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INTRODUCCIN

AL CAOS
QU ES EL CAOS?
Dr. Matthew A. Trump
(Centro Ilya Prigogine para Estudios en Mecnica Estadstica y Sistemas
Complejos de la Univ. de Texas en Austin - What is Chaos? Curso online en
cinco captulos)
Traduccin: Dr. Jorge Kaczewer
Determinismo
El determinsimo es la creencia
filosfica de que todo evento o
accin es el resultado inevitable de
eventos o acciones precedentes. Por
ende, en principio al menos, todo
evento o accin pueden ser
completamente predecidos con
antelacin o retrospectivamente.
Como creencia filosofica respecto del
mundo material , el origen del
determinismo puede ser rastreado hasta
varios miles de aos atrs, en la Antigua
Grecia. Fue incorporado a la ciencia
moderna aproximadamente en el ao 1500
de nuestra era con el establecimiento de
la idea de que reglas causa-efecto
gobiernan totalmente los movimientos y
las estructuras en el nivel material.
Segn el modelo cientfico
determinista, el universo transcurre a
lo largo del tiempo de forma igual al
funcionamiento de una mquina
perfecta, sin el
mnimo azar ni
desviacin
desde las leyes
predetermi -
nadas.
El personaje ms asociado a tal
incorporacin es Isaac Newton, quien vivi
en Inglaterra hace 300 aos. Newton
descubri una concisa serie de principios,
expresables en apenas unos pocos
enunciados, pudiendo predecir con suma
exactitud el
movimiento en
una amplia
variedad de
sistemas.
Demostr que sus tres leyes del
movimiento, combinadas mediante el
proceso de la lgica, podan predecir
exactamente las rbitas de los
planetas alrededor del sol a lo largo
del tiempo, las formas de los
trayectos de los proyectiles en la
tierra, y el calendario mensual y anual
de las mareas ocenicas, entre tantas
otras cosas.
Las leyes de Newton son totalmente
deterministas porque implican que todo
evento futuro es totalmente determinado por
lo que sucede en el presente y, ms an, que
todo evento presente fue totalmente
deteminado por lo que pas en cualquier
momento del pasado.
Tuvieron un xito tal que durante varios
siglos luego de su descubrimiento, la ciencia
de la fsica consisti principalmente en
demostrar cmo sus leyes corroboraban el
movimiento observado de casi cualquier
proceso fsico imaginable.
Pese a que las leyes de Newton fueron
invalidadas hacia el ao 1900 por una serie de
leyes fsicas ms amplias, el determinismo
hoy subsiste como la filosofa y la meta
centrales de la Fsica.
Condiciones Iniciales
Una de las innovaciones importantes que
crearon la ciencia moderna hacia el ao 1500
DC fue la idea de que las leyes del universo
material se podan entender
significativamente slo mediante la expresin
de las propiedades fsicas como mediciones
cuantificadas, o sea, en trminos numricos
y no simplemente en palabras.
El uso de variables numricas para
describir el mundo fsico es el motivo por el
cual las leyes de la fsica deben expresarse
como ecuaciones matemticas y no como
enunciados comunes. Por ej., pese a ser las
leyes de Newton expresables en palabras,
para aplicarlas al estudio de un sistema
deben emplearse bajo la forma de ecuaciones
Las leyes de Newton son quizs los
ejemplos ms importantes de leyes
dinmicas, lo cual significa que conectan
los valores numricos de las mediciones de
un momento dado con sus valores
correspondientes a un momento anterior o
posterior.
Las mediciones de estas leyes dependen
del sistema particular que est siendo
estudiado, pero tpicamente incluyen
posicin, velocidad, y direccin del
movimiento de todos los objetos del
sistema, as como tambin la fuerza y
direccin de toda fuerza que acta sobre
estos objetos en cualquier momento dado
de la historia del sistema.
Al expresar las mediciones apropiadas
para un sistema dado ya sea el sistema
solar, un objeto que cae sobre la tierra, o
las corrientes ocenicas- los valores de
las mediciones en un momento inicial
dado son denominadas condiciones
iniciales para ese sistema.
Como leyes dinmicas, las leyes de
Newton son deterministas porque
implican que, para cualquier sistema, las
mismas condiciones iniciales siempre
producirn el mismo resultado.
El modelo newtoniano del universo es
descrito frecuentemente como un juego
de billar, en el cual el resultado surge
matemticamente a partir de las
condiciones inciales de forma totalmente
predeterminada, como en una pelcula
que puede pasarse hacia delante o atrs
en el tiempo.
El billar es una analoga til, porque a
nivel microscpico, el movimiento
molecular puede compararse con las
colisiones entre las bolas sobre la mesa
de billar, siendo invocadas las mismas
leyes dinmicas en ambos casos.
Incertidumbre
de las Mediciones
Uno de los principios fundamentales de la
ciencia experimental es que ninguna
medicin real es infinitamente precisa,
debiendo incluir, en cambio, un grado de
incertidumbre en el valor. Esta
incertidumbre, presente en cualquier
medicin real, surge del hecho de que
cualquier dispositivo de medicin
imaginable an si est diseado y es
utilizado perfectamente- puede registrar
su medicin slo con una precisin finita.
Una forma de comprender este hecho es
ver que para registrar una medicin con
precisin infinita, el instrumento requerira
una salida capaz de mostrar un nmero
infinito de dgitos. Mediante el uso de
dispositivos de medicin ms exactos, la
incertidumbre en las mediciones puede
reducirse tanto como sea necesario para
un propsito particular, pero nunca ser
eliminada
completamente,
an como idea
terica.
En dinmica, la presencia de incertidumbre
en cualquier medicin real significa que al
estudiar cualquier sistema, las condiciones
iniciales no pueden ser especificadas con
exactitud infinita. En el estudio del
movimiento usando las leyes de Newton, la
incertidumbre presente en las condiciones
iniciales de un sistema produce una
incertidumbre correspondiente, aunque
pequea, en el rango de la prediccin para
cualquier momento posterior o anterior.
Durante la mayora de la historia moderna
de la Fsica, se supuso que es posible reducir
la incertidumbre en la prediccin dinmica
final mediante la medicin cada vez ms
exacta de las condiciones iniciales.
Por ende, al estudiar el movimiento de un
cohete podramos conocer su posicin final 10
veces ms exactamente si en el lanzamiento
especificamos las condiciones iniciales con una
exactitud 10 veces mayor.
Es importante recordar que la incertidumbre en
el resultado dinmico no surge a partir de
cualquier aleatoriedad en las ecuaciones de
movimiento ya que son completamente
deterministas- sino ms bien de la falta de
exactitud infinita en las condiciones iniciales.
La meta tcita de la ciencia experimental ha
sido que, a medida que los instrumentos se
tornan ms y ms exactos gracias a la
tecnologa, la exactitud de las predicciones
realizadas aplicando las leyes dinmicas sea
cada vez mayor, acercndose pero nunca
alcanzando a la exactitud infinita.
Inestabilidades Dinmicas
Habiendo entendido lo que significan
determinismo, condiciones iniciales e
incertidumbre de las mediciones, ahora
podemos aprender qu es
inestabilidad dinmica, cuyo
significado para la mayora de
fsicos es el mismo que el del caos.
La inestabilidad dinmica se refiere
a un tipo especial de comportamiento
en el tiempo constatado en ciertos
sistemas fsicos y descubierto
alrededor del ao 1900 por el fsico
Henri Poincar.
Poincar era un fsico interesado en las
ecuaciones matemticas que describen el
movimiento de los planetas alrededor del
sol. stas son una aplicacin de las leyes
de Newton y, portanto, totalmente
deterministas, cosa que significa ni ms ni
menos que mediante el conocimiento de las
condiciones iniciales en este
caso, las posiciones y
velocidades de los planetas
en un momento inicial dado-
hallamos las posiciones y
velocidades de los planetas
en cualquier momento pasado
o futuro.
Obviamente, es imposible medir realmente
con precisin infinita las posiciones y
velocidades iniciales de los planetas, an
utilizando instrumentos de medicin
perfectos, ya que es imposible registrar
cualquier medicin con precisin infinita. Por
ende, siempre existe una imprecisin, aunque
pequea, en todas las predicciones
astronmicas realizadas mediante los
recetarios de ecuaciones de las leyes de
Newton.
Pero hasta la poca de Poincar, la falta
de precisin infinita en las predicciones
astronmicas era considerada un
problema menor, hecho debido a una
suposicin tcita de casi todos los fsicos
de ese momento. La suposicin era que si
pudisemos encoger la incertidumbre en
las condiciones iniciales -quizs mediante
el uso de instrumentos de medicin ms
sutiles- entonces cualquier imprecisin en
la prediccin se reducira acordemente.
En otras palabras, introduciendo
informacin ms precisa en las leyes de
Newton, obtendramos un resultado ms
preciso para cualquier momento posterior
o anterior. De este modo se supuso que
era tericamente posible obtener
predicciones casi perfectas sobre el
comportamiento de cualquier sistema
fsico. Pero Poincar not que ciertos
sistemas astronmicos no parecan
obedecer la norma de que reduciendo las
condiciones iniciales siempre se reduca
de forma correspondiente la prediccin
final.
Revisando las ecuaciones matemticas, vi
que pese a cumplir en verdad ciertos
sistemas astronmicos simples con la norma
reduccin-reduccin para condiciones
iniciales y predicciones finales, otros no lo
hacan. Los sistemas astronmicos que no
se comportaban tpicamente eran los de tres
o ms cuerpos celestes con interaccin
entre todos ellos. Para este tipo de sistemas,
Poincar mostr que una mnima
imprecisin en las condiciones iniciales
aumentara a un ritmo enorme con el
transcurso del tiempo. As, dos grupos casi
indistinguibles de condiciones iniciales para
el mismo sistema resultaran en dos
predicciones finales que diferiran
vastamente entre s.
Poincar prob matematicamente que este
estallido que converta minsculas
incertidumbres en las condiciones iniciales
en incertidumbres enormes en las
predicciones finales persista aunque las
incertidumbres iniciales fuesen reducidas
al menor tamao imaginable.
O sea que para estos sistemas, aunque
pudisemos especificar las mediciones
iniciales con una precisin en trminos de
centsimos o millonsimos, la
incertidumbre para momentos posteriores
o anteriores no se reducira sino que
continuara siendo enorme.
El quid del anlisis matemtico de
Poincar constituy una prueba de que,
para estos sistemas complejos, la nica
forma de obtener predicciones con algn
grado de exactitud sera especificar las
condiciones iniciales con una precisin
absolutamente infinita.
Para estos sistemas astronmicos,
cualquier magnitud de imprecisin, sin
importar can pequea, resultara luego de
un corto perodo en una incertidumbre en
la prediccin determinista que dificilmente
sera menor que si la prediccin hubiese
sido hecha mediante una probabilidad
aleatoria.
Inestabilidad dinmica = Caos
La extrema sensibilidad a las
condiciones iniciales matematicamente
presente en los sistemas estudiados por
Poincar termin siendo denominada
inestabilidad dinmica o, simplemente,
caos.
En virtud de que las predicciones
matemticas de largo plazo realizadas
para sistemas caticos no son ms
exactas que la probabilidad aleatoria, las
ecuaciones de movimiento slo pueden
generar predicciones de corto plazo sin
ningn grado de exactitud.
Pese a que el trabajo de Poincar fue
considerado importante por algunos otros
fsicos visionarios de la poca, debieron
transcurrir varias dcadas antes de que el
grueso de la comunidad cientfica tomara
conciencia de las implicaciones de sus
descubrimientos.
Bsicamente, sto ocurri porque gran
parte de la comunidad de fsicos estaba
involucrada en la realizacin de nuevos
descubrimientos en relacin a la nueva
rama de la fsica denominada Mecnica
Cuntica, la cual es la extensin de la
fsica a la dimensin atmica.
Manifestaciones del Caos
Aprendimos de las
primeras cuatro lecciones
que es imposible usar en
un sistema catico las
leyes de la fsica para
hacer predicciones de
largo plazo exactas,
incluso tericamente.
Para realizarlas con
cualquier grado real de
precisin sera necesario
darle infinita precisin a
las condiciones iniciales.
En la poca de su descubrimiento, el
fenmeno del movimiento catico fue
considerado como una rareza matemtica.
En las siguientes dcadas, los fsicos
llegaron a descubrir que el comportamiento
catico es mucho ms frecuente, y quizs
podra ser la norma en el universo.
Uno de los descubrimientos ms
importantes fue realizado en 1963
por el meteorlogo Edward Lorenz,
quien escribi un programa
matemtico bsico de
computacin para estudiar un
modelo simplificado del clima.
Lorenz estudi especfica-
mente un modelo primitivo
sobre la forma en que una
corriente de aire se
elevara y descendera
mientras que est siendo
calentada por el sol. El
software de Lorenz contena las ecuaciones
matemticas que gobernaban el flujo de las
corrientes de aire. Como el lenguaje de
computacin es verdaderamente
determinista, Lorenz esperaba que mediante
la introduccin de los mismos valores
iniciales, obtendra exactamente el mismo
resultado al correr el programa.
Lorenz se sorprendi al constatar, sin
embargo, que al ingresar lo que el crea ser
los mismos valores iniciales, obtuvo cada
vez un resultado drsticamente diferente.
Luego de una ms exhaustiva revisin, se
dio cuenta que, en realidad, no estaba
ingresando sucesivamente los mismos
valores iniciales, sino que stos diferan
sutilmente entre s. l no not diferencias
en los valores iniciales
de cada corrida porque la
diferencia era increblemente
pequea, tanto como para ser
considerada microscpica e
insignificante segn los
estndares usuales.
Las matemticas del modelo de
corrientes atmosfricas de Lorenz fueron
ampliamente estudiadas en la dcada del
70. Gradualmente se lleg a saber que
hasta la menor discrepancia imaginable
entre dos grupos de condiciones iniciales
resultara siempre en una enorme
discrepancia en etapas posteriores o
anteriores, lo cual obviamente constituye
el distintivo de un sistema catico.
Actualmente, los cientficos creen que,
igualmente al simple modelo
computacional de corrientes areas de
Lorenz, el clima como un todo es un
sistema catico.
O sea que para poder realizar predicciones
climticas de largo plazo con cualquier
grado de precisin, habra que tomar un
nmero de mediciones infinito. Aunque
fuese posible llenar toda la atmsfera con
un inmenso arsenal de instrumentos de
medicin en este caso termmetros,
barmetros e indicadores elicos- la
incertidumbre en las condiciones iniciales
surgira a partir de las diminutas variaciones
en los valores medidos entre cada grupo de
instrumentos del conjunto. Debido a que la
atmsfera es catica, estas incertidumbres,
por mnimas que sean, eventualmente
dominaran todo clculo y daran por tierra
con la exactitud del pronstico.
Este principio se denomina a
veces Efecto Mariposa. En
trminos de pronsticos
climticos, el Efecto
Mariposa se refiere a la idea
de que el que una mariposa
aletee o no sus alas en un
determinado lugar del mundo
puede condicionar que, un ao despus, una
tormenta se desencadene o no del lado opuesto del
planeta. En virtud del Efecto Mariposa, hoy se
acepta que los pronsticos climticos slo pueden
ser exactos en el corto plazo, y que los pronsticos
de largo plazo, an realizados mediante los ms
sofisticados mtodos cibernticos imaginables,
nunca sern mejores que una conjetura.
Por lo tanto, la presencia de sistemas
caticos en la naturaleza parece poner un
lmite a nuestra capacidad de aplicar leyes
fsicas deterministas a la prediccin de
movimientos con cualquier grado de
certidumbre. El descubrimiento del caos
parece implicar que la aleatoriedad acecha
en el fondo de cualquier modelo determinista
del universo. Por ello, algunos cientficos
comenzaron a cuestionar hasta dnde tiene
sentido afirmar que el comportamiento del
universo es determinista. Este es un
interrogante abierto que podr ser
parcialmente esclarecido a medida que la
ciencia aprenda ms sobre cmo operan los
sistemas caticos.
Uno de los temas ms interesantes en el
estudio de los sistemas caticos es si la
presencia de caos podra o no producir
realmente estructuras ordenadas y
patrones a una escala mayor. Algunos
cientficos han especulado que la
presencia de caos o sea, aleatoriedad
operando a travs de las leyes fsicas
deterministas a nivel microscpico- en
realidad podra ser necesaria para el
surgimiento de patrones fsicos de mayor
escala.
Recientemente, algunos cientficos han
concebido que la presencia de caos en la
fsica es lo que brinda al universo su
flecha temporal, el flujo irreversible
desde el pasado hacia el futuro. Al
ingresar el estudio del caos en la fsica en
su segundo siglo, el tema de si el universo
es o no verdaderamente determinista
todava es un interrogante abierto e,
indudablemente, permanecer as, incluso
si llegsemos a comprender cada vez ms
sobre la dinmica de los sistemas
caticos.