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Si la suciedad se ha quedado atrapada en una fisura del tejido o se ha fijado por medio de la humedad, ser suficiente con sumergirla

en agua para que se disuelva. Pero si esa partcula de suciedad presenta un recubrimiento de grasa o bien se adhiere a la grasa presente en la superficie ensuciada, el agua no ser suficiente, porque ya sabemos qu mal se llevan el agua y el aceite: simplemente se deslizar sobre el aceite dejando la mancha tal como estaba. Hara falta entonces un disolvente para la grasa como el alcohol o la gasolina, pero esa sera una mala manera de tratar la ropa o nuestra p iel, si es eso lo que queremos limpiar. El jabn viene en nuestro auxilio. No es que disuelva el aceite, lo que hace en realidad es atraer la sustancia oleaginosa hacia el agua, de tal manera que luego pueda todo enjuagarse en agua. Hace, digamos, de inter mediario. Y eso es debido a la particular composicin qumica del jabn. Las molculas de jabn son largas y fibrosas y en casi toda su extensin (cola) son idnticas a las molculas del aceite, por lo que presentan afinidad con las molculas oleaginosas. Pero en uno de sus extremos (cabeza) presentan una pareja de tomos con carga elctrica, siempre dispuestos a asociarse con las molculas del agua. As, es este extremo de la molcula la que arrastra a toda la molcula de jabn hacia el agua, en donde se disuelve. Entonces, las colas se engancharn a la grasa mientras la cabeza se mantendr firmemente sujeta al agua. Finalmente, el aceite y la partcula de suciedad cautiva sern arrastrados al agua, donde se separarn y la suciedad podr enjuagarse, dejando el material al que estaba adherido completamente limpio.

Una molcula en el interior de un lquido est sometida a la accin de fuerzas atractivas (cohesin) en todas las direcciones, siendo la resultante de todas ellas nula cuando est en equilibrio. Pero si la molcula est situada en la superficie del lquido, sufre un conjunto de fuerzas de cohesin, cuya resultante es perpendicular a la superficie y dirigida hacia el lquido. De aqu que sea necesario consumir cierto trabajo para mover las molculas hacia la superficie venciendo la resistencia de estas fuerzas, por lo que las molculas de la superficie tienen ms energa que las interiores. As, la tensin superficial es el trabajo que debe realizarse para llevar molculas en nmero suficiente desde el interior del lquido hasta la superficie para mantener la superficie. Debido a estas fuerzas, la superficie tiende a contraerse y ocupar el rea ms pequea posible, para consumir menos trabajo. Las pompas de jabn se producen gracias a aadirle al agua surfactantes, un material que se

encuentra en los jabones, y que interacta con el agua para reducir su tensin superficial. Por ello, al insuflar aire en su interior, la delgada pelcula elstica puede variar su forma sin romperse. Las pompas de jabn tienden a tomar la forma esfrica, para minimizar la tensin superficial, al ser esta la forma en la que la superficie es mnima para un volumen dado. Esta pequea tensin superficial se puede observar porque la fuerza de la gravedad que ejerce la Tierra es comparable a sta, ya que la masa de la pompa es insignificante (el grosor de stas est en torno a las micras).

El agua tiene una tensin superficial, que provoca que se formen gotas de determinado tamao y que en cierto modo impide que el agua se mantenga unida y no se desprenda de s misma. Esta tensin superficial es visible al contemplar a un mosquito caminar sobre el agua, sus delgadas patas deprimen el agua, pero no llegan a penetrarla, a esto se conoce como tensin superficial. Una vez que introducimos jabn al agua, la tensin superficial del agua disminuye, por que lo que es ms fcil romper su superficie, creando gotas ms diminutas, y volviendo al ejemplo del mosquito, sta vez sus patas se hundirn.