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CAPTULO 1: QU ES LA ECOLOGA

1.1 Definicin
La palabra ecologa proviene de los vocablos griegos:

Oikos : significa casa


Logos: significa estudio, tratado.

Es el estudio cientfico de la relacin de los organismos vivos con su


casa, es decir con el medio ambiente en que habitan.

Tener presente que el medio ambiente de cualquier individuo es complejo,


pues hay numerosos factores que lo caracterizan: la temperatura, la
humedad, la cantidad de luz, la presencia de depredadores y
competidores, y la disponibilidad de agua y alimento, entre muchos otros.

En sntesis , la ecologa intenta comprender las interacciones de los


organismos con su entorno y la forma en que stas se reflejan en las
adaptaciones morfolgicas y fisiolgicas, as como en la abundancia, la
distribucin y la diversidad de los organismos en la naturaleza.
1.2 Historia de la ecologa
1.2.1 El inicio de la civilizacin
Desde los albores de la humanidad, los A partir del descubrimiento de la agricultura,
seres humanos han acumulado el ser humano profundiz su conocimiento
conocimientos empricos sobre los acerca del ambiente, en especial el
ambientes donde viven y las relaciones que referente a las propiedades del suelo, la
establecen con los organismos con los que temporalidad de la temperatura y de la
lluvia, al igual que el conocimiento de
conviven. algunos fenmenos biolgicos como la
llegada de aves migratorias, la aparicin de
ciertos insectos y la fructificacin de algunas
Para los primeros humanos era fundamental plantas.
saber en qu sitios y en qu pocas podan
encontrar alimento (hojas, frutos, semillas,
peces, insectos, animales de caza, entre
otros)
1.2.2 La poca clsica
Quiz el primer tratado con un alto En la Roma Antigua, Plinio el Viejo (23
contenido ecolgico es la Historia de los 79, de nuestra era, d.n.e.) tambin hizo una
animales, de Aristteles (384 322 antes contribucin importante a la naciente
de nuestra era, a.n.e.) en la Grecia Clsica. ecologa, al escribir su Historia natural,
Aristteles escribi sobre la distribucin obra en 37 volmenes que se considera
de los organismos en el mundo conocido como la primera enciclopedia de ciencias
hasta entonces por los griegos, y en su naturales.
obra ofreci interesantes explicaciones
sobre el surgimiento de las plagas de
langostas y de ratones en campos
agrcolas.

Sin embargo, ya Herdoto (484 425


a.n.e.) y Platn (429 347 a.n.e.) haban
escrito sobre los cambios repentinos en
los tamaos poblacionales de algunos
animales silvestres y, de esta forma,
sentaron las bases de lo que ahora
conocemos como la ecologa de las
poblaciones.
1.2.3 Los naturalistas
El pensamiento ecolgico no avanz mucho Entre los naturalistas que ms contribuyeron
durante los ms de 10 siglos que dur la a establecer los cimientos de la ecologa
Edad Media, ni tampoco durante el moderna podemos mencionar a Buffon,
Malthus y Humboldt. George Buffon (1707
Renacimiento. 1788) toc el tema de las plagas y quiz
fue el primero en ocuparse de la cuestin de
la regulacin poblacional en su Historia
Sin embargo desde el sigo xviii surgi en Natural (1756).
Europa un grupo de personas interesadas
en el estudio de la naturaleza, conocidos
Alexander Von Humboldt (1769 1859),
por esta razn como naturalistas
gelogo de formacin y con varios
conocimientos de botnica, matemticas y
qumica. En compaa de Amado Bonpland,
realiz su largo viaje por Cuba, Mxico y el
Norte de Sudamrica, que lo inspir a
escribir su Viaje a las regiones
equinocciales. En esta obra monumental
describe detalladamente la distribucin de la
vegetacin y de las plantas a travs de
gradientes ambientales.
1.2.4 El pensamiento evolucionista
Durante siglos prevaleci la creencia en un Estas reflexiones culminaron en una de las
origen divino del mundo y de sus criaturas obras ms geniales del pensamiento
tal y como las conocemos actualmente. Sin humano: el origen de las especies,
embargo, cada vez se acumulaba ms publicada en 1859 por Charles Darwin
evidencia cientfica que apuntaba en otra (1809 1882). En ella, Darwin plante una
direccin. teora centrada en la idea de que los seres
De dnde habra surgido tanta variedad de vivos se encuentran en constante evolucin
formas de vida? Por qu unas formas se como resultado de la accin de la seleccin
parecan ms entre s que otras? Aquellas natural.
que se parecan tuvieron un origen comn?.
La seleccin natural consiste en que los
Al intentar responder a estas preguntas, organismos ms exitosos de cada especie
los naturalistas llegaron a la conclusin de (los ms aptos en palabras de Darwin)
que los seres vivos no siempre haban son seleccionados por la naturaleza, es
tenido la apariencia actual, sino que decir, sobreviven ms fcilmente y se
cambiaron con el tiempo, dando lugar a reproducen con mayor xito, lo que permite
especies diferentes. que sus caractersticas pasen a las
siguientes generaciones.
Darwin pensaba que la seleccin natural, Las ideas de Darwin revolucionaron por
a travs de su accin constante y completo la concepcin de la naturaleza
paulatina, era la responsable de producir que se tena hasta entonces. Por primera
grandes cambios en la forma y el vez se pens en la naturaleza como una
funcionamiento de los organismos. entidad cambiante, lo cual fue
fundamental para el surgimiento de la
Las especies actuales que habitan el ecologa hacia finales del siglo xix y
mundo surgieron de ancestros comunes principios del siglo xx.
que fueron sometidos a diferentes
presiones de seleccin, de forma que En esencia, la ecologa tiene que ver con
evolucionaron en distintas direcciones , ese cambio constante, pues sus objetivos
dando lugar a especies diferentes. de estudio (es decir, las interacciones
entre los organismos y el medio
ambiente) son precisamente las
presiones de seleccin natural que
conducen, con el tiempo, a la evolucin
de los seres vivos.
La seleccin natural
Para que la seleccin natural acte, se deben presentar las Ejemplo:
siguientes condiciones:
Un grupo de mariposas de cierta especie
algunas son verdes, otras amarillas y
1. Los organismos de una misma poblacin deben presentar
otras rojas. Las amarillas y las rojas
ciertas diferencias entre s (por ejemplo, unos son ms grandes
que otros, o unos corren ms rpidamente que los dems). tienen la desventaja de que llaman mucho
la atencin de las aves, quienes se las
2. Las caractersticas que presenta un organismo ( si es ms
comen en cuanto las detectan. Sin
grande o ms chico que los otros miembros de la poblacin o si embargo, los pjaros casi no comen
corre ms deprisa) se heredan, es decir, se transmiten a la mariposas verdes, pues como son del
descendencia. mismo color que las plantas sobre las que
se posan, no las ven tan fcilmente.
3. No todos los organismos tienen el mismo xito: a algunos les
va mejor que a otros (por ejemplo los ms veloces escapan
ms fcilmente de sus depredadores). As, las mariposas verdes sobreviven ms
y pueden tener ms hijos que las
4. Los organismos que tienen mayor xito tendrn ms
amarillas y las rojas. A la larga, este
descendencia, a la cual heredarn sus caractersticas (por grupo de mariposas ser
ejemplo, los ms rpidos y que escapan ms fcilmente de los predominantemente de color verde.
depredadores tendrn ms hijos; as, los depredadores
cazarn a los lentos, que no sobrevivirn para reproducirse).
Ha ocurrido un proceso de evolucin por
seleccin natural, pues la naturaleza
5. Con el paso del tiempo, la poblacin estar formada por
organismos que tengan las caractersticas de los que fueron seleccion a aquellos organismos que
ms exitosos (por ejemplo, corrern ms rpidamente que los son capaces de enfrentar mejor las
de generaciones anteriores). En este punto decimos que se ha condiciones en las que viven.
dado un proceso de evolucin.
1.2.5 La ecologa moderna
Despus de la publicacin de El origen de las especies, las La ecologa encuentra su mayor
ideas evolucionistas se incorporaron gradualmente al campo de aplicacin en su intento por
pensamiento de los bilogos de la poca. As surgi el inters
enfrentar la actual crisis ambiental, en
por estudiar a los organismos en su propio medio ambiente y
analizar sus relaciones recprocas . Fue entonces cuando particular a travs de la bsqueda de
apareci propiamente la disciplina de la ecologa, definida por las mejores estrategias para la
primera vez por el fisilogo alemn Ernst Haecckel en 1866. conservacin y el manejo racional y
sostenible (o sustentable) de los
La ecologa, como la conocemos actualmente, es producto de recursos naturales.
un proceso de maduracin y conformacin que se inici en la
segunda mitad del siglo xix.
Asimismo, al estudiar los ecosistemas
naturales y los manejados por el ser
Durante la primera mitad del siglo xx se propusieron nuevos
conceptos y se sustentaron con formulaciones matemticas y humano, la ecologa se propone
teoras cientficas, lo cual llev a un proceso de consolidacin comprender su funcionamiento y
de la ecologa. Algunos de estos nuevos conceptos fueron los prevenir su deterioro.
de ecosistemas, nicho ecolgico y sucesin ecolgica.

Por ltimo, desde la segunda mitad del siglo xx hasta la


actualidad, la ecologa cambi su rumbo al iniciar una etapa
de aplicacin, en la que ha dejado de limitarse al mbito
estrictamente cientfico para introducirse en las esferas
econmica, social y poltica.
1.3 Divisiones de la ecologa

La ecologa es una ciencia biolgica que estudia los niveles de mayor


complejidad de la vida: los individuos, las poblaciones, las
comunidades, los ecosistemas y la bisfera.

Estos son los niveles de organizacin de la materia viva que estudia la


ecologa, los cuales definen las subdisciplinas ms generales que
constituyen esta ciencia.
Divisin de la ecologa en relacin con los niveles de organizacin que estudia

Nivel de organizacin Rama de la ecologa Qu estudia?

Individuo 1. Autoecologa (Ecologa de los Las interacciones de los individuos con el


individuos) ambiente, las cuales determinan las
adaptaciones morfolgicas, fisiolgicas y
conductuales de las diferentes especies.

1 Ecofisiologa El funcionamiento de los individuos en


relacin con su medio ambiente abitico.

1b Etologa (Ecologa de la conducta) El comportamiento de los animales en su


medio ambiente natural

Poblacn 2. Ecologa de Poblaciones La interaccin entre el ambiente y las


poblaciones que determinan su
distribucin y abundancia.

2 Demografa Los cambios numricos de las


poblaciones a travs del anlisis de las
tasas de natalidad, mortalidad y migracin.

Comunidad 3. Sinecologa La estructura, la composicin y el


funcionamiento de las comunidades
ecolgicas en relacin con su medio
ambiente

Ecosistema y Biosfera 4. Ecologa de Ecosistemas Los flujos de materia y energa que se dan
entre los organismos y los componentes
abiticos en los diferentes ambientes, as
como su regulacin.
Otras formas de clasificar las ramas de la ecologa

Hay otras formas de clasificar las ramas de la ecologa:

Segn el tipo de ambiente de estudio: ecologa terrestre, ecologa acutica, ecologa


marina, ecologa de montaas, ecologa de desiertos, etc.

Segn el grupo biolgico en el que se concentra: ecologa de parsitos, ecologa


vegetal, ecologa de insectos, ecologa de hongos, ecologa de algas, etc.

Segn el enfoque terico que emplea: ecologa evolutiva, ecologa terica, ecologa
aplicada, ecologa cuantitativa, ecologa matemtica, ecologa funcional, ecologa humana,
etc.
1.4 Factores biticos y abiticos
En la naturaleza los organismos no se Factores Abiticos: se refieren a las condiciones
encuentran aislados, sino que estn en contacto fsicas y qumicas del ambiente, como la
unos con otros; adems, estn inmersos en un humedad, la radiacin solar, la temperatura o la
espacio que presenta condiciones fsicas y salinidad.
qumicas particulares. Todo ello constituye el
medio ambiente. Factores Biticos: son aquellos que tienen que
ver con la presencia de otros organismos.
Las caractersticas del medio ambiente son un
tema de inters en ecologa porque afectan el
desempeo de los organismos y determinan sus
probabilidades de sobrevivir y reproducirse.

Como parte del medio ambiente distinguimos


dos conjuntos de factores: los abiticos y
biticos.
1.4.1 Factores abiticos
Los factores abiticos determinan que ciertos Los recursos son elementos del ambiente que
organismos se encuentren o no en un ecosistema. los organismos usan o consumen, y al hacerlo,
Las condiciones abiticas que permiten la vida de los disminuyen la disponibilidad de los mismos. Por
organismos de las diferentes especies tienen que ver ejemplo, para una planta, el agua es un recurso;
con su fisiologa, es decir, su funcionamiento interno. al absorberla a travs de sus races, disminuye
A la vez, su fisiologa determina su grado de la cantidad disponible para otras plantas.
tolerancia y sus requerimientos ante condiciones
abiticas particulares. Las condiciones son factores del medio que los
organismos perciben o experimentan, y que no
La fisiologa de cada organismo est determinado implica el consumo.. Un ejemplo claro es la
por un conjunto de reacciones orgnicas muy temperatura, condicin ambiental que afecta el
complejas que las fuerzas evolutivas han modelado funcionamiento de los organismos por su efecto
a lo largo de miles de aos. Como resultado se dice directo sobre los procesos fisiolgicos.
que los organismos estn adaptados a su ambiente.
Por ejemplo, muchos crustceos (grupo al que A continuacin los principales factores abiticos:
pertenecen los camarones, los cangrejos y los
acociles) estn adaptados para vivir en las
condiciones de salinidad variable de los estuarios o
desembocaduras de ros. Estos animales han
evolucionado en tales ambientes durante millones de
aos, y su fisiologa ha adquirido los rasgos que les
permiten enfrentar condiciones abiticas que
prevalecen en esos ecosistemas.

Los factores que constituyen el medio ambiente


abitico pueden ser recursos o condiciones.
Temperatura
La temperatura y la humedad son los factores ms importantes que determinan la distribucin de las
especies de organismos en nuestro planeta. Estos dos factores determinan el clima de una regin

La temperatura vara en funcin de muchos factores: En principio , la temperatura depende de la manera


en que inciden los rayos solares sobre la superficie terrestre. Como es evidente, esta condicin cambia no
slo durante el da, sino tambin a lo largo del ao y entre sitios ubicados a distinta latitud.

La temperatura tambin vara con la altitud; las cumbres de las montaas son ms fras que las zonas que
se encuentran a nivel del mar. Finalmente, la temperatura depende de la cercana a cuerpos de agua: las
zonas que se encuentran muy alejadas del mar o de grandes lagos tienen una temperatura ms extrema
que las regiones cercanas a esos cuerpos de agua.

Segn la forma en la que los organismos se ven afectados por la temperatura exterior, distinguimos:

Endotermos: que son capaces de regular su propia temperatura a travs de un metabolismo muy activo
que genera calor. Los mamferos y las aves, por ser organismos endotermos, pueden vivir en condiciones
de temperatura muy variada y aclimatarse con relativa facilidad a cambios trmicos.

Ectotermos: cuya temperatura depende de las condiciones trmicas del medio ambiente. Entre los
animales ectotermos encontramos a los reptiles, los anfibios, los peces y todos los invertebrados
(moluscos, artrpodos, anlidos, celenterados, etc.). Adems, todas las plantas, los hongos y los
microorganismos son ectotermos. Puesto que la temperatura interna de estos organismos casi siempre
es la misma que la del medio, sus posibilidades de vivir en regiones con temperaturas demasiado fras y
demasiado calientes son limitadas.
Humedad
En los ambientes terrestres, el agua se puede encontrar en la atmsfera o en el suelo. La humedad
atmosfrica es la cantidad de vapor de agua que contiene el aire, mientras que la humedad edfica se
refiere a la cantidad de agua contenida en el suelo. La cantidad de agua que hay en el suelo y en la
atmsfera depende de los patrones de lluvia. Al igual que la temperatura, la precipitacin tambin es un
determinante importante del clima. La humedad y la temperatura se afectan mutuamente: cuando la
temperatura es muy elevada, el agua se evapora y pasa a formar parte de la atmsfera; al bajar la
temperatura, el agua que se encuentra en la atmsfera se condensa en forma de lluvia o roco, y se hace
accesible para los seres vivos.

A nivel mundial, la cantidad y la temporalidad de la precipitacin estn determinadas por la circulacin de


los vientos. Por ejemplo, el movimiento de los vientos alisios hace que las lluvias sean abundantes en las
regiones cercanas a los trpicos durante el verano; a la vez, el descenso de viento seco alrededor de los
paralelos correspondiente a los 30 al norte y al sur del ecuador genera grandes desiertos en esas
latitudes.

Por otro lado, a una escala ms pequea, los patrones de precipitacin dependen de la cercana de mares
o lagos, as como de la presencia de montaas. Algunas cadenas montaosas corren ms o menos
paralelas a las costas; en esas zonas, el aire hmedo y clido que circula del mar hacia el
continente choca contra las montaas, se eleva y se enfra, descargando toda su humedad en
forma de lluvia. El aire que pasa al otro lado de la montaa est seco. As, en el lado de la montaa
que da al mar el clima es hmedo y en el otro lado es seco. A este fenmeno se le conoce como
sombra de lluvia orogrfica.
Para muchos animales y plantas terrestres, la humedad atmosfrica es una condicin que
determina en gran medida su tasa de prdida de agua (por transpiracin a travs de los
estomas en el caso de las plantas, o a travs de la piel en forma de sudor en el caso de
muchos animales).

Muchas plantas tienen adaptaciones morfolgicas y fisiolgicas que les permite


reducir su prdida de agua. Las adaptaciones son cambios en la estructura
anatmica o en los procesos fisiolgicos de un organismo que evoluciona con el
tiempo y le permite desenvolverse con mayor xito en el medio. Entre las adaptaciones
morfolgicas estn la presencia de pelos, cutculas cerosas o tejidos suculentos (cactus)
capaces de almacenar agua. Entre las adaptaciones fisiolgicas podemos mencionar la
existencia de metabolismos fotosintticos que tienen una alta eficiencia de uso de agua.
Luz
La cantidad de radiacin lumnica que recibe un punto sobre la superficie terrestre vara a lo
largo del da y del ao. Al nmero de horas de luz y oscuridad a lo largo de un periodo
de 24 horas se le conoce como fotoperiodo.

En las zonas cercanas al ecuador el fotoperiodo casi no cambia durante al ao. Por el
contrario, hacia latitudes ms altas el fotoperiodo es ms variable a lo largo del ao. El
fotoperiodo funciona como una seal que dispara muchos procesos biolgicos, tales
como el inicio de la temporada de reproduccin de muchas plantas y animales.

La luz constituye un recurso indispensable para las plantas. La radiacin lumnica


proporciona la energa que requieren las plantas para llevar a cabo la fotosntesis. Durante
este proceso, la energa lumnica se transforma en energa qumica (es decir, aquella que
se almacena , la cual se utiliza posteriormente para fijar el CO2 atmosfrico en la forma de
molculas orgnicas, como los azcares y la celulosa).

En los ecosistemas acuticos la luz es un factor que limita de manera drstica la


distribucin y la abundancia de los organismos. En los mares o lagos, el agua superficial
absorbe gran parte de la luz, impidiendo que penetre a grandes profundidades. Ms de la
mitad de la luz se absorbe en el primer metro de agua, e incluso en aguas claras, a una
profundidad de 20 m slo llega entre el 5 y 10% de la luz que incide sobre la superficie.
Esto determina que el fitoplancton se concentre en las capas superficiales del agua.
Suelo
Las caractersticas del suelo, tales como su fertilidad, textura y capacidad de retener agua,
entre otras, son de gran importancia, especialmente para las plantas, las cuales obtienen
de l muchos de sus elementos nutritivos. Las partculas que forman el suelo provienen de
la descomposicin de la materia orgnica, principalmente vegetal, y del intemperismo de la
roca madre subyacente (es decir, la desintegracin de rocas masivas en pequeos
fragmentos) .

La interaccin entre el suelo y la vegetacin es muy compleja. Por ejemplo, la composicin


qumica del suelo determina qu nutrientes estarn disponibles para las plantas, y esos
nutrientes, a la vez, determinan la fertilidad del suelo y el tipo de vegetacin que se puede
establecer en l. Las zonas con suelos infrtiles, por ejemplo, suelen presentar una
cobertura vegetal escasa. Los nutrientes que ms limitan el crecimiento de las plantas son
el potasio (k), el fsforo (P) y el nitrgeno (N), y en menor medida, el calcio (Ca) y el sodio
(Na).

La textura del suelo se refiere al tamao de las partculas inorgnicas que lo constituyen.
Los suelos que contienen partculas finas (como el limo o las arcillas) forman superficies
compactas que dificultan la infiltracin del agua. Por el contrario, los suelos formados por
partculas gruesas (como la arena) son muy permeables al agua, la cual arrastra consigo
muchos nutrientes y sales minerales.. Por ello, los suelos arenosos, como los de las dunas
costeras son infrtiles y retienen poca humedad en sus capas superficiales.
Salinidad
La salinidad es la concentracin de sales en el agua o en el suelo. La variacin de la
salinidad del agua afecta fuertemente a los organismos acuticos.

La concentracin salina del agua de los ocanos es constante (aproximadamente de 3.5%),


y los organismos que viven en esos ecosistemas estn adaptados a la alta salinidad del
medio gracias a un balance osmtico interno.

En el otro extremo estn los sistemas de agua dulce (con menos de 1% de sales), como
los ros y los lagos, donde viven organismos intolerantes a la salinidad.

Una situacin intermedia se presenta en los estuarios, las lagunas costeras y los
manglares, pues en ellos la salinidad vara notablemente a travs del tiempo, dependiendo
de los aportes relativos de agua dulce y agua salada. Los organismos que viven en esos
ambientes como muchos crustceos, moluscos, peces y plantas, poseen mecanismos de
compensacin muy complejos que les permite ajustar la presin osmtica de sus clulas en
relacin con la salinidad del medio.
pH
El potencial de hidrgeno (pH) del agua en los sistemas acuticos, o del suelo en los
ecosistemas terrestres, se refiere a qu tan cido o qu tan alcalino es el medio. Los suelos
con un pH cido (por debajo de 6) tienden a presentar comunidades vegetales pocos
diversas en comparacin con los suelos con pH neutro (7-8), pues pocas especies de
plantas pueden vivir en condiciones de acidez.

En el caso de algunos cultivos agrcolas, el pH es un factor muy importante, ya que en


suelos muy cidos se presenta una alta concentracin de iones de aluminio, el cual es muy
txico para las plantas.

Por otro lado, en suelos muy alcalinos se reduce la disponibilidad del hierro, manganeso y
fsforo, pues en esas condiciones tales elementos forman compuestos insolubles.
1.4.2 Factores biticos

Adems de los factores abiticos, la presencia de otros organismos tambin afecta el


desempeo, la abundancia, la distribucin y la diversidad de los seres vivos.

Los factores biticos estn representados por las interacciones que mantienen los seres
vivos unos con otros (por ejemplo, competencia, depredacin y mutualismo); esas
relaciones forman parte de su ambiente (se estudiarn en la segunda unidad).
1.5 Ecofisiologa
Las condiciones particulares que requieren los organismos de cada especie para sobrevivir, crecer y
reproducirse estn relacionadas con su fisiologa.

La ecofisiologa es la ciencia que estudia las caractersticas fisiolgicas de los organismos


que les permiten vivir en un ambiente fsico particular.

Un concepto ecofisiolgico muy importante es el de las curvas de tolerancia (tambin conocido como
la ley de la tolerancia de Shelford). Esta idea plantea que el desempeo de los organismos de una
especie es mejor en un intervalo particular de condiciones ambientales, por lo mismo, estas
condiciones se conocen como ptimas. Cuando los valores de ese factor son demasiado elevados o
demasiado bajos, entonces el desempeo de los organismos es deficiente. Por arriba de un valor
mximo y por debajo de un valor mnimo, los organismos de la especie no pueden sobrevivir. Por
ejemplo, los organismos de una especie de camarn se desarrollan ms rpido y con mayor xito
cuando el agua se mantiene alrededor de 23 C; a temperaturas excesivamente clidas o fras esos
animales mueren.

El desempeo de un organismo est relacionado con su vigor y es una medida de qu tan bien
funciona en las condiciones en las que se encuentra. En condiciones ptimas el organismo puede
sobrevivir, crecer y reproducirse; mientras que en condiciones subptimas quiz pueda crecer y
sobrevivir pero no reproducirse. Si las condiciones se alejan an ms del nivel ptimo, apenas podr
sobrevivir en el mejor de los casos. El conjunto de los valores de un factor fsico particular
comprendidos entre el nivel mnimo y el mximo que permiten la supervivencia de un
organismo definen el intervalo de tolerancia de este ltimo ante el factor.
Nicho ecolgico
Es evidente que los seres vivos requieren de una gama de factores ambientales para vivir:
una temperatura ptima, cierta cantidad de alimento, oxgeno y un medio con una salinidad
particular, entre muchos otros. Imaginemos que para cada uno de estos factores, podemos
trazar una curva de tolerancia , con un valor mximo, uno mnimo y uno ptimo en los
cuales los organismos de una especie pueden vivir. Se generara un espacio o
volumen formado por la conjuncin de todas las condiciones y recursos que requieren
los organismos de una especie para subsistir esto es su nicho ecolgico.
Factor limitante
La definicin de factor limitante proviene de la llamada ley del mnimo de Liebig, la cual
plantea que la eficiencia con la que ocurre cualquier proceso (por ejemplo, la fotosntesis, el
crecimiento de un organismo o su movilidad ) est determinada por el recurso que se
encuentra en menor cantidad o por la condicin que alcance valores ms extremos. Esta
variable ambiental es la que se considera el factor limitante.

Por ejemplo, en los ambientes ridos el factor limitante es el agua, pues su escasez es lo
que restringe en mayor medida el crecimiento de las plantas-.
Aplicaciones de la ecofisiologa
Nuestro conocimiento de los intervalos de tolerancia de algunas especies ante factores abiticos
particulares resulta muy til para evaluar las caractersticas del medio ambiente sin necesidad de utilizar
aparatos complejos. Por ejemplo:

Cierta especie de caracol marino vive slo en aguas con un alto contenido de plomo. De esta forma,
si el anlisis de la fauna litoral de una regin revela una gran abundancia de este caracol, podemos
sospechar que esta regin presenta contaminacin por plomo. En este caso, este caracol se
considera una especie indicadora de la presencia de plomo en el agua.

Existen especies de pastos que son indicadores de contaminacin por cobre en el suelo.

Tambin hay especies de lquenes que crecen sobre la corteza de los rboles, cuya presencia o
ausencia se asocia con altos niveles de contaminacin atmosfrica.

La existencia de especies indicadoras nos permite evaluar la calidad del ambiente.

Otra aplicacin importante de la ecofisiologa es la posibilidad de predecir el rea completa de


distribucin geogrfica de una especie a partir del conocimiento de las condiciones ambientales en los
pocos sitios donde se le ha encontrado. Esta informacin resulta fundamental para proteger especies en
peligro de extincin, gracias a que permite identificar posibles reas de proteccin.