiedra. Esper a que pasase la tarde y cuando el sol comenzaba a declinar por el este fue en busca de sus cosas. Puso su ropa de viaje, el cuchillo y la capa en un saco sucio y desgastado. Se asegur que nadie la observaba, cruz el patio y entr en las cocinas, que se encontraban en pleno ajetreo previo a la cena. Entre la algaraba y los vapores nadie percibi a la criada que ocultaba un saco en uno de los

toneles para manzanas que se guardaban en el almacn. Despus volvi al patio y cen con el resto de sirvientes, sin decir una palabra, ausente en sus pensamientos. De vuelta en la cocina cogi una de las escobas y comenz a barrer cerca de los braseros donde se cocinaban los espetones de carne y, cuando nadie se fijaba en ella, trep por la salida de humos y se ocult en el reborde de piedra, en la oscuridad slida del holln. Fue un movimiento simiesco y rpido; casi sin levantar polvo, la escoba se haba quedado sola en el lugar en que antes ocupaba ella. Esper, respirando a pequeos bocados, con las piernas soportando el peso de su cuerpo y los dedos hincados en las pequeas grietas entre la argamasa requemada. Pasado el rato, Bura recorri los fogones para comprobar que todo estaba en orden. La noche era temprana y los criados comenzaban a encender teas y lmparas de aceite que formaban burbujas de luz ocre por doquier. Bura, tras su ronda de rutina, sali de la cocina y cerr con llave las pesadas puertas del edificio. Solo deba esperar un poco ms. Se descolg desde su escondite, abri silenciosamente la puerta de la cocina y sali al patio principal, cerrando la puerta tras ella, aunque solo haca falta empujar para abrir. Se sacudi el holln de las faldas y lav las manos en el pozo. Volvi a sus aposentos, saludo a los sirvientes que descansaban fuera y se tumb en su jergn. Senta el corazn latir con fuerza y aplastarla contra la paja como si su carne fuese plomo. No poda salir mal, era su

carne fuese plomo. No poda salir mal, era su nica oportunidad. El tiempo corra con tortuosa lentitud, y ella, rgida como un cadver, esperaba su momento. Se haba sentido tan muerta lejos de su hogar y de Mardha, realmente haba sido un infierno, una estancia en la muerte gracias a la piedad de Dagir La. As juzgaba los dos aos pasados en el Lvvokan, tan terribles, que senta ganas de llorar mientras esperaba salir de all. Pasada la medianoche todos dorman a su alrededor. Se incorpor lentamente y sali sin calzarse hasta el patio iluminado por una discreta luna creciente. Corri cerca de los muros, sin abandonar la penumbra, hasta la puerta de la cocina. Ya estaba dentro. En la oscuridad absoluta las cacerolas colgadas de clavos sobre tiznones requemados, adquiran, balanceados por una brisa inexistente, el aspecto de guardias acechantes. Mina caminaba de forma felina, recordando sus caceras en el bosque, aos atrs. Cuando manejaba el cuchillo y el arco recurvo con destreza; das de libertad que ahora le parecan lejanos e imposibles. Despus de ponerse la ropa y ceirse el cuchillo a la cintura, intuy que Dagir La no la haba enviado a Dvingrenn por casualidad. El ladino duende del bosque se haba asegurado de que su agente en el palacio de los Levvo fuese capaz de una fuga como aquella. Eadgard la esperaba bajo el haz de luz que penetraba la claraboya a un lado de su celda. Ella se haba puesto el vestido de sirvienta sobre el pantaln y las botas aunque,

sobre el pantaln y las botas aunque, finalmente, haba decidido colocar el cuchillo bajo la espalda. Estoy listo. Clav en ella sus grandes y afilados ojos. Salieron de nuevo al patio y cruzaron, siempre junto a los muros, hasta las cuadras que se encontraban cerca de la barbacana de entrada. Deban ser muy silenciosos, pues los mozos de las caballerizas dorman all mismo y cualquier relincho poda dar al traste con todo. De all pasaron a un pequeo patio lateral y esperaron que la silueta del guardia que paseaba por el adarve, diera la vuelta y volviese a una de las pequeas torres de vigilancia. Mina se vea desenvuelta y gil cuando se ocultaba, silenciosa y atenta a cualquier sonido en las murallas o en los otros patios que rodeaban al Lvvokan. Eadgard la segua de cerca, movindose cuando ella le deca, y quedndose quieto en su lugar si levantaba un brazo o le haca algn gesto de alarma. A travs de un huerto de tierra roturada, llegaron a una puerta estrecha pero slida, de bordes carcomidos y los goznes un poco desgastados. Mina levant la puerta tomndola por el pasador y comenz a abrir tan lentamente, que no pareca que hiciese fuerza alguna. La madera se movi a un lado y vieron el oscuro corredor tras ella. Entraron y Mina repiti la operacin hasta que la puerta volvi a su lugar en silencio. Al fondo de aquel pasillo hmedo y sucio se vea una tenue luz anaranjada que vibraba

se vea una tenue luz anaranjada que vibraba sobre las irregulares paredes de piedra. Se acercaron en cuclillas hasta la esquina. Mina delante, Eadgard a su espalda. Ella asom la cabeza, muy bajo, casi a la altura del suelo, en un pestaeo, y volvi al cobijo de la oscuridad. Un guardia susurr con el rostro frente al de l. Eadgard retuvo la respiracin y observ su pequeo rostro, manchado de holln y los suaves reflejos en el pelo cobrizo. Con un movimiento de la mano le indic que esperase all. Entonces el cuchillo apareci entre ellos. Mina gir la esquina rpidamente. Eadgard la vio desaparecer frente a l, despus de apretar los dientes y entrecerrar los ojos en un gesto duro y acerado. No poda esperar mientras se enfrentaba sola a un guardia armado. l no era un buen guerrero, ni tampoco un buen luchador, ms bien un estorbo en el cuerpo a cuerpo, aunque siempre podra distraer la atencin del oponente de Mina y conseguir que descuidase su defensa. Eadgard quiso protegerla, y la nica manera que se le ocurri fue servir de cebo vivo. Olvidando sus rdenes sali del escondite, pero Mina se mova tan rpido que ya haba puesto varias varas de distancia entre ellos. El corredor tena unas diez varas de profundidad, y a mitad distancia, bajo la luz de una antorcha casi extinta, se sentaba un fornido guardia en un taburete de tres patas. El hombre intent levantarse de un brinco y echar mano a su acero antes de reconocer qu era lo que haba saltado desde el oscuro recodo y corra

hacia l. No tuvo tiempo siquiera para separar las posaderas del asiento. Mina dio dos grandes zancadas, salt contra una de las paredes en un movimiento realmente felino y, tomando impulso con un pie en las juntas que unan las piedras, se abalanz sobre el desprevenido guardia. Con un duro golpe su cuchillo atravesaba el cuello de un lado a otro, y el guardia cay a sus pies sin un solo gemido. Eadgard esperaba paralizado en el recodo del corredor. Nunca antes haba visto a nadie moverse de aquella forma.

CAPTULO XXIII

Pero eso es traicin dijo, tembloroso, Pykewell y, como si fuese consciente de repente de sus palabras, se cubri la boca con la mano. Me cortarn la lengua y me arrastrarn con un caballo por toda Kivala. Se haban reunido bajo el pasadizo que una la asura del rey y las ms pequeas edificaciones donde se alojaban los sirvientes y cortesanos. Entre los redondeados y bastos muros de piedra, haban dejado crecer el brezo y las flores de cardo, y en los rincones donde convergan las asuras, crecan helechos y valerianas. Para un aukano, era lo ms parecido a un jardn propio de un rey, pues el gusto por lo ornamental sola ser escaso entre

gusto por lo ornamental sola ser escaso entre los norteos. Sin embargo, s que tallaban las enormes piedras que, rodeadas por las asuras y los establos de Kivala, haban quedado dentro del recinto guarnecido por la ciudad, de forma que por todas partes se vean bastas esculturas que brotaban de la hierba, cubiertas de motivos entrelazados y runas antiguas dedicadas a los trece dioses olvidados. A los pies de Pykewell y el maestro Tiro Freydel, un peasco de granito pulido, de unos dos palmos de altura, abra una boca desdentada y los observaba con grandes ojos de anfibio, como un involuntario espa sorprendido por la conversacin. Traicin? El maestro Tiro Freydel arrug los labios, mostrando los dientes. Traicin es entregar el reino a los Levvo, como pretende hacer ese reyezuelo venido del sur. Pykewell abri los ojos, espantado, y mir a su alrededor. Silencio, silencio, por favor. Si alguien nos escuchase, sera nuestro fin. El fin est cercano de todas formas. Freydel baj el rostro. Haz tu papel y sers recompensado por la historia. Aukana necesita un autntico rey aukano que plante cara a los Levvo. Conoces algn mejor candidato que Kregar Kikkuril? Si la princesa Vanya quiere escapar a sus brazos y declararle su amor, dejemos que as sea. Acabaremos de una vez por todas con esta dinasta de sureos corruptos e instauraremos en el poder a un autntico soberano. Pero dud Pykewell, si el rey conoce la fuga de su hija...

conoce la fuga de su hija... No podr oponerse una vez el matrimonio se haya realizado lo interrumpi Freydel. Enviar una misiva a Kregar en la que lo apremiar a casarse con Vanya tan pronto como se encuentren en Kjionna. Kregar entrar triunfante con sus tropas en Kivala, tomando de la mano a la nica hija del rey, que abdicar en ellos tras su fracaso como monarca. Y por qu tengo que acompaar yo a la princesa en su viaje a Kjionna? se compadeci Pykewell, con voz plaidera. Porque ella te lo ha solicitado, idiota lo reprendi Freydel. No s por qu extrao motivo, confa en ti. A m, este plan no me gusta nada replic el temeroso bardo. Kregar est en una zona de guerra, en el territorio de Bremmaner. Es peligroso, muy peligroso. Tan solo conduce a la princesa hasta Kjionna y asegrate de que los sirvientes de Kregar la entregan a l. Yo me encargar del resto. Pero cmo sabes que Khymir abdicar en Kregar? Estpido escupi el maestro Freydel , tiene el apoyo de todos los seores de Aukana. Khymir est solo frente al fin de su corto reinado. Estaba condenado desde que viaj desde el sur, algo que no debera haber hecho jams. Si hubiese renunciado desde un principio, se habra convocado el Consejo del Campo Auko, como en la antigedad, y se habra elegido un rey. Qu opciones haba?

habra elegido un rey. Qu opciones haba? Bruswic e Ylarnna estn cegados en su pequea venganza familiar; los seores del este, especialmente los Kirkuk, anhelan deshacerse de los reyes aukanos desde hace generaciones; Jornealven es un seboso incapaz de montar a caballo y sus banderizos, al igual que los de Kokkujia y todo el sur de Kivala, no tienen apoyos ni rango suficiente. Kregar es el legtimo rey de Aukana. Visto as se resign el esculido bardo. Lo mires como lo mires continu tajantemente, Tiro Freydel, Khymir entregara su hija al enemigo y su pas a las garras de los Levvo. Kregar es joven y ambiciona el poder, pocas pueden aspirar a casarse con l. Kregar debe ser rey, sin importar los medios. Pykewell sinti cmo un tartamudeo ascenda por su garganta y pens que mejor sera mantenerse en silencio para no desacreditarse frente al serio consejero real. l era solo un poeta, un cmico que animaba a la princesa y sus damas, mientras que el maestro Tiro Freydel haba servido a tres reyes anteriores a Khymir XII, y daba el aspecto de saber muy bien lo que deca. Le pareca muy razonable que Khymir abdicase en su hija, casada con Kregar Kikkuril, y as se pusiese freno al declive que desde haca aos estaba tomando la corona y el reino de Aukana. La sombra del poder misinio creca en el oeste y empaaba cualquier triunfo o asomo de victoria de la Casa Kaik. En los ltimos tres

aos, varios seores del linde haban ofrecido su lealtad a los Levvo, y el mismo Kikkuril haba perdido varios caballeros banderizos que encontraban mejores y ms prsperos seores que servir en los prados de Uddla. Los Caudillos de Jinetes, al este del Adah Nah, se sentan cada vez ms lejos del control de Kivala, y eso era un acicate para sus aspiraciones soberanistas, pues las amenazas por las que juraron someterse al poder de un rey, haban desaparecido en el tiempo. Ni un pobre hombre sin caballo habra cambiado su lugar en el trono a Khymir, pues Aukana se le evaporaba en las manos como la nieve recin cada. El bardo regres a la asura principal de la familia real turbado por las ltimas palabras de Tiro Freydel. Rey por cualquier medio. Desde que la guerra haba comenzado en Bremmaner, las guardias se haban doblado y el rey no confiaba en nadie. Khymir se haca rodear continuamente por su guardia personal; incluso haba prohibido las salidas a caballo de su hija, en previsin a agentes enemigos con el valor suficiente como para levantar el arma contra el rey y su familia. El problema vena cuando la palabra enemigo se volva demasiado amplia en su concepcin, ya que Khymir haba sembrado tantas enemistades que cualquiera de sus siervos y vecinos era sospechoso de traicin. Especialmente tras la Noche de los Cuchillos Afilados, cuando cientos de clrigos de Vanaiar fueron ejecutados por orden real. Esa haba sido otra ms de las

Esa haba sido otra ms de las controversias que desestabilizaron el poder del rey. La Orden de Vanaiar no contaba con la estima de la mayor parte de poblacin misinia. Sin embargo, especialmente en el sur de Aukana, haba creado una red de monasterios que convivan con las aldeas y miraban con permisividad a los antiguos cultos paganos. Whetlay era conocido por muchos y los jinetes del este respetaban a los clrigos que combatan en las fronteras del Eitur, porque, al fin y al cabo, eran guerreros, como ellos, que luchaban contra un enemigo comn. A pesar de ello, para la monarqua aukana y sus nobles seores, la Orden de Vanaiar se haba convertido en una institucin que cobraba sus propios impuestos, contaba con clrigos armados y posea gran cantidad de tierras y fortalezas en todo el territorio. A ojos de Khymir, quitarse de encima la organizacin religiosa y armada de Vanaiar a cambio de un pellizco del pastel de Bremmaner fue un trato ventajoso. Se deshaca de un culto decadente que desafiaba su poder y reparta sus tierras entre los seores del sur que todava no lo haban aceptado. Aunque por otra parte tambin le proporcion la desconfianza y el desprecio de aquellos de sus siervos llanos que todava no haban perdido la fe en l. Matar a los hombres de Dios, aunque vayan armados, era cosa de ladrones y bandidos. El pequeo poeta se cruz en los corredores con un grupo de soldados armados que trotaban hacia algn cambio de guardia, cubiertos bajo las relucientes cotas de malla y

cubiertos bajo las relucientes cotas de malla y el peto amarillo de la Casa Kaik. Pykewell se apart a un lado, pegando la espalda contra el muro de piedra, y contempl con espanto las afiladas hojas de sus hachas aukas. Un arma de aspecto temible, con un mango de casi dos varas de altura, que utilizaban exclusivamente los soldados de la guarnicin a las rdenes del rey. Cuando los guardias desaparecieron al girar la esquina, Pykewell se desinfl en un suspiro. Desde que la princesa Vanya le haba abordado con sus propuestas de fuga una gran ansiedad se haba hecho con l. Y confesar el plan de la princesa al maestro Tiro Freydel, traicionando su confianza, no haba ayudado a su excitado corazn. Dos noches atrs haba recitado durante la cena la Oda de Alisa y su secuestro por el despiadado ogro Kokoch, pero el rey se encontraba ausente y plido, Vanya con expresin furibunda, y la nica que le prest atencin, como era habitual, fue la reina Ikaris y su pltora de cortesanos y damas, que rieron sus bromas discretamente. No era una noche propicia para el jbilo. Cualquiera hubiese percibido la tensin y un fro muro que creca sobre cualquier silencio, por pequeo que fuera. Cuando se retiraron, Shana, la prima de la princesa Vanya lo empuj a un rincn oscuro tras las columnas que rodeaban la sala ovoide del comedor. La princesa quera reunirse con l, necesitaba de su ayuda. l no le dio mucha importancia hasta que se encontr exclamando en murmullos, espantado por la idea de ayudar

en murmullos, espantado por la idea de ayudar a una princesa a escapar de su seor padre. Probablemente a ella le costase una azotaina, pero a l, un simple aunque afamado bardo aukano, le cortaran la lengua y se la arrojaran a los perros. Pero, mi seora. Pykewell se llev las manos al rostro, cubriendo sus sienes. Por qu yo? Harais mejor llevando una escolta armada, o eligiendo un buen guerrero que os proteja. De qu os puedo servir yo si no es para cantar y bailar viejas canciones? Necesito discrecin, mi buen bardo. Inclin Vanya la nariz. No voy a comprometer mi futuro y escapar seguida de una comitiva real. Es un secreto y en el ms absoluto de los secretos debe quedar. Viajar con mi dama, Shana, y te he elegido a ti por dos razones. Un hombre que acompaa a dos jvenes a Kjionna es mucho ms discreto que dos muchachas viajando solas. Y, en segundo lugar, el viaje tomar unos cinco das y t dices ser un bardo y hombre de mundo. He viajado hasta los confines de Oriente y conozco a todas las mujeres al sur del Adah Nah y, desgraciadamente, a la mitad de sus maridos. Pero, mi seora... Perfecto, eso me basta lo interrumpi Vanya, asintiendo con firmeza. Yo sal de Serende hace cuatro aos y apenas he abandonado esta ciudad. No conozco muchos de los dialectos aukos y mucho menos el camino al norte. Nunca me he hospedado en una posada de posta, ni he visto una taberna repleta de mercenarios como las que t ests

acostumbrado a visitar. Eso son canciones y poemas picos se excusaba Pykewell entre balbuceos. Mis relatos tienen de realidad y de fantasa tanto como las licencias de la potica me permiten, mi seora. Pero, conoces el camino a Kjionna, verdad? S, por supuesto, no es como caminar en un bosque, pero con las indicaciones correctas, un mapa, instrumentos adecuados, preguntando a lugareos... Y conoces posadas y lugares seguros para hacer noche? continu ella con el rostro imperturbable y las manos sobre el regazo. Recorra los caminos antes de llegar a la corte, mi seora. Una posicin que todo poeta aspira a conquistar explicaba atropelladamente. Es dura la vida para un artista fuera de los comedores de los seores y sus fiestas y banquetes. Pues, entonces, est todo dicho. Saldremos cuanto antes. Dio Vanya una palmada y las mejillas de Pykewell se descolgaron como un teln cado bajo ojos hmedos. Adis a mi vida en la corte musit el bardo. No seas trgico, Pykewell. Ella sonri y puso una mano sobre la curvada espalda del decado bardo. Cuando sea reina, te recompensar con creces. Y ni una palabra a mi madre o juro que acabars tus das en las minas de Akkajaur concluy la princesa

minas de Akkajaur concluy la princesa con un siniestro tono en su voz y sin abandonar la fra sonrisa. Pykewell no se imaginaba recompensa mejor que olvidar aquella escapada alocada y juvenil de la princesa y que todo hubiese sido una pesadilla provocada por el vino. No poda negarse a ayudar a la princesa, pues en cierta manera ella no le haba solicitado su compaa, la haba exigido con todo el poder de su posicin, y cuando los seores hacan uso de ese mandato, Pykewell saba que ms le vala obedecer. Ser bardo, poeta, msico y bufn era una profesin muy delicada, e incluso peligrosa, en el sur de Aukana. Quizs en el lejano Imperio de Serende, los bardos fueran tratados con respeto y admiracin, pero all, en el fro norte, lo extrao era poder concluir alguna cancin con xito. Los norteos preferan rudas canciones sobre batallas y mujeres ardientes, mientras golpeaban las mesas con sus picheles de peltre y daban palmas hasta enrojecerse las manos. Desde que tena memoria, Pykewell haba sido insultado, apedreado y humillado, tantas veces en las pequeas aldeas del sur de Aukana que la vida en palacio era un sueo hecho realidad. Y todo gracias a la reina Ikaris. La primera reina aukana que convoc unos juegos florales para elegir al mejor de entre los bardos y cmicos que rondaban Aukana. Y muchos se presentaron a la convocatoria. Msicos y danzarines de Ylarnna y el bosque de Oag. Equilibristas y lanzadores de cuchillos venidos del Nam al Shari. Domadores de fieras

del Nam al Shari. Domadores de fieras zingarios y cuentacuentos del norte. Pykewell se encontraba diminuto entre todos aquellos artistas venidos de tan lejos, conocidos y con nombre propio como Kerail de Picoaguja. As que intent hacerlo lo mejor que pudo. Pero fall. Recordaba aquel da con una dolorosa aoranza, mezcla de inocencia y afortunada providencia. Cuando lleg su turno, le hicieron pasar al saln principal, frente a la reina y su hermano, la princesa y toda la corte. Los nervios le devoraban la voz y el estmago. Afin su ctara con manos temblorosas y comenz a recitar el Cantar de los hroes Keitele, pero lo confundi con Oda a un rey valiente y, visto el error, decidi continuar con algunas estrofas de La alegre cantinela y el final apotesico de Dragones sobre Bruma. Pykewell no poda olvidar los rostros y las expresiones de la reina y su corte mientras l recitaba una improvisada historia en la que los Keitele luchaban contra los reyes misinios, ayudados por una joven cuidadora de vacas que retozaba en un establo con un rey en el exilio. Cuando los dragones de Bruma aparecieron en escena, borrachos de buen hidromiel, la reina comenz a rer y, como una epidemia irrefrenable, la corte entera la sigui con carcajadas y vtores que, si bien al principio le confundieron un poco, le animaron a acabar su historia con un rey misinio forzado por un dragn bien dotado y un chiste rpido sobre el grueso bigote del hermano y guardaespaldas de la reina.

hermano y guardaespaldas de la reina. Fue un xito. Al da siguiente dorma en una de las habitaciones de palacio y coma caliente con el resto de los criados. Mucho ms de lo que jams podra haber deseado. Aunque ahora, lejos de aquel dichoso da, se encontraba ms cercano a la perdida de todo lo conseguido. No ms canciones y banquetes, no ms criadas rendidas a sus zalameros halagos, no ms comidas calientes. Por todos los dioses, se deca, algo tan hermoso no poda durar. Pykewell entr en la sala principal de la asura del rey por una puerta lateral. Se encontraban reunidos un gran nmero de caballeros y seores menores, banderizos de la Casa Kaik y provenientes del llano de Kivala y las tierras del Adah Nah. Haba muchos hombres de armas, por lo menos una veintena de ellos preparados para el combate, con los largos chaquetones de cuero reforzado y cubierto por placas de metal y remaches que gastaban los guerreros aukanos en el sur. Los seores vestan sus colores, o emblemas, apoyando la mano en la montura de las espadas, abriendo sus capas para mostrar los filos preparados y dispuestos para el rey. Pykewell reconoci los emblemas de los Hollan, dos lanzas cruzadas sobre campo dorado, la garza de los Keil, y las burelas azur y plata de los Raijkol. Haba un tremendo barullo y gritero en la sala. Incluso la reina se vea adusta y contrada, lejos de su usual desdn jovial. Vanya, a la derecha del rey, escuchaba cabizbaja con la mirada perdida en

el regazo. Hillik est con el legtimo rey de Aukana dijo uno de los seores con un fuerte vozarrn. Su pelo era como la pez, oscuro y grasoso adherido a la frente, sobre unas pobladas cejas y una nariz gruesa y redonda. Sus armas, un sol poniente tras un ro carmes sobre un ajedrezado en dorado y violeta. Nuestras vidas son suyas, y cabalgaremos a la batalla si ese es el mandato de nuestro rey. Khymir asinti con un gesto severo. Sus manos se aferraban con fuerza en los mullidos reposabrazos del trono. Los pies apenas tocaban el suelo y tena la corona ligeramente desplazada a un lado. Su rostro se vea ceniciento y brillante, con dos oscuras franjas bajo los ojos que le daban el aspecto de un cadver. Bremmaner y los Levvo pagarn por esta traicin alz la voz un joven caballero de larga cabellera cobriza. En Campollano enviamos nuestras tropas a combatir en Bremmaner intervino un viejo de nariz aguilea y una calva manchada con una prominente verruga en la frente, que vesta un lujoso jubn de terciopelo azul y una faja naranja, y cuyos hombres se distinguan por sus escudos con una cotiza que separaba un trbol y una liebre sobre campo azur. Pero marchar ahora mismo hacia el norte con mi nico hijo y la fuerza inquebrantable de mi puo. Mientras tenga fuerzas, son vuestras concluy con

una reverencia y muchas voces se levantaron en vtores. Khymir levant una mano lentamente y el gritero fue cayendo hasta el silencio. Mir uno a uno a todos los seores y caballeros que haba en la sala, y un amargo regusto le hizo frotar la lengua contra el paladar. Eran sinceros en sus promesas de lealtad, pero cunto tiempo estaran a su lado? Tom aire hasta sentir sus pulmones llenos y, cuando pretenda hablar, tuvo que expulsarlo y emprender de nuevo su intencin. Las palabras parecan ancladas a su pecho. Todos los ojos se fijaron en l durante un instante que le pareci eterno. Khymir sinti el sudor resbalando por su nuca, y entreabri los labios resecos. Todos los all congregados, hombres que le juraban lealtad y depositaban las armas a sus pies, que se agitaban y levantaban cnticos de batalla, le parecan una jaura de hienas hambrientas que no dudaran en clavarle un pual por la espalda si con ello se aseguraban el sustento un da ms. Un tremendo desprecio por todos ellos apareci en su pensamiento mientras esperaban alguna palabra de su rey. Aquel hombre menudo y sudoroso, que tragaba saliva en silencio, aquel por el que dijeron estar dispuestos a morir. Ese astuto viejo de Campollano pensaba Khymir, huidizo como la liebre de su blasn, recibir una buena porcin de las antiguas posesiones de la Orden de Vanaiar. Habiendo enviado a su hijo a Bremmaner, ahora pretende conseguirle su propio seoro

ahora pretende conseguirle su propio seoro al menor de los Keikuril, un patn gordinfln que abusa de nios en los cobertizos de su casero. La misma motivacin se esconda tras las mscaras de los Raijkol y los Hollan, que haban doblado su riqueza a costa de dejar a su pueblo sin fe. La sangre de los monjes haba pagado la lealtad de aquellos seores, no su liderazgo como rey. Pero, de todas formas, qu era l sino un comerciante llegado a rey? Mis estimados seores y sbditos dijo con voz insegura y trmula. Carraspe y continu hinchando el pecho. El Duque de Bremmaner ha pactado su perdn con la Casa de los Levvo y ha concedido el derecho de paso por su territorio a las tropas del ejrcito misinio. De hecho, es ms que probable que su pacto llegu ms all del simple derecho de paso y sus tropas hayan luchado unidas contra nuestro ejrcito. La sala estall en un murmullo desbocado de indignacin y rabia. He ordenado a la guarnicin de Kivala que se arme y prepare para partir hacia el norte, pues temo que el objetivo de los misinios sea sitiar la ciudad de plata, Akkajaur. Yo y aquellos dispuestos a luchar a mi lado partiremos cuando las tropas estn listas. Nos uniremos a Kregar Kikkuril y su caballera en los lindes del Adah Nah y plantaremos cara a los misinios hasta devolverlos al otro lado del Kunai. Las espadas se desenfundaron creando un campo de acero afilado sobre las cabezas, y un gritero ensordecedor llen la asura del rey

gritero ensordecedor llen la asura del rey Khymir. Los soldados golpeaban sus escudos con las armas y las botas contra el suelo cubierto de paja. Muerte, muerte, muerte! gritaban por todas partes con los rostros enrojecidos y las venas del cuello marcadas como serpientes bajo la piel. Khymir, Khymir, Khymir! Pykewell sinti pnico ante el bramido de los guerreros. Se apret contra el muro tanto como pudo, pero el barullo le retumbaba en los odos. Pareca que los muros fueran a venirse abajo. Se escurri entre los guardias del fondo y, sin apenas abrir la puerta, sali por donde haba entrado. Pero antes ech una ltima mirada a la tarima donde se encontraba la familia real. La princesa apenas se haba movido de su lugar, y continuaba con la cabeza entre los hombros. La reina Ikaris arrugaba la nariz y se tapaba los odos ante los vtores y los gritos de guerra. Tras ella, su hermano, Majal de Aylin, cruzaba los brazos sobre el blasn de su Casa, la media luna y el delfn de plata sobre turquesa, y constrea el cejo y el bigote como el guardin fiel que era. En el centro, el rey Khymir pareca petrificado y encogido. Sus labios se vean tirantes como una lnea dibujada, los ojos abiertos y, de nuevo, las manos aferraban el trono con tal fuerza, que los nudillos le blanqueaban por la tensin. Comparado con el interior de la sala real, los pasillos de la asura eran un remanso de paz que recordaba la oscura superficie de un lago, encubridora de algo siniestro y terrible. Se

encubridora de algo siniestro y terrible. Se presenta una tensa espera, un negro presentimiento que se apoderaba de las conversaciones y las converta en murmullos ocultos en rincones. La guerra se acercaba, ms de lo que cualquiera hubiese deseado, y los saludos y sonrisas se esfumaban tan rpido que casi no existan. Haba una gran diferencia entre los sirvientes venidos con la familia de la reina, desde el imperio, y los naturales de Aukana, especialmente los ms viejos que todava conservaban en la memoria pasadas guerras entre misinios y aukanos. La segunda guerra de secesin aukana haba tenido lugar haca cinco siglos, y acab con una cruenta guerra civil y el advenimiento del profeta de Vanaiar, pero se haba convertido en parte de la cultura popular aukana enraizada en lo ms hondo de su idiosincrasia. Los dichos populares se remontaban a aquella guerra, tambin los bailes, las canciones y las enemistades entre las Casas del Norte y el Sur. As como el ms destacable de los estigmas de un pasado, el repudio que sufra la Casa Korvia por su traicin y despotismo al servicio de Misinia. Nadie deseaba una guerra. Nadie que no fuera guerrero, caballero o seor de los Campos Aukos. Especialmente Pykewell. Qu poda hacer en una guerra? Se esperara de l que fuera recopilando historias gloriosas de hroes, que retratara los grandes episodios y batallas para ponerlas despus al servicio de los vencedores, pues al oso le gusta la miel y a la abeja tambin. Sonri; le gustaba aquella

frase para una cancin, algo sobre un oso y una joven pastorcilla. Se golpe los puos contra los muslos y maldijo su suerte. Esa era su especialidad, las canciones sobre duendes que agrian la cerveza o panaderos que descubren a su esposa con un soldado. No las odas a caballeros y batallas monumentales en campos regados de sangre. No pretendern que vaya a ninguna batalla?, pens. l era un bardo de taberna, un poeta que cantaba a las mujeres hermosas, y a las no tan hermosas, cuando sus maridos no acechaban. De ninguna manera pensaba acercarse a ningn objeto cortante fuera de la cocina. De repente, una enorme mano, callosa y negra, lo cogi por el hombro y Pykewell dio un brinco y un alarido de terror. Lo zarande a un lado y le dio la vuelta hasta enfrentarlo a un gigante que clavaba en l unos ojos grandes y duros. Era Honam, uno de los eunucos de la reina, vestido con su tradicional tnica blanca, el elaborado turbante sobre la rasurada cabeza y su alfanje pendiendo del cinto. Por todos los nios cantores! exclam Pykewell. Honam, casi me matas del susto. No puedes ser ms delicado o ms pequeo? dijo el enjuto cmico, respirando agitadamente y llevndose una mano al pecho. El eunuco retir su mano del huesudo hombro de Pykewell, se irgui frente a l y lo mir fijamente con expresin vaca. Era un hombre de pocas palabras, como la mayora de los esclavos eunucos que la reina Ikaris haba trado con ella desde Serende.

trado con ella desde Serende. La princesa desea verte dijo en voz muy baja. En el jardn de la reina. Ahora. Pykewell mir a todas partes y se frot las manos. La princesa quera verle, en privado. Un torbellino de ansiedad y miedo le removi las tripas. Haba llegado la hora. As que era verdad, pretenda escapar a los brazos de Kregar Kikkuril y convertirlo en rey de Aukana. Era una locura. Y con la guerra tan cerca. Claro que, quizs hubiese entrado en razn y, visto las nuevas circunstancias, cancelar su alocada escapada. Si los misinios haban traicionado a Khymir, Vanya poda dar por cancelado su matrimonio con Browen Levvo, y entonces, qu motivacin la poda llevar a los brazos del seor de Kjionna? La princesa quiere verme? balbuce Pykewell. En el jardn de la reina. Seguro que es a m a quin busca? pregunt casi entre tartamudeos. Tienes pinta de ser un poco duro de odo, mi buen Honam, y no quiero que te castiguen por mi culpa. Ahora! rugi el eunuco y, con un agudo quejido, Pykewell dio un respingo atrs y corri hacia el patio cubierto de la asura real. El patio de la reina era un vergel propio de las tierras sureas de las que vino Ikaris, con un estanque artificial rodeado de plantas y flores que trepaban por las columnas de mrmol blanco. Pykewell se escurri al

mrmol blanco. Pykewell se escurri al interior sin apenas abrir la puerta y se qued all, con la espalda pegada a la recia madera. La claridad era absoluta en aquel lugar. Ni siquiera a campo abierto brillaba el sol de aquella manera en Aukana. Los arquitectos serendi de la reina, haban ideado un sistema que, mediante grandes espejos y lentes, captaba la luz del exterior y la distribua en el jardn, de tal manera que, a pesar de los cielos grises y las largas temporadas de lluvia, siempre hubiese luz para la reina en su paraso artificial. Vanya estaba sentada en el borde del estanque, con la mirada perdida en el agua cubierta de nenfares. A Pykewell le record a su madre, excepto por las curvas, por aquellas dispersas pecas que cubran sus mejillas y la expresin tan triste y ensoadora de su rostro. El bardo se acerc lentamente, dudando a cada paso si deba marcharse o, por el contrario, carraspear con fuerza y llamar la atencin de la princesa. Pero Vanya ya saba que estaba all. Tengo que reconocer que me gusta el jardn de mi madre dijo Vanya sin levantar la mirada. Una ranita salt al agua y desapareci en un menudo chapoteo. A pesar de todo, es hermoso. Digno de una reina como vuestra madre aadi Pykewell. Mi madre no naci para ser reina replic ella, enfrentando con l sus ojos marrones. Despus volvi su atencin al estanque y toc con los dedos la superficie del agua. Es la sobrina del emperador. Deba de

agua. Es la sobrina del emperador. Deba de haber sido lo que era antes de venir al norte. La excntrica mujer de un poderoso y noble mercader, ltimo hijo de una dinasta en decadencia. Hay una diferencia muy grande entre las sedas, los banquetes, y llevar una corona entre oreja y oreja. Mi padre lo comprendi muy pronto. Quiz l s hubiese nacido para gobernar, pero lo enviaron lejos de casa y ese fue el final de su reinado. A veces carece de sentido luchar contra la tormenta cuando lo fcil sera unirse a ella y dejarse llevar. Vos seris una gran reina, mi seora dijo Pykewell con expresin abobada. Vanya sonri y lo mir sorprendida, con su rostro de nia malcarada. La princesa mestiza dijo irnicamente . Vanya Muwall. Pero eso acabar hoy. Pronto ser Vanya Kikkuril, reina de Aukana. Pero seora intervino Pykewell, apurado, todava persists en esa aventura? Los misinios han atacado desde el norte y no conocemos noticias de la situacin en Kjionna, ni del paradero de Kregar. Es probable que hayan avanzado desde Uddla. Los caminos no son seguros sin una escolta armada. Qu mejor momento que este para comenzar una nueva era replic la princesa . El reino necesita estar unido y parece una fruta madura. Pero la guerra est tan cerca que quiz fuese mejor... Cllate ya, Pykewell rugi ella con desdn. Encontraremos a Kregar. Es el seor

de Kjionna, cmo no vamos a encontrarle? No pasar nada, y comprtate como un hombre. Quiero que me des tu palabra de que velars por m hasta que llegue a la casa de Kregar Kikkuril. Pe... pero yo no soy guerrero, solo soy un bardo objet l, encogido entre sus hombros. Perfecto dijo Vanya, arrugando los labios. Dos mujeres y un bardo. Nadie sospechar nada extrao en nuestro camino. Viajaremos con ropas sencillas. Son ocho das de camino a caballo hasta Kjionna, planifica las etapas y piensa en los lugares en los que podemos dormir. Que no sean lujosos, ni tampoco antros de borrachos, no necesito tanta realidad. Recuerda que voy a ser reina. Pykewell asinti con la barbilla hincada en el pecho y la voz desaparecida en un murmullo. He dicho a los mozos de cuadras que recogers a Auka y una montura para Shana, antes del amanecer. Nosotras te esperaremos en la salida que hay junto a los almacenes de grano. Ahora vete, descansa, tenemos un largo viaje por delante, y s discreto. El bardo parpade varias veces rpidamente y se qued all, estupefacto. La princesa haba dado por zanjado el asunto, no haba ms que hablar. Sera una gran reina, con un carcter digno de un tirano. Deba de ser cosa de su herencia imperial, pens, ni aunque hubiese roto a llorar, deshacindose en splicas, hubiese conseguido que la princesa recapacitase su actitud. No haba negociacin

recapacitase su actitud. No haba negociacin posible con ella. Esa noche, Pykewell no pudo pegar ojo. Tumbado en el colchn relleno de paja daba vueltas y ms vueltas, atormentado por sus pensamientos y por los ronquidos de uno de los criados. La sala donde descansaban les serva tambin de comedor; apartaban los bancos contra la pared, por la noche, y extendan sus mantas y colchones cada uno en su lugar. Cuando no pudo ms, se incorpor en la oscuridad salpicada de sombras anaranjadas por las ascuas en los braseros y recogi sus cosas en silencio. La sitarah de cuatro cuerdas, sus botines puntiagudos, la capa, rada y desgastada, y un saco donde guardaba pequeas frusleras y bagatelas que, en ocasiones, regalaba a alguna dama o a menos recatadas mujeres de taberna. Tambin tena, anudados con una cuerda, poemas y canciones, propias y de otros, que garabateaba con un carboncillo que guardaba en una cajita de madera. Como le haba dicho Vanya, un adormilado mozo lo esperaba con la yegua de la princesa y dos jamelgos ensillados. Pykewell se sorprendi de lo sencillo que resultaba llevarse de las cuadras reales la montura de la princesa. Aunque olvid tales sospechas por la inquietante desazn que le produjo el guio cmplice que le dedic el joven mozo cuando Pykewell tom por las riendas a los animales. Habra corrido algn rumor entre los

Habra corrido algn rumor entre los criados? Muchos pensaban que los bardos eran afeminados, pero a l le gustaban las mujeres, y mucho; pensaba que haba quedado claro. Sali a toda prisa, en busca de la princesa, dando la espalda a la sonrisa del mozo de cuadras. Vanya y su dama se encontraban entre las sombras, cubiertas por gruesos mantos oscuros y con el rostro oculto bajo las capuchas. Cuando salieron a su encuentro, su caballo relinch y se agit inquieto. La noche todava era oscura, y una fina niebla haba tomado los curvos muros de las asuras. El aliento de los animales se funda con la atmsfera alrededor, y les daba el aspecto de seres legendarios que se movan bajo el agua. Todo estaba en el ms glido de los silencios. Seguidme orden Vanya y clav los talones en el vientre de Auka. Trotaron en direccin al sur, hacia la Puerta del Mercado. La muralla de Kivala no era una gran obra de ingeniera, pues los aukanos todava arrastraban con ellos el espritu nmada de sus ancestros, y no crean en la seguridad de las ciudades. Los tres anillos que formaban los pronunciados montculos dejaban huecos a las puertas, en forma de sinuosos aunque amplios corredores de piedra. Directa al sur se encontraba la pequea Puerta del Mercado, la primera que abra, antes de despuntar el sol, para recibir la llegada de los mercaderes y agricultores de la zona. La princesa se acerc al paso a la puerta. Tras el paso del montculo interior, custodiado

Tras el paso del montculo interior, custodiado por dos atalayas de madera, comenzaba el serpenteante paso hasta la verdadera entrada a Kivala. Ambas hojas de madera se encontraban abiertas, y en torno a una fogata, cuatro guardias se apoyaban en sus lanzas cortas mientras charlaban en voz baja. Ah acababa la escapada de la princesa mestiza, pens Pykewell, los guardias no le permitiran salir de la ciudad. Aunque ella se lo ordenase, llamaran al capitn de la asura real, Bilton Kuiln, y Vanya, su dama y l, regresaran bajo la atenta mirada de Muhanad y sus eunucos, a sus aposentos. Claro que a ellas no les pasara nada, pero l poda darse por muerto. O, como poco, volvera a los caminos, a robar en los huertos, a cantar por un vaso de vino y bailar por un poco de pan. Era su triste final. El bardo se dej caer sobre la silla de montar, angustiado por sus pensamientos. Sin embargo se irgui extraado, incluso reprimi una exclamacin cuando Vanya pas la puerta sin que los guardias le hiciesen ningn caso. Pykewell sigui a las damas, balbuceando incoherencias y con los ojos muy abiertos. Acaso haba sobornado la princesa a media ciudad para preparar su escapada? Tras pasar la puerta mir sobre su hombro y vio como uno de los guardias sonrea y le guiaba un ojo. Entonces lo vio claro. La mano del maestro Tiro Freydel se encontraba tras tanta dejadez en los guardias, y aquel muchacho de las cuadras tambin deba actuar bajo las disposiciones del consejero del rey. As que en realidad no se senta atrado por l.

Cuando se haban adentrado en la niebla y las luces de Kivala parecan destellantes granos de mostaza sobre el horizonte, tomaron el camino al noroeste, a lo largo del ro. La bruma comenzaba a evaporarse y cuando se sintieron ms seguros, apretaron el paso, poniendo toda la distancia posible entre ellos y la capital del reino. Vanya se vea decidida y espole a Auka cuando el camino de Kjionna se abri ante ellos. Ya nada se interpondra entre ella y su amor en secreto, Kregar Kikkuril. Bajaron las primeras colinas al galope, con las capas ondeando al viento y la humedad de la temprana y gris maana en el rostro. Pykewell incluso se olvid de los pesares y peligros de aquella aventura, sonri y cabalg tras las dos nobles muchachas, sin percibir el jinete que los segua, oculto en la distancia.

CAPTULO XXIV

La traicin de Kregar Kikkuril es completa, mi rey anunci Rghalak con una sonrisa de satisfaccin acompaada de una reverencia. Su caballera se ha unido a vuestro hijo, Browen, y cabalgan junto con Ealard Skol, Vygen Klump y sus caballeros, directos a Kivala. El rey Abbathorn Levvo solt una

El rey Abbathorn Levvo solt una carcajada fra y mecnica, al tiempo que dio una palmada sobre su muslo. Era un momento de gloria y triunfo para los Levvo y en el Saln del Trono se respiraba optimismo y euforia. Excepto en el inexpresivo rostro de la princesa Anja, que contemplaba entre sus manos el retrato de Enro Kalaris, seor de Ursa y prximamente marido suyo, pues as lo haba dispuesto el rey. Enro Kalaris no era un hombre feo, aunque comparado con ella deba de ser enorme, adems de tener unos veinte aos ms. Haba enviudado por segunda vez haca tan solo un ao y corran los rumores de que su segunda esposa haba muerto en el lecho, vctima de uno de sus iracundos arrebatos. En el pequeo retrato que le haban entregado sus embajadores se le vea casi de perfil, con el pelo anaranjado y rebelde que cubra una gran cabeza y ojos profundos bajo pobladas cejas del mismo color ocre. Su semblante era severo, incluso cruel, como la fama que le preceda, aunque Anja no tena miedo. Cumplira los deseos de su padre y formara parte de su plan, pues, como bien le haba enseado su madre, tres eran los preceptos para las mujeres Levvo. Familia. Imperio. Dios. De momento, el plan contina su marcha, convirtiendo su rebelin en alzamiento popular explic Rghalak. Se ha corrido la voz de que el Halcn de Kjionna, Kregar Kikkuril, apoyado por la corona misinia, ha decidido destronar al rey extranjero y su ociosa familia que tanto mal han hecho al

y su ociosa familia que tanto mal han hecho al reino de Aukana. Para despus convocar una asamblea y elegir un nuevo soberano de entre los nobles seores de su territorio. Cuntame cmo fue por el norte exigi el rey, mostrando los dientes apretados, vido de detalles. Anja cerr el broche de plata que guardaba el retrato de Enro Kalaris bajo un hermoso camafeo y lo guard entre los pliegues de su vestido. Dej las manos sobre el regazo y, sin mostrar ninguna afectacin, como bien la haba instruido su madre, prest atencin al taimado consejero de su padre. Como se haba pactado, Bremmaner cedi el paso a vuestro ejrcito que arroll a las desprevenidas tropas aukanas desde el sur. Enro Kalaris y el mayor de los Kolmm destrozaron las lneas enemigas, que contaban con el apoyo de la caballera de Kikkuril, pero este no lleg nunca. El Otko, comandado por Brakenholm, sembr de cadveres la retirada aukana. Nadie ha quedado con vida. Nadie? pregunt la reina con los ojos abiertos en un gesto extasiado. No se ha tomado un prisionero puntualiz Rghalak, y la viperina lengua asom entre sus dientes limados. Se decidi de esta forma. Las tropas aukanas en el norte deben ser diezmadas hasta que Kregar Kikkuril sea nombrado regente de Aukana y reclame los rescates de los seores que de momento retroceden hacia el grueso de sus tropas, que se preparaban para asediar la ciudad autnoma de Rajvik. Los apoyos de Khymir son dbiles, y

Rajvik. Los apoyos de Khymir son dbiles, y esperamos que la mayora de sus banderizos lo abandonen cuando descubran que Kikkuril se dirige a la capital para hacerse con el trono divagaba Rghalak mientras caminaba lentamente frente a la tribuna en la que se sentaba la familia real. Sin embargo, Jornealven no dejar caer la ciudad de plata, Akkajaur, y se encerrar tras sus murallas, intentando proteger la riqueza de sus minas y los tesoros de sus cmaras. Mientras Kikkuril asedia Kivala, nosotros cercaremos a Jornealven, y Ezra Gran Puo acabar con Koldo Hajkl, obtendrn su venganza en forma de bao de sangre, y despus pueden tomar la ciudad de los herejes que la controlan y pasarlos a todos a cuchillo. El rey mostraba los dientes al tiempo que abra sus ojos e hinchaba el pecho, excitado ante la descripcin de la guerra. Anja miraba a su padre de reojo. Observaba la tensin en su cuello y en la rgida espalda, la avidez del depredador que desea ms y ms poder hasta el hartazgo en forma de campos de batalla, estandartes rotos a sus pies, dolor y gloria que pasara a la historia para siempre. Anja se senta orgullosa de ser una Levvo. Por fin su linaje haba retomado el grandioso pasado de su Casa. Pronto seran los dueos de todo y temeran su nombre en cualquier lugar de Kanja. Qu magnficas noticias murmur el rey, dejando caer el puo sobre el reposabrazos del trono. Qu magnficas noticias. Dios recompensa a los verdaderos

creyentes dijo la reina Anja. Respecto a eso, majestad explic el consejero. La Orden de Vanaiar ha declarado herejes a las congregaciones aukanas y los seguidores de Tagge. El liderazgo recae ahora en Ezra Gran Puo, que luchar contra los enclaves herejes de Dromm y Rajvik al lado de la corona misinia. Esos mismos monjes rebeldes han sido diezmados en Aukana y el mismo Jakom el Devoto ha definido al reino de Misinia como defensores de la autntica fe en el norte. Me congratula or tales nuevas asinti la reina. En el futuro, la ciudad de Rajvik ser administrada por el ducado de Bremmaner y Dromm por la dinasta de los Rjuvel de Dosorillas. Y todos rendirn pleitesa al nuevo imperio misinio del norte. Y, qu hay de Ylarnna? pregunt el rey y arrug la frente bajo la corona. Todava no ha tomado partido, majestad. Rghalak se encogi de hombros, curv los labios y alz las manos. Pero, como sabis tenemos su pago. Si bien al principio pidi la cabeza de Earric de Bruswic, ms tarde rectific y dijo que lo prefera vivo. Maana mismo ser enviado a Ylarnna. No me gusta ese Khymir replic el rey en actitud meditabunda con gesto de desagrado, es falso y mentiroso, y nunca sabes de qu lado caer su espada. No es como Kikkuril, que ansa poder ante todo. Es bueno que los hombres muestren sus deseos; bueno

para nosotros, claro. Pero ese Seor de Ylarnna, no s si lo que desea es venganza, poder o riqueza. Unas cosas van ligadas a las otras aadi la reina. Envi mensajeros a su ciudad explicndole de la captura de Earric de Bruswic dijo Rghalak. Pronto sabremos de quin cae su lealtad. Si no nos responde, quiero que Kregar arrase su fortaleza orden Abbathorn Levvo al tiempo que agitaba la mano frente al pecho . O se est conmigo, o contra m. No voy a aceptar que un criador de cabras plante cara al nuevo Imperio del Norte. Cualquier disidencia recibir un castigo ejemplar. Disponed que los Kirkuk reciban su peticin en cuanto Kregar tome Kivala y capturen a la familia real. Rghalak asinti, complaciente, pero alz la mirada alarmado cuando la reina Anja intervino en tono cortante y fro. Crea que eso haba quedado claro dijo. Abbathorn espir pesadamente y lade la cabeza. Y claro est dijo en voz baja. Los Kirkuk recibirn su pago convenido. Vanya Kaik pertenece a tu hijo, Browen escupi la reina. Todas las miradas se dirigieron a la tensin en el rostro del rey Abbathorn, expectantes ante el desafo de su esposa. La princesa Anja permaneci impertrrita ante la confrontacin de los monarcas. Su madre clav en Abbathorn sus pequeos ojos de hielo, y l arrug tanto el

sus pequeos ojos de hielo, y l arrug tanto el ceo que las cejas se le unieron en una tensa cicatriz oscura bajo la que desaparecan los ojos. Anja ya haba visto enfrentamientos as en infinidad de ocasiones. Ambos tenan el carcter de los Levvo, pues la misma sangre corra por sus venas. Abbathorn y Anja eran primos hermanos, ambiciosos y despiadados cachorros de la misma manada. En esta ocasin los intereses de la reina se haban encontrado con los de Abbathorn. Ella esperaba que su nico hijo, Browen, desposara a la princesa aukana y legitimara as, en el futuro, una dinasta de emperadores del norte. Sin embargo, el rey haba prometido a la nica hija de Khymir al Caudillo de Jinetes Hativ Kirkuk, adems de la soberana de su pueblo a cambio de dar la espalda a Khymir en sus ltimas horas. No result demasiado complicado. Kregar gobernara Aukana hasta el Adah Nah y servira vasallaje al emperador misinio, l mismo. Lo que ocurriese al otro lado del ro no le importaba, por lo menos de momento, y sabiendo la enemistad y el desprecio que los jinetes Kirkuk sentan por la estirpe de Khymir, incluso le pareci divertido entregarles a la bien llamada princesa mestiza. Desde luego, nadie haba discutido el matrimonio de Anja con Enro Kalaris, pues ella era una pieza ms para la construccin del venidero Imperio del Norte. La reina se preocupaba del futuro de su familia, especialmente de Browen, pues l sera el prximo emperador. Ese era el papel de la matriarca Levvo. Familia, imperio, Dios. Solo

matriarca Levvo. Familia, imperio, Dios. Solo que con los siglos, ese lema se haba convertido en primognito, poder, omnipresencia. Las mujeres eran las custodias del poder de sus hijos, mientras que los hombres estaban destinados a ocuparse de una nica cosa, ellos mismos, y eso era lo que Abbathorn, como su padre y su abuelo en su momento, tena en mente a cualquier hora, su gloria personal. Por eso no le interesaba lo ms mnimo casar a su hijo con la heredera legtima al trono aukano, sino que los utilizara para llegar tan lejos, y alto, como le fuera posible mientras tuviese tiempo entre los vivos. Despus, Browen, o su madre, ya tendra oportunidad de jugar sus bazas para conseguir mantenerse en el trono, y seguir llamndose emperador, aunque para ello tuviese que utilizar las mismas tretas que su padre. La lucha de las hienas, la haban llamado, y Anja estaba segura de que aquella era una de las causas de tantas traiciones y fracasos en la ambiciosa historia de su Casa. Su abuelo Baeron Levvo envenen a su hermano Thorn y, cuando lleg a monarca, atormentado por la culpa, cas a su primognito, Abbathorn, con su prima, Anja, la mayor de su difunto hermano. Targo Levvo vendi la ciudad de Dromm a los rebeldes norteos a cambio de una guerra contra la dinasta de los Rjuvel de Dosorillas. Damelon Levvo secuestr y viol a la princesa Laelia Rjuvel hasta que consigui devolverla a su padre con su semilla en ella, forzando el

padre con su semilla en ella, forzando el regreso de la dinasta Levvo ante el resto de seores misinios. Esta ltima historia todava se cantaba en las tabernas y los salones de muchos seores. Y as estaba plagada la historia de los Levvo de luchas encarnizadas por conseguir, ante todo, poder y gloria. Segn su madre, el primero de los Levvo, llamado Bendarek, y llegado al norte desde Baha Blanca en tiempos de los Keitele y los Hornavan, haca casi tres mil aos, haba utilizado veneno de spid verde para asesinar a los hombres que aspiraban a jefe de los tempranos clanes del norte; provoc una guerra, pero coloc la primera corona de piedra sobre su cabeza. De ah venan los colores verde y negro de su Casa, y no de las profundidades verdosas del Mar de Mis. Ella tambin era una spid verde. Todas las mujeres Levvo lo eran. Pequeas y silenciosas, diminutas en comparacin con el macho, pero mucho ms letales y peligrosas. Vanya Kaik me pertenece a m mascull el rey Abbathorn tras un largo silencio. Y har con ella lo que me plazca. La convertir en mi amante, se la entregar a los perros de Brnt, o la vender a los esclavistas para que algn sultn de Araknur la haga penetrar por sus potros de raza. Soy el rey, tu marido, y pronto me llamars Emperador del Norte. Mustrame el respeto que me debes, mi reina. Dej escapar las ltimas palabras, deslizndolas tan suavemente que, a pesar de su fuerte vozarrn, se posaron como una losa

cierra una cripta funeraria. Lenta y definitivamente, sin lugar a rplica. La reina aguant la oscura mirada de su marido. Anja vea los ojos grises de su madre, densos como el cielo tormentoso, y los pequeos labios carmes, arrugados. Asinti de forma casi imperceptible y volvi su mirada al frente. El rey dio por zanjada la cuestin sin percibir que el spid verde no se rinde; incluso cuando se retira, es para atacar de nuevo. Anja pudo ver como el discreto gesto de su madre se diriga a los cortesanos reunidos, tras sus damas, en un lugar oscuro y apartado donde se encontraba su ms fiel servidor, aparte de ella misma. Bjan, el asesino Khunita. La princesa Anja baj el rostro para ocultar la irremediable sonrisa que apareci en sus labios al captar la ladina inteligencia de su madre. Bjan hara cualquier cosa por ella y, pronto, la reina tramara un plan por su propia cuenta. Enviara al hombre a Kivala en busca de la princesa mestiza hasta traerla a Dvingrenn y casarla con su hijo Browen, o bien un filo envenenado caera sobre la espalda de ese tal Kregar Kikkuril. Cualquier cosa con tal de llevar a buen cabo los planes para su familia, aunque eso fuese en contra de las rdenes de su seor rey. De todas formas, l hara lo mismo, y qu poda perder? La cabeza? La lucha de hienas consista en eso, en llevarse el mejor bocado del cuerpo an caliente de Khymir. La reina Anja tena una buena escolta y muchos informadores en palacio. Que Abbathorn enviase su guardia por ella y los devolvera con los rostros violceos

ella y los devolvera con los rostros violceos y abotargados por el veneno. Cuando Browen estuviese casado con Vanya, ya sera demasiado tarde para Abbathorn y el imperio pasara en poco tiempo a las manos de su hijo, sin intermediarios ni reyes vasallos. Qu importancia poda tener cualquier otra cosa? Familia, imperio, Dios. Dame ms detalles de la batalla, mi fiel Rghalak continu el rey, olvidando el enfrentamiento con su esposa. Rghalak mir de soslayo a la reina Anja, sonri, y chasque los labios. Solo en el Hoyo de Kansel murieron ms de cinco mil aukanos. La risotada del rey reson en la estancia y se vio seguida por el complaciente eco de satisfaccin entre la corte reunida. Dougal Bakster, vasallo de Ilke, cabalg desde el cruce del Kunai hasta las posiciones aukanas en el Hoyo. Los soldados haban asaltado el templo de la villa y haban empalado a los monjes de Vanaiar. La llegada de nuestras tropas los cogi desprevenidos. Dicen que vuestro pariente de Boldo, Bardok Levvoil, luch como un autntico oso y se llev por delante a ms de una veintena de guerreros aukanos, no solo ballesteros. Ese Bardok es una bestia salvaje! exclam Abbathorn, golpeando con el puo el reposabrazos de su trono. Siempre me gust su estilo de lucha. Desde que gan las justas de Vjestagoy con diecisis aos, saba que nadie podra tumbar a ese muchacho. Es un autntico oso enfurecido. Hace honor a su

autntico oso enfurecido. Hace honor a su nombre. Cuando acabe la guerra, ser recompensado con sus propias tierras. Aparte de los soldados, tambin acab con la vida del hijo de Kenean Durek, el Milano Negro aadi Rghalak con pausada satisfaccin. Ahora ya solo le quedan hijas en el nido al viejo siervo de Jornealven. El rey abri la boca en silencio. Y la lista contina, majestad. Inclin el gesto el vil consejero. Junto con Durek tambin cayeron los estandartes de los Kels, dos primos hermanos del seor de Porkala, Ejvan Dwort, y el afamado seor de Kuna, Drae Kalili. Brindo por eso. El rey salt de su asiento y se puso en pie. Traed vino. Beberemos por las batallas ganadas y los hijos de los seores aukanos muertos o atemorizados. Arrasaremos tanto sus tierras que suplicarn por la subida al trono de Kregar Kikkuril. No merece otra cosa esa tierra de campesinos estpidos y corruptos seores. Pronto ser coronado Emperador del Norte. Los guardias comenzaron a golpear con sus lanzas el suelo y los brazos se alzaron en alto para vitorear el nombre de su familia, Levvo, Levvo, Levvo! El rey cerr el puo con fuerza y lo alz a la altura de su rostro, junto a la mandbula tensa que dibujaba una vida sonrisa de satisfaccin. Frente a l, Rghalak frotaba las palmas de sus manos, haciendo desaparecer sus negras uas en un movimiento suave y ondulante, con su rostro inclinado y aquella ttrica sonrisa que tanto

inclinado y aquella ttrica sonrisa que tanto desagradaba a cortesanos y nobles. Pero no todos rean o coreaban el nombre de su familia. La reina Anja, y su hija, se mantenan inmviles en sus asientos, con los carnosos pero menudos labios arrugados y las manos frente al vientre. El estilizado vestido de ambas trepaba por sus esbeltos y marmreos cuellos para acabar en un trenzado de perlas negras, a la manera de los botones sobre la pechera. Anja miraba de reojo a su madre, la reina, y adivinaba el veneno en sus pensamientos, el siseo del spid verde en su interior. Susurrndole palabras llenas de despecho y rencor hacia el hombre que haba puesto en ella la semilla de su nico varn y, que ahora, abandonaba a su cachorro para colmarse de gloria. Familia, imperio, Dios. Pero no dijo nada y, como ella, Anja permaneci inmvil ante las celebraciones por la prxima victoria de su padre. Durante el banquete que sigui esa tarde se congregaron una treintena de comensales en el saln principal del Lvvokan. Fue una celebracin improvisada, as que las paredes estaban desnudas sin los tapices de las ocasiones especiales y el men dej mucho que desear, a pesar de las indicaciones a Bura, la cocinera encargada de surtir su mesa. Se prepararon pichones estofados y espetones de cordero regados con miel de Oag, abundantes patatas aderezadas con hierbas y calabazas

dulces con setas y cangrejos de ro. El vino y la cerveza negra corrieron a raudales y el saln de festejos tom el aspecto de una gran taberna. Media docena de mastines misinios se arrastraban bajo la mesa y peleaban por los restos que el rey arrojaba entre risas. Anja no recordaba nada igual en el Lvvokan y le pareci poco apropiado y vulgar. Dos msicos acompaaban las canciones de los hombres y los guardias que se haban unido a la celebracin. Abbathorn les haba ordenado que dejaran sus armas y cantarn para el rey y sus sbditos, pero los guerreros solo conocan canciones sobre mujeres y maridos despechados y las carcajadas interrumpan las tonadas. La mayora de caballeros y seores haban salido hacia el Kunai o se haban unido a Browen en Uddla, as que la compaa del rey era tan entregada a la fiesta, como pintoresca. Por una parte algunos de los representantes del gobierno de la ciudad. El consejero de la moneda, Tolmen, se mostraba algo ms incmodo que su mujer e hijos sin el usual protocolo. Gallus, el consejero de la justicia real, un hombre enjuto y apagado, beba pequeos sorbos con gesto desconfiado en un rincn. Al contrario que Alhric Cawod, el castellano del Lvvokan y jefe de la guardia que alzaba su copa y la potente voz con cada estrofa. A un lado de la familia real se encontraba el Seor de Boldo, Okral, to de los reyes, que haba desabrochado su cinto y mova a los lados una copa de plata que desbordaba de rojo vino sureo. A sus lados su hija mayor, Laelia

vino sureo. A sus lados su hija mayor, Laelia Levvo, una estirada mujer de rostro pequeo y grandes pmulos que esconda sus brillantes ojos. Otra venenosa mujer Levvo, se dijo Anja al tiempo que la observaba entrar en la sala. Tambin haba quedado en la capital el bastardo de Vygen Klump y sus guardaespaldas de barbas lanudas y negras como el carbn. Y al otro extremo de la mesa, con sus dos amantes ithilienses de ojos rasgados y piel cobriza, estaba el silencioso Wenn Jolder, hijo de la viuda seora de Osjen. Wenn Jolder era conocido por su gusto por las bebidas fuertes y las mujeres exticas, adems de las cicatrices que marcaban su cuerpo y la pierna que haba sustituido por un madero a la altura de la rodilla. Se comentaba que haba sido una bestia de las profundidades la que casi se lo haba llevado a la oscuridad abisal en los lmites del Mar de Cristal. Tambin haba representantes de los Coldon, los Vorg y los Dagomar de Rioviejo. Todos viejos, tullidos, o bastardos de aquellos que haban salido a luchar contra los aukanos. Anja pase la copa bajo su nariz y la devolvi a la mesa. El vino era fuerte y seco, poda saberlo tan solo con su olfato. Poda sentirlo en el ambiente, en las voces a su alrededor, impregnando la msica y las canciones. Y le record el da en que su hermano Browen haba alcanzado la mayora de edad. Ese da organizaron grandes festejos en palacio. Muchos regalos llegaron desde todas partes del reino y la mayora de seores

todas partes del reino y la mayora de seores enviaron una comitiva para presentar sus respetos a los Levvo. La mayora de edad era muy importante para los varones misinios, los converta en herederos, en adultos que podan llevar el nombre de su Casa y defenderlo con orgullo. En la ceremonia, el padre abofeteaba al hijo y despus le regalaba un arma, cualquier cosa. Los pobres utilizaban el mismo cuchillo generacin tras generacin; Abbathorn Levvo le regal a Browen Beso de Hielo, una espada forjada en las profundidades de Bauthum. La princesa recordaba cmo su padre haba golpeado a Browen tan fuerte que el joven gir la cara enrojecida y los ojos irritados. Despus le entreg la espada con la expresin rocosa y desafiante que su padre utilizaba para medrar su valor y dejarlo en su lugar de hijo frente al padre y rey. Ms tarde, con el tiempo, comprendi que aquel haba sido el principio de la amenaza para Abbathorn, con su mismo rostro, la misma sangre corriendo por sus venas y las mismas ansias de poder. As comenz a tramar con Rghalak los planes para conspirar con Bremmaner, atacar al recin nombrado rey de Aukana, Khymir XII, y acabar de una vez por todas con el poder armado de los monjes de Vanaiar. Cualquier cosa con tal de alcanzar la gloria antes de que aquel muchacho portador de un arma legendaria y que antes haba sido su hijo, decidiese que haba llegado su hora. Y as era que Abbathorn Levvo III estaba a las puertas de ser el ms grande monarca

las puertas de ser el ms grande monarca misinio de los ltimos dos milenios, y eso lo embriagaba ms que cualquier vino. Todava le faltaba un ao para su mayora de edad, aunque eso, en las mujeres, no fuese tan importante. Anja estaba prometida a Enro Kalaris a sus quince aos y solo a partir de ah podra convertirse en la mujer Levvo que esperaba ser. Como su madre, fra, calculadora, trabajando desde la sombra. El mismo da en que Abbathorn comenz a temer el ascenso de su hijo, la reina Anja comenz a planificarlo. Al igual que hara ella algn da con su hijo. Para los hombres sus hijos pasaban de un semilla a una amenaza, para las mujeres eran una esperanza, una proyeccin de su ambicin Levvo. Familia, imperio, Dios. Cuando los soldados recitaban con sus fuertes voces la tercera estrofa de El retorno del capitn, Okral Levvo se puso en pie, apoyando el puo contra la mesa. Era un hombre robusto y grueso, de cejas muy pobladas bajo una prominente frente manchada que recordaba al macho cabro de su blasn. Sus ojos eran, indiscutiblemente, Levvo. Ocultos en la profundidad del rostro y grises como el acero, observaron a todos los comensales de uno en uno, acompaando a aquella sonrisa malvola y sardnica que preceda a Okral, el alquimista. Quiero levantar mi copa por el triunfo de mi sobrino Abbathorn y la mayor gloria de mi rey dijo, alzando una copa sobre su cabeza. Levvo, Levvo, Levvo! El resto de comensales se pusieron en pie y

alzaron jarras, picheles y copas, con jolgorio y risas. Levvo, Levvo, Levvo!, gritaron de forma desordenada. Pero no todos se unieron a la algaraba. La reina Anja permaneca inmvil y la princesa aguardaba en su lugar, al igual que su madre. Anja saba que si la reina no brindaba, ella deba hacer igual, pues la razn para ambas era una sola. El rey mir detenidamente a su esposa e hija, mientras las voces se apagaban como un rumor lejano. Anja, Anja dijo casi canturreando. Se balance a un lado y sus ojos estaban rojos de embriaguez. Mis dos perlas negras, no os complacen los brindis por mi xito? La reina lade la cabeza y sin apenas mover un msculo del rostro respondi casi en un murmullo. Soy la reina de Misinia dijo y no brindo con rameras. El silencio ms pesado cay sobre la mesa como una maza de combate invisible. Su to Okral dej la copa y volvi a su asiento tan lentamente que pareca temeroso de provocar cualquier ruido. El consejero de la moneda desapareci entre los hombros y arrastr a su mujer contra el respaldo de su asiento. Las miradas corrieron del rosado ahijado de los Coldon, al narigudo Dagomar de Rioviejo, y de vuelta de unos a otros, atravesando el silencio del saln. Hasta que el bastardo de los Klump, acompaado por sus guardaespaldas barbudos, estallaron en una sonora carcajada. Su risa no provoc el efecto esperado en el resto de invitados, sino ms bien el contrario, e incluso el asustadizo consejero Tolmen abri

incluso el asustadizo consejero Tolmen abri los ojos como platos y tartamude un ahogo. Un carraspeo llam la atencin de todos desde un extremo y los rostros contrados o expectantes se dirigieron hacia all. Wenn Jolder dibujaba una media sonrisa mientras sus uas repiqueteaban en la madera de la mesa. Sus ojos se mantenan fijos en la reina, sin prestar atencin a los dems comensales, incluido el rey. El silencio fue largo, denso y pegajoso como la mantequilla tibia. Las dos bellas ithilienses que lo flanqueaban haban quedado ligeramente ocultas tras sus hombros, mostrando de soslayo sus oscuros ojos rasgados. La sonrisa de Jolder se esfum y su rostro tom una apariencia mucho ms colrica, pero solo un instante, porque cuando se puso en pie sonrea de forma afable. Siento que deberis disculparme, alteza dijo tras inclinarse hacia el rey. Me retiro a mis aposentos. Maana debo volver a Osjen y es un largo viaje. El rey chasque los labios y volvi en s. Los mejores deseos para vuestra madre asinti Abbathorn. Una escolta os acompaar la primera jornada. Me honris, majestad replic mientras repeta la breve reverencia. Pero tengo mi propia guardia armada. Nada puede pasarme lejos de esta ciudad. Os agradezco vuestra hospitalidad. Y yo vuestro apoyo respondi Abbathorn. Ween Jolder dio media vuelta y sali

Ween Jolder dio media vuelta y sali seguido por sus dos amantes, dejando tras l el sonoro golpeteo de su pierna de madera contra la piedra del saln. Abbathorn apoy los puos contra la mesa, respir pesadamente y habl con voz cavernosa sin mirar a la reina Anja. No quiero enemistarme con mis seores del sur sentenci. Ni yo tener rameras a mi mesa. No es tu mesa! exclam l y dio un golpe tan fuerte a los tablones que las copas a su alrededor cayeron de costado. Es mi mesa, mi saln y mi castillo! Pues entonces llmalas tus rameras, tambin! grit la reina y se puso en pie enfrentndose a Abbathorn. Frente a l, la reina Anja se vea menuda y frgil. Era delgada y estrecha de formas, de manos diminutas, y pareca que Abbathorn pudiese partirla por la mitad como si de un junco seco se tratase. Apenas le llegaba a la altura del pecho, pero sus ojos lo desafiaron frente a toda aquella corte de tullidos, cobardes y viejos. Creo que la cena ha terminado, amigos salt Okral Levvo, colocando su cinturn sobre el jubn verde con el carnero rampante de su Casa. Es momento de retirarse. A sus palabras sigui una estampida de sillas arrastradas y cubiertos cados sobre los restos del banquete. Los que ms dirigieron una apresurada disculpa o reverencia hacia los monarcas, la mayora sali sin decir nada. Todo esto es por una mestiza aukana? mascull el rey.

mascull el rey. Esa mestiza deba ser para tu hijo. Mi hijo tendr todas las aukanas que quiera cuando sea Emperador del Norte replic Abbathorn alzando un dedo amenazante. De momento, l conquista tierras para m, y yo las gobierno. Y ser as durante mucho tiempo. La princesa Anja se encogi en su asiento y baj la mirada. Ah estaban otra vez; la lucha de hienas, justo frente a ella, y se pregunt por qu tena que presenciar aquel espectculo. La violencia salvaje en las palabras, en los gestos. Como dos animales que luchan por someter a su adversario. Odio y excitacin en los ojos de aquellos dos primos hermanos convertidos en rey y reina. Haba entre ellos un muro de sexualidad dolorosa y aplastante atraccin. Tambin dolor y masoquista desprecio de uno mismo. Se puso en pie y sali tras cerrar la puerta tras ella. Anja no tena damas de compaa, ni jvenes de su edad con las que pasar el rato en sus cmaras, escuchando msica o criticando a las sirvientas de su madre, o espiando a los banderizos de su padre cuando llegaban al Lvvokan. Su madre se ocupaba de ella todo el tiempo. La ense a rezar a los dioses y el decoro y las normas en todas las civilizaciones de Kanja. Tambin aprendi el idioma de los aukanos, el lenguaje de los druidas, la lejana lengua de Araknur, algo de ithilien y el extrao idioma de los Kudaw. Ley la antigua historia del norte, el destierro de los pueblos de Baha Blanca, la formacin del imperio y el mito de

la Antigua Razael. Las cartas de mapas que haban trazado los exploradores de otros tiempos, donde se mostraban los hermosos parajes de Kanja, pero tambin grandes extensiones en blanco de las que nadie haba regresado nunca, como el Mar de Cristal, el Burz Hatur, el Ocano Muerto, y las desconocidas costas de occidente, tras los hielos eternos. Sin distracciones mundanas, las obligaciones del estudio se haban convertido en su nica ocupacin en los ltimos aos. Casi hasta ser tan hbil y perspicaz como su madre. Conoca los misterios de las hierbas que utilizaban las brujas de Rndeinn, y muchas de las oraciones de los monjes de Vanaiar, oraciones secretas que prefera no saber cmo haban cado en manos de su madre. Tambin destacaba con el manejo de fluidos, ponzoosos y sanadores, desde la bilis de un ahorcado hasta la miel con plumas de colibr. Pero hubiese cambiado todas las artes que una mujer Levvo, hija de la reina, deba conocer para convertirse en una autntica spid verde, por los libros de Rghalak. El consejero de su padre haba llegado cuando ella era tan solo una nia, y al contrario que al resto de cortesanos, no se senta atemorizada por su voz siseante, sus ojos de color mostaza, o sus dientes limados. Para ella era un ser intrigante que ocultaba su verdadero rostro tras una mscara cruel que lo protega de indiscreciones. Anja solo se senta atrada por sus misteriosas artes. Desde haca varios aos, Rghalak, le vena prestando

varios aos, Rghalak, le vena prestando libros de su biblioteca privada, una torre entera que en su da haba sido hogar de astrlogos y adivinos de reyes casi olvidados y que, ahora, serva de almacn para los tesoros de Arcani perseguidos por la justicia de Vanaiar. No haba lugar para los hechiceros en las calles de Dvingrenn, pero sus secretos, pergaminos y textos antiguos, no eran destruidos, solo pasaban a otras manos, del lado de los Levvo. Y las manos de Anja eran unas preciosas manos de autntica bruja. Aparte de la familia real, Rghalak tena todo el poder en el Lvvokan. Especialmente a la hora de administrar castigos y hacer su voluntad con los razaelitas detenidos. Targo Levvo, bisabuelo del actual rey, haba llegado a un acuerdo con la, por entonces, poderosa Orden de Vanaiar. La justicia del rey poda detener y ajusticiar a los razaelitas, marcados o impuros, y aliviar as de la pesada carga de mantener inmaculada la descendencia de los misinios. No se transiga con los marcados, cualquier sospechoso de poseer un don o poder era detenido, llevado a los calabozos, y finalmente colgado de las murallas o quemado en una gran pira. Muchas cosas provoc aquella poca de oscuridad. La huda de cualquier razaelim al sur o a los Campos Aukos. El enfrentamiento entre los monjes de Aukana y los de Misinia. Y el principio del declive de aquella orden de clrigos armados. Anja volvi a sus aposentos. En la chimenea chisporroteaban dos gruesos maderos, casi convertidos en brasas, y las

maderos, casi convertidos en brasas, y las penumbras tomaban un trmulo color anaranjado. Se quit el vestido y lo dej sobre el lecho que comparta con su madre. Abri uno de los grandes armarios y eligi una camisa larga de algodn, que cubri con un largo vestido verde oscuro, sin adornos, casi tan sencillo como el de una sirvienta. Entr en la sala contigua, una pequea habitacin con las paredes cubiertas por estantes en los que almacenaban frascos y pequeos libros de tafilete desgastado. Se acerc al atril y encendi las velas que iluminaban el grueso volumen que aguardaba su lectura. Acarici suavemente las trmulas palabras que algn arcani haba escrito cientos de aos atrs, y sinti que ahora formaban parte de ella. Cuando lea y memorizaba aquellas frmulas extraas que trataban sobre el dolor, el alma de los hombres, las criaturas de otros planos, se convertan en parte de ella, de forma que Anja desapareca, y se converta en un nombre familiar condenado a la existencia temporal. Como su rostro joven, que algn da se ajara como fruta madura, o sus manos convertidas en reumticas y resecas extremidades. Aquellas palabras prohibidas a la mayora de ciudadanos venan, directamente, de un lugar ms all de cualquier palacio, reino o continente, eran una muestra de los hilos que tejen la existencia, mucho ms all de la comprensin del hombre. Anja, la princesa, cerr el libro con un rpido movimiento que apag una de las dbiles llamas. Lo tom con ambas manos y lo apret contra su pecho. Sali de los aposentos

apret contra su pecho. Sali de los aposentos y recorri los pasillos. Su madre no haba vuelto todava. Aquella noche dormira con el rey, as que no tena ninguna prisa por regresar a su lecho. En ocasiones ocurra. Una serpiente siempre tiene la sangre fra, le haba dicho su madre, aunque se acurruque en busca del calor, su corazn se mantiene fro. Esas palabras retumbaban en su cabeza como una cancin de cuna. En lugar de juegos adolescentes, ella estaba predestinada a convertirse en la imagen de su madre, quiz algo ms bella, y bastante ms fra. Se cruz con los guardias en la entrada a la torre principal del Lvvokan, que se cuadraron y golpearon sus lanzas contra el suelo cuando ella pasaba frente a sus capas esmeralda y sus armaduras doradas con filigranas en negro brillante. Estaban acostumbrados a sus paseos nocturnos, y la siguieron con la mirada hasta que atraves la puerta que sala al primero de los patios. Era una noche oscura, con el cielo moteado por negros nubarrones que ocultaban las estrellas. Cruz el patio convertida en una sombra, con el libro bien prieto contra el pecho, junto a las caballerizas hasta el segundo patio que tena un estanque en el centro. A su derecha, bajo un pequeo arco, se encontraban los barracones de la guardia, las cocinas y los sirvientes que trabajaban en ellas. A la izquierda, los salones de entrada, junto a la barbacana del palacio, y frente a ella, el pequeo patio que serva de antesala a la antigua torre de la biblioteca. Sobre ella, la torre se alzaba paralela al

Lvvokan, salpicada por aspilleras diminutas y grandes ventanales, de tal manera, que no pareca tener orden ni sentido en su interior. A unas veinte varas de altura, un arco de piedra, una su estructura a la del palacio con la forma de grandes criaturas legendarias enroscadas unas con otras. Aquella torre era tan misteriosa y antigua que ninguno de los monarcas anteriores a su padre haba podido descubrir sus secretos, de hecho, su abuelo el rey Baeron, la mantuvo cerrada durante veinte aos, dados los rumores que corran sobre sus pasadizos secretos, sus encantamientos y los duendes que la habitaban. Anja golpe el llamador de la puerta varias veces y esper. Ningn duende poda ser tan feo como Berk, ni tan taimado como Rghalak, as que no comprenda demasiado bien la supersticin de su abuelo. La serpiente se cuida de los depredadores de su alrededor y se convierte en vctima, hasta que ataca. Los espritus y los duendes no podan hacerle ningn dao. La estpida cara de Berk se asom y levant un farol a la altura de los hombros. Princesa, la hermosa princesa, ha venido a visitarnos balbuce, fingi sorpresa y despus ri de forma tonta. Quiero ver a tu maestro dijo ella secamente y pas al interior. El maestro est arriba, mi ama. Se inclin l y cerr la puerta tras ella. La prxima vez utilizad el pasadizo superior, mi ama. Sabes que ese pasadizo pasa por las

Sabes que ese pasadizo pasa por las habitaciones de tu maestro. Pretendes que entre en su cmara sin consentimiento? Anja frunci el cejo y dio media vuelta sobre los primeros escalones de una retorcida escalinata. Mi seora, mi ama se disculp el tullido con una reverencia de su maltrecha espalda frente a ella. Ni mucho menos; Berk no piensa maldades. Confundida la princesa. Berk espera ahorrar camino a sus hermosos y blancos pies hasta este lugar ftido y abandonado. Pues entonces no me entretengas con tus sutiles mentiras, Berk replic ella, y continu su ascenso por la escalinata, seguida por los ahogos del tullido que levantaba un farol a su espalda. Anja saba muy bien que el esclavo tullido de Rghalak tena un especial apego a las confusiones y los engaos. Enviaba a los mozos a lugares equivocados, despistaba a los invitados y les haca entrar en lugares privados, siempre sin importarle el castigo que reciba despus, tan solo por el placer de sembrar la discordia momentnea. Pero ella saba que el paso superior era de uso exclusivo del consejero y jams habra entrado en sus habitaciones sin su permiso, aunque senta curiosidad por ver su lugar de descanso y los tesoros que ocultaba en su cubil. Rghalak se encontraba inmerso en un enorme libro que reposaba abierto sobre una montaa de ejemplares polvorientos y mohosos. Levant sus viperinos ojos de la lectura, y permaneci un instante detenido, con

lectura, y permaneci un instante detenido, con la boca entreabierta, como si no reconociese a la princesa. Alteza! exclam finalmente al ponerse en pie. Qu honor recibiros en mi torre. Qu os trae por aqu? Os traigo el Cdice de la Transmutacin respondi ella dejando el volumen sobre una de las mesas de lectura. Y no es tu torre, es la torre de mi padre. Ya lo habis ledo? se sorprendi tras ignorar las ltimas palabras. Sois una joven voraz. Se inclin al tiempo que sonrea y mostraba sus dientes de sierra. Hay otros que quiero leer dijo ella con tono imperativo y la expresin fra e imperturbable que su madre le haba enseado. Por supuesto, alteza asinti l y abri el brazo a un lado con las anchas mangas descolgadas. Podis tomar cualquiera de los que veis aqu... Quiero el Razaelim Mikaikan lo interrumpi Anja secamente. Y el Tratado de la bruja de Korj. La princesa, tan joven, se vea menuda aunque recta y slida como una columna de piedra. Sus ojos grises refulgan en el pequeo rostro, sobre los labios tensos. Rghalak dud y mir los estantes repletos de libros. Solo puedo entregaros libros bajo la supervisin de vuestra madre apunt, bajando la nariz y colocando sus negras y largas uas sobre los labios. Mi madre ni siquiera sabe que tienes

Mi madre ni siquiera sabe que tienes esos libros. Y quin os dijo que tales volmenes estn entre estos muros? T respondi ella y lo recorri con la mirada. Acabas de hacerlo. El consejero sonri al tiempo que entrecerraba los brillantes ojillos y apretaba los dientes. No estn en esta sala, alteza se disculp Rghalak. Pero los buscar para vos. Maana mismo los tendris en vuestra cmara. Tambin quiero leer El libro del bosque y las anotaciones de El crculo de los Seis. Ninguna biblioteca tiene ese libro, alteza. El consejero se encogi de hombros y comenz a juguetear con los dedos entre algunos pergaminos. Solo los druidas guardan tal conocimiento. No hay manera de conseguirlo? Rghalak le dirigi una mirada vida y sardnica. Si convencis a vuestro padre de que invada el bosque y mate a esos condenados druidas. Quiz algn da se le pase por la cabeza. Se creen en conocimiento de la verdad absoluta, pero la verdad no existe. De hecho, si existiese, no se podra conocer. Tan solo los dioses pueden llegar a tal nivel de comprensin. Anja camin entre las mesas y los estantes con el gesto meditabundo. Pas bajo una gran guila disecada con las alas desplegadas y mir

sus negros ojos vtreos. Para qu quiere esos libros, alteza? pregunt Rghalak que la observaba con curiosidad. Para aprender respondi ella de forma ausente, estudiando el contenido de frascos y alambiques. Quiero saber qu sentan los antiguos arcanos. Sentan un gran temor, mi seora aadi el consejero y camin a su lado. El conocimiento es una trampa que nos empuja a un tobogn de mentiras, suposiciones, teoras y tratados mgicos. Todo para comprender lo nimio de nuestro conocimiento y, por supuesto, lo absurdo de nuestro poder. Los Arcani confundieron a vuestros antepasados con sus supercheras e ilusiones. La magia es un arte maldito que debe ser erradicado del mundo. Querrs decir que debe ser conocido y controlado por unos pocos. Acaso no has ledo t esos libros? S, mi seora concedi el consejero con una reverencia. Pero por la motivacin que conlleva mi servicio a vuestra Casa. Estoy segura de eso. Mi Casa se declar enemiga de los Arcani como respuesta a su creciente poder. La verdad, no s quin era el que senta temor, aunque s quin gan la batalla. Anja enfrent su mirada con la de l. Sus ojos felinos la atacaban sin pestaear, los labios entreabiertos mostraban unos dientes afilados como estacas, la piel manchada en la

calva y las arrugas en las flccidas mejillas. Est mintiendo pens Anja, quiere darme miedo; esa es la mscara que oculta sus mentiras, la repulsa de los otros ante su rostro. Algo oculta tras su servilismo. Es como un parsito que se alimenta de un anfitrin fuerte y poderoso. Pero qu busca este parsito? Yo no soy mis antepasados, ni uno de los Arcani de antao explic. Tampoco tengo miedo. Rghalak ocult un gesto condescendiente. Crees que debera tenerlo? pregunt Anja. He comenzado a experimentar con los crculos de poder. Todava no he obtenido grandes resultados. Sois muy joven, princesa, para comprender los mecanismos de la mstica. Los conoces t? lo interrog. Has estudiado mucho desde que ests al servicio de mi padre. De nuevo Rghalak dio media vuelta y esquiv su mirada. Para qu queris el Razaelim Mikaikan? pregunt l, recorriendo una mesa con las uas. Siento curiosidad por esos seres tan extraordinarios. Rghalak ri de forma espasmdica. Si los inquisidores de Vanaiar os escuchasen hablar... No moveran un dedo contra m lo interrumpi ella tras chasquear los labios. Todo el mundo sabe que Ela Adjiri protege y oculta razaelitas desde hace aos y todava no ha sido juzgada por ningn inquisidor. La

ha sido juzgada por ningn inquisidor. La mayora de razaelitas que son apresados y condenados por los inquisidores provienen de los ms sucios suburbios de Misinia. Crees que se atreveran con los ricos hijos de los nobles? Y, que yo sepa, el mal de Razael no distingue de clase ni de bolsillo. Los monjes son contradictorios como tus respuestas. Me gustara leer Los pergaminos Tirleos. Ese es un texto sagrado imposible de conseguir. Alz los hombros. Mucho tiempo han ido tras ellos los inquisidores de la misma orden. Lo s asinti ella. Pertenece a esa secta de monjes guerreros... Los Paladines de la Aurora. S que es un texto moral, aunque tiene una parte proftica y atormentada, llena de culpa. Esos paladines renuncian a toda posesin material y se dedican a recorrer los caminos, protegiendo a los viajeros, en busca de justicia. No te parece idealista, con los tiempos que corren? Tambin me interesan otros telogos de la orden. Las profecas de Jansen hablan de un profeta venidero. No es cierto? Cualquier cosa es probable en las nfulas de un iluminado. Me pregunto cmo sera la aparicin de un nuevo profeta entre los monjes. Alz una delgada ceja hasta formar un afilado arco. Aunque eso es prcticamente imposible ahora que los seguidores de Jansen han sido eliminados. Las seales desaparecen cuando no hay nadie que pueda leerlas. No es cierto?

hay nadie que pueda leerlas. No es cierto? Rghalak se atragant, como si su boca estuviese seca. Mi seora dijo. Qu es lo pretendis con vuestras preguntas? No soy amigo de los monjes de Vanaiar, la verdad. Sus profecas me traen sin cuidado. Sabis cunto se han opuesto al poder de vuestro padre, con sus hombres armados, cobrando el Canon de Adair, controlando las fortalezas del norte. Esas son cuestiones concupiscentes descart ella con un ligero manotazo al aire. Mi curiosidad es teolgica. Conozco ms bien poco en ese sentido, mi seora. Rghalak baj el rostro, esperando que Vanya aceptase sus disculpas, pero ella no se movi. Ese razaelim que conseguiste atrapar en Rndeinn dijo, ladeando el rostro frente a l, sin retroceder. Dnde est? Lo puse a cargo de Bura, en las cocinas. Lo has puesto a trabajar? Anja sonri fugazmente y volvi a fruncir el ceo . Crea que los condenabas a los olvidaderos hasta su ajusticiamiento. Sabe mi padre tal cambio en el trato a los razaelitas? Este es diferente respondi Rghalak en tono de disculpa. Hay algo que no entiendo... El mismo Rghalak no comprende muchas cosas, alteza. Si los Arcani sacaban su poder de los canales msticos comenz a divagar Anja, caminando alrededor de un atril cubierto por

caminando alrededor de un atril cubierto por pergaminos de bordes desgarrados y los monjes se nutren de la fe en sus dioses, de dnde sale el poder de los razaelitas? Rghalak miraba de soslayo a la princesa, casi petrificado, con el aspecto de un anfibio monstruoso en la penumbra de la biblioteca. Camin lentamente hacia ella, encorvado, con las manos manchadas y huesudas asomando a las mangas de su tnica. Meda casi lo mismo que Anja; coloc su rostro frente al de ella, chasque los labios y sonri, aunque sus ojos estaban agitados y furiosos. De ellos mismos, alteza respondi en un susurro. Y cmo es eso posible? Anja encogi los hombros. Alteza, no os comprendo. A dnde queris llegar? Quiero saber de dnde salieron los razaelitas y qu significa su aparicin. Rghalak baj el rostro y sus ojos se convirtieron en una lnea oscura. Lo est haciendo otra vez pens Anja . La mscara que protege su secreto. La princesa hace muchas preguntas de difcil respuesta sise. Quiero ver a ese razaelita del que tanto se habla dijo ella sin retroceder ante el duro gesto del taimado consejero. Ahora? exclam alarmado. La princesa desea muchas cosas, es joven, impulsiva. Levant los labios y sus oscuras encas reflejaron el fulgor de las velas. Es medianoche, mi seora. Quiz maana sea

mejor... Quiero verlo ahora le cort ella con el gesto fro e imperturbable, y camin hacia la salida. Despierta a Bura y que abra la cocina. Deseo hablar con l y observar ese poder con mis propios ojos. Rghalak refunfu un instante, la mir con desconfianza y dio media vuelta hacia la puerta. Su bata amarilla y violeta volte a su alrededor y ondul tras l, escaleras abajo. Levantaba sobre su cabeza un pequeo farol que iluminaba los escalones bajo sus pies. Explicaba, en su descenso, que no tena por qu visitar al marcado en mitad de la noche, que poda hacerlo en cualquier momento. Excusas pensaba ella. Intenta ocultarlo. Pero por qu? Qu espera obtener de l? En el pequeo patio frente a la torre, la noche haba cado como un manto de oscuro silencio. El farol de Rghalak no alumbraba ms all de unos pasos y sus palabras formaban una sarta de disculpas y mentiras que enfurecan a Anja. Este consejero se basa en las mentiras para crear verdades se dijo, afirma la negacin y niega lo afirmado. Oculta mucho ms de lo que pensaba. Si mi padre no hubiese sido tan descuidado con estos asuntos, tal vez hubisemos aprendido ms de los razaelitas que hemos estado ajusticiando. De repente, Anja se dio con las espaldas de Rghalak. El menudo hombrecillo se haba detenido en el centro del pequeo patio interior, con el farol a la altura del pecho y la vista fija en uno de los rincones cubierto por

vista fija en uno de los rincones cubierto por sombras viscosas como el lodo. Anja exclam una queja, pero su voz se ahog antes de abandonar el pecho. Abri mucho los ojos, tanto que sinti los prpados doloridos contra sus cejas. Berk apareci de las tinieblas, primero su rostro bobalicn, con un hilillo de baba descolgado desde sus gruesos labios. Tras l apareci el hombre. Berk trastabill y cay de bruces contra los adoquines con las manos frente al vientre, tratando de mantener las tripas en su sitio. El cuerpo del tullido se desparram como un saco gelatinoso. De la herida abierta en el abdomen brotaba un ponzooso caldo que al tocar el suelo se converta, con un silbido efervescente, en lombrices y gusanos negros que se retorcan y agitaban. Los ojos en blanco. Abra la boca en un grito silencioso y, de las profundidades de la garganta, brot una cascada de insectos que saltaban al suelo y corran en todas direcciones. Las ltimas palabras de Berk tomaron la forma de un rasgado ronquido antes de que su piel se descompusiera entre vapores malolientes. El asesino salido de la sombra levantaba frente a l una espada ancha. La sangre en el filo se volva negra a la escasa luz, casi tanto como la penumbra que ocultaba sus ojos y la mitad del rostro. El hombre era joven y atractivo, de rostro rectangular y bien formado. Vesta con una camisa sucia y remendada, descalzo como un mendigo o un prisionero. Sali a la luz y desenmascar su propsito, escrito en cada una de sus facciones. Entonces

escrito en cada una de sus facciones. Entonces Anja comprendi, al ver sus ojos inyectados en sangre y clavados en el consejero encogido con la respiracin detenida, que su silencio estaba lleno de venganza. Tus heridas... mascull Rghalak de forma casi imperceptible. Dos personajes ms aparecieron tras l. Una mujer vestida de sirvienta con un largo cuchillo en la mano y un muchacho de aspecto famlico y desnutrido, vestido con harapos. La mujer apret los labios y levant el cuchillo hacia ellos, dispuesta a atacar. Sin embargo, el hombre de la espada se vea al borde de un ataque de clera, como un volcn a punto de estallar de rabia. Anja retrocedi un paso e intent pensar dnde estaban los guardias ms cercanos. Hoy se har justicia dijo el hombre de la espada frente a Rghalak. La otra es la serpiente Levvo aadi la mujer sobre el hombro de su compaero. Yo me encargo de ella. Todo sucedi como un torbellino. El filo del hombre resplandeci en el aire frente a Rghalak, paralizado por el terror. Anja dio media vuelta y corri de regreso a la torre de la biblioteca. Escuch los pasos tras ella. Tan solo un par de brincos y el acero del pual silb en su nuca. No puede ser pens, no puede estar sobre m tan rpido. Pero se equivocaba. Un golpe sobre el hombro la hizo perder el equilibrio, se dobl sobre s misma y evit la cada apoyando la

sobre s misma y evit la cada apoyando la mano sobre los resbaladizos adoquines. Otro golpe en la espalda, aunque esta vez se convirti en una ardiente dentellada. Me est apualando pens Anja, me degollar si no escapo. Anja lanz un manotazo atrs y sinti cmo sus dedos se encontraban con el cuerpo de la mujer. Despus, un agudo dolor en la mano y sus pies se aferraron al suelo para saltar al interior de la torre y cerrar la puerta tras ella. La hoja de madera era fuerte, pero a pesar de ello se tambale tras un primer encontronazo, despus otro, y los golpes cesaron de repente. El silencio se hizo con ella en la oscuridad de la torre. No quieren ser descubiertos pens Anja, pronto se marcharn, no me desean a m, solo escapar. No poda mover la mano izquierda, se la llev al pecho y se recost sobre el suelo mientras recuperaba el aliento. La espalda le arda como si una bestia gnea la tuviese apresada con sus garras. El suelo estaba hmedo, clido y pegajoso. Era su propia sangre. Deba salir de all y dar la alarma, pero el sueo se haca con ella. Sus pensamientos se desvanecan interrumpidos por el dolor insoportable. Se sinti dbil, tanto como para dejar de respirar. En su recuerdo solo una ltima visin: los grandes ojos sin apenas color de aquel muchacho famlico y andrajoso.

CAPTULO XXV

En el sueo, Kali, sinti un miedo tan atroz como nunca haba experimentado. El pnico se instal en su pecho como un cepo de metal que morda su corazn. Sus pulmones rechazaban el aire y la boca se le llenaba de saliva fra. Corra y corra pero no poda escapar de aquella risa siniestra que la persegua. Se encontraba en un gran castillo de piedra verde y caminaba sobre cuerpos muertos y putrefactos. Cuerpos desnutridos de piel fina y seca como cuero que cubra huesos crujientes bajo sus pies. Kali corra y corra, pero no poda escapar, porque al final el hombre de los dientes de sierra siempre la encontraba. Lloraba en un rincn, aunque no caan lgrimas por sus mejillas porque se encontraba vaca como un pellejo exprimido. Se senta sola, tan sola que una gran pena la invada. Quera llorar pero no poda, ya no se acordaba. De repente, una gran puerta se abra y ella se encoga y encoga hasta sentirse diminuta frente a la avalancha de cuerpos muertos que, como una ola, caan sobre ella. No poda respirar. Nadaba entre cadveres, intentando alcanzar una superficie que no exista, decenas de manos la aferraban de los pies, clavaban las uas en su carne y la desgarraban. Quera gritar, pero no era su voz la que escuchaba.

gritar, pero no era su voz la que escuchaba. Despus sala a la luz y all estaba l. Sus ojos felinos de un cambiante color mostaza, los dientes serrados de su sonrisa, las largas uas negras. Kali senta el dolor a travs de sus palabras, el fuego ulcerando su piel. Despus desapareca, y una voz de mujer la haca sentirse bien por un instante fugaz. Ella miraba alrededor pero no haba nadie, estaba sola, y entonces el miedo y el pnico se hacan con Kali y esta vez s gritaba hasta desgarrarse la garganta. Despert cubierta de hojas secas que se adheran al sudor de su rostro. Se revolvi de un brinco y la hojarasca se convirti en una cascada ocre y naranja que revolote un efmero momento a su alrededor. Record el pequeo bosquecillo hasta el que haba corrido cuando todo acab. Pero tambin llegaron a su memoria las imgenes anteriores a la huida, el hedor, el dolor, la rabia y, finalmente, Jared. Se dej caer sobre su capa. Dio media vuelta y permaneci inmvil con la vista fija en ningn lugar, incapaz de pensar en nada, solo el recuerdo y el vaco. Las luces y las sombras danzaron sobre ella a medida que avanzaba el da. La arboleda guardaba esa clase de silencioso murmullo que Kali conoca tan bien. La brisa corra entre las ramas y las hojas se acariciaban susurrando conversaciones de duendes y hadas. Como cuando vivan en las laderas de los Montes de Bruma y ella se escapaba con Chacal a los frondosos bosques de hayas. Pareca tan lejano todo... Como si hubiese ocurrido un milln de

todo... Como si hubiese ocurrido un milln de aos atrs y ahora ella se viese convertida en un pensamiento sin cuerpo, flotando en un caldo que flua de aqu para all. Sin embargo, una voz la traa de nuevo a sus sensaciones. Un anzuelo que apresaba su estmago en forma de hambre, debilidad, y un amargo sabor en la garganta. Frente a su rostro, un mar de hojas naranjas y rojas y marrones. La saliva le caa por la mejilla. Senta el cuerpo entumecido y lleno de dolores. Ha ocurrido, le dijo la voz, todo es real y ha ocurrido. Kali se incorpor y una gran tristeza se hizo con ella cuando mir alrededor. Era real. Mir sus manos, sucias, con las uas llenas de tierra negra y las lneas de sus palmas cubiertas por el fango de su propio sudor. No haba sangre seca. Por alguna razn, quizs por el sueo, esperaba encontrarse cubierta de sangre y restos de cuerpos muertos. Pero no fue as. Sacudi su capa y frot las manos contra la fina corteza de uno de los rboles; le hubiese gustado deshacerse de aquellas ropas y continu frotando las manos hasta que sinti la piel escocida. Continuaban sucias, pero sin sangre. Un sentimiento ablico se apoder de ella. Ojal pudiese echarme sobre las hojas y dejarme morir, pens. Pero saba que Jared la hubiese zarandeado con fuerza de conocer sus pensamientos. Igual que hizo cuando regres por l. Mrchate, Kali, sal de aqu, le haba dicho. Y, si estuviese con ella, dira lo mismo. La reprimenda sera dura si supiese que haba perdido todo el equipo. El cuchillo, el cazo,

perdido todo el equipo. El cuchillo, el cazo, las provisiones y el odre, el maldito odre de agua. Pero Jared no estaba con ella. Haba muerto frente a sus ojos, atravesado por la espada de un hombre desconocido. Despus todos murieron, hasta los animales, la hierba bajo sus pies, el ms diminuto insecto, todo muri a su alrededor. Los huesos se quebraron bajo su mirada, la carne se raj, los hombres aullaron de terror antes de convertirse en blandos cuerpos sin vida. Lo siento, padre dijo entre dientes. He vuelto a perder el odre. Quera llorar. La garganta se le encogi varias veces y cerr los ojos con fuerza. Pero como en el sueo, las lgrimas no vinieron a ella, y sinti rabia e impotencia. Tena que salir de aquel lugar murmur tras abandonar el sollozo, alzando los puos contra el pecho. Tena que escapar, como t dijiste, deba salir de all. Y eso haba hecho. Corri, corri y corri, hasta quedar tendida entre las hayas. Ya no haba lugar a pesadillas. Todo era real, haba ocurrido. Deba encontrar algo que llevarse a la boca. Se senta mareada y los pies le trastabillaban sobre la gruesa capa de hojarasca. La luz de la tarde formaba finas saetas luminosas entre el follaje que la deslumbraban en su camino. En ocasiones pareca un enjambre bullicioso que la observaba y segua sus pasos con multitud de ojos invisibles. A su alrededor todo pareca igual. Hayas y robles, zarzas y enredaderas, rocas de un plomizo y correoso aspecto. Pens

que deba dirigirse al norte y alejarse lo ms posible del lugar en que ocurri todo. Villas del Monje no deba estar lejos y confi en que tarde o temprano encontrara un camino. Ms temprano que tarde se dijo, ms vale que sea temprano. Kali conoca el bosque y se manejaba bien en la naturaleza salvaje del norte. Su padre, a pesar de sus enfados y varazos, la haba enseado bien. Poda cazar y orientarse mejor que cualquiera que hubiese encontrado. Aunque tan lejos de casa y sin ningn avo, ni siquiera un msero cuchillo, no poda hacer gran cosa. Se orient por el musgo en los rboles; bebi un poco de una roca desgastada donde se haba acumulado agua de las ltimas lluvias, y encontr media docena de setas grandes como su puo que devor con avidez. Pero cuando la noche se acercaba y las luces se convirtieron en un manto de bruma, unos horribles calambres le atacaron al estmago. Comenz a sentirse de nuevo mareada y con nauseas. No poda hacer fuego, as que pens en buscar un lugar resguardado en que descansar. Sudores fros comenzaron correr cuello abajo y resbalar por el pecho. Deba encontrar un refugio y pasar la noche. No tengas miedo, no hay por qu tenerlo se dijo, solo es la debilidad, necesito descansar. Un fuerte aguijonazo en la boca del estmago la hizo doblarse sobre s misma. La respiracin se le convirti en un atropellado quejido. No debes tener miedo, se repeta. Se acuclill con las manos rodeando el vientre

Se acuclill con las manos rodeando el vientre y cerr con fuerza los ojos. No debera dejarme llevar por el hambre pens, me merezco un castigo, padre. El sudor se descolgaba desde la nariz, entre las cejas, e inundaba sus labios de un gusto amargo. Voy a caer enferma, debo encontrar un refugio y agua. No debo tener miedo, no debo tener miedo. Sin embargo, mir arriba, entre las ramas, y lo que vio le hizo sentir terror. Al principio le pareci solo una sombra, el tronco de un rbol quebrado por un rayo. Pero mientras que la infinidad de claros y sombras se movan sin ningn orden, la figura permaneca inmvil. Kali se pas los dedos por los prpados, el sudor y los restos de tierra le escocan en los ojos. La sombra continuaba en su lugar, alargada y con dos puntas quebradas a los lados, y Kali pens que su imaginacin le jugaba una mala pasada, que ciertamente era un tronco requemado por un relmpago estival. Aunque de repente escuch el sonido. Como una lengua chocando contra el paladar, rtmica como una rfaga metlica. La sospecha se convirti en certeza y entonces lleg el pnico. Kali no haba sentido un miedo como aquel, pero se encontraba dbil y sola, con la imagen de Jared cayendo muerto en el recuerdo y despus el dolor, los gritos y el sufrimiento. No poda ms que abrir los ojos, hasta salirse de sus rbitas, y creer que todo era una pesadilla. Las grandes alas negras se desplegaron a ambos lados del tronco. Al menos alcanzaban una envergadura de cuatro varas,

una envergadura de cuatro varas, membranosas, con aspecto de murcilago pero con algunas plumas negras y sucias que rodeaban calvas ulcerosas. El sonido metlico golpeaba su sentido, ahora era lo nico que escuchaba. Sinti que las hojas sobre sus pies se volvan slidas como roca y la anclaban a un altar de sacrificio ritual, antiguo como el mundo, ofrecindola al monstruo. Kali trag saliva cuando vio aparecer el rostro lechoso, extraamente humano, pero aplastado por los lados, de pequea nariz porcina, los ojos separados, temblorosos, nacarados y fijos en ella. Buf, como hacen los gatos, y mostr unos dientes sucios y desiguales que asomaron sobre los labios morados. Un brazo delgado como una rama reseca se movi a un costado y extendi unos dedos interminables que acariciaron la cadena que penda de un collar de pas metlicas a su cuello. De nuevo solt un bufido y el tronco se quebr bajo su peso, dejando caer trozos de corteza muerta. Kali salt sobre un rbol cado y corri a toda velocidad entre los esculidos troncos de robles jvenes. A su paso, las hojas se convertan en una voltil lluvia cobriza cuyo rumor no escuchaba bajo su sorda respiracin. El pecho le restallaba, tropezaba y resbalaba con la hmeda turba del bosque, y se senta tan dbil que las piernas le ardan tanto como el estmago. A pesar de todo, al escuchar el cercano batir de alas tras ella, cerr los puos con fuerza y corri tanto como pudo. Las espinas de las zarzas se engancharon en su capa y el cierre de madera del cuello se quebr,

y el cierre de madera del cuello se quebr, dejando atrs su nica prenda contra el fro. A sus espaldas, sobre las copas de los rboles, el aleteo marcaba el ritmo de su carrera, como un tambor de cuero que arrancaba ramas y agitaba el follaje bajo l. Kali levant la nariz y entrecerr los ojos. Una bilis amarga ascendi por su garganta, los pulmones le ardan, comenz a gemir, cada vez ms fuerte, pero el batir de alas era lo nico que escuchaba y, de repente, el tintineo de la cadena, cerca, tan cerca que pareca en su hombro, justo tras su cabeza. El gemido se convirti en aullido, la pesadilla en realidad y la carrera en tropiezo. El bosque se volvi un torbellino de hojarasca, ramas mohosas y barro. Rodaba y resbalaba y volva a rodar por una pendiente en la que crecan robles inclinados, pero ella no vea nada. Tan solo el cielo y el suelo, golpes en los costados y la cabeza aplastada contra la tierra hmeda. Sus propias piernas la obligaban a girar cada vez que los hombros se hundan contra el suelo y el descenso la empujaba, imparable, a una muerte segura. En un ltimo giro cay desde una altura considerable, dando de espalda contra el suelo. Apenas poda respirar, pero abri los ojos y all estaba l, con su cota de malla sucia, la cabeza enorme y calva, y la pequea boca recogida bajo la nariz aplastada. Por Dios bendito mascull con voz poderosa. Kali quiso gritar, pero ya era demasiado tarde, y todo se le volvi oscuro.

Silencio. Y con l la noche, de vuelta las pesadillas y sabor a vmito cido. Voces, pesadillas y, de nuevo, el eco de palabras en la distancia. Esta plana como una tabla dijo una voz. Pens que era un chico. Eso se lo dirs a todas, Tull replic otra voz cada vez ms cerca. Kali abri los ojos pero no vio ms que formas borrosas y desenfocadas. Parpade con fuerza e intent levantarse, aunque se encontr con una fuerte mano que la detena. Un hombre sucio y desaliado de rostro alargado y mentn abultado sonrea frente a ella. Tena los ojos de un azul claro, saltones, con grandes bolsas bajo ellos, a pesar de que pareca joven. Su rostro estaba enmarcado por una capucha metlica de anillas entrelazadas que se contoneaban sobre los huesudos pmulos. Kali record el hedor del alcohol en el aliento de los soldados de Porkala. Quieta ah, canija dijo el hombre sin abandonar la sonrisa. No tengas tanta prisa. La haban tumbado sobre un montn de hojas y cubierto con un manto andrajoso de gruesa lana. A su alrededor, lo que pareca la entrada de una cueva. Fuera, el cielo estaba cubierto de una plomiza solidez y la brisa helada remolineaba alrededor de un monje que la miraba en actitud severa. Record su nariz rota y la calva, el ancho cuello que pareca nacer de los hombros, y escuch sus palabras cuando haba cado atemorizada y casi muerta a sus pies. Por Dios bendito.

Quienes sois? dijo ella, interrogando a ambos. Soltadme, debo volver con mi padre. Se enfadar si no vuelvo pronto. No tengas tanta prisa, canija. La detuvo de nuevo el hombre del mentn pronunciado, acuclillado junto a ella. Tanto dormir y ahora quieres marcharte sin despedirte. No seas desconsiderada, nos privars de tu compaa. Quieres darte un bao? Quiero que me dejes replic ella en un forcejeo con el manto. He dicho que me dejes. Debera darse un bao dijo el grandulln de la nariz rota sin apenas abrir los labios. Todos deberamos darnos un bao aadi el hombre que la retena contra el lecho de hojas. Sabes de un buen lugar dnde tomar un bao con aceites y especias, canija? No habr bao para nosotros en mucho, mucho tiempo murmur el grandulln a su espalda, apesadumbrado. De dnde saliste, canija? preguntaba el hombre, apretando los dientes. De dnde has venido? Volabas por el cielo, canija? Kali consigui sacar los brazos y lanz un zarpazo al rostro del hombre, que lo esquiv rpidamente. Su capucha de malla tintine con el movimiento. Se incorpor un poco y comenz a golpear con todas sus fuerzas en el pecho del monje. Bajo el manto blanco vesta una cota de malla, y los puos de Kali le heran lo mismo que las gotas de lluvia a la piedra. A pesar de todo, el hombre apart el rostro y

pesar de todo, el hombre apart el rostro y comenz a rer. El grandulln calvo tambin encontraba graciosos los esfuerzos de Kali por tumbar a su compaero, y ri de forma gutural, ronca y rtmica. No la hagas enfadar orden el clrigo que abandonaba la oscuridad de la cueva. Vesta como los otros, un manto de monje, cubierto de barro hasta la cintura, y un chaquetn de malla bajo l. Pero su rostro le era familiar. La piel desgastada por la edad, el pelo largo y cano, con una cicatriz tremenda que comenzaba en la frente hasta medio crneo. Era el hombre que estuvo preso con Jared. Y no es ninguna canija, es una valiente dijo dando un puntapi en el muslo al clrigo que la increpaba. Nos salv a todos. Sin ella no estaramos aqu. Verdad nia? Pues no s si eso es bueno o malo replic el clrigo delgado de los ojos claros saltones. No soy una nia escupi Kali, frotndose los nudillos entre las manos. Eso es porque no nos hemos presentado. S lo hiciste lo interrumpi ella, te llamas Lestick. El monje sonri y un abanico montaoso apareci en sus ojos. Eso es, Lestick Sinyelmo. Clrigo de Vanaiar, para servir a Dios y a ti. Estoy en deuda contigo. Soy Kali, de Bruma se present ella, bajando la mirada. Has dicho que tu padre te espera?

Has dicho que tu padre te espera? Las pobladas cejas de Lestick se unieron en una. Estos bosques no son seguros, deberais esconderos un tiempo antes de tomar los caminos. Pero no os dejis ver o no tendris tiempo ni de preguntar en nombre de quin os estn matando. Kali recogi el manto contra su cuerpo y tens la mandbula sin pronunciar palabra. Lestick abri los ojos y suspir al tiempo que dej una mano callosa y curtida sobre las piernas de ella. Comprendo dijo en un murmullo, carraspe y mir a los clrigos que aguardaban tras l. Hermanos, os presento a Kali, de Bruma. El grandulln sin cuello es Tull y el que te importunaba con sus poco agraciadas bromas es Tito, aunque todos le llaman Suave. Tienes carcter, uasucias. Sonri Suave. Y duermes bien aadi Tull con los brazos en jarras y curvando los labios haca el suelo. Sabes hacer algo ms? Sabe rescatar hermanos presos. Lestick ri y le dio un golpecito en el hombro, pero Kali lo miraba con desconfianza, se incorpor contra el muro y se cubri con el manto. Veo que el durmiente ha despertado intervino un monje grueso que caminaba sujetndose la faja amarilla de su manto alrededor de la enorme cintura. Este es Roster le explic Lestick, inclinando la cabeza a un lado. Cualquier cosa que necesites, pdesela a l.

cosa que necesites, pdesela a l. Roster levant la mano derecha a forma de saludo. Era un monje joven y rechoncho, y al contrario que Tull, su gordura tena el aspecto de ser flccida y blanda, y no la cobertura de un cuerpo fortalecido por la lucha. El pelo castao le caa lacio sobre la frente y los labios eran pequeos y rosados, sobre un mentn carnoso y redondo. No quiero nada apunt de forma tmida. Pues tienes mal aspecto observ Lestick. Crea que querras comer algo. No quiero nada repiti ella e hinc la barbilla contra el pecho. Es testaruda mascull Tull con su potente voz. Roster se agach a su lado y le habl casi en un susurro. Su voz era joven, pausada y dulce. Tengo carne ahumada y estofado de ciervo le dijo. Pero no soy buen cocinero. Te importara probarlo y darme tu opinin? Kali lo mir con sus grandes ojos vacos. En la penumbra de la cueva sus pupilas se vean grandes, rodeadas por la diminuta aureola gris que formaba su casi invisible iris. Asinti sin decir nada, y Roster se levant y desapareci en el interior de la roca mientras los otros clrigos intercambiaban miradas suspicaces. Pues ser una nia apunt Tito cuando la vio devorar el estofado, pero come igual que un puerco. Tomar eso por un cumplido dijo

Roster, pasando las manos por la panza. Los cuatro hombres la observaron atentamente mientras ella masticaba y sorba el caldo fro del cuenco que Roster le haba preparado. Era una sopa aguada sin sustancia, con hierbas silvestres y crujientes trocitos de races negras entre grasa animal gelatinosa. Adems bebi hasta saciarse de un odre lleno de agua fresca. Cuando termin, tena la panza hinchada y se senta pesada aunque renovada, a pesar de que la racin haba sido ms bien escasa. Se limpi la boca con la manga de la camisa y observ en silencio a los monjes frente a ella. Ahora quiero que nos respondas a algunas cosas, Kali dijo Lestick, retirando el cuenco de su regazo y pasndolo a Roster. Quiero evacuar objet ella, secamente. Lestick suspir pacientemente y seal el exterior. Fuera, a la izquierda hay un agujero que usamos como letrina. Y un poco ms arriba hay un manantial y una poza, por si quieres lavarte. Eres una joven florecida aadi Tito . Deberas lavarte. Kali levant el rostro indignado y mir bajo el manto que la cubra. Tan solo vesta su camisa larga, y se sinti observada por aquellos hombres silenciosos e impenetrables. Se levant, cubrindose con el manto y sali al exterior. Supuso que era por la maana, aunque no poda ver el sol tras la gruesa densidad gris que tapaba el cielo. A un lado,

densidad gris que tapaba el cielo. A un lado, recostado contra un roble viejo de corteza mohosa, un clrigo haca guardia. A su lado, clavado en la tierra, un espadn tan alto como l con una empuadura de dos palmos. El clrigo le dirigi una mirada seca y dura que sinti en su cogote cuando se alej en busca de un lugar en el que aliviarse. Oculta tras unas zarzas pens que debera correr monte abajo y alejarse lo ms posible de aquellos clrigos. Aunque el bosque, despojado de sus colores, la rodeaba silencioso como un animal acechante; como la criatura que vigila desde las copas de los rboles. Cada sombra pareca su figura, cada chasquido su risa, cada reflejo uno de aquellos ojos nacarinos. Entre la criatura acechante y los monjes, elega a los monjes, aunque no le inspiraban ninguna confianza. La haban alimentado y, al recordar la batalla en el pueblucho del da anterior y cmo haban sido masacrados por los lanceros de Bremmaner y los hombres de azul y gris, sinti pena por ellos. Jared deca que cada uno recibe lo que se merece. Podan ser monjes, pero no eran santos. Jared tampoco mereca morir as; o tal vez s. Cuando vio su reflejo en la poza que se formaba bajo el esculido manantial que brotaba de entre las rocas, record a Jared. Dijo que no fue culpa ma pens mientras imaginaba el rostro de su madre tras el espejo lquido de la superficie. Pero tal vez estuviese equivocado y este sea mi castigo. O quiz l buscase morir para liberarse en la otra vida. Ojal Trisha estuviese aqu. A ella

otra vida. Ojal Trisha estuviese aqu. A ella podra contarle lo que pas, nuestro secreto, aunque ahora estoy sola y Jared muerto. Cuando volvi a la cueva, Lestick le sonri en un gesto amigable, pero Kali se encontraba triste y se sent contra el muro, sobre su lecho de hojas, acurrucada bajo el manto. Kali dijo Lestick al tiempo que tomaba asiento a su lado, qu hacas corriendo por el bosque? Hua de los soldados. Has visto soldados en el bosque? la interrog el clrigo de pelo plateado. Cules eran sus colores? Viste sus escudos o jubones? De gris y azul, con un puente improvis Kali, recordando a los hombres que haba matado cuando Jared cay. Y tambin lanceros tricolores. Bremmaner y Dosorillas asinti Tull con los pulgares enganchados a su cinto. Si nos encuentran estamos perdidos murmur Lestick con la mirada perdida. Est mintiendo intervino repentinamente una voz glacial. La nia miente. Una figura fantasmal abandon la oscuridad. Su manto estaba sucio como el de los otros, pero sin descosidos ni rotos. La capucha le cubra la cabeza y, en su interior, un rostro lampio y aceitoso como la cera la atravesaba con sus ojos redondos. Apareces en los peores momentos, Osprey le reproch Lestick.

Osprey le reproch Lestick. La nia miente insisti l sin apartar la mirada de Kali. Permteme que la interrogue y te dir de qu hua en el bosque. Lestick mir a Kali con desconfianza, se pas la lengua por los resecos y cuarteados labios y volvi a dirigirse al siniestro Osprey. Todos los otros guardaron silencio. No habrn interrogatorios, Osprey dijo tajantemente. Y no soy una nia aadi Kali, pero su voz se quebr y nadie le hizo el menor caso. Lestick y Osprey se desafiaron en silencio. El monje encapuchado sonri de forma tan imperceptible que su rostro pareca de hielo. Quiz Anair tenga otra opinin respecto a eso replic con su voz sibilina y pausada. Anair no necesita ms cargas en estos momentos intervino un monje pequeo con expresin ratonil en el rostro. Sus ojos tenan un brillo vtreo y grandes ojeras oscuras. Era menudo pero fuerte, con el pelo rojizo como la paja sucia, y los dientes grandes y cuadrados que asomaban sobre los labios. Pas junto a Osprey y Lestick, se sent en una piedra de la entrada y bebi del odre. Cmo se encuentra? pregunt Lestick. Est consciente asinti el monje y se pas las manos por el rostro varias veces. Pero mis oraciones de sanacin no pueden ir ms all. Necesita un curandero de verdad o morir por la infeccin. Es muy fuerte, pero no aguantar mucho tiempo. Veo que la nia ha despertado dijo al mirar sobre el hombro

hacia Kali. No soy una nia replic ella, mordindose el labio. Este es Suthwel lo present Lestick . Es uno de los hombres de Rkesby. Suthwel levant la barbilla sin demasiado inters y bostez. Debo hablar con Anair dijo Lestick antes de ponerse en pie. Rkesby est con l, ahora objet Suthwel entre bostezos. Quiere saber cundo va a terminar esta espera. Terminar cuando regresen los exploradores replic Lestick. Solo podemos rezar y esperar que traigan noticias del resto de hermanos. Baj el gesto, el gordinfln Roster. Quiz vengan con Jakom y nos explique por qu la Guardia Sagrada luch con los de Bremmaner y Dosorillas contra mis hermanos y nosotros estamos ocultos en una cueva fra y sucia salt Tull con una rabiosa arruga en los labios. Quiz fue una confusin. Roster se encogi de hombros. Tal vez pensaron que ramos traidores, tal vez si no hubisemos escapado. La huida es un pecado muy feo. El rechoncho monje se call al sentir las furiosas miradas de todos sobre l. Yo me cri en un lugar parecido a este aadi Tito mientras se meta un dedo en la boca y hurgaba entre sus muelas. Cllate, Suave lo increp Tull. Tus bromas hastan a los dems. Tambin tu olor les cansa, Tull

Tambin tu olor les cansa, Tull replic Suave con una media sonrisa irnica. Callaos los dos! exclam Lestick y golpe uno de los muros de piedra con el puo, desprendiendo arenilla que cay desde las lamas metlicas de sus guanteletes. Anair y Rkesby sabrn qu hacer. Mientras tanto esperaremos y rezaremos por nuestros hermanos muertos y por los que van a morir. Y la nia? aadi Tull, apuntando a Kali con la papada. Se llama Kali respondi Lestick y mir a Kali de reojo, que sentada en su rincn observaba atentamente la conversacin de los clrigos. Y se queda con nosotros. No soy...! exclam Kali de forma rabiosa, pero Suave la interrumpi al tiempo que sonrea de forma socarrona. Una nia dijo. Eso nos ha quedado claro, canija. Kali pas dos das conviviendo con los clrigos en la cueva. Lestick le consigui una tnica de monje que recort por debajo de sus rodillas y anud a su cinto con un cordn amarillo. Haba pertenecido a un hermano muerto y, Lestick, le dijo que honrara aquella vestidura sagrada pues haba sido la mortaja de un buen amigo suyo que haba servido a Dios hasta su ltimo momento. Era de lana basta, sin teir, con el rombo amarillo de Vanaiar en el pecho y un desgarrn cubierto de sangre seca en un costado. Kali senta escalofros cada vez que tocaba aquel lugar por dnde la

cada vez que tocaba aquel lugar por dnde la vida de alguien se haba derramado. Desde un primer momento, Roster, el monje obeso y bonachn se hizo cargo de ella. Kali lo ayudaba a llenar los odres de agua, preparar la comida, enterrar las zanjas que utilizaban de letrina y abrir otras nuevas, y atender a las peticiones de Suthwel, el curandero, aunque l prefera llamarse piadoso. A Roster no le importaba que Kali estuviese callada todo el tiempo, as que mantena largos soliloquios mientras hacan sus tareas. Gracias a l se enter de que la aldea en la que haba muerto Jared se llamaba Campoalegre y que l era un aclito de un tal Tagge, el Descalzo, que se diriga de vuelta a Villas del Monje cuando se uni a sus hermanos camino al norte. Adems, en la cueva haba hombres de Rkesby y de Anair, ms los que haba liberado de la prisin. Y que ambos grupos provenan de lugares muy distintos. Los monjes que haban eludido la emboscada de Campoalegre se encontraron ms tarde con aquellos que rindieron sus armas a sus superiores de la Guardia Sagrada y que fueron liberados por ella. Kali no entenda demasiado bien aquel asunto. Monjes que escapaban de monjes que luchaban con ejrcitos enemigos. Lo nico que saba Kali era que ninguno de los dos lderes le gustaba. Anair estaba malherido, casi siempre durmiendo en el interior de la cueva, con un monje joven de mirada tmida cuidando de l, al que todos llamaban Tasha el Rojo. Kali recordaba su encuentro en Campoalegre.

recordaba su encuentro en Campoalegre. Cuando su caballo se encabrit frente a ella y Anair la mir con aquellos ojos llenos de rabia y sorpresa, como si su aparicin hubiese sido una gran osada. Aun dormido tena aquella dureza inflexible en el rostro. Cuando despertaba, no hablaba con nadie. Se quedaba en silencio en la penumbra, con los ojos abiertos y los labios prietos. Tampoco rezaba, como los otros clrigos, simplemente se quedaba all, mirando el vaco con gesto caviloso, como esperando la muerte. Rkesby Tres Dedos era todo lo contrario. Haban escapado de la escaramuza de Campoalegre y encontrado a los liberados el da despus. Era un clrigo enorme, con una barba que cubra su cuello y un parche en el ojo izquierdo. Apenas le prest atencin a Kali. A veces sala de la cueva, gruendo y soltando maldiciones, pateaba alguna piedra o golpeaba un rbol con una gran maza o su mano tullida, para volver despus al interior, refunfuando. Tena un aspecto temible, con su armadura completa bajo la tnica y las hombreras plagadas de pas metlicas. Sois muchos dijo el primer da Kali a Lestick. Segn para qu respondi l, con el rostro taciturno. All todos parecan bastante tristes. Todos menos Suave. l siempre tena tiempo para alguna broma y, a pesar de su mal comienzo, Kali hizo buenas migas con l. Aunque no riese sus ocurrencias, ni respondiese a sus chistes; a pesar de guardar silencio y mirarlo

con sus grandes ojos, l mismo responda sus preguntas y continuaba charlando de forma despreocupada. El segundo da por la tarde compitieron lanzando cuchillos contra un tronco cado. Tito no la llamaba por su nombre, sino canija, o huesuda, o pellejo, pero no le importaba porque l tampoco se llamaba Suave, solo era un mote. Esa noche, cuando se tumb en su lecho de hojas, pens que nunca haba jugado con nadie a lanzar cuchillos y le gust aquella sensacin al recordar el da. Roster, el gordinfln, y ella repartan la comida en los sencillos cuencos de madera que cada monje tena. Tull era un gigantn, casi tanto como Rkesby, algo simple y de pocas palabras. Tambin haba un monje joven, de piel pecosa y ojos bovinos, con una armadura abollada a la que le faltaba el brazal derecho y la codera, que deca llamarse Everard Bakster y pasaba todo el da afilando un mandoble con una piedra que sostena entre las piernas. Los nombres de los otros sola confundirlos y por eso cerraba la boca y evitaba meter la pata. Adir, que rezaba en un rincn a todas horas. Soln, el barbudo de mejillas marcadas por la viruela. Padby, el joven de piel rosada y sonrisa amable, al que algunos llamaban Lindadama. Y unos cuantos ms, la mayora de aspecto sombro y duro. Aunque sin duda, el peor de todos era Osprey, que la observaba desde el fondo de su capucha, como si pudiese desvelar su secreto y fuese tan transparente para l como el agua de la poza. Kali intentaba mantenerse tan alejada de Osprey como le era

mantenerse tan alejada de Osprey como le era posible, pero el espacio era reducido y siempre se senta espiada desde la distancia. Al amanecer del tercer da los exploradores regresaron al campamento. Hubo un gran revuelo y todos, excepto Anair, salieron a recibirlos. Eran media docena de clrigos vestidos con armaduras ligeras, algunos llevaban arcos recurvos y aljabas con unas pocas flechas de plumn de ganso. Su aspecto desaliado y sucio, sin afeitar, y con las ropas rasgadas, les haca parecer bandidos o asaltadores de verdad. Como haba dicho Olen el da en que se encontraron a orillas del Kunai. El lder de los exploradores era un tal Hill, un aukano bajo y nervudo, con brazos venosos y los ojos acerados y fros, que entr a visitar a Anair en cuanto regres. No eran portadores de buenas noticias. Despus de que los exploradores comieran y bebieran se convoc un claustro en el exterior de la cueva. Los hermanos se sentaron en crculo y la reunin la presidi Rkesby. Anair y su ayudante, Tasha, no asistieron, dada la debilidad de este. Kali se sent tras Roster, con las piernas cruzadas, y escuch a los monjes hablar. Suthwel comenz una oracin, y despus se rog a Hill que explicara las conclusiones de su expedicin. Villas del Monje est a dos das y medio de camino comenz a explicar el pequeo explorador. Pero no vale la pena ir all. Con mis hermanos estaremos seguros hasta que todo este asunto se aclare

hasta que todo este asunto se aclare intervino Roster. Villas del Monje ha sido saqueada lo interrumpi Hill. Un gran silencio cay sobre la reunin y los mofletes de Roster se descolgaron plidos a los lados. Vimos columnas de humo y hombres a caballo de los Rjuvel volviendo al sur. Los hermanos se haban hecho fuertes en la abada y el templo, pero no resistirn mucho tiempo. Si ocurre como en Campoalegre, nadie quedar vivo. Hay que ayudarlos grit un clrigo. Somos pocos para romper un asedio objet Padby. Pues rompamos crneos gru Soln, el barbudo. Si vamos al sur, encontraremos al ejrcito intervino Tull. Ezra y nuestros hermanos van con ellos. Quin crees que nos ha enviado a morir? exclam Lestick irnicamente. La Guardia Sagrada estaba en Campoalegre y solo siguen las rdenes del Gran Maestre aadi Suave. Es peligroso acusar a Ezra apunt Adir el Justo. Recordad que es el nuevo Gran Maestre. Pues no andaras desencaminado, hermano los call Hill. Todos fijaron en l su atencin. Deberamos abrir los ojos a la verdad, hermanos. No es cosa de los Rjuvel o el Duque Lorean. Ellos fueron la herramienta para acabar con nosotros. Ya no somos bienvenidos en la casa de Dios. La Guardia

bienvenidos en la casa de Dios. La Guardia Sagrada tiene rodeado el templo y a los de Tagge, y tambin estn arrestando a la gente de Villas del Monje. He visto el campamento de los Rjuvel y con ellos est Jorad. Tengo la impresin de que nos han declarado herejes o rebeldes. Quiz ambas cosas. Nuestra cabeza tiene un precio, hermanos, y muchos quieren cobrarlo. Un tupido e intenso velo de silencio cay tras sus palabras. Eso es imposible salt un monje. No hay motivo para algo as intervino Everard Bakster. Hemos sido fieles a nuestros padres de armas. S, pero han sido ellos fieles al Gran Maestre? murmur Suave al tiempo que rodaba el cuchillo con la punta hincada en el madero que le serva de asiento. Los monjes buscaron a Rkesby Tres Dedos. El padre de armas estaba cabizbajo, con su ojo sano inyectado en rabia y tristeza al mismo tiempo. Cerraba el puo derecho con tanta fuerza que el cuero y el metal de su guantelete crepitaba como si fuese a quebrarse. Ezra me propuso que entregara Dromm a los Rjuvel de Dosorillas. Yo me negu. Tengo la certeza de que nos envi a morir en aquel lugar. Qu iba a hacer, entregar la ciudad a esos pomposos marineros de agua dulce? Hubiesen suprimido el gobierno del consejo e instaurado sus propias leyes y normas. Sin duda, ahora ser peor murmur Lestick. Si nos declaran herejes, la ciudad se

convertir en blanco de las iras de Jakom, adems de la avaricia de Dosorillas. Y lo mismo pasar con Rajvik. Ser la excusa para castigar a los enemigos de Dios. Los enemigos de Ezra Gran Puo, dirs coment Suave. S, pero qu pintan los hombres de Bremmaner? pregunt alguien. No s de las intrigas que Ezra y Jakom habrn tramado para conseguir el poder explic Rkesby, apesadumbrado, pero es probable que nuestros hermanos de Aukana estn en gran peligro. Nos han vendido intervino Hill, con el gesto sombro. Nuestros hermanos nos han vendido y repartido los restos a sus nuevos aliados como carroa para los buitres una glida mudez tom la explanada; Jakom nos ha eliminado de un plumazo, a todos. Dromm para Dosorillas, Rajvik para Bremmaner y quin sabe qu pasar en Aukana. La nueva Orden de Vanaiar se aposentar fuerte junto al trono de Abbathorn Levvo. Miradas llenas de inquietud corrieron de un lado a otro. Jakom... susurr Roster con las manos sobre los mofletes. Anair es la mano derecha de Jakom murmur Padby con gesto de espanto. Es evidente que ahora Jakom ya no le tiene en estima rugi Rkesby. Le prefiere en un agujero puntualiz Suave. O como adorno en las murallas de Rodstel aadi Tull.

Rodstel aadi Tull. Herejes... balbuce Roster, incrdulo. Puedes dar por muertos a Tagge, el Descalzo y a Raben, el Jansenita dijo Soln, el barbudo, de forma siniestra. Pero por qu? El joven Padby se encogi de hombros. Escucha, Lindadama respondi Lestick alzando las manos, Ezra es el Gran Maestre sin la oposicin de Raben ni Tagge. Si lo mismo ha ocurrido en Aukana y Whetlay ha muerto, Ezra y Jakom sern los amos absolutos de la Orden de Vanaiar. Y todo a cambio de Dromm, quiz Rajvik, y someterse al reino tras perder el Canon de Adair el Ciego. Es el precio del poder y la supervivencia. Cunto tiempo faltaba para un enfrentamiento con los Levvo? Ezra y Jakom se han unido a ellos. Y nosotros ramos su obstculo. El duque estar satisfecho como un gato gordo despus de una buena cena. Sospecho que Bremmaner capitul hace tiempo y el enemigo comn de todos ellos era nuestro Dios. No te equivoques lo corrigi Suthwel, el curandero, Dios no tiene nada que ver en esto. Y qu podemos hacer ahora? pregunt Roster. Nos vamos a Dromm. Rkesby se puso en pie. Ningn ejrcito haba salido de Dosorillas hacia la ciudad autnoma. Si nos damos prisa, llegaremos a tiempo de preparar las defensas. Los Rjuvel desean Dromm a toda costa. Hill, hay algn camino seguro hacia el

costa. Hill, hay algn camino seguro hacia el Norte? Hill se acarici la naciente barba en el cuello. Si seguimos al Oeste y luego al Norte, nos alejaremos de Jorad y su Guardia Sagrada dijo, pero no s si el camino del Misvainnn est libre. Es probable que hombres de Dosorillas lo recorran. Sern unos cinco das hasta Dromm, seis si cargamos con los heridos. Cuntos hombres viste en el campamento de los Rjuvel? lo interrog Rkesby. Unos veinte jinetes, y un centenar de soldados a pie cavil Hill. La Guardia Sagrada cabalga con ellos y deben de ser unos treinta hermanos montados. Los de Jorad estn en la aldea y los Rjuvel en las afueras. Parece que han detenido a todos los hombres del pueblo y los de Dosorillas tenan prisioneros que encerraban en una vieja carreta reforzada. Una mujer pelirroja y dos hombres, uno de ellos de un tamao colosal. Kali, que se haba mantenido en silencio con las rodillas abrazadas contra el pecho, dio un brinc y salt al centro del claustro al escuchar las palabras de Hill. Trisha! exclam, y todos la miraron extraados. Son mis amigos, viajbamos juntos. Hay que sacarlos de all o los matarn a todos. No digas memeces, nia escupi Rkesby con el cejo arrugado sobre el parche . No vamos a salvar a nadie.

. No vamos a salvar a nadie. Eso si an estn vivos aadi Soln. No es justo grit Kali antes de comenzar a dar puntapis a las piernas de Rkesby. No podis dejarlos morir. No podis dejarlos morir. Rkesby la cogi con su mano tullida por la pechera del manto y la levant en el aire a la altura de su malhumorado rostro. En una mueca le ense los dientes y la zarande a los lados. He visto morir a muchos de mis hermanos en los ltimos das. Valientes caer bajo el acero de paganos, traicionados por aquellos que juraron los votos sagrados. Hombres ms vlidos que cualquier ramera y dos buscavidas. Si les tenas aprecio, despdete de ellos, nia, o ve a buscarlos t sola. Abri el puo y la dej caer contra la tierra hmeda. Kali qued arrodillada y magullada. Sinti que su corazn galopaba y estremeca su cuerpo. Los ojos le escocan y la boca se le qued seca y amarga. La respiracin se le detuvo al tiempo que todo pareca sumergirse en las tinieblas. No poda perder a Trisha, no despus de la muerte de Jared. El cosquilleo en los dedos le ascenda por los brazos y la llenaba de energa tan ardiente como el sol de verano. Saba que la fuerza volva a ella y no tena ningunas ganas de retenerla. La dejara libre y les hara lo mismo que hizo en Campoalegre. Poda hacerlo, saba que poda. Repentinamente, alguien habl y ella recuper el aliento a los pies de Rkesby.

Yo ir con Kali dijo Lestick, dando un paso al frente. Ests loco! exclam Rkesby. He dicho que nos vamos a Dromm. Os alcanzaremos en un par de das. El clrigo se encogi de hombros e hizo una mueca, restndole importancia. Vosotros vais con Anair y todava est herido. Y muy dbil aadi Suthwel. Yo tambin voy con la canija. Suave sali al frente con su cuchillo en la mano. Y yo le debo a Dios una venganza adecuada dijo Tull seriamente. Yo podra guiaros hasta el campamento de los Rjuvel y luego seguir el rastro de los nuestros explic Hill a Lestick. Pero por qu hacis esto? exclam, incrdulo, Rkesby. Dejaris a vuestros hermanos por unos extraos? Solo sern un par de das. Lestick movi la cabeza a los lados. Y es hermoso. Suave sonri. Y muy peligroso dijo Tull con una caricia en el mango de su hacha de combate. Rkesby los mir con la boca entreabierta en el centro de su cana barba y los brazos en jarras. De repente solt una carcajada ronca e inclin la cabeza hacia atrs, volvi a dirigirles una mirada cortante y la sonrisa desapareci de su rostro por una dura mueca. Por todos los mrtires de la fe que tenis los huevos como melones dijo con su vozarrn potente y ronco. Si volvis con la puta y sus amigos, pagaris la deuda con la nia. Si mors, saldaris la deuda con Dios.

nia. Si mors, saldaris la deuda con Dios. Haced lo que os plazca, yo solo soy un hombre. Kali no poda creer lo que escuchaba. La rabia que creca en su interior se transform en un doloroso vaco que la dej sin palabras, tartamuda y temblorosa. Se puso en pie y se acerc a Lestick con la mirada oculta. Por un instante senta que iba a llorar, pero retuvo las lgrimas. Haba prometido que no llorara nunca ms. Te dije que estaba en deuda contigo murmur Lestick. Ella sonri. Por primera vez desde que se haba separado de Trisha, volvi a sonreir. Mir a los clrigos a su alrededor. Haca un instante que haba deseado su muerte, y ahora estaban con ella. Suave y sus ojos saltones y azules como el cielo. Tull, con la nariz rota en medio de su cabezota calva. Hill, el inexpresivo aukano. Y pens que pronto estara con Trisha; deseaba tanto volver a verla, como si fuese la nica manera de llorar la muerte de Jared. Yo tambin estoy en deuda contigo dijo alguien desde la entrada de la cueva. Se hizo un pesado silencio que congel a todos los monjes en su lugar y llev todas las miradas hacia la voz. La sonrisa de Kali desapareci al instante. Bajo la roca de entrada se encontraba Anair, apoyado en su asistente, el joven Tasha, con una mano que era, verdaderamente, un pellejo sobre hueso. A su izquierda lo flanqueaba el siniestro Osprey. Juntos parecan una espectral

siniestro Osprey. Juntos parecan una espectral aparicin que haba regresado de la muerte. Tasha, con el semblante de alguien que nunca haba conocido la felicidad. Osprey, sin embargo, mostraba una sonrisa inquietante en su rostro aceitoso. Y Anair, demacrado, con las mejillas devoradas bajo los pmulos y el aspecto ceniciento de un hombre cercano al fin o ms all. Sus ojos penetrantes destacaban an ms en el delgado crneo, casi fuera de sus rbitas. Y esperar tu regreso a nuestro lado, Kali de Bruma continu tras una pausa. Tenemos mucho de qu hablar. T y yo.

CAPTULO XXVI

Deberas haberlo matado lo increp Mina. Es un peligro llevarlo con nosotros. T dejaste escapar a la chica respondi Earric, con el rostro parcialmente iluminado por la antorcha. Ahora nos persiguen de todas formas y este es un asunto personal. El trato era libertad a cambio de tu espada replic ella en tono amenazante. No dije nada de llevar rehenes. Pretendes que haga una promesa sin confianza alguna.

confianza alguna. He abierto la puerta de tu celda le record, quiero que jures acompaarnos y protegernos hasta estar a salvo. Como Paladn de la Aurora, tienes mi palabra. Pero te guste o no, esta serpiente vendr conmigo. La mandbula de Earric se cerr con fuerza y abri a un lado el brazo de la espada con la afilada punta hacia el suelo. Dios lo ha puesto en mi camino por alguna razn y tengo muchas preguntas que necesitan respuesta. Mina contempl el filo de la espada, como una lnea de luz en la oscuridad del tnel secreto, y trag saliva. Eadgard, a su lado, los miraba con grandes ojos de espanto, pero el paladn no lo tena en su consideracin y segua sin apartar la mirada de la mujer. Se haba despojado de las ropas de sirvienta y vesta pantalones y chaleco de cuero con correajes a los lados y un cuchillo largo al cinto. Pas la lengua por los labios y esper que ella cediese, pero para eso deba intimidarla. El joven razaelita se vea dbil y Earric no confiaba en la mujer ms de lo que ella en l. Prefera poner las cosas en su lugar antes de que lo degollaran por sorpresa en cuanto abandonaran los subterrneos del Lvvokan. En ese caso, si me permites dijo ella. Se agach junto al cuerpo de Rghalak y rebusc en uno de los bolsillos de su camisa. El consejero tena un lado del rostro cubierto de sangre seca y el pmulo amoratado y del tamao de un limn. Earric lo haba golpeado

tamao de un limn. Earric lo haba golpeado dos veces con la empuadura de su arma. El primer golpe lo dej inconsciente; el segundo fue cuestin de orgullo. Qu vas a hacer? pregunt el paladn. Asegurarme de que no despierta respondi ella entre dientes. Abri un pequeo dobladillo de cuero y unt la punta del dedo meique en una pasta griscea. Despus cubri los labios del consejero con la pasta y se limpi el dedo contra el limo de las paredes. Dormir durante horas y cuando despierte estar atontado y confuso todo el da. T le llevas. Ahora es tu carga dijo antes de adentrarse en los estrechos corredores. Haca unas horas que aquella mujer y el flaco razaelita haban irrumpido en su celda para proponerle un trato que no poda rechazar. Su ayuda en una fuga relmpago aquella misma noche a cambio de la libertad, aunque esa palabra, se haba convertido en un neblinoso anhelo que le dejaba un regusto a venganza. De repente, como por arte de magia o hechicera sus heridas sanaron y se sinti repleto de energa. Pero, aunque el dolor del cuerpo haba desaparecido, las heridas del espritu continuaban desangrndolo. Qu podra encontrar cuando abandonara aquel lugar? Los ecos de sus sueos y la imagen de Whetlay muerto en el camino pesaban como un lastre que lo arrastraba en un mar de desesperacin. Si era cierto todo lo que el siniestro consejero del rey le haba dicho, Earric no tendra muchas ms esperanzas que

condenado en uno de los calabozos. Cmo era posible que los Levvo hubiesen participado en aquella intriga por la lucha del poder en la orden religiosa? Y Aukana? Se haba unido realmente al golpe? La verdad era un concepto abstracto que se le tea de miedo. Sin Whetlay, ni Raben o Tagge, las cabezas visibles de la heterodoxia, sus hermanos se convertiran en renegados y proscritos. Aquellos pensamientos lo enfurecan. Y repleto como estaba de aquella furia, cerca del pasadizo secreto por el que pretenda escapar Mina, dieron con l de bruces. Rghalak, el consejero del rey Abbathorn Levvo, que le haba tenido preso durante varios das, mofndose de l y planeando utilizarle en su beneficio. Deberas haberlo matado, le dijo Mina, pero Earric era un paladn, y buscaba respuestas y justicia divina, a pesar de desear la muerte de aquel personaje por encima de muchas cosas sagradas. As que haba decidido llevarlo con l y enfrentarlo a la verdad, contra las objeciones de Mina. Es por aqu indic Mina tras iluminar un oscuro y hmedo tnel. Pareces conocer muy bien este lugar dijo Earric de forma suspicaz. Crees que preparara una fuga sin conocer la salida? Mina alz los hombros e inclin la cabeza a un lado. La mujer era hermosa. Tena el rostro triangular, la boca pequea pero carnosa y, a la luz de la antorcha, el pelo le destellaba reflejos de oro viejo.

de oro viejo. Creo que no estaba en tu plan llevarme contigo replic Earric. Improvis dijo ella, como si fuese a ruborizarse. A veces la improvisacin no funciona. Los ojos de Earric desaparecan entre las sombras y su voz iba de un lado a otro en los abovedados corredores subterrneos, convertida en un eco amenazador. El muchacho plido de ojos extraos diriga a Mina una mirada ansiosa y llena de temor. Ella chasque los labios y mir a la oscuridad circundante. Piensa que se ha equivocado se dijo Earric, que un prisionero liberado sera ms dcil. Ahora temen que no sea quien ellos esperan, que no sea tan fcil llevarme a su terreno. T tambin improvisaste al llevarlo contigo dijo finalmente Mina y seal el cuerpo inconsciente de Rghalak sobre el hombro izquierdo de Earric. Ya te he dicho que, si Dios provee justicia replic Earric, el consejero ser la llave que abra el patbulo a los Levvo. Lo mismo digo. Sonri Mina. Si tu Dios te ha puesto aqu, ser para que me ayudes a escapar. Dios lo tiene todo planeado. La mujer dio media vuelta y se adentr en el oscuro tnel alzando la antorcha a su costado. Earric tens la mandbula y sinti las gotas de pringoso sudor resbalar por su frente. Eadgard, el razaelita, lo miraba fijamente, con una expresin pasmada, quiz entre el miedo y la curiosidad. Earric trag saliva y movi la

la curiosidad. Earric trag saliva y movi la cabeza para que el muchacho siguiese a Mina. l asinti y pas frente a Earric, con esos ojos vacos y acusadores. No es responsabilidad ma la persecucin de los marcados, yo soy un paladn, no tengo nada que ver con la inquisicin, pens. Pero una ola de rabia y desconfianza ascendi por su pecho, y cerr el puo con fuerza en torno a la empuadura de su arma. Permaneci encerrado bajo una de las torres laterales del Lvvokan. Rghalak no confiaba en que pasara muchos das all, pues ya haba ultimado el cobro de su rescate. Le haban mantenido herido y dbil, con solo un guardia que dormitaba ajeno a los planes de aquella mujer que los guiaba por los subterrneos del castillo Levvo. Earric no saba nada de sus rescatadores excepto que el muchacho, a pesar de su apariencia, tena el don de la curacin. Aunque era Mina la que lo mantena alerta. Muchas podan haber sido las preguntas que hacer a la mujer y, sospechaba que, pocas las respuestas. Era evidente que no era ninguna criada y que estaba ms que acostumbrada a manejar aquel cuchillo con el que haba degollado al cancerbero de su celda. Adems de los ungentos y venenos que poda esconder en su camisa. El sabueso vuelve al amo con la presa entre los dientes se dijo, pero quin es la pieza en esta cacera? Entraron en el laberinto desde un pozo junto a la torre de la biblioteca y haban caminado algo ms de una hora por los labernticos tneles. Mina avanzaba con el

labernticos tneles. Mina avanzaba con el agua hasta las rodillas y, de vez en cuando, se detena en una encrucijada, miraba ambas gargantas de oscuridad impenetrable, elega una y continuaba en otra direccin. Daba la impresin de que hubiese estado all alguna vez, aunque mucho tiempo atrs, y al paladn le escamaba tanta seguridad. Earric solo perciba oscuridad y sombras que se movan tras ellos, ecos del chapoteo y los quejidos de las ratas. Me gustara saber dnde me encuentro! exclam Earric repentinamente. Mina se dio la vuelta con los ojos muy abiertos y la antorcha chisporrote a su lado. Estamos en un tnel hmedo y oscuro respondi en voz baja. Earric tens los labios y espir fuertemente por la nariz. Si tengo que luchar por vosotros, tendrs que decirme algo ms dijo al chasquear la lengua contra el paladar. La confianza en los amigos es uno de mis votos. Pero, si no me ofreces la verdad, no podr morir a vuestro lado. Mina dej la mano derecha colgada del cinto y baj un poco la llama junto a ella. Eadgard la miraba expectante. Estos son los tneles secretos que utilizaron los arcani cuando se clausur el Consejo Arcano Misinio, hace cinco siglos. Est plagado de cmaras secretas y pasadizos que se extienden bajo toda la ciudad. Nos dirigimos al distrito portuario donde nos espera el transporte. Antes de que amanezca

estaremos a muchas leguas de aqu. Bien asinti Earric, no te preguntar cul es tu misin... No te respondera lo interrumpi ella con una sonrisita burlona. Lo s replic con sequedad. Pero, cuando salgamos, me liberars del juramento. Tan pronto como dejemos atrs cualquier peligro aadi ella con un tono musical en sus palabras. Dio media vuelta y camin unos pasos para detenerse de nuevo y volverse hacia l. No te parece irnico que escapes por los mismos pasadizos que en su da utilizaron aquellos a los que perseguisteis? pregunt y se qued un momento inmvil, con los ojos clavados en Earric, desde la sombra de su rostro. l no dijo nada. Sinti la acusadora mirada de la mujer y de Eadgard, pero no tuvo respuesta alguna. En adelante caminaron en silencio por el pasadizo ascendente hasta una abertura estrecha excavada en la roca. Hemos llegado dijo Mina mientras se ajustaba las correas de su chaleco. Yo voy delante, t vienes conmigo y Eadgard esperar aqu. El muchacho asinti y cogi la antorcha que la mujer le ofreca. Guarda bien la captura de nuestro amigo le dijo con un guio cmplice. La abertura era algo menos que una grieta natural ensanchada. Mina se desliz al interior y desapareci a unos pasos de l. Earric la sigui, asegurando cada paso sobre la resbaladiza piedra. Nunca haba destacado por su agilidad, aunque s por su fuerza. Siempre

su agilidad, aunque s por su fuerza. Siempre se haba sentido torpe comparado con otros paladines mucho ms rpidos y diestros en sus movimientos. Aunque nada de eso importaba cuando competa con Koel. Cuando era nio, su hermano mayor lo retaba a subir a los castaos que haba en las tierras de Bruswic, pero l nunca llegaba a la copa; siempre por debajo, aunque fueran unas pocas ramas, nunca alcanzaba a su hermano. Competan por todo. Cabalgaban, corran, saltaban, luchaban junto a las caballerizas y, sin embargo, llegado el momento, Earric ceda. Bajaba la guardia, se renda y perda. Koel siempre fue mejor que l. Era el primognito de su padre; por qu no iba a ganar cualquier competicin que emprendiesen? Adems, era tan parecido a su padre... Cuando estaban juntos, muchas veces, Earric observaba sus gestos, el perfil de su rostro, y vea en l a Koel de Bruswic, una rplica rejuvenecida de su seor padre que lo atemorizaba casi tanto como el original. Trag saliva y se mordi los labios. Todo eso haba pasado haca mucho tiempo. Mina lo detuvo con una mano en su pecho. Se encontraban envueltos en la ms slida oscuridad. Los muros se haban ensanchado hasta desaparecer. La mano de ella palp su brazo y le atrajo, en silencio, hacia un lado. Dnde estamos? pregunt l en un susurro. Cerca de la salida respondi ella a su odo. Espera aqu y no te muevas. Earric casi poda adivinar la figura de Mina en la ausencia de luz. Pero saba que solo era

en la ausencia de luz. Pero saba que solo era su imaginacin rellenando los huecos que sus sentidos dejaban vacos. Frente a sus ojos, nada, silencio. Earric record la ltima vez que estuvo a oscuras con una mujer. No, no era una mujer se dijo, era una nia, y la oscuridad un manto con el que ocultarme del espejo de sus ojos. Fue en la cripta del templo de Vanaiar, en Ylarnna, el da en que el rencor y la envidia emponzoaron su vergenza. Yo era un muchacho se repiti, cmo poda saber las consecuencias de mis actos? Aunque esa no es excusa, debera haberlo sabido. Hubo un tiempo en que Earric llev otra vida, tan lejana en el tiempo que en los momentos de recuerdo le pareca una historia ajena de las que se oye hablar en las tabernas o las que cantan los bardos. Fue l, ao tras ao, el que haba cubierto con oraciones y lucha aquellos recuerdos, que regresaban como rumores de un fuego no extinto. Haba viajado al otro lado de Portondehierro, hasta las orillas del ro Eitur, en las atalayas que custodian las incursiones de tribus oscuras y Kari. Se march aunque nunca lo suficientemente lejos como para olvidar los campos de Bruswic, los castaos, caminos de tierra que desaparecan tras suaves colinas doradas. El hogar de su familia, el lugar del que fue desterrado. Debera haber dejado atrs Bruswic como un repudiado y marchar a la otra parte del mundo. Sin embargo, ingres en una orden religiosa y permaneci como un perro lloroso, rodeando

permaneci como un perro lloroso, rodeando la casa de su padre y esperando su perdn. Earric se sinti como un cobarde. Clam a Dios por su falta de devocin y a su padre por su crimen. Recordaba el primer da que vio a Walda Eana, la primera hija del seor de Ylarnna. Era una muchacha esbelta, de rostro ovalado y pelo del color del trigo. Por lo que decan en Bruswic la ms hermosa en muchas leguas a la redonda. Esa e